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Alexitimia, la incapacidad de

expresar emociones
Algunas intervenciones quirrgicas en el cerebro
provocan la incapacidad para mostrar emociones, un
desorden que tambin puede tener origen psiquitrico o
ser un rasgo de personalidad
Si te dijeran que el edificio en que nos encontramos est en llamas, qu
haras? No s. Esta respuesta, falta por completo de apasionamiento, podra
ser la de una persona que sufre alexitimia, es decir, incapacidad para
identificar o expresar emociones. Este desorden, que en ocasiones es
consecuencia de una lesin o intervencin quirrgica en el cerebro, es sobre
todo un problema de origen psiquitrico. Quienes lo padecen, ms hombres
que mujeres, son personas que resultan aburridas, con dificultades para crear
vnculos afectivos y con escasa capacidad creativa. Adems, suelen dar va
libre a sus emociones a travs del padecimiento de numerosas enfermedades.
Aunque algunos estudios sugieren que es un desorden muy extendido, que
sufren siete de cada cien personas, los expertos sealan que no existen datos
sobre la incidencia en la poblacin, e insisten es que se trata de un rasgo de
carcter ms que de un trastorno, por lo que quien la padece no siempre se
somete a tratamiento.
MARA LVAREZ
30 de mayo de 2006

UNA INTERPRETACIN CLNICA


Un vecino, una amiga, un compaero... Todos conocemos a personas que
parecen no inmutarse por nada, no sentir ni fro ni calor. Son personas que no
expresan su afectividad con palabras ni gestos: ni echan las campanas al vuelo
cuando tienen una alegra, ni muestran dolor cuando les sobreviene una
desgracia. Muchos de ellos pueden sufrir alexitimia, un desorden
caracterizado por la incapacidad para reconocer y expresar emociones. El
trmino empleado para referirse a este problema de nombre casi
impronunciable es de origen griego y significa literalmente sin palabras para
las emociones (de a: no; lexis: palabra; timos: afectos).
El trmino fue acuado en 1972 por el psiquiatra estadounidense Peter Sifneos
para describir un problema. Porque la alexitimia, en sentido estricto, no es
una enfermedad; tampoco un trastorno. En realidad, como seala Jos
Menchn, del equipo de Psiquiatra del Hospital de Bellvitge, en Barcelona, es
una interpretacin clnica para referirse a las personas que no pueden
explicar sus sentimientos. Emociones que, generalmente, pueden llegar a
somatizar y expresar de modo fsico.
De hecho, una de las claves para detectar que una persona puede presentar el
cuadro de alexitimia es la cantidad de problemas fsicos que padece (herpes,

eccemas, dolores de cabeza, fibromialgia), dolores para los que ningn


especialista halla respuesta y que suelen responder a la ansiedad que provoca
el hecho de tener enterradas las emociones, a las que dan salida mediante
estas dolencias.

ORIGEN DIVERSO
La alexitimia puede tener su origen en dos mbitos: el psiquitrico o el de la
neurociruga, campo en el que segn indica Enrique Garca Bernardo, jefe del
Servicio de Psiquiatra del Hospital Gregorio Maran de Madrid, se utiliza
menos este trmino. Como explica el psiquiatra, las intervenciones cerebrales
de los aos sesenta eran ms invasivas que en la actualidad, pero an hoy,
aunque hay operaciones que han dejado de practicarse de manera habitual
(como la lobectoma frontal), las intervenciones de neurociruga pueden
dejar, entre otras secuelas, alexitimia. En este caso se trata de alexitimia
secundaria, sobrevenida tras un problema ajeno a la personalidad del
paciente. Este tipo de incapacidad para reconocer y expresar emociones es
ms evidente que la alexitimia primaria, que padece el individuo como un
rasgo de su personalidad y es de menor intensidad, segn seala Jos
Manchn.
Los casos ms graves de la alexitimia provocada por la neurociruga son los de
aquellas personas que tras la extirpacin de un tumor en el cerebro, o a causa
de una lesin, cambian de personalidad y pierden capacidad emocional. Como
seala Manchn, algunas de estas personas son ms fras e indiferentes que
antes de ser operadas. La causa de este cambio radica en un dao accidental
en los tejidos ocasionado por una ciruga cerebral. Tambin puede tratarse de
una disfuncin en la comunicacin entre los hemisferios del cerebro que
controlan los lados racional y afectivo.
La incapacidad de expresar sentimientos tras la ciruga tambin puede
deberse a lesiones, como la desconexin entre el sistema lmbico del cerebro,
que detecta los estmulos fisiolgicos que generan la emocin, y el neocrtex,
la zona que reconoce la emocin y permite expresarla. Finalmente, tambin
pueden darse estados transitorios en personas sometidas a intervenciones muy
agresivas o a situaciones de alto estrs. Se interpreta, en estos casos, como
algo parecido a un mecanismo de defensa frente a la agresin que estn
sufriendo.
En el caso de la alexitmia primaria, su origen puede encontrarse en una
predisposicin gentica, tener ese rasgo de la personalidad desde el
nacimiento. Pero, adems, existe el factor social, la educacin afectiva que
se recibe. Segn expresa Enrique Garca Bernardo, muchos de entre quienes
padecen este desorden han crecido en familias donde los sentimientos no se
expresaban, por lo que ellos aprenden a no hacerlo y llegan incluso hasta la
negacin de los mismos. Por ello recalca la importancia de la educacin
emocional, ya que cuanto mejor reconozca sus emociones una persona, ms
capacidad tendr para ser feliz y vivir en sociedad.

PERSONALIDAD Y DIAGNSTICO
Las personas con alexitimia son muy calladas y tienen una personalidad
introvertida, tendente al aislamiento, aunque ellas no tienen la sensacin de
soledad. Segn asegura Manchn, no son conscientes de tener un problema,
por lo que no sufren por esta incapacidad emotiva. Coincide con esta opinin
Enrique Garca Bernardo, quien asegura que, a pesar de tener bloqueada su
vida emocional, los alexitmicos se sienten normales. Los principales rasgos de
su personalidad son:

Son incapaces de reconocer los estados emocionales ajenos.


Tienen una escasa vida imaginativa, con pobreza de sueos y fantasa.
No tienen mucha vida interior.
Padecen trastornos sexuales como impotencia o ausencia de libido.
Son personas poco habladoras, serias, aburridas y que en ocasiones dan
la sensacin de ser secas.
Simplistas y con una visin muy plana de la realidad. Son muy
prcticos y se vuelcan hacia cuestiones externas.
Tienen una gran dificultad para establecer vnculos afectivos: Poseer
una personalidad marcada por estos rasgos hace muy difcil la
convivencia con un alexitmico, ya que nunca se sabe lo que piensa o
siente y sus exteriorizaciones se reducen a lo justo: el saludo, la
despedida o la frase correcta pero seca.

Aunque no siempre, las personas alexitmicas notan en ocasiones que algo va


mal con su pareja, en el trabajo o con sus amigos, pero no aciertan a
descubrir qu ocurre ya que ellos mismos ignoran lo que sienten, no saben
como decirlo con palabras, no distinguen una emocin de otra. Y, sobre todo,
no saben que carecen de la capacidad de reconocer y expresar sus emociones.
Por este motivo, no es habitual que acudan a la consulta de un profesional
para tratar un problema que desconocen, sino que lo habitual es que los
alexitmicos slo consulten cuando tras acudir a distintos especialistas a tratar
sus enfermedades (fibromialgia, dolores), stos ven la posibilidad de que sus
dolencias sean la expresin de su incapacidad de expresar emociones y los
deriven a la consulta de un psiquiatra, posibilidad que muchos rechazan.
El mtodo diagnstico ms utilizado para comprobar si se est ante un caso de
alexitimia es la escala de Toronto, un test que mide en qu grado lo puede
padecer una persona en funcin a las respuestas que den a determinadas
situaciones. Sin embargo, Manchn seala que sta no es ms que un modo de
intentar ayudar al especialista, y reconoce que se utiliza ms en la
investigacin que en la prctica ya que, aunque es un modo de objetivar
conceptos muy abstractos, lo ms importante es la percepcin y el juicio del
clnico.
El manejo teraputico de este desorden es complejo pues hay que recurrir a
frmacos que estimulen los sistemas de los neurotransmisores noradrengico y
dopaminrgico o, por el contrario, que los inhiban. El mtodo ms utilizado
para tratar la alexitimia es la psicoterapia, que en este caso persigue la
necesidad de que aprendan a reconocer sus sentimientos y a expresarlos.

Pero no siempre es necesario seguir un tratamiento. Es ms, en la mayor


parte de los casos no se detectara el problema si no se transmitiera en forma
de las ms diversas enfermedades. En opinin de Jos Manchn no hay que
psiquiatrizar la alexitimia, ya que no cree necesario encontrar una solucin
para algo que es ms que nada un rasgo de carcter, casi como un modo de
ser.