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LOS SISTEMAS

CIENCIA Y TECNOLOGA

TEORIA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Traduccin de
J uan A lmela

Ludwig von Bertalanffy

TEORA GENERAL
DE LOS SISTEMAS
Fundamentos, desarrollo, aplicaciones

FONDO DE CULTURA ECONMICA


MXICO

Primera edicin en ingls, 1968


Primera edicin en espaol (FCE, M xico), 1976
Reimpresin (FCE, Argentina), 2007

Bertalanffy, Ludwig von


Teora general de los sistemas. - la ed. 4a reimp. - Buenos Aires : Fondo de Cultura
Econmica, 2007.
316 p .; 21x14 cm.
ISBN 978-950-557-096-6
1. Teora de los Sistemas. I. Ttulo
C D D 003

Ttulo original:
G eneral System Theory; Foundations Development, A pplications

1968, Ludwig von Bertalanffy


Publicado por George Braziller, Nueva York
D.R. 1976, F ondo d e C ultura E conmica S.A. d e C.V.
Carretera Picacho-Ajusco 227; 14200 Mxico, D. F.
F ondo d e C ultura E conmica d e A rgentina S.A.
El Salvador 5665; 1414 Buenos Aires
fondo@ fce.com.ar / www.fce.com.ar

ISBN: 978- 950-557-096-6


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Referencia: 4001

Manibus Nicolai de Cusa Cardinalis, Gottfriedi


Guglielmi Leibnitii, Joannis Wolfgangi de Goethe
Aldique Huxleyi, necnon de Bertalanffy Pauli,
S. J., antecessoris, cosmographi.

Prefacio

Se dira que el presente volumen requiere algunas notas de introduc


cin, que aclaren su alcance, contenido y mtodo de presentacin.
Abundan los textos, monografas, coloquios, etc. dedicados a
los sistemas y la teora de los sistemas. La ciencia de los
sistemas o alguno de sus muchos sinnimos se est volviendo
rpidamente parte de los planes de estudio universitarios estableci
dos. Se trata, ms que nada, de una innovacin en ingeniera en
el sentido amplio del vocablo, requerida por la complejidad de
los sistemas en la tecnologia moderna, por las relaciones entre
hombre y mquina, la programacin y consideraciones anlogas
que no se hacan sentir en la tecnologa de hace unos aos, pero
que son ineludibles en las complejas estructuras tecnolgicas y socia
les del mundo moderno. En este sentido, la teora de los sistemas
es ante todo un campo matemtico que ofrece tcnicas, en parte
novedosas y muy detalladas, estrechamente vinculadas a la ciencia
de la computacin, y orientado ms que nada por el imperativo
de vrselas con un nuevo tipo de problema.
Lo que tiende a quedar a oscuras entre estos cambios por impor
tantes que sean
es el hecho de que la teora de los sistemas
representa un amplio punto de vista que trasciende grandemente
los problemas y los requerimientos tecnolgicos, una reorientacin
que se ha vuelto necesaria en la ciencia en general, en toda la
gama de disciplinas que va de la fsica y la biologa a las ciencias
sociales y del comportamiento y hasta a la filosofa. Con distintos
grados de xito y de exactitud, interviene en varios dominios y
vu

anuncia una nueva visin del mundo que tendr repercusiones


considerables. El que estudia ciencia de los sistemas recibe un
adiestramiento tcnico que convierte la teora de los sistemas cuya
pretensin inicial era vencer la actual superespecializacin en
otra de los cientos de especialidades acadmicas. Por lo dems,
la ciencia de los sistemas, que gira en torno a la tecnologa de
las computadoras, la ciberntica, la automacin y la ingeniera
de sistemas, parece hacer de la idea de sistema otra tcnica la
ltima dedicada a transformar hombre y sociedad, cada vez en
mayor medida, en la megamquina cuyo progreso a travs de
la historia ha descrito Mumford (1967) de modo tan impresionante.
El presente libro aspira a contribuir en los dos aspectos que se
acaban de esbozar: ofreciendo al estudioso de la ciencia de los siste
mas una visin ampliada, y al lector general un panorama de este
adelanto, indudablemente caracterstico del mundo presente e impor
tante para l. Aunque se da clara cuenta de sus limitaciones y peros,
el autor se decide a ello por contarse entre los primeros que implanta
ron la teora general de los sistemas, hoy campo importante de inves
tigacin y aplicacin.
Como observ atinadamente Simn (1965), la introduccin a
un campo en rpido desenvolvimiento consiste en gran medida
en su historia conceptual. De ah que no sea quiz inapropiado el
hecho de que esta obra consista en estudios escritos en un perodo
de unos treinta aos. As, el libro no expone la teora de los
sistemas como una doctrina rgida (y hasta el presente no lo es),
sino en su evolucin y el desarrollo de sus ideas; esperamos que
esto sirva de base para mayor estudio e investigacin.
Con esta intencin, los estudios fueron dispuestos en orden
lgico antes que cronolgico y se revisaron escrupulosamente, sin
pasar, con todo, de eliminar repeticiones, mejorar levemente el
estilo y hacer trasposiciones oportunas. Intencionalmente no se
modific el contenido a la luz de cosas averiguadas ms tarde.
Fue imposible evitar del todo las repeticiones, pues a veces se
presentaban las mismas ideas en diferentes contextos, pero espera
mos no haber salido del nivel tolerable. Acaso esto, a fin de cuentas,
no sea tan indeseable para quien busque la idea general o su
aplicacin a determinado campo.
A continuacin de este prefacio se indica la procedencia de
los trabajos. Con fines de evaluacin del material presentado y
por razones de prioridad que no tardarn en verse claras, resumirevin

mos as algunos datos principales. El captulo v (1940) introdujo


la teora del organismo como sistema abierto. Junto con la labor
de Burton (1939), fue el enunciado Original de un concepto que
gan creciente importancia y aplicacin. Esta publicacin casi no
la conocieron los cientficos britnicos y estadounidenses; de ah
que sea reproducida entera, aunque mucho podra aadrsele, segn
se aprecia en parte en los captulos vil (1964) y vi (1967). Anloga
mente, en el captulo m se reproduce el primer anuncio de la
teora general de los sistemas (1945), abreviado y algo trastrocado,
pero fiel en lo dems al original. El Apndice (resea de una
pltica dada en 1947) se reproduce como testimonio temprano,
muy anterior al surgimiento acadmico o tecnolgico de la teora
de los sistemas y de trminos y temas afines. El captulo n es
una revisin en lenguaje no tcnico (1956); los captulos i y iv
procuran poner la historia al da.
El autor desea extender su agradecimiento a muchas personas
e instituciones que facilitaron el trabajo aqu expuesto. Agradece
al doctor George Brantl, editor de George Braziller, Inc., haber
sugerido la publicacin y contribuido valiosamente a ella. Se agrade
ce la autorizacin de editores que fueron los primeros en publicar
los ensayos, y tambin a instituciones como el National Research
Council y el National Cncer Institute of Caada, el Caada Council,
el University of Alberta General Research Committee y otros, que
patrocinaron parte de la labor aqu descrita. La secretaria del autor,
la seora Elizabeth Grundau, se encarg de las distintas fases del ma
nuscrito, ayud en la bibliografa y en la biblioteca y tradujo los cap
tulos publicados originalmente en alemn, o sea que hizo mucho ms
de lo que le incumba. Por ltimo, debo agradecer a mi esposa, Mara
von Bertalanffy, por su ayuda y crtica infatigables cuando fueron es
critos los ensayos. Sin el estmulo de colegas demasiado numerosos,
para ser citados, el autor, ante tropiezos y obstculos, no habra lle
vado adelante el propsito de implantar y desarrollar la teora gene
ral de los sistemas.
L. v. B.
Universidad de Alberta
Edmonton (Canad)
Marzo de 1968
IX

Prefacio a la edicin revisada

En los pocos aos transcurridos desde que fue publicado este libro
por vez primera, se han dado grandes adelantos en la teora general
de los sistemas. Me es grata, pues, la oportunidad ofrecida por
esta edicin revisada para presentar algunos comentarios desde
el punto que hoy por hoy hemos alcanzado.
Hace unos treinta aos que postul y nombr la teora general
de los sistemas. A partir de entonces, esta teora a veces con
nombres parecidos se ha convertido en una disciplina reconocida,
objeto de cursos universitarios, textos, compilaciones, revistas, reu
niones, grupos de trabajo, centros y dems accoutrements de un
campo de enseanza e investigacin universitarias. O sea que se
ha vuelto realidad mi postulado de una ciencia nueva.
Todo esto se fund en desarrollos mltiples, que sern repasados
en el presente libro. El punto de vista de los sistemas ha penetrado
en muy diversos campos cientficos y tecnolgicos, en los que incluso
se ha tornado indispensable. Este hecho, y el de que represente un
nuevo paradigma (por usar la expresin de Thomas Kuhn) en el
pensamiento cientfico, tiene por consecuencia que el concepto de sis
tema pueda ser definido y ahondado de diferentes modos, segn lo
requieran los objetivos de la investigacin, que reflejan distintos as
pectos de la nocin central.
En tales circunstancias, hay dos maneras de introducirse en este
campo. Es posible aceptar uno de los modelos y definiciones disponi
bles de sistema y derivar rigurosamente la teora consiguiente. Por
fortuna se dispone de presentaciones as, y algunas sern citadas
a continuacin.
xi

El otro recurso que ser el seguido en este libro es partir


de los problemas, tal como han surgido en las varias ciencias,
mostrar la necesidad del punto de vista de los sistemas y desarrollar
lo, con mayor o menor detalle, merced a una seleccin de ejemplos
ilustrativos. Semejante procedimiento no presenta una exposicin
rigurosa de la teora, y los ejemplos dados sern reemplazables;
es decir, a modo de ilustracin serviran otros, y acaso mejores.
No obstante, de acuerdo con la experiencia del autor y con
la de otros tambin, a juzgar por la gran aceptacin alcanzada
por este libro, tal visin panormica sirve al que estudia de
introduccin apropiada a un nuevo modo de pensar, aceptado con
inters y hasta entusiasmo, y al ya enterado como punto de partida
para mayores trabajos. Testimonio de esto ltimo son las numerosas
investigaciones que se inspiraron en la presente obra.
Un crtico competente (Robert Rosen en Science, 164, 1969,
p. 681) hall sorprendentemente pocos anacronismos que requirie
ran correccin en el presente libro, con todo y que contiene algunos
captulos que se remontan a 30 aos atrs. Es ste un gran elogio,
si se considera que hoy por hoy las mqnografas cientficas propen
den a requerir correccin aun en el momento de aparecer. No
se debi esto como insinuaba el mencionado reseador a reto
ques atinados (en realidad el retoque no pas de un mnimo de
mejoramiento estilstico), sino a que, segn todas las seales, el
autor tena razn, en el sentido de haber sentado un cimiento
certero y de haber predicho correctamente adelantos venideros.
Lanse, por ejemplo, los problemas de sistemas que figuran en
el prrafo sobre el isomorfismo en la ciencia del presente libro;
hoy en da, estos problemas (y otros) los estn resolviendo la teora
dinmica de los sistemas y la teora del control. El isomorfismo
entre leyes es presentado en este libro mediante ejemplos elegidos
con ilustraciones intencionalmente sencillas, pero otro tanto es
aplicable a casos ms enrevesados, que andan lejos de ser matemti
camente triviales. Es, as, un hecho notable que sistemas biolgicos
tan diversos como el sistema nervioso central y la trama de regula
cin bioqumica en la clula resulten estrictamente anlogos, lo
cual se hace aun ms significativo cuando se aprecia que esta
analoga entre diferentes sistemas en diferentes niveles de organiza
cin biolgica no es sino un miembro de una vasta clase de analogas.
(Rosen, 1967).
En un nivel de mayor generalidad, ms de una vez se seal en
Xll

este volumen el paralelismo entre principios cognoscitivos genera


les en diferentes campos. No se previo, con todo, que la teora ge
neral de los sistemas habra de desempear un importante papel en
las orientaciones modernas de la geografa, o de ser paralela al estructuralismo francs (p. ej. Piaget, Lvi-Strauss) y ejercer conside
rable influencia sobre el funcionalismo sociolgico estadounidense.
Con la expansin creciente de la actitud de sistemas y los estudios
al respecto, la definicin de la teora general de los sistemas ha
sido objeto de renovado escudriamiento, de modo que quiz no
est de ms alguna indicacin tocante a su sentido y alcance. La
expresin teora general de los sistemas la introdujo el presente
autor deliberadamente, en un sentido amplio. Por supuesto, es
posible restringirse al sentido tcnico, desde el punto de vista mate
mtico, como tantas veces se hace, pero esto no parece del todo reco
mendable, en vista de que abundan los problemas de sistemas que
requieren una teora no disponible al presente, todava, en trminos
matemticos. De suerte que aqu el nombre de teora general de los
sistemas es empleado ampliamente, como se usa la expresin teora
de la evolucin, que viene a significar casi todo lo que cae entre des
enterrar fsiles, hacer anatoma o desarrollar la teora matemtica
de la seleccin, o como se habla de teora del comportamiento, que
va de la observacin de pjaros a teoras neurofisiolgicas rebusca
das. Lo que cuenta es la llegada de un nuevo paradigma.
A rasgos generales pueden indicarse tres aspectos principales,
no separables en cuanto a contenido pero distinguibles en intencin.
El primero es circunscribible como ciencia de los sistemas, o
sea la exploracin y la explicacin cientficas de los sistemas
de las varias ciencias (fsica, biologa, psicologa, ciencias sociales...),
con la teora general de los sistemas como doctrina de principios
aplicables a todos los sistemas (o a subclases definidas de ellos).
Estn ingresando en la esfera del pensamiento cientfico entidades
de naturaleza esencialmente nueva. En sus diversas disciplinas ya
fueran la qumica, la biologa, la psicologa o las ciencias sociales,
la ciencia clsica procuraba aislar los elementos del universo observa
do compuestos qumicos, enzimas, clulas, sensaciones elementa
les, individuos en libre competencia y tantas cosas ms, con
la esperanza de que volvindolos a juntar, conceptual o experimental
mente, resultara el sistema o totalidad clula, mente, sociedad,
y sera inteligible. Ahora hemos aprendido que para comprender
no se requieren slo los elementos sino las relaciones entre ellos
Xlll

digamos, la interaccin enzimtica en una clula, el juego de


muchos procesos mentales conscientes e inconscientes, la estructura
y dinmica de los sistemas sociales, etc. Esto requiere la exploracin
de los numerosos sistemas de nuestro universo observado, por dere
cho propio y con sus especificidades. Por aadidura, aparecen aspec
tos, correspondencias e isomorfismos generales comunes a los siste
mas. Tal es el dominio de la teora general de los sistemas; de
hecho, tales paralelismos o isomorfismos aparecen a veces inespe
radamente en sistemas del todo distintos por lo dems. De
modo que la teora general de los sistemas es la exploracin cientfica
de todos y totalidades que no hace tanto se consideraban
nociones metafsicas que salian de las lindes de la ciencia. Para
vrselas con ello han surgido novedosas concepciones, modelos
y campos matemticos, como la teora dinmica de los sistemas,
la ciberntica, la teora de los autmatas, el anlisis de sistemas
merced a las teoras de los conjuntos, las redes y las grficas,
y as sucesivamente.
El segundo territorio es el de la tecnologa de los sistemas,
o sea el de los problemas que surgen en la tecnologa y la sociedad
modernas y que comprenden tanto el hardware de computadoras,
automacin, maquinaria autorregulada, etc., como el software de
los nuevos adelantos y disciplinas tericos.
La tecnologa y la sociedad modernas se han vuelto tan complejas
que los caminos y medios tradicionales no son ya suficientes, y
se imponen actitudes de naturaleza holista, o de sistemas, y generalista, o interdisciplinaria. Esto es cierto en muchos sentidos. Sistemas
en mltiples niveles piden control cientfico : ecosistemas, cuya per
turbacin lleva a problemas apremiantes como el de la contamina
cin; organizaciones formales, como la burocracia, las instituciones
educativas o el ejrcito; los graves problemas que se presentan
en sistemas socioeconmicos, en relaciones internacionales, poltica
y represalias. Sin importar hasta dnde sea posible la comprensin
cientfica (en contraste con la admisin de la irracionalidad de
los acontecimientos culturales e histricos), y en qu grado sea
factible, o aun deseable, el control cientfico; es indiscutible que
son en verdad problemas de sistemas, o sea problemas de interrelaciones entre gran nmero de variables. Lo mismo se aplica a
objetivos ms limitados en la industria, el comercio y el armamento.
Los requerimientos tecnolgicos han conducido a nuevos conceptos
y disciplinas, en parte muy originales y que implantan nuevas nocio
x iv

nes bsicas, como las de las teoras del control y la informacin,


de los juegos y de la decisin, de los circuitos y de las colas,
etc. La caracterstica general, una vez ms, es que stas descienden
de problemas especficos y concretos en tecnologa, pero los modelos,
conceptualizaciones y principios as los de informacin, retroalimentacin, control, estabilidad, circuito, etc. han ido mucho ms
all de las fronteras de las especialidades, tienen naturaleza interdisci
plinaria y resultaron independientes de sus concreciones especiales,
segn lo ilustran modelos isomorfos de retroalimentacin en sistemas
mecnicos, hidrodinmicos, elctricos, biolgicos, etc. Anlogamen
te, convergen adelantos originados en ciencia pura y aplicada, como
en la teora dinmica de los sistemas y la teora del control. Una
vez ms se extiende todo un espectro desde la teora matemtica
muy afinada, pasando por la simulacin con computadora, en la
cual pueden tratarse variables cuantitativamente, en ausencia de
soluciones analticas, hasta la discusin ms o menos informal de
problemas que tienen que ver con sistemas.
En tercer lugar est la filosofa de los sistemas, a saber,
la reorientacin del pensamiento y la visin del mundo resultante
de la introduccin del sistema como nuevo paradigma cientfico
(en contraste con el paradigma analtico, mecanicista, unidireccional
mente causal, de la ciencia clsica). Al igual que toda teora cientfica
de gran alcance, la teora general de los sistemas tiene sus aspectos
metacientficos o filosficos. El concepto de sistema constituye
un nuevo paradigma, por hablar como Thomas Kuhn, o una
nueva filosofa de la naturaleza, segn dijo quien e$to escribe
(1967), contrastando las leyes ciegas de la naturaleza de la visin
mecanicista del mundo y el devenir del mundo como argumento
shakespeariano contado por un idiota, con una visin organsmica
de el mundo como una gran organizacin.
Esto bien puede dividirse en tres partes. Tenemos, primero,
que dar con la naturaleza del animal. Se trata de la ontologa
de sistemas qu se entiende por sistema y cmo estn plasmados
los sistemas en los distintos niveles del mundo de la observacin.
.Qu haya de definirse y de describirse como sistema no es
cosa que tenga respuesta evidente o trivial. Se convendr en que
una galaxia, un perro, una clula y un tomo son sistemas reales,
esto es, entidades percibidas en la observacin o inferidas de sta,
y que existen independientemente del observador. Por otro lado
estn los sistemas conceptuales, como la lgica, las matemticas
xv

(pero incluyendo, p. ej., tambin la msica), que son ante todo


construcciones simblicas, con sistemas abstrados (ciencia) como
subclase de las ltimas, es decir, sistemas conceptuales correspon
dientes a la realidad.
Con todo, la distincin no es, ni mucho menos, tan ntida
y clara como pudiera creerse. Un ecosistema o un sistema social
es bien real, segn apreciamos en carne propia cuando, digamos,
el ecosistema es perturbado por la contaminacin, o la sociedad
nos pone enfrente tantos problemas insolutos. Mas no se trata
de objetos de percepcin u observacin directa; son construcciones
conceptuales. Lo mismo pasa hasta con los objetos de nuestro
mundo cotidiano, que en modo alguno son sencillamente datos
como datos sensoriales o simples percepciones, sino que en realidad
estn construidos con innumerables factores mentales que van
de la dinmica gestaltista y los procesos de aprendizaje a los factores
culturales y lingsticos que determinan en gran medida lo que
de hecho vemos o percibimos. As, la distincin entre objetos
y sistemas reales dados en la observacin, y construcciones y
sistemas conceptuales, es imposible de establecer sin ms que
sentido comn. Se trata de hondos problemas que aqu apenas
podemos sealar.
Esto nos lleva a la epistemologa de sistemas. De lo anterior
se desprende cunto difiere de la epistemologa del positivismo
o empirismo lgico, con todo y que comparta su actitud cientfica.
La epistemologa (y metafsica) del positivismo lgico est determi
nada por las ideas de fisicalismo, atomismo y la teora de la
cmara para el conocimiento. Todo esto est anticuado a la luz
de los conocimientos de hoy. Frente al fisicalismo y el reduccionismo,
los problemas y modos de pensamiento de las ciencias biolgicas,
sociales y del comportamiento requieren igual consideracin, y la
simple reduccin a las partculas elementales y las leyes ordinarias
de la fsica no parece ser factible. En comparacin con el proceder
analtico de la ciencia clsica, con resolucin en elementos compo
nentes y causalidad lineal o unidireccional como categora bsica,
la investigacin de totalidades organizadas de muchas variables
requiere nuevas categoras de interaccin, transaccin, organizacin,
teleologa, etc., con lo cual surgen muchos problemas para la episte
mologa y los modelos y tcnicas matemticos. Adems la percepcin
no es una reflexin de cosas reales (cualquiera que sea su condicin
metafsica), ni el conocimiento una mera aproximacin a la verdad
xvi

o la realidad. Es una interaccin entre conocedor y conocido,


dependiente de mltiples factores de naturaleza biolgica, psicolgi
ca, cultural, lingstica, etc. La propia fsica nos ensea que no
hay entidades ltimas tales como corpsculos u ondas, que existan
independientemente del observador. Esto conduce a una filosofa
perspectivista para la cual la fsica, sin dejar de reconocerle logros
en su campo y en otros, no representa el monopolio del conocimien
to. Frente al reduccionismo y las teoras que declaran que la realidad
no es nada sino (un montn de partculas fsicas, genes, reflejos,
pulsiones o lo que sea), vemos la ciencia como una de las perspecti
vas que el hombre, con su dotacin y servidumbre biolgica,
cultural y lingstica, ha creado para vrselas con el universo al
cual est arrojado o, ms bien, al que est adaptado merced
a la evolucin y la historia.
La tercera parte de la filosofa de los sistemas se ocupar de
las relaciones entre hombre y mundo o de lo que se llaman valores
en el habla filosfica. Si la realidad es una jerarqua de totalidades
organizadas, la imagen del hombre diferir de la que le otorgue
un mundo de partculas fsicas gobernadas por el azar, como realidad
ltima y sola verdadera. Antes bien, el mundo de los smbolos,
valores, entidades sociales y culturas es algo muy real, y su
inclusin en un orden csmico de jerarquas pudiera salvar la oposi
cin entre las dos culturas de C. P. Snow, la ciencia y las humani
dades, la tecnologa y la historia, las ciencias naturales y sociales,
o como se quiera formular la anttesis.
Este cuidado humanstico de la teora general de los sistemas,
tal como la entiendo, la distingue de los tericos de los sistemas, orien
tados de modo mecanicista, que slo hablan en trminos de mate
mticas, retroalimentacin y tecnologa, despertando el temor de
que la teora de los sistemas sea en realidad el paso final hacia
la mecanizacin y la devaluacin del hombre y hacia la sociedad
tecnocrtica. Aunque comprendo y subrayo el aspecto matemtico,
cientfico puro y aplicado, no me parece que sea posible evadir
estos aspectos humansticos, si es que la teora general de los sistemas
no ha de limitarse a una visin restringida y fraccionaria.
He aqu acaso otra razn para usar este libro como introduccin
al campo. Una exposicin como de libro de texto debe seguir
el camino derecho y estrecho de la rectitud matemtica y cientfica.
No hay que insistir en la necesidad de semejante exposicin tcniXVII

ca. Pero hay otros muchos problemas que abarca la teora general
de los sistemas y a los que este libro servir de gua.
Aparte de una bibliografa muy amplia, que indica las fuentes
citadas en el texto, se da una lista de lecturas recomendadas que
sin duda sern de provecho para el estudiante. Ms especficamente,
las siguientes publicaciones recientes servirn de valiosa ampliacin
en torno a temas expuestos en este libro. Se discuten los distintos
enfoques de la teora general de los sistemas en Trends in General
Systems Theory (G. Klir, ed.) y en Unity through Diversity (Festschrift in Honor o f L. von Bertalanffy, W. Gray y N. Rizzo, eds.),
en especial los libros n y iv. La teora dinmica de los sistemas
es expuesta en Dynamical System Theory por Robert Rosen. La
Biophysik de W. Beier (de la que seguramente habr pronto traduc
cin inglesa) contiene una excelente presentacin de la teora dinmi
ca de los sistemas y de la teora de los sistemas abiertos, siguiendo
los lineamientos del presente autor. Una elaboracin axiomtica
es An Approach to General Systems Theory, de G. J. Klir. Por
lo que respecta a la teora de los sistemas desarrollada desde el
punto de vista de la tecnologa del control, sugerimos Einfhrung
in die moderne Systemtheorie, de H. Schwarz. Acerca de la teora
de los sistemas en las ciencias del hombre son importantes los
siguientes libros: General Systems Theory and Psychiatry (W. Gray,
F. D. Duhl y N. D. Rizzo, eds.); Modem Systems Research for
the Behavioral Scientist (W. Buckley, ed.); System, Change and
Conflict (N. J. Demerath y R. A. Peterson, eds.). La filosofa de
los sistemas es desarrollada en Introduction to Systems Philosophy,
de Laszlo.
Salvo por la correccin de alguna errata, conservamos el texto
de la edicin original, aadindole este prefacio, el apndice Notas
sobre adelantos en la teora matemtica de los sistemas y un
suplemento bibliogrfico al final. Esperamos que este libro siga
sirviendo como introduccin para los estudiantes y de estmulo
a quienes se ocupan de la teora general de los sistemas.

XVlll

Procedencia de los captulos

La mayora de los captulos de est volumen han aparecido anterior


mente, a veces en forma modificada. A continuacin se da la historia
de cada uno.
Captulo i: Escrito para este volumen (1967).
Captulo ii : General System Theory, en Main Currents in
Modern Thought, vol. 11, # 4, marzo de 1955, pp. 75-83. Reproduci
do en General Systems, 1 (1956), 1-10; R. W. Taylor, ed., Life,
Language, Law, Essays in Honor o f A. F. Bentley, Yellow Springs
(Ohio), Antioch Press, 1957, pp. 58-78; J. D. Singer, ed., Human
Behavior and International Politics, Chicago, Rand McNally & Co.,
1965, pp. 20-31 ; N. J. Demerath III y R. A. Peterson, eds., System,
Change, and Conflict, Glencoe (111).), Free Press, 1967. Fueron
tomadas ampliaciones de Allgemeine Systemtheorie. Wege zu einer
neuen mathesis univrsalis, Deutsche Universittszeitung, 5/6 (1957),
8-12. Tambin en italiano, La teora generale dei sistemi, La
Voce deWAmerica, 18-G y 2-H (1956-57), .y en francs, Histoire
et mthodes de la thorie gnrale des systmes, Atomes, 21 n 66)
100-104.
Captulo ni : Condensado de Zu einer allgemeinen Systemlehre,
Deutsche Zeitschrift fr Philosophie, 18, nm. 3/4 (1945); An Outli
ne of General System Theory, British Journal o f the Philosophy
o f Science, 1 (1950), 139-164; Zu einer allgemeinen Systemlehre,
Biologa Generalis, 19 (1949), 114-129.
Captulo iv : General System Theory. A Critical Review, Gene
ral Systems, 7 (1962), 1-20; reimpreso en W. Buckley, ed., Modern
xix

Systems Research for the Behavioral Scientist, Chicago, Aldine Publiching Co., 1968, pp. 11-30.
Captulo v: Der Organismus als physikalisches System betrach
tet Die Naturwissenschaften, 28 (1940), 521-531.
Captulo vr. Das Modell des offenen Systems, Nova Acta
Leopoldina (1969).
Captulo vil: Basic Concepts in Quantitative Biology of Metabo
lism, Helgolnder Wissenschaftliche Meeresuntersuchungen, 9 (First
International Symposium on Quantitative Biology of Metabolism)
(1964), 5-37.
Captulo viii: Extracto de conferencias pronunciadas de la Uni
versity of Western Ontario (London), la University of California
Medical School (San Francisco), la University of Alberta (Edmon
ton, Calgary), etc., 1961-64.
Captulo ix : General System Theory and Psychiatry, del cap
tulo 43 de The American Handbook of Psychiatry, vol. 3, Silvano
Arieti, red., Basic Books, Inc., Nueva York, 1966.
Captulo x: An Essay on the Relativity of Categories, Philo
sophy o f Science, 22 (1955), 243-263; reimpreso en General Systems,
7 (1962), 71-83.
Apndice: Vom Sinn und der Einheit der Naturwissenschaften.
Aus einem Vortrag von Prof. Dr, Ludwig von Bertalanffy, Der
Student, Wien, 2, nm. 7/8 (1947), 10-11.

xx

I. Introduccin

Sistemas por doquier


Si alguien se pusiera a analizar las nociones y muletillas de moda
hoy por hoy, en la lista aparecera sistemas entre los primeros
lugares. El concepto ha invadido todos los campos de la ciencia
y penetrado en el pensamiento y el habla populares y en los medios
de comunicacin de masas. El razonamiento en trminos de sistemas
desempea un papel dominante en muy variados campos, desde las
empresas industriales y los armamentos hasta temas reservados a la
ciencia pura. Se le dedican innumerables publicaciones, conferencias,
simposios y cursos. En aos recientes han aparecido profesiones y
ocupaciones, desconocidas hasta hace nada, que llevan nombres
como proyecto de sistemas, anlisis de sistemas, ingeniera de siste
mas y as por el estilo. Constituyen el meollo de una tecnologa y una
tecnocracia nuevas; quienes las ejercen son los nuevos utopistas de
nuestro tiempo (Boguslaw, 1965), quienes en contraste con la cepa
clsica, cuyas ideas no salan de entre las cubiertas de los libros es
tn creando un mundo nuevo, feliz o no.
Las races de este proceso son complejas. Por un lado est
el trnsito desde la ingeniera energtica la liberacin de grandes
cantidades de energa, as en las mquinas de vapor o elctricas- hasta la ingeniera de control, que dirige procesos mediante artefac
tos de baja energa y que ha conducido a las computadoras y
la automacin. Han aparecido mquinas que se autocontrolan, del
humilde termostato domstico a los proyectiles autoguiados de la
Segunda Guerra Mundial, y de ah a los proyectiles inmensamente
1

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

perfeccionados de hoy. La tecnologa ha acabado pensando no


ya en trminos de mquinas sueltas sino de sistemas. Una mquina
de vapor, un automvil o un receptor de radio caan dentro de
la competencia del ingeniero adiestrado en la respectiva especialidad.
Pero cuando se trata de proyectiles o de vehculos espaciales, hay
que armarlos usando componentes que proceden de tecnologas
heterogneas: mecnica, electrnica, qumica, etc.; empiezan a inter
venir relaciones entre hombre y mquina, y salen al paso innumera
bles problemas financieros, econmicos, sociales y polticos. O bien
el trfico areo, o incluso automvil, no es slo cosa del nmero
de vehculos en funcionamiento sino que son sistemas que hay
que planear o disponer. As vienen surgiendo innumerables proble
mas en la produccin, el comercio y los armamentos.
Se hizo necesario, pues, un enfoque de sistemas. Dado un
determinado objetivo, encontrar caminos o medios para alcanzarlo
requiere que el especialista en sistemas (o el equipo de especialistas)
considere soluciones posibles y elija las que prometen optimizacin,
con mxima eficiencia y mnimo costo en una red de interacciones
tremendamente compleja. Esto requiere tcnicas complicadas y com
putadoras para resolver problemas que van muchsimo ms all
de los alcances de un matemtico. Tanto el hardware (quincalla
se ha dicho en espaol) de las computadoras, la automacin y
la cibernacin, como el software de la ciencia de los sistemas,
representan una nueva tecnologa que ha sido llamada Segunda
Revolucin Industrial y slo lleva unas dcadas desenvolvindose.
Esta situacin no se ha limitado al complejo industrial-militar.
Los polticos suelen pedir que se aplique el enfoque de sistemas
a problemas apremiantes, tales como la contaminacin del aire
y el agua, la congestin de trfico, la plaga urbana, la delincuencia
juvenil y el crimen organizado, la planeacin de ciudades (Wolfe,
1967), etc., y hablan de este nuevo concepto revolucionario (Cr
ter, 1966; Boffey, 1967). Un primer ministro canadiense (Manning,
1967) inserta el enfoque de sistemas en su plataforma poltica:
.. .existe una interrelacin entre todos los elementos y constituyen
tes de la sociedad. Los factores esenciales en los problemas, puntos,
polticas y programas pblicos deben ser siempre considerados y
evaluados como componentes interdependientes de un sistema
total.
Semejante evolucin no pasara de ser otra de las numerosas
facetas de cambio en nuestra sociedad tecnolgica contempornea,

IN TRO D U C CI N

si no fuera por un factor significativo fcil de ser pasado por


alto en las tcnicas tan sutiles y forzosamente especializadas de
la ciencia de la computacin, la ingeniera de sistemas y campos
afnes. No slo est la tendencia, en la tecnologa, a hacer cosas
mayores y mejores (o, si no, ms provechosas, destructivas, o todo
a la vez), sino que hay un cambio en las categoras bsicas del
pensamiento, del cual las complejidades de la tecnologa moderna
no pasan de ser una manifestacin, acaso ni la ms importante.
De uno u otro modo estamos forzados a vrnoslas con complejida
des, con totalidades o sistemas, en todos los campos del conoci
miento. Esto implica una fundamental reorientacin del pensamiento
cientfico.
No sera factible tratar de resumir la repercusin de los siste
mas, lo cual, por lo dems, dejara fuera las consideraciones de
este libro. Tendrn que bastar unos cuantos ejemplos, elegidos
ms o menos arbitrariamente, a fin de bosquejar la naturaleza
del problema y la consiguiente reorientacin. El lector dispensar
el toque egocntrico en las citas, ya que el propsito del libro
es presentar el punto de vista del autor y no resear el campo
con neutralidad.
Es bien sabido que en fsica se han dado enormes pasos en
las ltimas dcadas, lo cual ha generado tambin problemas nuevos
o quizs un nuevo tipo de problema, tal vez ms evidentes
para el lego en el nmero indefinido van centenares de partculas
elementales, de la que la fsica al presente puede dar poca razn.
Segn un experto destacado (De-Shalit, 1966), el ulterior progreso
de la fsica nuclear requiere mucha labor experimental, as como
el surgimiento de ms mtodos poderosos para manejar sistemas
de partculas numerosas, pero no infinitas. A. Szent-Gyrgyi (1964),
el gran fisilogo, expres con humor la misma ambicin:
[Cuando me agregu al Institute for Advanced Study of
Princeton] lo hice con la esperanza de que codendome con
aquellos grandes fsicos atmicos y matemticos aprendera algo
acerca de las cosas vivas. Pero en cuanto revel que en cualquier
sistema vivo hay ms de dos electrones, los fsicos no quisieron
or ms. Con todas sus computadoras, no podan decir qu
hara el tercer electrn. Lo notable es que ste lo sabe exactamen
te, as que el pequeo electrn sabe algo que ignoran todos

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

los sabios de Princeton, por lo cual tiene que ser algo muy
sencillo.
Y Bernal (1957) formul de este modo el problema an no
resuelto:
Nadie que conozca las dificultades de ahora se figura que
la crisis de la fsica seguramente se resuelva merced a algn
simple truco o modificacin de las teoras existentes. Es preciso
algo radical, que habr de llegar mucho ms all de la fsica.
Est siendo forjada una nueva visin del mundo, pero sern
precisas mucha experiencia y mucha controversia antes de que
adquiera forma definitiva. Tendr que ser coherente, que incluir
y esclarecer el nuevo conocimiento de las partculas fundamenta
les y sus complejos campos, que resolver la paradoja de la
onda y la partcula, deber hacer igualmente inteligibles el mundo
interior del tomo y los vastos espacios del universo. Deber
tener una dimensin distinta de todas las visiones del mundo
previas, e incluir una explicacin del desarrollo y el origen
de cosas nuevas. Con ello se acoplar naturalmente a las tenden
cias convergentes de las ciencias biolgicas y sociales, donde
una pauta regular se trenza con su historia evolutiva.
El triunfo de la biologa molecular en aos recientes, el descifra
miento del cdigo (o clave) gentico, y los consiguientes logros
en gentica, evolucin, medicina, fisiologa celular y muchos otros
campos, es ya lugar comn. Pero a pesar del discernimiento ahonda
do que alcanza la biologa molecular o acaso en virtud de
l, es manifiesta la necesidad de una biologa organsmica,
segn el presente autor lo llevaba sosteniendo unos 40 aos. La
biologa no slo tiene que ocuparse del nivel fisicoqumico o molecu
lar, sino de los niveles superiores de organizacin viva tambin.
Tal como discutiremos ms adelante (p. 10), esta exigencia se ha
planteado con renovado vigor, en vista de recientes hechos y conoci
mientos, pero difcilmente se habr agregado un argumento que
no hubiera sido discutido antes (von Bertalanffy, 1928a, 1932,
1949a, 1960).
Por otro lado, en psicologa la concepcin bsica sola ser el
modelo robot. Haba que explicar la conducta con el esquema
mecanicista estmulo-respuesta (E-R); el condicionamiento, acorde
con la pauta del experimento con animales, apareca como funda

IN TRO D U CCI N

ment de la conducta humana; tena que reemplazarse el significa


do por la respuesta condicionada, que negarse la especificidad
del comportamiento humano, etc. La psicologa de la Gestalt fue
la primera en enfrentarse al esquema mecanicista hace cosa de
medio siglo. Ms recientemente se han visto muchos intentos encami
nados a una imagen del hombre ms satisfactoria, y el concepto
de sistema va ganando importancia (cap. vm); Piaget, por ejemplo,
vincul expresamente sus conceptos a la teora general de los
sistemas de BertalanfFy (Hahn, 1967).
Quizs aun ms que la psicologa, la psiquiatra ha adoptado
el punto de vista de los sistemas (p. ej. Menninger, 1963; von
Bertalanffy, 1966; Grinker, 1967; Gray et al, en prensa). Citemos
a Grinker:
De las teoras llamadas globales, la que primero enunci
y defini Bertalanffy en 1947 con el nombre de teora general
de los sistemas ha prendido... Desde entonces ha afinado, modi
ficado y aplicado sus conceptos, establecido una sociedad dedica
da a la teora general de los sistemas y publicado un General
Systems Yearbook. Muchos cientficos sociales pero slo un
puado de psiquiatras estudiaban, entendan o aplicaban la teora
de los sistemas. De pronto, bajo la gua del doctor William
Gray, de Boston, se alcanz un umbral, la reunin anual 122
de la American Psychiatric Association dedic dos sesiones,
en 1966, a la discusin de esta teora, y se dispuso que en
adelante hubiera reuniones regulares de psiquiatras para desarro
llar esta teora unificada del comportamiento humano. De
existir la tercera revolucin (despus de la psicoanaltica y la
conductista), reside en el desenvolvimiento de una teora general
(p. ix).
El informe de una reciente reunin (American Psychiatric Asso
ciation, 1967) pinta un vivido cuadro:
Cuando una sala para 1500 personas est atiborrada al punto
de que hay cientos en pie durante una sesin matutina entera,
el tema debe de interesar de veras al auditorio. Tal fue la
situacin en el simposio sobre el uso de una teora general
de los sistemas en psiquiatra, celebrado dentro de la reunin
de la American Psychiatric Association en Detroit. (Damude,
1967.)

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Lo mismo pasa en las ciencias sociales. Del vasto espectro,


la extendida confusin y las contradicciones de las teoras sociolgi
cas contemporneas (Sorokin, 1928, 1966) emerge una conclusin
segura: que los fenmenos sociales deben ser considerados en trmi
nos de sistemas por difcil y hoy en da fluctuante que sea
la definicin de entidades socioculturales.
Hay un panorama cientfico revolucionario [derivado] del
movimiento de investigacin general de los sistemas, [con un]
cmulo de principios, ideas y ahondamientos que ya han estable
cido un grado superior de orden y de comprensin cientficos
en muchas reas de la biologa, la psicologa y algunas ciencias
fsicas... La moderna investigacin de los sistemas puede servir
de base a un marco ms adecuado para hacer justicia a las
complejidades y propiedades dinmicas del sistema sociocultural.
(Buckley, 1967.)
El curso de los acontecimientos en nuestros tiempos sugiere
una concepcin anloga en la historia, incluyendo la consideracin
de que, despus de todo, la historia es sociologa hacindose, estudia
da longitudinalmente. Son las mismas entidades socioculturales
las que la sociologa investiga en su estado presente y la historia
en su devenir.
En otros tiempos puede haber servido de consuelo echar la
culpa de atrocidades y estupideces a malos reyes, prfidos dictadores,
la ignorancia, la supersticin, las carencias materiales y cosas as.
Por ello la historia era del estilo quin-hizo-qu: idiogrfica
es el trmino tcnico. As, la Guerra de los Treinta aos fue conse
cuencia de la supersticin religiosa y de las rivalidades de los prnci
pes alemanes; Napolen puso a Europa de cabeza en virtud de
su ambicin desmedida; la Segunda Guerra Mundial se debi a
la perversidad de Hitler y a la proclividad blica de los alemanes.
Hemos perdido este bienestar intelectual. En condiciones de
democracia, instruccin universal y abundancia general, aquellas
excusas de las atrocidades humanas fracasan miserablemente. Al
contemplar cmo se hace la historia contempornea, resulta difcil
adscribir su irracionalidad y bestialidad a individuos nada ms
(a menos que les otorguemos una capacidad sobrehumana o
subhumana para la maldad y la estupidez). Ms bien parecemos
vctimas de fuerzas histricas; sea lo que fuere lo que esto
quiera decir. Los acontecimientos parecen envolver algo ms que

IN TRO D U CCI N

las decisiones y acciones individuales, y estar determinados ms


bien por sistemas socioculturales, trtese de prejuicios, ideologas,
grupos de presin, tendencias sociales, el crecimiento y la decadencia
de civilizaciones y quin sabe cunto ms. Sabemos cientfica y
precisamente cules van a ser los efectos de la contaminacin,
el despilfarro de los recursos naturales, la explosin demogrfica,
la carrera armamentista, etc. Cada da nos los repiten incontables
crticos que esgrimen argumentos irrefutables. Pero ni los guas
nacionales ni la sociedad en conjunto parecen en condiciones de
hacer nada por remediarlo. Si no queremos una explicacin testa
quem Deus perdere vult dementat, parecemos seguir alguna trgi
ca necesidad histrica.
Aun apreciando la vaguedad de conceptos como el de civilizacin
y las limitaciones de grandes teoras como las de Spengler y
Toynbee, la cuestin de las regularidades o leyes en los sistemas
socioculturales tiene sentido aunque esto no implique por fuerza
la inevitabilidad histrica segn Sir Isaiah Berln. Un panorama
histrico como el que McNeill intitul The Rise o f the West (1963),
subrayando desde el ttulo su posicin antispengleriana, no deja
de ser, con todo, una exposicin de sistemas histricos. Semejante
concepcin invade campos que se diran aparte, de modo que la
escuela arqueolgica de proceso se dice surgida del armazn
debido a Ludwig von Bertalanffy para el caso del embrin en
desarrollo, en el cual los sistemas desencadenan el comportamiento
en coyunturas crticas y, luego de hacerlo, no pueden retomar
a su pauta de origen (Flannery, 1967).
En tanto que la sociologa (y presumiblemente la historia) trata
de organizaciones informales, otro adelanto reciente es la teora
de las organizaciones formales, o sea de estructuras escrupulosamen
te instituidas, tales como el ejrcito, la burocracia, las empresas
de negocios, etc. Esta teora est enmarcada en una filosofa que
acepta la premisa de que el nico modo significativo de estudiar
la organizacin es estudiarla como sistema, y el anlisis de sistemas
trata de la organizacin como sistema de variables mutuamente
dependientes; de ah que la moderna teora de la organizacin
conduzca casi inevitablemente a una discusin de la teora general
de los sistemas (Scott, 1963). En palabras de alguien que practica
la investigacin operacional:
En las ltimas dcadas hemos asistido al surgimiento

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

del sistema como concepto clave en la investigacin cientfica.


Ni que decir tiene, desde hace siglos que se estudian sistemas,
pero ha sido agregado algo nuevo... La tendencia a estudiar
sistemas como entidades ms que como conglomerados de partes
es congruente con la tendencia de la ciencia contempornea
a no aislar ya fenmenos en contextos estrechamente confinados
sino, al contrario, abrir interacciones para examinarlas y exami
nar segmentos de la naturaleza cada vez mayores. Bajo la bandera
de investigacin de sistemas (y sus abundantes sinnimos) hemos
presenciado tambin la convergencia de muchos ms adelantos
cientficos especializados contemporneos... Esta indagacin,
como tantas otras, est imbricada en un esfuerzo cooperativo
que abarca una gama creciente de disciplinas cientficas y de
ingeniera. Participamos en un esfuerzo acaso el ms vasto
hasta la fecha por alcanzar una sntesis del conocimiento
cientfico. (Ackoff, 1959.)
De esta manera se cierra el crculo y volvemos a los avances
de la sociedad tecnolgica contempornea de los cuales partimos.
Lo que se deduce de estas consideraciones por esbozadas y superfi
ciales que sean es que en las ciencias modernas y las nuevas conceptualizaciones de la vida hacen falta nuevas ideas y categoras, las cua
les, de una u otra manera, giran en torno al concepto de sistema.
Para variar, citemos a un autor sovitico:
La elaboracin de mtodos especficos para la investigacin
de sistemas es una tendencia general del conocimiento cientfico
de hoy, al igual que la ciencia del xix se caracterizaba por
la concentracin primaria de la atencin en la elaboracin de
formas y procesos elementales de la naturaleza. (Lewada, en
Hahn, 1967, p. 185.)
Los peligros de semejante tendencia son evidentes, por desgracia,
y han sido expuestos a menudo. Segn el psicoterapeuta Ruesch
(1967), al nuevo mundo ciberntico no le importa la gente sino
los sistemas; el hombre se vuelve reemplazable y gastable. Para
los nuevos utopistas de la ingeniera de sistemas, por repetir una
frase de Boguslaw (1965), precisamente es el elemento humano
el componente inconfiable de sus creaciones. O bien se elimina
del todo, sustituyndolo por el hardware de computadoras, maquina
ria autorregulada y as por el estilo, o bien hay que hacerlo tan

IN TRO D U C CI N

confiable como se pueda: mecanizado, conformista, controlado y


estandarizado. Dicho con trminos algo ms speros, en el Gran
Sistema el hombre ha de ser y en gran medida lo es ya un
retrasado mental que oprime botones, o un idiota'informado quie
re decirse : adiestrado en alguna especialidad limitada, pero por lo
dems simple parte de la mquina. Esto concuerda con un bien cono
cido principio de sistemas, el de la mecanizacin progresiva; el indivi
duo se convierte cada vez ms en un engranaje dominado por unos
pocos guas privilegiados, mediocres y chanchulleros, que persiguen
sus intereses privados tras la cortina de humo de las ideologas (Soro
kin, 1966, pp. 558.W).
Ya contemplemos la expansin positiva del conocimiento y el
control benfico del medio y la sociedad, ya veamos en el movimiento
de los sistemas la llegada del Mundo feliz y de 1984, el hecho es que
esto merece estudio intenso, y con l tenemos que vernos.
En torno a la historia de la teora de los sistemas
Hemos visto ya que en todos los campos principales de la fsica
subatmica a la historia reina el consenso acerca de la oportunidad
de una reorientacin de la ciencia. Hay progresos de la tecnologa
moderna paralelos a esta tendencia.
Por lo que alcanza a averiguarse, la idea de una teora general
de los sistemas fue primero introducida por el presente autor,
antes de la ciberntica, la ingeniera de sistemas y el surgimiento
de campos afnes. Ms adelante quedar expuesto (pp. 92 ss) cmo
se vio llevado a ello, pero en vista de discusiones recientes parece
indicada cierta ampliacin.
Como pasa con toda nueva idea, en la ciencia o donde sea,
el concepto de sistemas tiene una larga historia. Si bien el trmino
sistema como tal no mereci hincapi, la historia del concepto
incluye muchos nombres ilustres. Como filosofa natural podemos
remontarlo a Leibniz; a Nicols de Cusa con su coincidencia de
los opuestos; a la medicina mstica de Paracelso; a la visin de
la historia, de Vico e Ibn-Kaldun, como sucesin de entidades
o sistemas culturales; a la dialctica de Marx y Hegel por
mencionar unos cuantos nombres de una rica panoplia de pensado
res. El conocedor literario podr recordar De ludo globi (1463;
cf. Bertalanffy, 1928b) de Nicols de Cusa, y el Glasperlenspiel

10

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

de Hermann Hesse: ambos ven el andar del mundo reflejado en


un juego abstracto, agudamente planeado.
Hubo una que otra obra preliminar en el terreno de la teora
general de los sistemas. Las Gestalten fsicas de Khler (1924)
apuntaban en esta direccin pero no encaraban el problema con
generalidad plena y restringan el tratamiento a Gestalten en fsica
(y a fenmenos biolgicos y psicolgicos presumiblemente interpre
tables sobre esta base). En una publicacin posterior (1927), Khler
plante el postulado de una teora de los sistemas encaminada
a elaborar las propiedades ms generales de los sistemas inorgnicos,
en comparacin con los orgnicos; hasta cierto punto, al encuentro
de esta exigencia sali la teora de los sistemas abiertos. La
obra clsica de Lotka (1925) fue la que ms cerca lleg del objetivo,
y le debemos formulaciones fundamentales. La verdad es que Lotka
se ocup de un concepto general de los sistemas (sin restringirse,
como Khler a sistemas de la fsica). Como era estadstico, sin
embargo, interesado en problemas de poblaciones ms bien que
en problemas biolgicos de organismos individuales, Lotka cosa
algo rara concibi las, comunidades como sistemas, sin dejar
de ver en el individuo una suma de clulas.
No obstante, la necesidad y factibilidad de un enfoque de sistemas
no fue evidente hasta hace poco. Result por necesidad del hecho
de que el esquema mecanicista de vas causales aislables y el trata
miento merista resultaban insuficientes para enfrentarse a problemas
tericos, especialmente en las ciencias biosociales, y a los problemas
prcticos planteados por la tecnologa moderna. Su factibilidad
qued en claro gracias a distintos adelantos tericos, epistemolgi
cos, matemticos, etc. que, aunque an entre balbuceos, lo volvie
ron progresivamente realizable.
A principios de la tercera dcada del siglo, quien esto escribe
se senta desconcertado ante vacos evidentes en la investigacin
y la teora biolgicas. El enfoque mecanicista entonces imperante
y que acaba de ser mencionado pareca desdear, si no es que
negar activamente, lo que es, ni ms ni menos, esencial en los
fenmenos de la vida. El autor abog por una concepcin organsmica en biologa que hiciera hincapi en la consideracin del organismo
como un todo o sistema y viese el objetivo principal de las ciencias
biolgicas en el descubrimiento de los principios de organizacin
a sus diversos niveles. Los primeros enunciados del autor datan
de 1925-26, y la filosofa del mecanicismo orgnico de Whitehead

IN TRO D U CCI N

11

fue publicada en 1925. Las labores de Cannon sobre la homeostasia


aparecieron en 1929 y 1932. La concepcin organsmica tuvo un
gran precursor en Ciaude Bernard, pero la obra de ste casi no
fue conocida fuera de Francia, y an hoy sigue esperando ser
cabalmente apreciada (cf. Bernal, 1957, p. 960). La aparicin simult
nea de ideas similares, independientemente y en diferentes continen
tes, fue sintomtica de una nueva tendencia que, sin embargo,
requerira tiempo para ser aceptada.
Lo que incita a estas observaciones es el hecho de que en
aos recientes han vuelto a insistir en la biologa organsmica
eminentes bilogos estadounidenses (Dubos, 1964, 1967; Dobzhansky, 1966; Commoner, 1961), sin citar, no obstante, las labores
muy anteriores de quien esto escribe, por mucho que sean debida
mente reconocidas en la bibliografa europea y de los pases socialis
tas (p. ej. Ungerer, 1966; Blandino, 1960; Tribio, 1946; Kanaev,
1966; Kamaryt, 1961, 1963; Bendmann, 1963, 1967; Afanasjew,
1962). Puede afirmarse de plano que discusiones recientes (p. ej.
Nagel, 1961; Hempel, 1965; Beckner, 1959; Smith, 1966; Schaffner,
1967), aunque refirindose por supuesto a adelantos de la biologa
durante los ltimos 40 aos, no han agregado ningn nuevo punto
de vista en comparacin con el trabajo del presente autor.
En filosofa, la formacin del autor sigui la tradicin del neopositivismo del grupo de Moritz Schlick, posteriormente llamado
Crculo de Viena. Pero, como tena que ser, su inters en el misticis
mo alemn, el relativismo histrico de Spengler y la historia del
arte, aunado a otras actitudes no ortodoxas, le impidi llegar a
ser un buen positivista. Eran ms fuertes sus lazos con el grupo
berlins de la Sociedad de Filosofa Emprica en los aos veintitan
tos; all descollaban el filsofo-fsico Hans Reichenbach, el psiclo
go A. Herzberg, el ingeniero Parseval (inventor del dirigible).
En conexin con trabajos experimentales acerca del metabolismo
y el crecimiento, por una parte, y con un esfuerzo por concretar
el programa organsmico, por otra, fue adelantada la teora de
los sistemas abiertos, fundada en el hecho bastante trivial de que
el organismo resulta ser uno de ellos, si bien por aquel entonces
no haba teora. La primera presentacin, luego de uno que otro
intento, figura en este volumen como captulo v. De suerte que
la biofsica pareca requerir una expansin de la teora fsica acos
tumbrada, por el rumbo de la generalizacin de los principios

12

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

cinticos y de la teora termodinmica, la cual ms tarde sera


conocida como termodinmica irreversible.
Qued de manifiesto entonces otra generalizacin. En muchos
fenmenos biolgicos, pero tambin de las ciencias sociales y del
comportamiento, resultan aplicables expresiones y modelos matem
ticos. Evidentemente, no es cosa de las entidades de la fsica y
la qumica, y en este sentido trascienden la fsica como parargn
de ciencia exacta. (Dicho sea de paso, el autor inici una serie,
Abhandlungen zur exakten Biologie, para suceder a las Abhandlungen
zur theoretischen Biologie de Schaxel, pero hubo que suspenderlas
por la guerra.) La similitud estructural entre semejantes modelos
y su isomorfismo en diferentes campos se tornaron ostensibles,
y en el centro quedaron precisamente problemas de orden, organiza
cin, totalidad, teleologa, etc., excluidos programticamente de
la ciencia mecanicista. Tal fue, la idea de la teora general de
los sistemas.
Los tiempos no eran favorables. La biologa era tenida por
idntica al trabajo de laboratorio, y l autor entr en un limbo
al publicar su Theoretische Biologie (1932), otro campo que no
hace mucho pas a ser acadmicamente respetable. Hoy por hoy,
cuando hay tantas revistas y publicaciones de esta disciplina y
la elaboracin de modelos se ha convertido en pasatiempo bien
visto y generosamente patrocinado, no es fcil imaginar la resistencia
a aquellas ideas. La afirmacin del concepto de la teora general
de los sistemas, especialmente por el difunto profesor. Otto Ptzl,
psiquiatra de Viena bien conocido, ayud al autor a superar sus
inhibiciones y preparar un escrito (reproducido como captulo m
de este libro). Una vez ms intervino el destino. El artculo (en
la Deutsche Zeitschrift fr Philosophie) fue ledo en pruebas, pero
el nmero que lo traa qued destruido en la catstrofe de la
ltima guerra. Pasada sta, la teora general de los sistemas fue
presentada en conferencias (cf. Apndice), ampliamente discutida
con fsicos (von Bertalanffy, 1948a) y en plticas y coloquios
(p. ej. von Bertalanffy et al., 1951).
La propuesta de la teora de los sistemas fue recibida con incredu
lidad, por fantstica o presuntuosa. O bien decan era trivial,
por no ser los llamados isomorfismos sino meros ejemplos del
hecho palmario de resultar aplicables las matemticas a toda suerte
de cosas, lo cual no llevaba a mayor descubrimiento que la
aplicabilidad de 2 + 2 = 4 a manzanas, dineros y galaxias por igual;

IN TRO D U CCI N

13

o bien era falsa y equvoca, en vista de que analogas superficiales


como en la famosa comparacin de la sociedad con un organis
mo disimulan diferencias genuinas y conducen as a conclusiones
erradas y hasta moralmente objetables. Para oros, en fin, era
filosfica y metodolgicamente invlida porque la pretendida irreductibilidad de niveles superiores a inferiores tenda a impedir
una indagacin analtica cuyo xito era evidente en varios campos,
como la reduccin de la qumica a principios fsicos, o de los
fenmenos de la vida a la biologa molecular.
Gradualmente fue vindose que tales objeciones no atinaban
con lo que representa la teora de los sistemas: intentar la interpreta
cin y la teora cientficas donde antes no haba nada de ello,
as como mayor generalidad que en las ciencias especiales. La teora
general de los sistemas responda a una secreta tendencia en varias
disciplinas. Una carta del economista K. Boulding, fechada en
1953, resumi bien la situacin:
He llegado casi casi a la misma conclusin que usted, aunque
partiendo del rumbo de la economa y las ciencias sociales,
y no de la biologa: que hay un cuerpo de lo que vengo llamando
teora emprica general, o teora general de los sistemas
por usar su excelente terminologa, de amplia aplicabilidad
a muy diversas disciplinas. Estoy seguro de que mucha gente
en el mundo ha llegado a posiciones esencialmente iguales a
la nuestra, pero estn muy dispersos y no se conocen: as de
difcil es cruzar los lmites entre las disciplinas.
Durante el primer ao del Center for Advanced Study in the
Behavioral Sciences (Palo Alto), se encontraron Boulding, el biomatemtico A. Rapoport, el fisilogo Ralph Gerard y el presente
autor. En la reunin anual de la American Association for the
Advancement of Science de 1954 cuaj ei proyecto de una sociedad
dedicada a la teora general de ios sistemas. El nombre fue cambiado
luego por el menos presuntuoso de Sociedad para la Investigacin
General de Sistemas, afiliada ahora a la AAAS y cuyas reuniones son
muy concurridas en las convenciones de la AAAS. Fueron estableci
dos grupos locales de la Sociedad en varios centros, primero de Esta
dos Unidos, luego de Europa. El programa original de la Sociedad
no necesit revisin:
La Sociedad para la Investigacin General de Sistemas fue
organizada en 1954 para impulsar el desarrollo de sistemas teri-

14

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

eos aplicables a ms de uno de los compartimientos tradicionales


del conocimiento. Sus funciones principales son: 1) investigar
el isomorfismo de conceptos, leyes y modelos en varios campos,
y fomentar provechosas transferencias de un campo a otro; 2)
estimular el desarrollo de modelos tericos adecuados en los
campos que carecen de ellos; 3) minimizar la repeticin de
esfuerzo terico en diferentes campos; 4) promover la unidad
de la ciencia mejorando la comunicacin entre especialistas.
Los anuarios de la sociedad, General Systems, bajo la eficiente
redaccin de A. Rapoport, le han servido de rgano desde entonces.
General Systems, intencionalmente, no sigue una poltica rgida
sino que publica trabajos que difieren en intencin, segn parece
convenir a un campo necesitado de ideas y exploracin. Numerosas
investigaciones y publicaciones sustanciaron la tendencia en varios
campos; apareci una revista, Mathematical Systems Theory.
Mientras tanto hubo otro progreso. Cybernetics de Norbert Wie
ner apareci en 1948, como resultado de los adelantos entonces
recientes en la tecnologa de las computadoras, la teora de la
informacin y las mquinas autorreguladas. Otra vez se dio una
coincidencia de las que se presentan cuando hay ideas en el aire:
aparecieron casi al mismo tiempo tres contribuciones fundamentales,
la Cybernetics de Wiener (1948), la teora de la informacin de
Shannon y Weaver (1949) y la teora de los juegos de von Neumann
y Morgenstem (1947). Wiener llev los conceptos de ciberntica,
retroalimentacin e informacin mucho ms all de los camposde la tecnologa, y los generaliz en los dominios biolgico y. social.
Es verdad que la ciberntica no careci de precursores. El concepto
de homeostasia debido a Cannon fue piedra angular en estas conside
raciones. Menos conocidos modelos detallados de fenmenos fisio
lgicos con retroalimentacin haban sido elaborados .en la tercera
dcada por el fisilogo alemn Richard Wagner (1954), por el
laureado Nobel suizo W. R. Hess (1941, 1942), y en el Rafferenzprinzip de von Holst. La enorme popularidad de la ciberntica en la
ciencia, la tecnologa y la publicidad general se debe, ni que decir
tiene, a Wiener, con su proclamacin de la Segunda Revolucin
Industrial.
La estrecha correspondencia entre los dos movimientos queda
de manifiesto en un enunciado programtico de L. Frank, abriendo
una conferencia de ciberntica:

IN TRO D U C CI N

15

Los conceptos de conducta intencional y de teleologa se


han asociado por largo tiempo a una misteriosa capacidad autoperfectiva o buscadora de metas, o causa final, ordinariamente
de origen sobrehumano o sobrenatural. Para adelantar en ei
estudio de los aconteceres, el pensamiento cientfico tuvo que
rechazar semejantes creencias en el propsito y en conceptos
de operaciones teleolgicas, en favor de una visin estrictamente
mecanicista y determinista de la naturaleza. Esta concepcin
mecanicista qued firmemente establecida con la demostracin
de que el universo se basaba en la operacin de partculas
annimas que se movan al azar, de modo desordenado, generan
do, con su multiplicidad, orden y regularidad de naturaleza
estadstica, como en la fsica clsica y las leyes de los gases.
El triunfo irrebatible de tales conceptos y mtodos en fsica
y astronoma, y luego en qumica, dio a la biologa y la fisiologa
su orientacin preponderante. Este enfoque de los problemas
de los organismos fue reforzado por los afanes analticos de
la cultura y los lenguajes de la Europa occidental. Los supuestos
bsicos de nuestras tradiciones y las persistentes implicaciones
del lenguaje que usamos, casi nos fuerzan a abordar todo lo
que estudiamos como si estuviera compuesto de partes o factores
separados, discretos, que debemos tratar de aislar e identificar
como causas potentes. De ah derivamos nuestra preocupacin
por el estudio de la relacin entre dos variables. Somos hoy
testigos de una bsqueda de nuevos enfoques, de conceptos
nuevos y ms amplios y de mtodos capaces de vrselas con
grandes conjuntos de organismos y personalidades. El concepto
de mecanismo teleolgico, sin importar cmo pueda ser expresa
do en trminos diferentes, puede verse como un intento de
escapar de estas viejas formulaciones mecanicista s que hoy resul
tan inadecuadas, y de presentar nuevas y fecundas concepciones
y metodologas ms efectivas para estudiar los procesos de auto
rregulacin, los sistemas y organismos con autoorientacin y
las personalidades que se autodirigen. As, expresiones como
retroalimentacin, servomecanismos, sistemas circulares y procesos
circulares pueden ser tomadas como expresiones distintas pero
en gran medida equivalentes de la misma concepcin. (Frank
et al., 1948, condensado.)
Resear el desarrollo de la ciberntica en la tecnologa y la

16

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

ciencia sera salir de los alcances de este libro, adems de ser innece
sario, en vista de la rica bibliografa de este campo. A pesar de ello
este repaso histrico no deja de ser oportuno en vista de ciertas equi
vocaciones e interpretaciones erradas. As, Buckley (1967, p. 36) afir
ma que la moderna teora de los sistemas, aunque surgida al parecer
de novo a partir del esfuerzo de la ltima guerra, puede verse como
culminacin de un vasto cambio de punto de vista, que llevaba unos
siglos tratando de imponerse. La segunda parte del enunciado es
cierta, mas no la primera ; la teora de los sistemas no surgi del es
fuerzo de la ltima guerra sino que se remonta a mucho ms atrs
y tiene races muy distintas del hardware militar y cuestiones tecnol
gicas afines. Tampoco hay emergencia de la teora de los sistemas
a partir de recientes adelantos en el anlisis de sistemas de ingeniera
(Shaw, 1965), excepto en un sentido especial de la palabra.
La teora de los sistemas es tambin frecuentemente identificada
con la ciberntica y la teora del control. Esto es asimismo incorrecto.
La ciberntica, como teora de los mecanismos de control en la
tecnologa y la naturaleza, fundada en los conceptos de informacin
y retroalimentacin, no es sino parte de una teora general de
los sistemas; los sistemas cibernticos son un caso especial por
importante que sea de los sistemas que exhiben autorregulacin.
Tendencias en la teora de los sistemas
En tiempos en que cualquier novedad, por trivial que sea, es sa
ludada llamndola revolucionaria, est uno harto de aplicar este
rtulo a los adelantos cientficos. En vista de que la minifalda
y el cabello largo se designan como una revolucin en la adolescen
cia, y cualquier nuevo modelo de automvil o de potingue lanzado
por la industria farmacutica constituyen revoluciones tambin, la
palabra es una muletilla publicitaria que no merece consideracin
seria. Puede, sin embargo, ser empleada en un sentido estrictamente
tcnico: las revoluciones cientficas son identificables merced a
ciertos criterios diagnsticos.
A la zaga de Kuhn (1962), una revolucin cientfica es definida
por la aparicin de nuevos esquemas conceptuales o paradigmas.
Estos ponen en primer plano aspectos que anteriormente no eran
vistos o percibidos, o por ventura ni suprimidos, en la ciencia
normal, es decir la ciencia aceptada y practicada generalmente
en el tiempo en cuestin. Hay as un desplazamiento de la problem

IN TRO D U C CI N

17

tica advertida e investigada y un cambio en las reglas de la prctica


cientfica, comparable a la mutacin de Gestalten perceptuales en ex
perimentos psicolgicos en que, p. ej., la misma figura puede ser vista
como dos caras y una taza o como un pato y un conejo. Es compren
sible que en tales fases crticas se haga hincapi en el anlisis filosfi
co, no sentido como necesario en perodos de crecimiento de la cien
cia normal. Las primeras versiones de un nuevo paradigma suelen
ser toscas, resuelven pocos problemas, y las soluciones que dan a s
tos distan de ser perfectas. Hay profusin y competencia de teoras,
limitada cada una con respecto al nmero de problemas que cubre
y resuelve con elegancia. Sin embargo, e! nuevo paradigma abarca
nuevos problemas, especialmente los que antes eran rechazados por
metafsicos.
Kuhn dedujo estos criterios del estudio de las revoluciones clsi
cas en fsica y qumica, pero describen de maravilla los cambios aca
rreados por los conceptos organsmico y de sistemas; adems de dilu
cidar sus mritos y limitaciones. Especialmente, y no hay que sor
prenderse, la teora de los sistemas comprende un conjunto de enfo
ques que difieren en estilo y propsito.
El problema de los sistemas es esencialmente el problema de
las limitaciones de los procedimientos analticos en la ciencia. Esto
sola ser expresado en enunciados semimetafsicos, como el de la
evolucin emergente y lo de que el todo es ms que la suma
de sus partes, pero tiene un sentido operacional claro. Proceder
analtico quiere decir que una entidad investigada es resuelta en
partes unidas, a partir de las cuales puede, por tanto, ser constitui
da o reconstituida, entendindose estos procederes en sus sentidos
tanto material como conceptual. Es ste el principio bsico de
la ciencia clsica, que puede circunscribirse de diferentes modos:
resolucin en encadenamientos causales aislables, bsqueda de unida
des atmicas en los varios campos de la ciencia, etc. El progreso
de la ciencia ha mostrado que estos principios clsicos, que Galileo
y Descartes fueron los primeros en enunciar, tienen xito esplndido
en variadsimos campos de fenmenos.
La aplicacin del procedimiento analtico depende de dos condi
ciones. La primera es que no existan interacciones entre partes,
o que sean tan dbiles que puedan dejarse a un lado en ciertas
investigaciones. Slo con esta condicin es posible deslindar las
partes real, lgica y matemticamente y luego volverlas a jun
tar. La segunda condicin es que las relaciones que describan

18

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

el comportamiento de partes sean lineales; slo entonces queda


satisfecha la condicin de aditividad, o sea que una ecuacin que
describa la conducta del total tiene la misma forma que las ecuacio
nes que describen la conducta de las partes; los procesos parciales
pueden ser superpuestos para obtener el proceso total, etc.
Semejantes condiciones no las cumplen las entidades llamadas
sistemas, o sea consistentes en partes en interaccin. El prototipo
de su descripcin es un conjunto de ecuaciones diferenciales simult
neas (pp. 56 ss), que son no lineales en el caso general. Puede ser
circunscrito un sistema o complejidad organizada (p. 34) mer
ced a la existencia de interacciones fuertes (Rapoport, 1966)
o interacciones no triviales (Simn, 1965), es decir, no lineales.
El problema metodolgico de la teora de los sistemas, pues, es
vrselas con cuestiones que, comparadas con las analtico-aditivas
de la ciencia clsica, son de naturaleza ms general.
Como se ha dicho, hay varios enfoques para enfrentarse a tales,
problemas. Esto de los enfoques es intencionalmente vago, pues
son lgicamente no homogneos, representan distintos modelos con
ceptuales, tcnicas matemticas, puntos de vista generales, etc.;
concuerdan, sin embargo, en ser teoras de sistemas. Dejando
aparte procederes de la investigacin aplicada as la ingeniera
de sistemas, la investigacin operacional, la programacin lineal
y no lineal, etc., los enfoques ms importantes son stos. (Para
un buen resumen, cf. Drischel, 1968.)
La teora clsica de los sistemas aplica matemticas clsicas,
o sea el clculo infinitesimal. Aspira a enunciar principios aplicables
a sistemas en general o a subclases definidas (p. ej. sistemas cerrados
y abiertos), a proporcionar tcnicas para su investigacin y descrip
cin, y aplicar stas a casos concretos. En virtud de la generalidad
de tal descripcin, puede afirmarse que algunas propiedades formales
sern aplicables a cualquier entidad qua sistema (o sistema abierto,
o sistema jerrquico, etc.), aun cuando sus particulares naturaleza,
partes, relaciones, etc. se desconozcan o no se investiguen. Hay
entre los ejemplos principios generalizados de cintica aplicables,
v gr., a poblaciones de molculas o entidades biolgicas, o sea
a sistemas qumicos y ecolgicos; la difusin, en las ecuaciones
que la definen en fisicoqumica y en la difusin de rumores; la
aplicacin de modelos de estado uniforme o equilibrio dinmico
(steady State) y de mecnica estadstica al trfico (Gazis, 1967);
el anlisis alomtrico de sistemas biolgicos y sociales.

IN TRO D U C CI N

19

Computerizacin y simulacin. Los conjuntos de ecuaciones dife


renciales simultneas como camino hacia un modelo o una defini
cin de un sistema son fastidiosos de resolver, si son lineales,
hasta en el caso de pocas variables; de no serlo, no pueden resolverse
salvo en casos especiales (cuadro 1.1). Por esta razn las computado
ras han abierto un nuevo camino en la investigacin de sistemas;
no slo facilitando clculos que de otra suerte habran requerido
tiempo y energa excesivos y reemplazando el ingenio matemtico
por procedimientos rutinarios, sino tambin abriendo campos donde
no existen teoras o modos de solucin matemticos. Es posible
as computerizar sistemas que van ms all de las matemticas
ordinarias; por otro lado, experimentos realmente realizados en
Cuadro 1.1
Clasificacin de problemas matemticos* y su facilidad de solucin por mto
dos analticos. (Segn Franks, 1967.)
Ecuaciones lineales

Ecuaciones no linelaes

Una
ecuacin

Vanas
ecuaciones

Muchas
ecuaciones

Una
ecuacin

Varias
ecuaciones

Muchas
ecuaciones

Algebraica

Trivial

Fcil

Casi
imposible

Muy
difcil

Muy
difcil

Imposible

Diferencia
les
ordinarias

Fcil

Difcil

Casi
imposible

Muy
difcil

Imposible

Imposible

Diferenciales
parciales

Difcil 1
I
|

Casi
imposible

Imposible

Imposible

Imposible

Imposible

Ecuacin

* Cortesa de Electronic A ssociates, Ine.

el laboratorio pueden ser sustituidos por simulacin en computado


ra, y el modelo alcanzado ser verificado entonces con datos experi
mentales. De esta forma, por ejemplo, calcul B. Hess la cadena
glicoltica celular, de catorce pasos, en un modelo de ms de 100
ecuaciones diferenciales no lineales. Anlisis similares son cosa de
rutina en economa, investigacin de mercados, etc.
Teora de los compartimientos. Un aspecto de los sistemas que

20

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

puede ponerse aparte, en vista de la gran sutileza que alcanza


dicho campo, es la teora de los compartimientos (Rescigno y Segre,
1966): el sistema consiste en subunidades con ciertas condiciones
de frontera, entre las cuales se dan procesos de transporte. Tales
sistemas de compartimientos pueden tener, pongamos por caso,
estructura catenaria o mamilar (cadena de compartimientos
o compartimiento central en comunicacin con mltiples perifri
cos). Es comprensible que las dificultades matemticas se tomen
prohibitivas en el caso de sistemas de tres o ms componentes.
El anlisis resulta posible gracias a transformaciones de Laplace
y a la introduccin de la teora de las redes y las grficas.
Teora de los conjuntos. Las propiedades formales generales de
sistemas, sistemas cerrados y abiertos, etc. pueden ser axiomatizadas
en trminos de teora de los conjuntos (Mesarovic, 1964; Maccia,
1966). En elegancia matemtica este enfoque se compara favorable
mente con 'las formulaciones ms burdas y ms especiales de la
teora clsica de los sistemas. Los nexos entre la teora axiomatizada de los sistemas (o sus inicios actuales) y los problemas reales
de sistemas son un tanto tenues.
Teora de las grficas. Muchos problemas de sistemas conciernen
a sus propiedades estructurales o topolgicas antes que a relaciones
cuantitativas. Se dispone de ms de un acceso al respecto. La
teora de las grficas, en especial la de las grficas dirigidas (digrfi
cas), elabora estructuras relacinales representndolas en un espacio
topolgico. Ha sido aplicada a aspectos relacinales de la biologa
(Rashevsky, 1956, 1960; Rosen, 1960). Matemticamente se vincula
al lgebra de matrices; por el lado de los modelos, a la teora
de los sistemas por compartimientos son subsistemas parcialmente
permeables, y desde aqu a la teora de los sistemas abiertos.
La teora de las redes, a su vez, est ligada a las teoras de
los conjuntos, las grficas, los compartimientos, etc., y se apli
ca a sistemas tales como las redes nerviosas (p. ej. Rapoport,
1949-1950).
La ciberntica es una teora de los sistemas de control basada
en la comunicacin (transferencia de informacin) entre sistema
y medio circundante, y dentro del sistema, y en el control (retroalimentacin) del funcionamiento del sistema en consideracin al me
dio. Segn mencionamos y volveremos a discutir, el modelo tiene
extensa aplicacin pero no ha de identificarse con la teora de
los sistemas en general. En biologa y otras ciencias bsicas, el

IN T RO D U C CI N

21

modelo ciberntico conviene para describir la estructura formal


de mecanismos de regulacin, p. ej. mediante diagramas de bloques
y de flujo. As se logra reconocer la estructura reguladora aun
cuando los ger.uinos mecanismos permanezcan desconocidos y sin
describir, y el sistema sea una caja negra definida slo por entrada
y salida. Por razones parecidas, el mismo esquema ciberntico puede
aplicarse a sistemas hidrulicos, elctricos, fisiolgicos, etc. La com
pleja y sutil teora de los servomecanismos en tecnologa ha sido
trasladada slo en grado limitado a sistemas naturales (cf. Bayliss,
1966; Kalmus, 1966; Milsum, 1966).
La teora de la informacin, en el sentido de Shannon y Weaver
(1949), se basa en el concepto de informacin, definido por una
expresin isomorfa con la entropa negativa de la termodinmica.
De ah la esperanza de que la informacin sirva de medida de
la organizacin (cf. p. 42; Quastler, 1955). En tanto que la teora
de la informacin gan importancia en ingeniera de comunicaciones,
sus aplicaciones a la ciencia no han llegado a ser muy convincentes
(E. N. Gilbert, 1966). La relacin entre informacin y organizacin,
teora de la informacin y termodinmica, sigue siendo un problema
decisivo (cf. pp. 157 ss).
La teora de los autmatas (ver Minsky, 1967) es la teora de
autmatas abstractos con entrada, salida y posiblemente ensayoy-error y aprendizaje. Un modelo general es la mquina de
Turing (1936). Expresado en su manera ms simple,.un autmata
de Turing es una mquina abstracta capaz de imprimir (o borrar)
las marcas 1 y O en una cinta de longitud infinita. Es demostrable
que cualquier proceso, de la complejidad que sea, puede ser simulado
por una mquina, si este proceso es expresable mediante un nmero
finito de operaciones lgicas. Todo lo que sea posible lgicamente
(es decir, en un simbolismo algortmico) tambin puede ser construi
do en principio, aunque es claro que en modo alguno siempre
en la prctica por un autmata, o sea una mquina algortmica.
La teora de los juegos (von Neumann y Morgenstern, 1947)
representa un enfoque diferente pero puede agregarse a las ciencias
de sistemas por ocuparse del comportamiento de jugadores supuesta
mente racionales a fin de obtener ganancias mximas y prdidas
mnimas gracias a estrategias apropiadas contra el otro jugador
(o la naturaleza). Tiene as que ver esencialmente con un sistema
de fuerzas antagnicas con especificaciones.

22

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

La teora de la decisin es una teora matemtica que se ocupa


de elecciones entre posibilidades.
La teora de las colas se ocupa de la optimizacin de disposiciones
en condiciones de apiamiento.
No homognea e incompleta como es, mezclando modelos (p.
ej. sistema abierto, circuito de retroalimentacin) con tcnicas mate
mticas (p. ej. las teoras de los conjuntos, las grficas, los juegos),
semejante enumeracin ayuda a mostrar que hay una serie de enfo
ques para investigar sistemas, incluyendo poderosos' mtodos mate
mticos. El punto que debe reiterarse es que problemas no considera
dos antes, no abordables, o tenidos por extracientficos o puramente
filosficos, van siendo explorados progresivamente.
No hay ni que decir que a menudo existe incongruencia entre
modelo y realidad. Hay modelos matemticos muy complicados
y rebuscados, pero no deja de ser dudoso cmo podrn aplicarse
al caso concreto; existen problemas fundamentales para los cuales
no disponemos de tcnicas matemticas. Ha habido desencanto
de esperanzas excesivas. La ciberntica, pongamos por caso, demos
tr su repercusin no slo en la tecnologa sino en ciencias bsicas,
al proporcionar modelos para fenmenos concretos y traer fenme
nos teleolgicos antes tab al mbito de los problemas cientfi
camente legtimos; mas no ofreci una explicacin totalizante
o gran visin del mundo, por ser extensin ms que reemplaza
miento del punto de vista mecanicista y de la teora de las mquinas
(cf. Bronowski, 1964). La teora de la informacin, tan desarrollada
matemticamente, result un chasco en psicologa y sociologa.
La teora de los juegos fue aplicada esperanzadamente a la guerra
y la poltica, pero no se nota que haya conducido a mejoramiento
de las decisiones polticas y del estado del mundo, fracaso no
inesperado cuando se considera cun poco se parecen las potencias
a los jugadores racionales de la teora de los juegos. Conceptos
y modelos de equilibrio, homeostasia, ajuste, etc. convienen para
el mantenimiento de sistemas, pero son inadecuados para fenmenos
de cambio, diferenciacin, evolucin, neguentropa, produccin de
estados improbables, creatividad, establecimiento de tensiones, autorrealizacin, emergencia, etc. Ya Cannon lo advirti al reconocer,
junto a la homeostasia, una heterostasia que inclua fenmenos
de las otras naturalezas. La teora de los sistemas abiertos se aplica
a una vasta gama de fenmenos en biologa (y tecnologa), pero
hay que prevenir contra su expansin incauta a campos para los

IN TRO D U C CI N

23

cuales no son sus conceptos. Semejantes limitaciones y lagunas


son de esperarse en un campo que apenas ha cumplido veinte
o treinta aos. En ltima instancia, el desencanto proviene de conver
tir lo que es un modelo til hasta cierto punto n alguna realidad
metafsica y en filosofa del nada sino, como ha pasado tantas
veces en la historia intelectual.
Las ventajas de los modelos matemticos no ambigedad, posi
bilidad de deduccin estricta, verificabilidad por datos observados
son bien conocidas. No quiere esto decir que modelos formulados en
lenguaje ordinario hayan de ser desdeados o rechazados.
Un modelo verbal es preferible a ninguno o a un modelo que,
por poder ser formulado matemticamente, es impuesto por la fuerza
a la realidad y la falsifica. Teoras enormemente influyentes, como
el psicoanlisis, no fueron matemticas, o, como la teora de la
seleccin, su influencia lleg mucho ms lejos que las construcciones
matemticas que no surgieron hasta despus y cubren slo aspectos
parciales y una fraccin pequea de datos empricos.
Las matemticas significan esencialmente la existencia de un
algoritmo mucho ms preciso que el del lenguaje ordinario. La
historia de la ciencia atestigua que la expresin en lenguaje ordinario
a menudo precedi a la formulacin matemtica, a la invencin
de un algoritmo. Acuden en seguida ejemplos a las mientes: el
paso de contar en palabras a los nmeros romanos (semialgoritmo
semiverbal y basto) y a la notacin arbiga con valor posicional;
ecuaciones, desde la formulacin verbal hasta el rudimentario simbo
lismo manejado con virtuosismo (aunque para nosotros difcil de
seguir) por Diofanto y otros fundadores del lgebra, y de ah
a la notacin moderna; teoras como las de Darwin o de la economa,
que no hallaron hasta ms tarde formulacin matemtica (parcial).
Quiz valga ms tener primero algn modelo no matemtico, con
sus limitaciones, pero que exprese algn aspecto previamente inad
vertido, en espera del surgimiento venidero de algn algoritmo
apropiado, que partir de modelos matemticos prematuros que
calquen algoritmos conocidos y con ello acaso restrinjan el campo
visual. Muchos adelantos en biologa molecular, teora de la selec
cin, ciberntica y otros campos exhibieron los efectos cegadores
de lo que Kuhn llama ciencia normal esquemas conceptuales
monolticamente aceptados.
As los modelos en lenguaje ordinario tienen su sitio en la
teora de los sistemas. La idea de sistema conserva su valor incluso

24

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

donde no puede ser formulada matemticamente, o no deja de


ser una idea gua en vez de ser construccin matemtica. Por
ejemplo, podemos carecer de conceptos de sistema satisfactorios
en sociologa, pero la simple apreciacin de que las entidades sociales
son sistemas y no sumas de tomos sociales, o de que la historia
consiste en sistemas (por mal definidos que estn) llamados civiliza
ciones y que obedecen a principios generales de los sistemas, implica
una reorientacin en los campos aludidos.
Tal como puede verse por el repaso anterior, dentro del enfoque
de sistemas hay tendencias y modelos mecanicistas y organsmicos
que tratan de dominar los sistemas ora por anlisis, causalidad
lineal (incluyendo la circular), autmatas, ora merced a totali
dad, interaccin, dinmica (o las palabras que se usen para
circunscribir la diferencia). En tanto que estos modelos no se exclu
yen mutuamente y aun el mismo fenmeno sea abordable mediante
diferentes modelos (conceptos cibernticos o cinticos, p. ej.;
cf. Locker, 1964), puede preguntarse qu punto de vista ser el
ms general y fundamental. A grandes rasgos, es sta una pregunta
que hacer a la mquina de Turing como autmata general.
Una consideracin oportuna (y no tratada, que sepamos, en
la teora de los autmatas) es el problema de los nmeros inmen
sos. El enunciado fundamental de la teora de los autmatas es
que los aconteceres que pueden definirse con un nmero finito
de palabras son realizables por un autmata (p. ej. una red
neural formal segn McCulloch y Pitts, o una mquina de Turing)
(von Neumann, 1951). La cuestin reside en el calificativo de fini
to. El autmata puede, por definicin, realizar una serie finita
de acontecimientos (por larga que sea), pero no una infinita. Pero
y cundo el nmero de pasos requerido es inmenso, o sea no
infinito pero superior, p. ej., al nmero de partculas del universo
(estimado del orden de O80), o al de acontecimientos posibles
en el alcance temporal del universo o alguna de sus subunidades
(segn la propuesta de Elsasser, 1966, un nmero cuyo logaritmo
es un nmero grande)? Tales nmeros inmensos aparecen en muchos
problemas de sistemas con exponenciales, factoriales y otras funcio
nes explosivamente crecientes. Surgen incluso en sistemas con nme
ro moderado de componentes que interacten con fuerza (en grado
no desdeable) (cf. Ashby, 1964). Para delinearlos en una mquina
de Turing hara falta una cinta de longitud inmensa: que excediera
no slo a las limitaciones prcticas sino a las fsicas.

IN TRO D U C CI N

25

Considrese, como ejemplo sencillo, una grfica dirigida de N


puntos (Rapoport, 1959b). Entre cada par puede existir o no existir
una flecha (dos posibilidades). Hay as 2N<N~ X) diferentes modos
de conectar N puntos. Si N es slo 5, hay ms de un milln
de maneras de conectar los puntos. Con N = 20, el nmero de
modos es superior al que se estima que hay de tomos en el
universo. Problemas similares surgen, p. ej., con las conexiones
posibles entre neuronas (nmero estimado del orden de 10 000
millones en el cerebro humano) y con el cdigo gentico (Repge,
1962). En el cdigo (o clave) hay un mnimo de 20 (en verdad
hay 64) palabras (tripletes de nucletidos) que codifican los 20
aminocidos; el cdigo llega a contener algunos millones de unida
des. Esto da 201 000 000 posibilidades. Imagnese que el espritu
lapiaciano tuviera que hallar el valor funcional de cada combinacin:
habra que hacer otras tantas pruebas, pero slo hay 1080 tomos
y organismos en el universo. Supongamos (Repge, 1962) que en
la Tierra hay presentes 1030 clulas en un momento determinado.
Imaginando adems una nueva generacin celular cada minuto,
con una edad del planeta de 15 000 millones de aos (1016 minutos)
habra 1046 clulas en total. Para obtener sin falta un nmero
mximo, hagamos intervenir 1020 planetas portadores de vida. Con
ello, en todo el universo no habra, de fijo, ms de 1066 seres
vivos nmero grande pero lejos de ser inmenso. Pueden hacerse
estimaciones con diferentes supuestos (p. ej. nmero de protenas
o enzimas posibles), pero los resultados son a fin de cuentas los
mismos.
Por otra parte, segn Hart (1959) la invencin humana puede
ser concebida como nuevas combinaciones de elementos previamente
existentes. De ser as, la oportunidad de nuevas invenciones aumenta
r ms o menos en funcin del nmero de posibles permutaciones
y combinaciones de elementos disponibles, lo cual quiere decir
que su aumento ser un factorial del nmero de elementos. Ahora,
el ritmo de aceleracin del cambio social se acelera a su vez, de
suerte que en muchos casos no se dar en el cambio cultural
una aceleracin logartmica sino log-log. Hart presenta interesantes
curvas que muestran cmo incrementos en velocidad humana, en
reas de mortandad por armas, en expectativas de vida, etc., siguen
de hecho semejante expresin: el ritmo de crecimiento cultural
no es exponencial o de inters compuesto, sino superaceleracin
segn una curva log-log. De manera general, aparecern lmites

26

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

a los autmatas si la regulacin en un sistema no va dirigida


contra una perturbacin o una cantidad limitada de stas, sino
contra perturbaciones arbitrarias, nmero indefinido de situacio
nes que no pudieran haber sido previstas; esto sucede mucho
en la regulacin embrionaria (p. ej. los experimentos de Driesch)
y neural (p. ej. los experimentos de Lashley). Aqu la regulacin
resulta de la interaccin entre muchos componentes (cf. la discusin
de Jeffries, 1951, pp. 32ss). Esto, como reconoci el propio von
Neumann, se dira vinculado a las tendencias autorrestauradoras
de los sistemas organsmicos, en contraste con los tecnolgicos;
expresado en trminos ms modernos, vinculado a su naturaleza
de sistemas abiertos, no prevista ni aun en el modelo abstracto
de autmata que es la mquina de Turing.
Resulta, pues, que segn vitalistas como Driesch subrayaron
hace mucho la concepcin mecanicista, inclusive tomada en la
forma moderna y generalizada de un autmata de Turing, se desplo
ma a fuerza de regulaciones despus de perturbaciones arbitrarias,
y algo parecido acontece cuando el caso requiere un nmero de
pasos inmenso en el sentido indicado. Aparecen problemas de
realizabilidad, aun aparte de las paradojas inherentes a los conjuntos
infinitos.
Las consideraciones anteriores incumben en particular a un con
cepto o complejo de conceptos que es de indubitable importancia
para la teora general de los sistemas: el de orden jerrquico. Hoy
en da vemos el universo como una tremenda jerarqua, de las
partculas elementales a los ncleos atmicos, tomos, molculas,
compuestos de molcula compleja, hasta la plyade de estructuras
(microscopa electrnica y ptica) que caen entre las molculas
y las clulas (Weiss, 1962b), luego clulas organismos y, ms all,
organizaciones supraindividuales. Un esquema atractivo (aunque
no el nico) del orden jerrquico se debe a Boulding (cuadro 1.2.).
Una jerarqua parecida surge tanto en estructuras como en fun
ciones. En ltima instancia, estructura (orden de partes) y
funcin (orden de procesos) pudieran ser la mismsima cosa:
en el mundo fsico la materia se disuelve en un juego de energas,
y en el mundo biolgico las estructuras son expresin de una corrien
te de procesos. Actualmente, el sistema de las leyes fsicas trata
sobre todo del mbito que hay entre tomos y molculas (y su
suma en la macrofsica), el cual evidentemente es una tajada de
un espectro mucho ms amplio. Las leyes y fuerzas de la organiza

IN TRO D U C CI N

27

cin se conocen insuficientemente en los dominios subatmico y


supermolecular. Hay accesos tanto al mundo subatmico (fsica
de las altas energas) como al supermolecular (fsica de los compues
tos de grandes molculas), pero est claro que esto no es ms
que el principio. Resalta, por un lado, en la presente confusin
de partculas elementales; por otro, en la actual carencia de compren
sin fsica de las estructuras vistas al microscopio electrnico y
en la ausencia de una gramtica del cdigo gentico (cf. p. 159).
Es evidente que una teora general del orden jerrquico ser
un pilar de la teora general de los sistemas. Es posible enunciar
principios de orden jerrquico en lenguaje verbal (Koestler, 1967;
en prensa); hay ideas semimatemticas (Simn, 1965) conectadas
con la teora de las matrices, y formulaciones en trminos de lgica
matemtica (Woodger, 1930-31). En la teora de las grficas el
orden jerrquico es expresado por el rbol y de esta manera
llegan a ser representados aspectos relacinales de jerarquas. Pero
el problema es mucho ms amplio y hondo: la cuestin del orden
jerrquico est ntimamente ligada a las de la diferenciacin, la
evolucin y la medicin de la organizacin, que no parecen expresa
das como es debido ni en trminos de energtica (entropa negativa)
ni de teora de la informacin (bits) (cf. pp. 156 ss). A fin de cuentas,
segn se mencion, el orden jerrquico y la dinmica pudieran
ser lo mismo, como expuso Koestler tan bien en su smil de The
Tree and the Candle.
Hay, de este modo, una serie de modelos de sistemas, ms
o menos adelantados y complicados. Algunos conceptos, modelos
y principios de la teora general de los sistemas como el orden
jerrquico, la diferenciacin progresiva, la retroalimentacin, las
caractersticas de sistemas definidas por las teoras de los conjuntos
y las grficas, etc. son aplicables a grandes rasgos a sistemas
materiales, psicolgicos y socioculturales; otros, como el de sistema
abierto definido por el intercambio de materia, se restringen a
ciertas subclases. La prctica del anlisis aplicado de sistemas mues
tra que habr que aplicar diversos modelos, de acuerdo con la
naturaleza del caso y con criterios operacionales.

28

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Cuadro 1.2
Catlogo informal de niveles principales en la jerarqua de los sistemas.
(Basado parcialmente en Boulding, 1956b.)
Nivel____________ Descripcin y ejemplos______________Teora y modelos_______________
Estructuras
estticas

tom os, m olculas, cristales,


estructuras biolgicas, del nivel
m icroscpico electrnico al m a
croscpico

P. ej. frmulas estructurales de


la qum ica; cristalografa; des
cripciones anatm icas

Relojera

R elojes, mquinas ordinarias


en general; sistemas solares

Fsica ordinaria, tal com o las


leyes de la m ecnica (newtoniana y einsteiniana) y otras

M ecanism os
de control

Term ostato, servomecanismos,


mecanism o hom eosttico en los
organism os

Ciberntica; retroalimentacin
y teora de la informacin

Sistemas
abiertos

Llamas, clulas y organism os


en general

(a) Expansin de la teora f


sica a sistem as que sostienen
paso de materia (m etabolism o)
(b) A lm acenam iento de infor
macin en el cdigo gentico
(D N A )
H oy por hoy no est claro el
vnculo entre (a) y (b)

Organismos
inferiores

Organismos vegetaloides: di
ferenciacin creciente del siste
ma (la llamada divisin del
trabajo en el organism o); dis
tincin entre reproduccin e in
dividuo funcional (lnea ger
minal y som a)

Casi no hay teora ni m odelos

Anim ales

Importancia creciente del trfi


co en la inform acin (evolucin
de receptores, sistem as nervio
sos); aprendizaje; com ienzos de
consciencia

C om ienzos en la teora de los


autm atas (relaciones S-R), re
troalim entacin (fenm enos regulatorios),
com portam iento
autnom o (oscilaciones de rela
jam iento), etc.

H om bre

Sim bolism o; pasado y porve


nir, yo y m undo, consciencia
de s, etc., com o consecuencias;
com unicacin por lenguaje, etc.

Incipiente teora del simbolis


mo

IN TRO D U C CI N

29

Cuadro 1-2 (continuacin)

Nivel

Descripcin y ejem plos_____________ Teoria y modelos

Sistemas socioculturales

Poblaciones de organism os (in


cluyendo ls hum anos); com u
nidades determinadas por sm
bolos (culturas)

Leyes estadsticas y posible


mente dinmicas en dinmica
de poblaciones, sociologa, eco
nom a, posiblemente historia
C om ienzos de una teora de los
sistemas culturales

Sistemas
sim blicos

Lenguaje, lgica, matem ticas,


ciencias, artes, moral, etc.

Algoritm os de sm bolos (p. ej.


matemticas, gramtica); re
glas del juego com o en artes
visuales, msica, etc.

N o ta : Este repaso es im presionista e intuitivo y no aspira al rigor lgico. Por


regla general, los niveles superiores presuponen los inferiores (p. ej. los fenm enos
de la vida presuponen los del nivel fisicoqum ico, los fenm enos socioculturales
el nivel de la actividad humana, etc.), pero la relacin entre niveles requiere aclaracin
en cada caso (cf. problemas com o el del sistema abierto y el cdigo gentico
com o aparentes requisitos previos para la vida, la relacin entre sistem as concep
tuales y reales, etc.). En este sentido, la lista insina tanto los lim ites del reduccionism o com o los vacos en el conocim iento actual.

II. El significado de la teora


general de los sistemas

En pos de una teora general de los sistemas


La ciencia moderna se caracteriza por la especializacin siempre
creciente, impuesta por la inmensa cantidad de datos, la complejidad
de las tcnicas y de las estructuras tericas dentro de cada campo.
De esta manera, la ciencia est escindida en innumerables disciplinas
que sin cesar generan subdisciplinas nuevas. En consecuencia, el
fsico, el bilogo, el psiclogo y el cientfico social estn, por as
decirlo, encapsulados en sus universos privados, y es difcil que
pasen palabras de uno de estos compartimientos a otro.
A ello, sin embargo, se opone otro notable aspecto. Al repasar
la evolucin de la ciencia moderna topamos con un fenmeno
sorprendente: han surgido problemas y concepciones similares en
campos muy distintos, independientemente.
La meta de la fsica clsica era a fin de cuentas resolver los
fenmenos naturales en un juego de unidades elementales goberna
das por leyes ciegas de la naturaleza. Esto lo expresaba el ideal
del espritu laplaciano que, a partir de la posicin y momento
de sus partculas, puede predecir el estado del universo en cualquier
momento. Esta visin mecanicista no se alter antes bien, se
reforz cuando en la fsica las leyes deterministas fueron reempla
zadas por leyes estadsticas. De acuerdo con la derivacin por
Boltzmann del segundo principio de la termodinmica, los aconteci
mientos fsicos se dirigen hacia estados de mxima probabilidad,
de suerte que las leyes fsicas son esencialmente leyes del desor
den, fruto de acontecimientos desordenados, estadsticos. Sin

EL SIGNIFICADO DE LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

31

embargo, en contraste con esta visin mecanicista han aparecido


en las varias ramas de la fsica moderna problemas de totalidad,
interaccin dinmica y organizacin. Con la relacin de Heisenberg
y la fsica cuntica se hizo imposible resolver los fenmenos en
acontecimientos locales; surgen problemas de orden y organizacin,
trtese de la estructura de los tomos, la arquitectura de las protenas
o los fenmenos de interaccin en termodinmica. Parecidamente
la biologa, a la luz, mecanicista, vea su meta en la fragmentacin
ce los fenmenos vitales en entidades atmicas y procesos parciales.
El organismo vivo era descompuesto en clulas, sus actividades
en procesos fisiolgicos y por ltimo fisicoqumicos, el comporta
miento en reflejos condicionados y no condicionados, el sustrato
de la herencia en genes discretos, y as sucesivamente. En cambio,
la concepcin organsmica es bsica para la biologa moderna.
Es necesario estudiar no slo partes y procesos aislados, sino tambin
resolver los problemas decisivos hallados en la organizacin y el
orden que los unifican, resultantes de la interaccin dinmica de
partes y que hacen el diferente comportamiento de stas cuando
se estudian aisladas o dentro del todo. Propensiones parecidas se
manifestaron en psicologa. En tanto que la clsica psicologa de la
asociacin trataba de resolver fenmenos mentales en unidades ele
mentales tomos psicolgicos se dira, tales como sensaciones
elementales, la psicologa de la Gestalt revel la existencia y la prima
ca de todos psicolgicos que no son sumas de unidades elementales
y que estn gobernados por leyes dinmicas. Finalmente, en las cien
cias sociales el concepto de sociedad como suma de individuos a
modo de tomos sociales el modelo del hombre econmico fue
sustituido por la inclinacin a considerar la sociedad, la economa,
la nacin, como un todo superordinado a sus partes. Esto trae consi
go los grandes problemas de la economa planeada o la deificacin
de la nacin y el Estado, pero tambin refleja nuevos modos de pen
sar.
Este paralelismo de principios cognoscitivos generales en diferen
tes campos es aun ms impresionante cuando se tiene en cuenta que
se dieron independientemente, sin que casi nunca interviniera nada
de la labor e indagacin en campos aparte.
Hay otro aspecto importante de la ciencia moderna. Hasta no
hace mucho la ciencia exacta, el corpus de las leyes de la naturaleza,
coincida casi del todo en la fsica terica. Pocos intentos de enunciar
leyes exactas en terrenos no fsicos han merecido reconocimiento.

32

TEORA G ENERAL DE LOS SISTEMAS

No obstante, la repercusin y el progreso de las ciencias biolgicas,


de la conducta y sociales pareceran imponer un ensanchamien
to de nuestros esquemas conceptuales a fin de dar cabida a siste
mas de leyes en campos donde no es suficiente o posible la aplica
cin de la fsica.
Semejante inclinacin hacia teoras generalizadas es patente en
muchos campos y de diversas maneras. Partiendo de la labor prcursora de Lotka y Volterra, p. ej., se ha desarrollado una compleja
teora de la dinmica de las poblaciones, la lucha por la existencia
y los equilibrios biolgicos. La teora opera con nociones biolgicas
tales como individuo, especie, coeficientes de competencia y dems.
Un procedimiento parecido se aplica en economa cuantitativa y
econometra. Los modelos y familias de ecuaciones aplicadas en
esta ltima se asemejan a los de Lotka o, por decirlo todo, a
los de la cintica qumica, pero el modelo de entidades y fuerzas
interactuantes ocupa otro nivel. Por tomar otro ejemplo: los organis
mos vivos son en el fondo sistemas abiertos, es decir, sistemas
que intercambian materia con el medio circundante. La fsica y
la fisicoqumica ordinarias se ocupan de sistemas cerrados, y apenas
en aos recientes ha sido ampliada la teora para incluir procesos
irreversibles, sistemas abiertos y estados de desequilibrio. Sin embar
go, si deseamos aplicar el modelo de los sistemas abiertos -diga
mos a los fenmenos del crecimiento animal, automticamente
llegamos a una generalizacin de la teora, referente no ya a unidades
fsicas sino biolgicas. En otras palabras, estamos ante sistemas
generalizados. Lo mismo pasa en los campos de la ciberntica
y la teora de la informacin, que han merecido tanto inters en
los pasados aos.
As, existen modelos, principios y leyes aplicables a sistemas
generalizados o a sus subclases, sin importar su particular gnero,
la naturaleza de sus elementos componentes y las relaciones o
fuerzas que imperen entre ellos. Parece legtimo pedir una teora
no ya de sistemas de clase ms o menos especial, sino de principios
universales aplicables a los sistemas en general.
De aqu que adelantemos una nueva disciplina llamada Teora
general de los sistemas. Su tema es la formulacin y derivacin
de aquellos principios que son vlidos para los sistemas en general.
El sentido de esta disciplina puede ser circunscrito como sigue.
La fsica se ocupa de sistemas de diferentes niveles de generalidad.
Se dilata desde sistemas bastante especiales como los que aplica

EL SIG N IFICA D O DE LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

33

el ingeniero a la construccin de un puente o una mquina


hasta leyes especiales de disciplinas fsicas como la mecnica o
la ptica, y hasta leyes de gran generalidad, como los principios
de la termodinmica, aplicables a sistemas de naturaleza intrnseca
mente diferente mecnicos, calricos, qumicos o lo que' sean.
Nada prescribe que tengamos que desembocar en los sistemas tradi
cionalmente tratados por la fsica. Podemos muy bien buscar princi
pios aplicables a sistemas en general, sin importar que sean de
naturaleza fsica, biolgica o sociolgica. Si planteamos esto y defini
mos bien el sistema, hallaremos que existen modelos, principios
y leyes que se aplican a sistemas generalizados, sin importar su
particular gnero, elementos y fuerzas participantes.
Consecuencia de la existencia de propiedades generales de siste
mas es la aparicin de similaridades estructurales o isomorfismos
en diferentes campos. Hay correspondencias entre los principios
que rigen el comportamiento de entidades que son intrnsecamente
muy distintas. Por tomar un ejemplo sencillo, se puede aplicar una
ley exponencial de crecimiento a ciertas clulas bacterianas, a pobla
ciones de bacterias, de animales o de humanos, y al progreso de
la investigacin cientfica medida por el nmero de publicaciones
de gentica o de ciencia en general. Las entidades en cuestin,
bacterias, animales, gente, libros, etc., son completamente diferentes,
y otro tanto ocurre con los mecanismos causales en cuestin. No
obstante, la ley matemtica es la misma. O tmense los sistemas
de ecuaciones que describen la competencia entre especies animales
y vegetales en la naturaleza. Se da el caso de que iguales sistemas
de ecuaciones se aplican en ciertos campos de la fisicoqumica
y de la economa. Esta correspondencia se debe a que las entidades
consideradas pueden verse, en ciertos aspectos, como sistemas,
o sea complejos de elementos en interaccin. Que los campos mencio
nados, y otros ms, se ocupen de sistemas, es cosa que acarrea
correspondencia entre principios generales y hasta entre leyes espe
ciales, cuando se corresponden las condiciones en los fenmenos
considerados.
Conceptos, modelos y leyes parecidos surgen una y otra vez
en campos muy diversos, independientemente y fundndose en he
chos del todo distintos. En muchas ocasiones fueron descubiertos
principios idnticos, porque quienes trabajan en un territorio no
se percataban de que la estructura terica requerida estaba ya
muy adelantada en algn otro campo. La teora general de los

34

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

sistemas contar mucho en el afn de evitar esa intil repeticin


de esfuerzos.
Tambin aparecen isomorfismos de sistemas en problemas recal
citrantes al anlisis cuantitativo pero, con todo, de gran inters
intrnseco. Hay, p. ej., isomorfismos entre sistemas biolgicos y
epiorganismos (Gerard), como las comunidades animales y las
sociedades humanas. Qu principios son comunes a los varios
niveles de organizacin y pueden, as, ser trasladados de un nivel
a otro, y cules son especficos, de suerte que su traslado conduzca
a falacias peligrosas? Pueden las sociedades y civilizaciones ser
consideradas como sistemas?
Se dira, entonces, que una teora general de los sistemas sera
un instrumento til al dar, por una parte, modelos utilizables y trasfe ribles entre diferentes campos, y evitar, por otra, vagas analogas que
a menudo han perjudicado el progreso en dichos campos.
Hay, sin embargo, otro aspecto aun ms importante de la teora
general de los sistemas. Puede parafrasearse mediante una feliz
formulacin debida al bien conocido matemtico y fundador de
la teora de la informacin, Warren Weaver. La fsica clsica, dijo
ste, tuvo gran xito al desarrollar la teora de la complejidad
no organizada. Por ej., el comportamiento de un gas es el resultado
de los movimientos desorganizados, e imposibles de seguir aislada
mente, de innumerables molculas; en conjunto, lo rigen las leyes
de la termodinmica. La teora de la complejidad no organizada
se arraiga a fin de cuentas en las leyes del azar y la probabilidad
y en la segunda ley de la termodinmica. En contraste, hoy el
problema fundamental es el de la complejidad organizada. Concep
tos como los de organizacin, totalidad, directividad, teleologa
y diferenciacin son ajenos a la fsica habitual. Sin embargo, asoman
a cada paso en las ciencias biolgicas, del comportamiento y sociales,
y son de veras indispensables para vrselas con organismos vivientes
o grupos sociales. De esta manera, un problema fundamental plan
teado a la ciencia moderna es el de una teora general de la organiza
cin. La teora general de los sistemas es capaz en principio de
dar definiciones exactas de semejantes conceptos y, en casos apropia
dos, de someterlos a anlisis cuantitativo.
Hemos indicado brevemente el sentido de la teora general de
los sistemas, y ayudar a evitar malos entendidos sealar ahora
lo que no es. Se ha objetado que la teora de los sistemas no
quiere decir nada ms que el hecho trivial de que matemticas

EL SIGNIFICADO DE LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

35

de alguna clase son aplicables a diferentes clases de problemas.


Por ej., la ley del crecimiento exponencial es aplicable a muy diferentes
fenmenos, desde la desintegracin radiactiva hasta la extincin
de poblaciones humanas con insuficiente reproduccin. As es,
sin embargo, porque la frmula es una de las ms sencillas ecuaciones
diferenciales y por ello se puede aplicar a cosas muy diferentes.
O sea que si se presentan las llamadas leyes isomorfas del crecimiento
en muy diversos procesos, no es esto ms significativo que el hecho
de que la aritmtica elemental sea aplicable a todos los objetos
contables, que 2 y 2 sean 4, sin importar que se trate de manzanas,
tomos o galaxias.
La respuesta es la siguiente. No slo en el ejemplo citado como
simple ilustracin, sino en el desenvolvimiento de la teora de los
sistemas, la cuestin no es la aplicacin de expresiones matemticas
bien conocidas. Antes bien, son planteados problemas novedosos
y que en parte parecen lejos de estar resueltos. Segn mencionamos,
el mtodo de la ciencia clsica era de lo ms apropiado para
fenmenos que pueden descomponerse en cadenas causales aisladas
o que son consecuencia estadstica de un nmero infinito de
procesos aleatorios, como pasa con la mecnica estadstica, el segun
do principio de la termodinmica y todas las leyes que de l emanan.
Sin embargo, los modos clsicos de pensamiento fracasan en el
caso de la interaccin entre un nmero grande, pero limitado,
de elementos o procesos. Aqu surgen los problemas circunscritos
por nociones como las de totalidad, organizacin y dems, que
requieren nuevos modos de pensamiento matemtico.
Otra objecin hace hincapi en el peligro de que la teora general
de los sistemas desemboque en analogas sin sentido. Este riesgo
existe, en efecto. As, es una idea difundida considerar el Estado
o la nacin como organismo en un nivel superordinado. Pero seme
jante teora constituira el fundamento de un Estado totalitario,
dentro del cual el individuo humano aparece como clula in
significante de un organismo o como obrera intrascendente en una
colmena.
La teora general de los sistemas no persigue analogas vagas
y superficiales. Poco valen, ya que junto a las similitudes entre
fenmenos siempre se hallan tambin diferencias. El isomorfismo
que discutimos es ms que mera analoga. Es consecuencia del hecho
de que, en ciertos aspectos, puedan aplicarse abstracciones y modelos
conceptuales coincidentes a fenmenos diferentes. Slo se aplicarn

36

TEORA GEN ERA L DE LOS SISTEMAS

las leyes de sistemas con mira a tales aspectos. Esto no difiere del pro
cedimiento general en la ciencia. Es una situacin como la que se pue
de dar cuando la ley de la gravitacin se aplica a la manzana de Newton, el sistema planetario y los fenmenos de las mareas. Quiere decir
que de acuerdo con ciertos aspectos limitados, un sistema terico, el
de la mecnica, es vlido; no se pretende que haya particular seme
janza entre las manzanas, los planetas y los ocanos desde otros mu
chos puntos de vista.
Una objecin ms pretende que la teora de los sistemas carece
de valor explicativo. Por ej., algunos aspectos de la intencionalidad
orgnica, como lo que se llama equifmalidad de los procesos del
desarrollo (p. 40), spn susceptibles de interpretacin con la teora
de los sistemas. Sin embargo, hoy por hoy nadie est en condiciones
de definir en detalle los procesos que llevan de un zigoto animal
a un organismo, con su mirada de clulas, rganos y funciones
muy complicadas.
Consideraremos aqu que hay grados en la explicacin cientfica,
y que en campos complejos y tericamente poco desarrollados tene
mos que conformamos con lo que el economista Hayek llam
con justicia explicacin en principio. Un ejemplo indicar el senti
do de esto.
La economa terica es un sistema altamente adelantado que
suministra complicados modelos para los procesos en cuestin. Sin
embargo, por regla general los profesores de economa no son
millonarios. Dicho de otra manera, saben explicar bien los fenme
nos econmicos en principio, pero no llegan a predecir fluctuacio
nes de la bolsa con respecto a determinadas participaciones o fe
chas. Con todo, la exA icacin en principio es mejor que la falta
de explicacin. Si se consigue insertar los parmetros necesarios, la
explicacin en principio en trminos de teora de los sistemas
pasa a ser una teora anloga en estructura a las de la fsica.
Metas de la teora general de los sistemas
Tales consideraciones se resumen as.
En varias disciplinas de la ciencia moderna han ido surgiendo
concepciones y puntos de vista generales semejantes. En tanto que
antes la ciencia trataba de explicar los fenmenos observables redu
cindolos al juego de unidades elementales investigables independien
temente una de otra, en la ciencia contempornea aparecen actitudes

EL SIGN IFICA D O DE LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

37

que se ocupan de lo que un tanto vagamente se llama totalidad,


es decir, problemas de organizacin, fenmenos no descomponibles
en acontecimientos locales, interacciones dinmicas manifiestas en
la diferencia de conducta de partes aisladas o en una configuracin
superior, etc.; en una palabra, sistemas de varios rdenes, no
comprensibles por investigacin de sus respectivas partes aisladas.
Concepciones y problemas de tal naturaleza han aparecido en todas
las ramas de la ciencia, sin importar que el objeto de estudio
sean cosas inanimadas, organismos vivientes o fenmenos sociales.
Esta correspondencia es ms llamativa en vista de que cada ciencia
sigui su curso independiente, casi sin contacto con las dems
y basndose todas en hechos diferentes y filosofas contradictorias.
Esto indica un cambio general en la actitud y las concepciones
cientficas.
No slo se parecen aspectos y puntos de vista generales en
diferentes ciencias; con frecuencia hallamos leyes formalmente idn
ticas o isomorfas en diferentes campos. En muchos casos, leyes
isomorfas valen para determinadas clases o subclases de sistemas,
sin importar la naturaleza de las entidades envueltas. Parece que
existen leyes generales de sistemas aplicables a cualquier sistema
de determinado tipo, sin importar las propiedades particulares del
sistema ni de los elementos participantes.
Estas consideraciones conducen a proponer una nueva disciplina
cientfica, que llamamos teora general de los sistemas. Su tema
es la formulacin de principios vlidos para sistemas en general,
sea cual fuere la naturaleza de sus elementos componentes y las
relaciones o fuerzas reinantes entre ellos.
De esta suerte, la teora general de los sistemas es una ciencia
general de la totalidad, concepto tenido hasta hace poco por
vago, nebuloso y semimetafsico. En forma elaborada sera una
disciplina lgico-matemtica, puramente formal en s misma pero
aplicable a las varias ciencias empricas. Para las ciencias que se
ocupan de todos organizados, tendra significacin anloga a
la que disfrut la teora de la probabilidad para ciencias que se
las ven con acontecimientos aleatorios; la probabilidad es tambin
una disciplina matemtica formal aplicable a campos de lo ms
diverso, como la termodinmica, la experimentacin biolgica y
mdica, la gentica, las estadsticas para seguros de vida, etc.
Esto pone de manifiesto las metas principales de la teora general
de los sistemas:

38

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

(1) Hay una tendencia general hacia la integracin en las varias


ciencias, naturales y sociales.
(2) Tal integracin parece girar en tomo a una teora general
de los sistemas.
(3) Tal teora pudiera ser un recurso importante para buscar
una teora exacta en los campos no fsicos de la ciencia.
(4) Al elaborar principios unificadores que corren verticalmen
te por el universo de las ciencias, esta teora nos acerca a la
meta de la unidad de la ciencia.
(5) Esto puede conducir a una integracin, que hace mucha
falta, en la instruccin cientfica.
Es oportuna una observacin acerca de la delimitacin de la
teora aqu discutida. El nombre y el programa de una teora general
de los sistemas los introdujo quien esto escribe hace ya aos. Result,
sin embargo, que no pocos investigadores de varios campos haban
llegado a conclusiones y enfoques similares. Se propone, pues, con
servar el nombre, que va imponindose en el uso general, aunque fue
ra slo como rtulo conveniente.
De buenas a primeras, da la impresin de que la definicin
de sistemas como conjuntos de elementos en interaccin fuera
tan general y vaga que no hubiera gran cosa que aprender de
ella. No es as. Por ej., pueden definirse sistemas merced a ciertas
familias de ecuaciones diferenciales, y si, como es costumbre en
el razonamiento matemtico, se introducen condiciones ms especfi
cas, aparecen muchas propiedades importantes de los sistemas en
general y de casos ms especiales (cf. captulo m).
El enfoque matemtico adoptado en la teora general de los
sistemas no es el nico posible ni el ms general. Hay otra serie
de enfoques modernos afnes, tales cmo la teora de la informacin,
la ciberntica, las teoras de los juegos, la decisin y las redes,
los modelos estocsticos, la investigacin de operaciones por slo
mencionar los ms importantes ; sin embargo, el hecho de que
las ecuaciones diferenciales cubran vastas reas en las ciencias fsicas,
biolgicas, econmicas, y probablemente tambin las ciencias del
comportamiento, las hace va apropiada de acceso al estudio de
los sistemas generalizados.
Pasar a ilustrar la teora general de los sistemas con algunos
ejemplos.

EL SIGNIFICADO DE LA TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

39

Sistemas cerrados y abiertos: limitaciones de la fisica ordinaria


Mi primer ejemplo ser el de los sistemas cerrados y abiertos. La
fsica ordinaria slo se ocupa de sistemas cerrados, de sistemas que
se consideran aislados del medio circundante. As, la fisicoqumica
nos habla de las reacciones, de sus velocidades, y de los equilibrios
qumicos que acaban por establecerse en un recipiente cerrado donde
se mezclan cierto nmero de sustancias reaccionantes. La termodin
mica declara expresamente que sus leyes slo se aplican a sistemas
cerrados. En particular, el segundo principio afirma que, en un
sistema cerrado, cierta magnitud, la entropa, debe aumentar hasta
el mximo, y el proceso acabar por detenerse en un estado de
equilibrio. Puede formularse el segundo principio de diferentes mo
dos, segn uno de los cuales la entropa es medida de probabilidad,
y as un sistema cerrado tiende al estado de distribucin ms probable.
Sin embargo, la distribucin ms probable de una mezcla diga
mos de cuentas de vidrio rojas y azules, o de molculas dotadas
de velocidades diferentes, es un estado de completo desorden; todas
las cuentas rojas por un lado y todas las azules por otro, o bien,
en un espacio cerrado, todas las molculas veloces o sea de
alta temperatura a la derecha, y todas las lentas baja temperatu
ra a la izquierda, son estados de cosas altamente improbables.
O sea que la tendencia hacia la mxima entropa o la distribucin ms
probable es la tendencia al mximo desorden.
Sin embargo, encontramos sistemas que, por su misma naturaleza
y definicin, no son sistemas cerrados. Todo organismo viviente
es ante todo un sistema abierto. Se mantiene en continua incorpora
cin y eliminacin de materia, constituyendo y demoliendo compo
nentes, sin alcanzar, mientras la vida dure, un estado de equilibrio
qumico y termodinmico, sino mantenindose en un estado llamado
uniforme (steady) que difiere de aqul. Tal es la esencia misma
de ese fenmeno fundamental de la vida llamado metabolismo,
los procesos qumicos dentro de las clulas vivas. Y entonces?
Es obvio que las formulaciones habituales de la fsica no son en
principio aplicables al organismo vivo qua sistema abierto y en
estado uniforme, y bien podemos sospechar que muchas caractersti
cas de los sistemas vivos que resultan paradjicas vistas segn
las leyes de la fsica son consecuencia de este hecho.
No ha sido sino hasta aos recientes cuando hemos presenciado
una expansin de la fsica orientada a la inclusin de sistemas

40

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

abiertos. Esta teora ha aclarado muchos fenmenos oscuros en


fsica y biologa, y ha conducido asimismo a importantes conclusio
nes generales, de las cuales slo mencionar dos.
La primera es el principio de equifinalidad. En cualquier sistema
cerrado, el estado final est inequvocamente determinado por las
condiciones iniciales: p. ej., el movimiento en un sistema planetario,
donde las posiciones de los planetas en un tiempo t estn inequvoca
mente determinadas por sus posiciones en un tiempo t0. O, en
un equilibrio qumico, las concentraciones finales de los compuestos
reaccionantes depende naturalmente de las concentraciones iniciales.
Si se alteran las condiciones iniciales o el proceso, el estado final
cambiar tambin. No ocurre lo mismo en los sistemas abiertos.
En ellos puede alcanzarse el mismo estado final partiendo de diferen
tes condiciones iniciales y por diferentes caminos. Es lo que se
llama equifinalidad, y tiene significacin para los fenmenos de
la regulacin biolgica. Quienes estn familiarizados con la historia
de la biologa recordarn que fue precisamente la equifinalidad
la que llev al bilogo alemn Driesch a abrazar el vitalismo,
o sea la doctrina de que los fenmenos vitales son inexplicables
en trminos de la ciencia natural. La argumentacin de Driesch
se basaba en experimentos acerca de embriones tempranos. El mismo
resultado final un organismo normal de erizo de mar puede
proceder de un zigoto completo, de cada mitad de un zigoto de
stos, o del producto de fusin de dos zigotos. Lo mismo vale
para embriones de otras muchas especies; incluyendo el hombre,
donde los gemelos idnticos provienen de la escisin de un zigoto.
La equifinalidad, de acuerdo con Driesch, contradice las leyes de
la fsica y slo puede deberse a un factor vitalista animoide que
gobierne los procesos previendo la meta: el organismo normal por
constituir. Sin embargo, puede demostrarse que los sistemas abiertos,
en tanto alcancen un estado uniforme, deben exhibir equifinalidad,
con lo cual desaparece la supuesta violacin de las leyes fsicas
(cf. pp. 136 s).
Otro aparente contraste entre la naturaleza inanimada y la anima
da es lo que fue descrito a veces como violenta contradiccin
entre la degradacin kelviniana y la evolucin darwiniana, entre
la ley de la disipacin en fsica y la ley de la evolucin en biologa.
De acuerdo con el segundo principio de la termodinmica, la tenden
cia general de los acontecimientos en la naturaleza fsica apunta
a estados de mximo desorden y a la igualacin de diferencias,

EL SIGN IFICA D O DE LA TEORIA GENERAL DE LOS SISTEMAS

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con la llamada muerte trmica del universo como perspectiva final,


cuando toda la energa quede degradada como calor uniformemente
distribuido a baja temperatura, y los procesos del universo se paren.
En contraste, el mundo vivo exhibe, en el desarrollo embrionario
y en la evolucin, una transicin hacia un orden superior, heteroge
neidad y organizacin. Pero, sobre la base de la teora de los
sistemas abiertos, la aparente contiadiccin entre entropa y evolu
cin desaparece. En todos los procesos irreversibles la entropa
debe aumentar. Por tanto, el cambio de entropa en sistemas cerrados
es siempre positivo; hay continua destruccin de orden. En los
sistemas abiertos, sin embargo, no slo tenemos produccin de
entropa debida a procesos irreversibles, sino tambin entrada de
entropa que bien puede ser negativa. Tal es el caso en el organismo
vivo, que importa complejas molculas ricas en energa libre. As,
los sistemas vivos, mantenindose en estado uniforme, logran evitar
el aumento de entropa y hasta pueden desarrollarse hacia estados
de orden y organizacin crecientes.
A partir de estos ejemplos es de imaginarse el alcance de la
teora de los sistemas abiertos. Entre otras cosas, muestra que
muchas supuestas violaciones de leyes fsicas en la naturaleza no
existen o, mejor dicho, que no se presentan al generalizar la teora
fsica. En una versin generalizada, el concepto de sistemas abiertos
puede ser aplicado a niveles no fsicos. Son ejemplos su uso en
ecologa, y la evolucin hacia la formacin de clmax (Whittacker);
en psicologa, donde los sistemas neurolgicos se han considerado
estructuras dinmicas abiertas (Krech): en filosofa, donde la
tendencia hacia puntos de vista trans-accionales opuestos a los
auto-accionales e inter-accionales corresponde de cerca al mode
lo de sistema abierto (Bentley).
Informacin y entropa
Otra va que est vinculada de cerca a la teora de los sistemas es
la moderna teora de la comunicacin. Se ha dicho a menudo que
la energa es la moneda de la fsica, como pasa con los valores
econmicos, expresados en dlares o pesos. Hay, sin embargo,
algunos campos de la fsica .y la tecnologa donde esta moneda
no es muy aceptable. Tal ocurre en el campo de la comunicacin,
el cual, en vista de la multiplicacin de telfonos, radios, radares,

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TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

mquinas computadoras, servomecanismos y otros artefactos, ha


hecho nacer una nueva rama de la fsica.
La nocin general en teor de la comunicacin es la de informa
cin. En muchos casos la corriente de informacin corresponde
a una corriente de energa; p. ej., si ondas luminosas emitidas
por algunos objetos llegan al ojo o a una celda fotoelctrica, provo
can alguna reaccin del organismo o actan sobre una mquina,
y as portan informacin. Es fcil, sin embargo, dar ejemplos en los
cuales la informacin fluye en sentido opuesto a la energa, o
en los que es transmitida informacin sin que corran energa
o materia. El primer caso se da en un cable telegrfico, por el
que va corriente en una direccin, pero es posible enviar informacin,
un mensaje, en una u otra direccin, interrumpiendo la corriente
en un punto y registrando la interrupcin en otro. A propsito
del segundo caso, pinsese en las puertas automticas con sistema
fotoelctrico: la sombra, la suspensin de la energa luminosa, infor
ma a la celda de que alguien entra, y la puerta se abre. De modo
que la informacin, en general, no es expresable en trminos de
energa.
Hay, sin embargo, otra manera de medir la informacin, a
saber: en trminos de decisiones. Tomemos el juego de las veinte
preguntas, en el cual hay que averiguar de qu objeto se trata,
respondiendo slo s o no. La cantidad de informacin tras
mitida en una respuesta representa una decisin entre dos posi
bilidades, p. ej., animal o no animal. Con dos preguntas es
posible decidir entre cuatro posibilidades, p. e., mamferono
mamfero, o planta con floresplanta sin flores. Con tres
respuestas se trata de una decisin entre ocho, etc. As, el logaritmo
de base 2 de las decisiones posibles puede ser usado como medida
de informacin, siendo la unidad la llamada unidad binaria o bit.
La informacin contenida en dos respuestas es log2 4 = 2 bits,
en tres respuestas, log2 8 = 3 bits, etc. Esta medida de la infor
macin resulta ser similar a la de la entropa, o ms a la de la en
tropa negativa, puesto que la entropa es definida como logaritmo
de la probabilidad. Pero la entropa, como ya sabemos, es una
medida del desorden; de ah que la entropa negativa o informacin
sea una medida del orden o de la organizacin, ya que la ltima,
en comparacin con la distribucin al azar, es un estado im
probable.

E L S IG N IF IC A D O D E L A T E O R A G E N E R A L D E L O S S IST E M A S

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Otro concepto cntrico de la teora de la comunicacin y el


control es el de retroalimentacin. El siguiente es un esquema sencillo
de retroalimentacin (Fig. 2.1). El sistema comprende, primero,
un receptor u rgano sensorio, ya sea una celda fotoelctrica,
una pantalla de radar, un termmetro o un rgano sensorio en
sentido biolgico. En los dispositivos tecnolgicos, el mensaje puede
ser una corriente dbil; o en un organismo vivo estar representado
por la conduccin nerviosa, etc.
Mensaje

Estmulo
Receptor

Respuesta

Mensaje
Aparato
de control

Efector

Retroalimentacin
Fig. 2.1. Esquema sencillo de retroalimentacin.

Hay luego un centro que recombina los mensajes que llegan


y los transmite a un efector, consistente en una mquina como
un electromotor, un carrete de calentamiento o solenoide, o un
msculo que responde al mensaje que llega, de tal manera que
haya considerable emisin de energa. Por ltimo, el funcionamiento
del efector est empalmado al receptor, lo cual hace que el sistema
se autorregule, o sea que garantiza la estabilizacin o la direccin
de accin.
Los dispositivos de retroalimentacin se emplean mucho en la
tecnologa moderna para estabilizar determinada accin, como en
los termostatos o los receptores de radio, o la direccin de acciones
hacia determinada meta; las desviaciones se retroalimentan, como
informacin, hasta que se alcanza la meta o el blanco. Tal es
el caso de los proyectiles autodirigidos que buscan el blanco, de
los sistemas de control de caones antiareos, de los sistemas de
pilotaje de buques y de otros de los llamados servomecanismos.
Hay, por cierto, gran nmero de fenmenos biolgicos que
corresponden al modelo de retroalimentacin. Est, primero, lo
que se llama homeostasia, o mantenimiento del equilibrio en el
organismo vivo, cuyo prototipo es la termorregulacin en los anima
les de sangre caliente. El enfriamiento de la sangre estimula ciertos
centros cerebrales que echan a andar los mecanismos productores

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T E O R A G E N E R A L D E L O S S IST E M A S

de calor del cuerpo, y la temperatura de ste es registrada a su


vez por aquellos centros, de manera que la temperatura es mantenida
a nivel constante. Existen en el cuerpo mecanismos homeostticos
anlogos que preservan la constancia de gran nmero de variables
fisicoqumicas. Adems, en el organismo humano y animal existen
sistemas de retroalimentacin comparables a los servomecanismos
de la tecnologa, que se encargan de la regulacin de acciones.
Si queremos alcanzar un lpiz, se enva al sistema nervioso central
un informe acerca de la distancia que nos impidi llegar al lpiz
en el primer intento; esta informacin es retroalimentada al sistema
nervioso central para que el movimiento sea controlado hasta que
se logre la meta.
Gran variedad de sistemas tecnolgicos y de la naturaleza viviente
siguen, pues, el esquema de retroalimentacin, y es bien sabido
que Norbert Wiener cre una nueva disciplina, llamada ciberntica,
para tratar estos fenmenos. La teora aspira a mostrar que mecanis
mos de naturaleza retroalimentadora fundamentan el comportamien
to teleolgico o intencionado en las mquinas construidas por el
hombre, as como en los organismos vivos y en los sistemas sociales.
Hay que tener presente, sin embargo, que el esquema de retroali
mentacin es de naturaleza bastante especial. Presupone disposicio
nes estructurales del tipo mencionado. Pero hay muchas regulaciones
en el organismo vivo que tienen naturaleza del todo distinta, a
saber, aquellos en que se alcanza el orden por interaccin dinmica
de procesos. Recurdense, p. ej., las regulaciones embrionarias,
que restablecen el todo a partir de las partes en procesos equifinales.
Puede demostrarse que las regulaciones primarias en los sistemas
orgnicos, o sea aquellas que son ms fundamentales y primitivas
en el desarrollo embrionario as como en la evolucin, residen
en la interaccin dinmica. Se basan, en el hecho de que el organismo
vivo sea un sistema abierto que se mantiene en estado uniforme
o se acerca a l. Superpuestas estn las regulaciones que podemos
llamar secundarias y que son controladas por disposiciones fijas,
especialmente del tipo de la retroalimentacin. Esta situacin es
consecuencia de un principio general de organizacin que podra
llamarse mecanizacin progresiva. Al principio los sistemas biol
gicos, neurolgicos, psicolgicos o sociales estn gobernados por
interaccin dinmica entre sus componentes; ms tarde se establecen
disposiciones fijas y condiciones de restriccin que hacen ms eficien
te el sistema y sus partes, pero, de paso, disminuyen gradualmente

E L S IG N IF IC A D O D E L A TEO R A G E N E R A L D E LO S SIST E M A S

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su equipotencialidad hasta acabar por abolira. De modo que la din


mica es el aspecto ms amplio, ya que siempre es posible llegar, por
leyes generales de sistemas, hasta la funcin como de mquina, impo
niendo condiciones adecuadas de restriccin, pero no es posible
lo contrario.
Causalidad y teleologa
Otro punto que deseara mencionar es el cambio en la imagen cien
tfica del mundo durante las ltimas dcadas. En el punto de vis
ta llamado mecanicista, nacido de la fsica clsica del siglo xix, el jue
go sin concierto de los tomos, regidos por las leyes inexorables de
la causalidad, generaba todos los fenmenos del mundo, inanimado,
viviente y mental. No quedaba lugar para ninguna direccionalidad,
orden o telos. El mundo de los organismos apareca como producto
del azar, amasado por el juego sin sentido de mutaciones azarosas
y seleccin; el mundo mental como un epifenmeno curioso y bas
tante inconsecuente de los acontecimientos materiales.
La nica meta de la ciencia pareca ser analtica: la divisin
de la realidad en unidades cada vez menores y el aislamiento de
lneas causales separadas. As, la realidad fsica era descompuesta
en puntos de masa o tomos, el organismo vivo en clulas, el
comportamiento en reflejos, la percepcin en sensaciones puntuales,
etc. En correspondencia, la causalidad tena esencialmente un senti
do: nuestro sol atrae a un planeta en la mecnica newtoniana,
un gene en el vulo fertilizado responde de tal o cual carcter
heredado, una clase de bacteria produce tal o cual enfermedad,
los elementos mentales estn alineados, como las cuentas de un
collar, por la ley de la asociacin. Recurdese la famosa tabla
de las categoras kantianas, que intenta sistematizar las nociones
fundamentales de la ciencia clsica: es sintomtico que nociones
de interaccin y de organizacin figurasen slo para llenar huecos,
o no apareciesen de plano.
Puede tomarse como caracterstica de la ciencia moderna el
que este esquema de unidades aislables actuantes segn causalidad
unidireccional haya resultado insuficiente. De ah la aparicin, en
todos los campos de la ciencia, de nociones como las de totalidad,
holismo, organismo, Gestalt, etc., que vienen a significar todas
que, en ltima instancia, debemos pensar en trminos de sistemas
de elementos en interaccin mutua.

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T E O R A G E N E R A L D E L O S S IST E M A S

Anlogamente, las nociones de teleologa y directividad parecan


caer fuera del alcance de la ciencia y ser escenario de misteriosos
agentes sobrenaturales o antropomorfos o bien tratarse de un
seudoproblema, intrnsecamente ajeno a la ciencia, mera proyeccin
mal puesta de la mente del observador en una naturaleza gobernada
por leyes sin propsito. Con todo, tales aspectos existen, yt no
puede concebirse un organismo vivo no se diga el comportamiento
y la sociedad humanos sin tener en cuenta lo que, variada y bas
tante vagamente, se llama adaptabilidad, intencionalidad, persecucin
de metas y cosas semejantes.
Caracterstico del presente punto de vista es que estos aspectos
sean tomados en serio, como problemas legtimos para la ciencia;
y tambin estamos en condiciones de procurar modelos que simulen
tal comportamiento.
Ya han sido mencionados dos de ellos. Uno es la equifinalidad,
la tendencia a un estado final caracterstico a partir de diferentes
estados iniciales y por diferentes caminos, fundada en interaccin
dinmica en un sistema abierto que alcanza un estado uniforme;
otro, la retroalimentacin, el mantenimiento homeosttico de un
estado caracterstico o la bsqueda de una meta, basada en cadenas
causales circulares y en mecanismos que devuelven informacin
acerca de desviaciones con respecto al estado por mantener o la
meta por alcanzar. Otro modelo de comportamiento adaptativo,
un diseo para un cerebro, es creacin de Ashby, quien parti,
dicho sea de paso, de las mismas definiciones y ecuaciones matemti
cas para un sistema general que haba usado el presente autor.
Ambos llevaron adelante sus sistemas independientemente y, siguien
do diferentes intereses, arribaron a distintos teoremas y conclusiones.
El modelo de la adaptabilidad de Ashby es, a grandes rasgos,
el de funciones escalonadas que definen un sistema, funciones, pues,
que al atravesar cierto valor crtico, saltan a una nueva familia
de ecuaciones diferenciales. Esto significa que, habiendo pasado
un estado crtico, el sistema emprende un nuevo modo de comporta
miento. As, por medio de funciones escalonadas, el sistema exhibe
comportamiento adaptativo segn lo que el bilogo llamara ensayo
y error: prueba diferentes caminos y medios, y a fin de cuentas
se asienta en un terreno donde ya no entre en conflicto con valores
crticos del medio circundante. Ashby incluso construy una mqui
na electromagntica, el homestato, que representa un sistema as,
que se adapta por ensayo y error.

E L S IG N IF IC A D O D E L A T E O R A G E N E R A L D E L O S S IST E M A S

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No voy a discutir los mritos y limitaciones de estos modelos


de comportamiento teleolgico o dirigido. Lo que s debe ser subra
yado es el hecho de que el comportamiento teleolgico dirigido
hacia un estado final o meta caractersticos no sea algo que est
ms all de las lindes de la ciencia natural, ni una errada concepcin
antropomorfa de procesos que, en s mismos, no tienen direccin
y son accidentales. Ms bien es una forma de comportamiento
definible en trminos cientficos y cuyas condiciones necesarias y
mecanismos posibles pueden ser indicados
Qu es organizacin?
Consideraciones anlogas son aplicables al concepto de organizacin.
Tambin ella era ajena al mundo mecanicista. El problema no se
present en fsica clsica, en mecnica, electrodinmica, etc. Ms
aun, el segundo principio de la termodinmica apuntaba a la des
truccin del orden como direccin general de los acontecimien
tos. Verdad es que las cosas son distintas en la fsica moderna.
Un tomo, un cristal, una molcula, son organizaciones, como
Whitehead no se cansaba de subrayar. En biologa, los organismos
son, por definicin, cosas organizadas. Pero aunque dispongamos
de una enorme cantidad de datos sobre la organizacin biolgica,
de la bioqumica y la citologa a la histologa y la anatoma; carece
mos de una teora de la organizacin biolgica, de un modelo
conceptual que permita explicar los hechos empricos.
Caractersticas de la organizacin, trtese de un organismo vivo
o de una sociedad, son nociones como las de totalidad, crecimiento,
diferenciacin, orden jerrquico, dominancia, control, competencia,
etctera.
Semejantes nociones no intervienen en la fsica corriente. La
teora de los sistemas est en plenas condiciones de vrselas con
estos asuntos. Es posible definir tales nociones dentro del modelo
matemtico de un sistema; ms aun, en ciertos aspectos pueden
deducirse teoras detalladas que derivan los casos especiales a partir
de supuestos generales. Un buen ejemplo es la teora de los equili
brios biolgicos, las fluctuaciones cclicas, etc., iniciada por Lotka,
Volterra, Gause y otros. Se da el caso de que la teora biolgica
de Volterra y la teora de la economa cuantitativa son isomorfas
en muchos puntos.

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T E O R A G E N E R A L D E LO S SIST EM A S

Hay, sin embargo, mchos aspectos de organizaciones que no


se prestan con facilidad a interpretacin cuantitativa. A la ciencia
natural no le es ajena esta dificultad. As, la teora de los equilibrios
biolgicos o la de la seleccin natural son campos muy desarrollados
de la biologa matemtica, y nadie duda de su legitimidad, de
que son correctas a rasgos generales y constituyen parte importante
de la teora de la evolucin y la ecologa. Sin embargo, no es
fcil aplicarlas porque los parmetros escogidos, tales como el valer
selectivo, el ritmo de destruccin y generacin, etc., no son fciles
de medir. Tenemos as que conformarnos con una explicacin
en principio, argumentacin cualitativa que, con todo, no deja
de conducir a consecuencias interesantes.
Como ejemplo de la aplicacin de la teora general de los sistemas
a la sociedad humana mencionaremos un libro de Boulding intitula
do The Organizational Revolution. Boulding parte de un modelo
general de la organizacin y enuncia las que llama leyes frreas,
vlidas para cualquier organizacin. Entre ellas estn, p. ej., la
ley malthusiana de que el incremento de poblacin supera por
regla general al de los recursos. Est, asimismo, la ley de las dimen
siones ptimas de las organizaciones: mientras ms crece una organi
zacin, ms se alarga el camino para la comunicacin, lo cual
y segn la naturaleza de la organizacin acta como factor
limitante y no permite a la organizacin crecer ms all de ciertas
dimensiones crticas. De acuerdo con la ley de inestabilidad, muchas
organizaciones no estn en equilibrio estable sino que exhiben fluc
tuaciones cclicas resultantes de la interaccin entre subsistemas.
Dicho sea de paso, esto probablemente podra tratarse en trminos
de la teora de Volterra. La llamada primera ley de Volterra revela
ciclos peridicos en poblaciones de dos especies, una de las cuales
se alimenta de la otra. La importante ley del oligopolio afirma
que, si hay organizaciones en competencia, la inestabilidad de sus
relaciones, y con ello el peligro de friccin y conflictos, aumenta
al disminuir el nmero de dichas organizaciones. Mientras sean
relativamente pequeas y numerosas, salen adelante en una especie
de coexistencia, pero si quedan unas cuantas, o un par, como
pasa con los colosales bloques polticos de hoy, los conflictos se
hacen devastadores hasta el punto de la mutua destruccin. Es
fcil multiplicar el nmero de tales teoremas generales. Bien pueden
desarrollarse matemticamente, lo cual ya ha sido hecho en algunos
aspectos.

E L S IG N IF IC A D O D E L A T E O R A G E N E R A L D E LO S SIST EM A S

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Teora general de los sistemas y unidad de la ciencia


Concluir estas observaciones con unas palabras acerca de las impli
caciones generales de la teora iterdisciplinaria.
Quiz pueda resumirse como sigue la funcin integradora de
la teora general de los sistemas. Hasta aqu se ha visto la unificacin
de la ciencia en la reduccin de todas las ciencias a la fsica,
en la resolucin final de todos los fenmenos en acontecimientos
fsicos. Desde nuestro punto de vista, la unidad de la ciencia adquiere
un aspecto ms realista. Una concepcin unitiva del mundo puede
basarse no ya en la esperanza acaso ftil y de fijo rebuscada
de reducir al fin y al cabo todos los niveles de la realidad al
de la fsica, sino mejor en el isomorfsmo de las leyes en diferentes
campos. Hablando segn lo que se ha llamado el modo formal
es decir, contemplando las construcciones conceptuales de la cien
cia, esto significa uniformidades estructurales en los esquemas
que estamos aplicando. En lenguaje material, significa que el
mundo, o sea la totalidad de los acontecimientos observables, exhibe
uniformidades estructurales que se manifiestan por rastros isomorfos
de orden en los diferentes niveles o mbitos.
Llegamos con ello a una concepcin que, en contraste con
el reduccionismo, podemos denominar perspectivismo. No podemos
reducir los niveles biolgico, del comportamiento y social al nivel
ms bajo, el de las construcciones y leyes de la fsica. Podemos,
en cambio, hallar construcciones y tal vez leyes en los distintos
niveles. Como dijo una vez Aldous Huxley, el mundo es un pastel
de helado napolitano cuyos niveles el fsico, el biolgico, el social
y el moral corresponden a las capas de chocolate, fresa y vainilla.
La fresa no es reducible al chocolate lo ms que podemos decir
es que quizs en ltima instancia todo sea vainilla, todo mente
o espritu. El principio unifcador es que encontramos organizacin
en todos los niveles. La visin mecanicista del mundo, al tomar
como realidad ltima el juego de las partculas fsicas, hall expresin
en una civilizacin que glorifica la tecnologa fsica conducente
a fin de cuentas a las catstrofes de nuestro tiempo. Posiblemente
el modelo del mundo como una gran organizacin ayude a reforzar
el sentido de reverencia hacia lo viviente que casi hemos perdido
en las ltimas y sanguinarias dcadas de la historia humana.

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T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST EM A S

La teora general de los sistemas en la educacin:


la produccin de generalistas cientficos
Despus de este somero esbozo del significado y las metas de la teora
general de los sistemas, permtaseme hablar de algo que pudiera con
tribuir a la instruccin integrada. A fin de no parecer parcial, citar
a unos cuantos autores que no se dedicaban a desarrollar la teora
genefal de los sistemas.
Hace aos apareci un artculo, The Education of Scientific
Generalists, escrito por un grupo de cientficos, entre ellos el
ingeniero Bode, el socilogo Mosteller, el matemtico Tukey y
el bilogo Winsor. Los autores hicieron hincapi en la necesidad
de un enfoque ms sencillo y unificado de los problemas cientficos:
Omos con frecuencia que un hombre no puede ya cubrir
un campo suficientemente amplio, y que hay demasiada especializacin limitada... Es necesario un enfoque ms sencillo y uni
ficado de los problemas cientficos, necesitamos pracficantes de la
ciencia, no de una ciencia: en una palabra, necesitamos generalis
tas cientficos. (Bode et al., 1949.)
Los autores ponan entonces en claro el cmo y el porqu
de la necesidad de generalistas en campos como la fisicoqumica,
la biofsica, la aplicacin de la qumica, la fsica y las matemticas
a la medicina, y seguan diciendo:
Todo grupo de investigacin necesita un generalista, trtese
de un grupo institucional en una universidad o fundacin, o
de un grupo industrial... En un grupo de ingeniera, al generalista
le incumbiran naturalmente los problemas de sistemas. Tales
problemas surgen cuando se combinan partes en un todo equili
brado. (Bode et al., 1949.)
En un coloquio de la Foundation for Integrated Education,
el profesor Mather (1951) discuti los Integrative Studies for Gene
ral Education. Afirm que:
Una de las crticas a la educacin general se basa en el
hecho de que fcilmente degenera hacia la mera presentacin
de informacin tomada de tantos campos de indagacin como
alcancen a ser repasados en un semestre o un ao... Quien
oyese a estudiantes adelantados charlando, no dejara de escuchar
a alguno diciendo que los profesores nos han atiborrado, pero

E L S IG N IF IC A D O D E L A T E O R A G E N E R A L D E LO S SIST E M A S

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qu quiere decir todo esto?... Ms importante es la bsqueda


de conceptos bsicos y principios subyacentes que sean vlidos
en toda la extensin del conocimiento.
Respondiendo a propsito de la naturaleza de tales conceptos
bsicos, Mather dice:
Investigadores en campos muy diversos han dado indepen
dientemente con conceptos generales muy similares. Semejantes
correspondencias son tanto ms significativas cuanto que se
fundan en hechos totalmente diferentes. Quienes las crearon
solan desconocer las labores del prjimo. Partieron de filosofas
encontradas, y aun as llegaron a conclusiones notablemente
parecidas...
As concebidos concluye Mather, los estudios integrados
demostraran ser parte esencial de la bsqueda de comprensin
de la realidad.
No parecen hacer falta comentarios. La instruccin habitual
en fsica, biologa, psicologa o ciencias sociales las trata como
dominios separados, y la tendencia general es hacer ciencias separa
das de subdominios cada vez menores, proceso repetido hasta el
punto de que cada especialidad se torna un rea insignificante,
sin nexos con lo dems. En contraste, las exigencias educativas
de adiestrar generalistas cientficos y de exponer principios bsi
cos interdisciplinarios son precisamente las que la teora general
de los sistemas aspira a satisfacer. No se trata de un simple programa
ni de piadosos deseos, ya que, como tratamos de mostrar, ya
est alzndose una estructura terica as. Vistas las cosas de este
modo, la teora general de los sistemas sera un importante auxilio
a la sntesis interdisciplinaria y la educacin integrada.
Ciencia y sociedad
Si hablamos de educacin, sin embargo, no slo nos referimos a valo
res cientficos, es decir, a la comunicacin e integracin de hechos.
Tambin aludimos a los valores ticos, que contribuyen al desenvol
vimiento de la personalidad. Habr algo que ganar gracias a los
puntos de vista que hemos discutido? Esto conduce al problema fun
damental del valor de la ciencia en general, y de las ciencias sociales
y de la conducta en particular.

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TEO R A G E N E R A L

DE LO S SIST EM A S

Un argumento muy socorrido acerca del valor de la ciencia


y de su repercusin en la sociedad y el bienestar de la humanidad
dice ms o menos esto: nuestro conocimiento de las leyes de la
fsica es excelente, y en consecuencia nuestro control tecnolgico
de la naturaleza inanimada es casi ilimitado. El conocimiento de
las leyes biolgicas no va tan adelantado, pero s lo bastante para
disponer en buena medida de tecnologa biolgica, en la moderna
medicina y biologa aplicada. Las esperanzas de vida son superiores
a las que disfrutaba el ser humano en los ltimos siglos y aun
en las ltimas dcadas. La aplicacin de los mtodos modernos
de agricultura y zootecnia cientficas, etc. bastaran para sostener
una poblacin humana muy superior a la que hay actualmente
en nuestro planeta. Lo que falta, sin embargo, es conocimiento
de las leyes de la sociedad humana, y en consecuencia una tecnologa
sociolgica. De ah que los logros de la fsica se dediquen a la
destruccin cada vez ms eficiente; cunde el hambre en vastas
partes del mundo mientras que en otras las cosechas se pudren
o son destruidas; la guerra y la aniquilacin indiferente de la vida
humana, la cultura y los medios de subsistencia son el nico modo
de salir al paso de la fertilidad incontrolada y la consiguiente
sobrepoblacin. Tal es el resultado de que conozcamos y dominemos
demasiado bien las fuerzas fsicas, las biolgicas medianamente,
y las sociales en absoluto. Si dispusiramos de una ciencia de
la sociedad humana bien desarrollada y de la correspondiente tecno
loga, habra modo de escapar del caos y de la destruccin que
amenaza a nuestro mundo actual.
Esto suena plausible, y en realidad no es sino una versin
moderna del precepto platnico segn el cual si gobernasen los
filsofos la humanidad estara salvada. Hay, no obstante, un defecto
en la argumentacin. Tenemos bastante idea de cmo sera un
mundo cientficamente controlado. En el mejor de los casos, sera
como el Mundo feliz de Huxley; en el peor, como el de 1984
de Orwell. Es un hecho emprico que los logros cientficos se dedican
tanto o ms al uso destructivo que al constructivo. Las ciencias
del comportamiento y la sociedad humanos no son excepciones.
De hecho, acaso el mximo peligro de los sistemas del totalitarismo
moderno resida en que estn tan alarmantemente al corriente no
slo en tecnologa fsica y biolgica, sino en la psicolgica tambin.
Los mtodos de sugestin de masas, de liberacin de instintos
de la bestia humana, de condicionamiento y control del pensamiento.

E L S IG N IF IC A D O D E L A T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST E M A S

53

estn adelantados al mximo; es, ni ms ni menos, por ser tan


atrozmente cientfico por lo que el totalitarismo moderno hace
que el absolutismo de otros tiempos parezca cosa de aficionados
o ficcin comparativamente inofensiva. El control cientfico de la
sociedad no lleva a Utopa.
El precepto ltimo: el hombre como individuo
Es concebible, sin embargo, la comprensin cientfica de la socie
dad humana y de sus leyes por un camino algo diferente y ms
modesto. Tal conocimiento no slo nos ensear lo que tienen
de comn en otras organizaciones el comportamiento y la socie
dad humanos, sino tambin cul es su unicidad. El postulado prin
cipal ser: el hombre no es slo un animal poltico; es, antes y
sobre todo, un individuo. Los valores reales de la humanidad no
son los que comparte con las entidades biolgicas, con el funcio
namiento de un organismo o una comunidad de animales, sino
los que proceden de la mente individual. La sociedad humana
no es una comunidad de hormigas o de termes, regida por instinto
heredado y controlada por las leyes de la totalidad superordinada;
se funda en los logros del individuo, y est perdida si se hace
de ste una rueda de la mquina social. En mi opinin, tal es
el precepto ltimo que ofrece una teora de la organizacin: no
un manual para que dictadores de cualquier denominacin sojuzguen
con mayor eficiencia a los seres humanos aplicando cientficamente
las leyes frreas, sino una advertencia de que el Leviatn de la
organizacin no debe engullir al individuo si no quiere firmar su
sentencia inapelable.

III. Consideracin matemtica


elemental de algunos conceptos
de sistema

El concepto de sistema
Al manejar complejos de elementos pueden establecerse tres tipos
de distincin, a saber: (1) de acuerdo con su nmero; (2) de acuerdo
con sus especies; (3) de acuerdo con las relaciones entre elementos.
La siguiente ilustracin sencilla aclarar esto (Fig. 3.1); aqu a y b
simbolizan varios complejos.
1) a o

b o

2) a O

b O

3) a o

-"O

Fig. 3.1.

En los casos (1) y (2), el complejo puede ser comprendido


(cf. pp. 68 ss) como suma de elementos considerados aisladamente.
En el caso (3), no slo hay que conocer los elementos, sino tambin
las relaciones entre ellos. Caractersticas del primer tipo pueden
llamarse sumativas, y constitutivas las del segundo. Tambin podemos
54

C O N S ID E R A C I N M A T E M T IC A E L E M E N T A L

55

decir que las caractersticas sumativas de un elemento son aquellas


que son las mismas dentro y fuera del complejo; se Obtienen,
pues, por suma de caractersticas y comportamiento de elementos
tal como son conocidos aislados. Las caractersticas constitutivas
son las que dependen de las relaciones especficas que se dan dentro
del complejo; para entender tales caractersticas tenemos, por tanto,
que conocer no slo las partes sino tambin las relaciones.
Caractersticas fsicas del primer tipo son, p. ej., el peso o
el peso molecular (sumas de pesos o de pesos atmicos, respectiva
mente), el calor (considerado como suma de movimientos de las
molculas), etc. Un ejemplo de la segunda clase son las caractersticas
qumicas (p. ej. la isomera, las diferentes caractersticas de compues
tos de igual composicin total pero con diferentes disposiciones
de los tomos en la molcula).
El sentido de la expresin algo mstica el todo es ms que
la suma de sus partes reside sencillamente en que las caractersticas
constitutivas no son explicables a partir de las caractersticas de
partes aisladas. As, las caractersticas del complejo, comparadas
con las de los elementos, aparecen como nuevas o emergentes.
Sin embargo, si conocemos el total de partes contenidas en un
sistema y la relacin que hay entre ellas, el comportamiento del
sistema es derivable a partir del comportamiento de las partes.
Tambin puede decirse: si bien es concebible la composicin gradual
de una suma, un sistema, como total de partes interrelacionadas,
tiene que ser concebido como compuesto instantneamente.
Desde el punto de vista fsico, estos enunciados son triviales;
slo podran hacerse problemticos y llevar a concepciones confusas
en biologa, psicologa y sociologa a causa de mala interpretacin
de la concepcin mecanicista, con la tendencia a la divisin de
los fenmenos en elementos y cadenas causales independientes, des
cuidando las interrelaciones gracias a un rodeo.
Rigurosamente desarrollada, la teora general de los sistemas
habra de tener naturaleza axiomtica; esto es, a partir de la nocin
de sistema y un conjunto adecuado de axiomas se deduciran
proposiciones que expresasen propiedades y principios de sistemas.
Las consideraciones que siguen son mucho ms modestas. Slo
ilustran algunos principios de sistemas merced a formulaciones que
son sencillas e intuitivamente accesibles, sin aspirar a rigor y generali
dad matemticos.

56

T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST E M A S

Un sistema puede ser definido como un complejo de elementos


interactuantes. Interaccin significa que elementos, p, estn en rela
ciones, R, de suerte que el comportamiento de un elemento p
en R es diferente de su comportamiento en otra relacin R'. Si
los comportamientos en R y R' no difieren, no hay interaccin,
y los elementos se comportan independientemente con respecto
a las relaciones R y R'.
Es posible definir matemticamente un sistema de varias mane
ras. Tomemos como ilustracin un sistema de ecuaciones diferencia
les simultneas. Denotando por Q, alguna magnitud de elementos
Pi 0 = 1 , 2,... n), para un nmero finito de elementos y en el
caso ms sencillo, las ecuaciones tendrn la forma

^p=/i re., e*-- q j


^ = /2

dt

(Q u Q l . - q j

n .n

^ = / (Q u Q u - Q J
De esta suerte, el cambio de cualquier magnitud Q es funcin
de todas las Q, de Qi a Qn; a la inversa, el cambio de cualquier
Q acarrea cambio en todas las dems magnitudes y en el sistema
en conjunto.
Sistemas de ecuaciones de este gnero se encuentran en muchos
campos y representan un principio general de cintica. P. ej., en
la Simultankinetik tal como la desarroll Skrabal (1944, 1949),
sta es la expresin general de la ley de accin de masas. El mismo
sistema fue empleado por Lotka (1925) en sentido amplio, especial
mente con respecto a problemas demogrficos. Las ecuaciones para
sistemas biocenticos deducidas por Volterra, Lotka, DAncona,
Gause y otros, son casos especiales de las expresiones (3.1). Otro
tanto ocurre con las ecuaciones usadas por Spiegelman (1945) para
la cintica de los procesos celulares y la teora de la competencia
dentro de un organismo. G. Werner (1947) present un sistema
parecido, aunque algo ms general (considerndolo continuo y,
por tanto, recurriendo a ecuaciones diferenciales parciales con res

C O N S ID E R A C I N M A T E M T IC A E L E M E N T A L

57

pecto a x, y, z y /), como ley bsica de la farmacodinamia, a


partir de la cual son derivables las varias leyes de la accin de
medicamentos, insertando las condiciones especiales pertinentes.
Semejante definicin de sistema, claro est, no es general
en modo alguno. Prescinde de condiciones espaciales y temporales,
que podran expresarse mediante ecuaciones diferenciales parciales.
Tampoco toma en cuenta una posible dependencia de aconteceres
con respecto a la historia previa del sistema (histresis en sentido
amplio); la consideracin de esto transformara el sistema en ecua
ciones integrodiferenciales segn las discuti Volterra (1931; cf.
tambin DAncona, 1939, y Donnan 1937). La introduccin de
tales ecuaciones tendra un significado definido: el sistema considera
do no slo constituira un todo espacial, sino tambin temporal.
Pese a estas restricciones, el sistema (3.1) sirve para discutir
varias propiedades generales de sistemas. Aunque nada se afirme
acerca de la naturaleza de las magnitudes Q o de las funciones
f o sea acerca de las relaciones e interacciones dentro del siste
ma, pueden deducirse algunos principios generales.
Hay una condicin de estado estacionario, caracterizada por
la desaparicin de los cambios dQJdt:
f i = /2 = .../* = 0

(3.2)

Igualando a cero obtenemos n ecuaciones para n variables, y


resolvindolas obtenemos los valores:
Qi = Qi* \
Q2 = Q2*

(3.3)

Q = Qn*
Estos valores son constantes, ya que, tal como se presupuso,
en el sistema desaparecen los cambios. En general, habr mltiples
estados estacionarios, algunos estables, algunos inestables.
Pueden introducirse nuevas variables:
Qi = Q i* -Q i'

(3.4)

58

T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST E M A S

y ser reformulado el sistema (3.1):


( Qt ,

0 2 ',..

Qn)

(Qt'.

0 2 ',..

Qn')

dQn
dt ~ f (Q i . 02

(3.5)

Qn)

Supongamos que el sistema puede ser desarrollado en serie de


Taylor:
=

0 i ' + tfi2 02' + ...

On Qn

#111

0 l '2 +

O 1 2

0 l '

Ql

122

0 2

2 +

0 l'

0 2 ' +

222

0 2

2 +

0 2

dt Ol 0X +22 02' + ...


a2n Qn

a 211

0 '2 +

212

(3.6)

~ rtL = a 1 Q l '+ an2 02' +


annQn'+Onit Q l'2 +ai2 Q\ 0 2 '+ <2*22 Q l'2 +
Una solucin general de este sistema de ecuaciones es:
Qi = G iiex + GX2ek2'

... Gieknt + G m e 21!' + ...

0 2' = G2Xek + G22ek2 + ... G2eknl + G2u e2^ ' + ...


(3.7)
Q' = GnXekf + Gn2ek2t + ... Gnneknt + GnXXe2ki' + ...

C O N S ID E R A C I N M A T E M T IC A E L E M E N T A L

59

donde las G son constantes y X las races de la ecuacin caracterstica:


fl 1 X
Q\ 2
d\n
fli 2

022

a2

(38)
=

am

an2

a X

Las races X pueden ser reales o imaginarias. Examinando las


ecuaciones (3.7) encontramos que si todas las X son reales y negativas
(o, de ser complejas, negativas en sus partes reales), Q{, al crecer
el tiempo, tiende a 0, ya que e~ = 0 ; pero, sin embargo, como
segn (3.5) Q = Q* Q{, con ello las Q obtienen los valores
estacionarios Q*. En este caso el equilibrio es estable, ya que,
dado un tiempo suficiente, el sistema se acerca todo lo posible
al estado estacionario.
Sin embargo, si una de las X es positiva o nula, el equilibrio
es inestable.
Por ltimo, si algunas X son positivas y complejas, el sistema
contiene trminos peridicos, ya que la funcin exponencial para
exponentes complejos tiene la forma:
e (a ib)t e a t

(cos

b t

sen bt).

En este caso habr fluctuaciones peridicas, que, generalmente


estn amortiguadas.
Como ilustracin considrese el caso ms sencillo, con n = 2;
un sistema consistente en dos clases de elementos:
^ = / . 2 Qt)
(3.9)

^r=h ce.. Qi)


Con tal que las funciones, una vez ms, puedan desarrollarse
en serie de Taylor, la solucin es:
Qi = Qi* - G n ^ i ' - G12ex2/ _ G tu e2*-!' - ... \
Qi = Q2* - G2ie*i' - G22e*2' _ G2le2^ - ... j

(3.10)

T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST E M A S

60

con Q i*, Q2* como valores estacionarios de Qi, Q2, obtenidos


haciendo f x = ^ = 0 ; las G son constantes de integracin y X races
de la ecuacin caracterstica:
an X
@2 1

ai2
a22 X

0,

o, desarrollando:
( a i i X) (a2i X) 1221 = 0,
X2 - X C + D = 0,

con:
C = a H + 2 2 ,' D = a i\ 2 2 a i2a2iEn el caso:
C < 0, D > 0, E = C2 - AD > 0,
ambas soluciones de la ecuacin caracterstica son negativas. As
se da un nodo; el sistema se acercar a un estado estacionario
estable (Qi*, Q2*) a medida que e tiende a 0, y con ello ios
trminos segundo y siguientes disminuyen continuamente (Fig. 3.2).
En el caso:
C < 0, D > 0, E = C2 - 4D < 0.
ambas soluciones de la ecuacin caracterstica son complejas, con
parte real negativa. En este caso tenemos un bucle y los puntos
(Qi, Q2) tienden hacia (Qi*, Q2*) describiendo una curva espiral.

C O N S ID E R A C I N M A T E M A T IC A E L E M E N T A L

61

ciclo

Q,

TZ
Fig. 3.2.

En el caso:
C = 0, D > 0, E< 0,
ambas soluciones son imaginarias, de suerte que la solucin contiene
trminos peridicos; habr oscilaciones o ciclos en torno a los
valores estacionarios. El punto (Qi, Q2) describe una curva cerrada
alrededor de (Qi*, Qi*)En el caso:
C > 0, D < 0, E > 0,

62

T E O R A G E N E R A L D E LO S SIST E M A S

ambas soluciones son positivas y no hay estado estacionario.


Crecimiento
Ecuaciones de este tipo se presentan en diversos campos, y puede
usarse el sistema (3.1) para ilustrar la identidad formal de las leyes
de sistemas en varios territorios o, en otras palabras, para demostrar
la existencia de una teora general de los sistemas.
Esto puede ser mostrado en el caso ms sencillo, el del sistema
consistente en elementos de slo una clase. En tal caso el sistema
de ecuaciones se reduce a la nica ecuacin:
(3.11)
que puede desarrollarse en serie de Taylor:
(3.12)
Esta serie no contiene un trmino absoluto para el caso de
no haber generacin espontnea de elementos. De suerte que
dQ/dt desaparecer para Q 0, la cual slo es posible si el trmino
absoluto es igual a 0.
La posibilidad ms sencilla se realiza cuando nos quedamos
slo con el primer trmino de la serie:
(3.13)
Esto significa que el crecimiento del sistema es directamente
proporcional al nmero de elementos presentes. Segn la constante
ai sea positiva o negativa, el crecimiento del sistema ser positivo
o negativo y el sistema aumentar o disminuir. La solucin es:
Q = Q0e<n'

(3.14)

donde Q0 significa el nmero de elementos cuando t = 0. Es la


ley exponencial (Fig. 3.3), que se halla en tantos campos.

C O N S ID E R A C I N M A T E M T IC A E L E M E N T A L

63

Fig. 3.3. Curvas exponenciales.

En matemticas, la ley exponencial se denomina ley de creci


miento natural, y con at > 0 es vlida para el aumento del capital
por inters compuesto. Biolgicamente se aplica al crecimiento indi
vidual de ciertas bacterias y animales. Sociolgicamente, es vlida
para la multiplicacin sin restricciones de poblaciones vegetales o
animales, en el caso ms sencillo la multiplicacin de bacterias al di
vidirse cada individuo en dos, que dan cuatro, etc. En la ciencia social
se llama ley de Malthus y representa el crecimiento ilimitado de (una
poblacin cuya tasa de natalidad es superior a la de mortalidad. Des
cribe tambin el aumento del conocimiento humano, medido en pgi
nas de texto dedicadas a descubrimientos cientficos, o el nmero de
publicaciones acerca de la drosofila (Hersh, 1942). Con constante ne
gativa (ai < 0), la ley exponencial se aplica a la desintegracin ra
diactiva, a la descomposicin de un compuesto qumico por reaccin
monomolecular, al exterminio de bacterias por radiacin o veneno,
a la prdida de sustancia corporal por hambre en un organismo mul
ticelular, al ritmo de extincin de una poblacin en la cual la tasa de
mortalidad es superior a la de natalidad, etc.

64

T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST E M A S

Volviendo a la ecuacin (3.12) y conservando dos trminos


se tiene:
^ ^ O iQ + a n Q 2

(3.15)

Una solucin de esta ecuacin es:


at Cei*

Q = 1 anC eai

(3.16)

La retencin del segundo trmino acarrea una importante conse


cuencia. La expresin exponencial simple (3.14) exhibe un incremen
to infinito; tomando en cuenta el segundo trmino se obtiene una
curva que es sigmoide y alcanza un valor lmite. Se trata de la
llamada curva logstica (Fig. 3.4), tambin de muy diversa aplicacin.

En qumica sta es la curva de una reaccin autocataltica,


o sea de una reaccin en la cual un producto formado acelera
su propia produccin. En sociologa es la ley de Verhulst (1838),
que describe el crecimiento de poblaciones humanas con recursos
limitados.
Con todo y ser matemticamente triviales, estos ejemplos ilustran

C O N S ID E R A C I N M A T E M T IC A E L E M E N T A L

65

un punto que nos interesa ahora, a saber: el hecho de que pueda


llegarse a ciertas leyes de la naturaleza no slo sobre la base de
la experiencia sino tambin de manera puramente formal. Las ecua
ciones discutidas no significan ms que el sistema harto general
de ecuaciones (3.1), su desarrollo en serie de Taylor y la aplicacin
de condiciones adecuadas. En este sentido tales leyes son a priori,
independientes de su interpretacin fsica, qumica, biolgica, socio
lgica, etc. En otras palabras, esto muestra la existencia de una
teora general de los sistemas que se ocupa de las caractersticas
formales de los sistemas; aparecen hechos concretos en aplicaciones
especiales, definiendo variables y parmetros. Dicho aun de otra
manera, tales ejemplos muestran una uniformidad formal en la
naturaleza.
Competencia
Nuestro sistema de ecuaciones tambin puede indicar competencia
entre partes.
El caso ms sencillo posible es, una vez ms, aquel en que
todos los coeficientes o,#, = 0, o sea que el incremento de cada
elemento depende slo de este. Para dos elementos tenemos enton
ces:
dQ_
~dt
d T = a ,Q l

(3.17)

dQ2 = a2Q2
dt
o bien:
Q i = c 1?"!'

(3.18)

Q2 = c2ea2t
Eliminando el tiempo obtenemos:
ln Qi ln ci _ In Q2 ln c2
ai
~
a2

(3.19)

y
Q i= bQ 2

(3.20)

66

T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST E M A S

con
a = axa2, b = ci/c2a
Esta es la ecuacin conocida en biologa como ecuacin alomtrica. En esta discusin se ha supuesto (3.17 y 3.18) la forma ms
sencilla de crecimiento de las partes: la exponencial. Sin embargo,
la relacin alomtrica vale tambin para casos algo ms complicados,
tales como el crecimiento que sigue la parbola, la curva logstica
o la funcin de Gompertz, estricta o aproximadamente (Lumer,
1937).
La ecuacin alomtrica se aplica a una amplia gama de datos
morfolgicos, bioqumicos, fisiolgicos y flogenticos. Significa que
determinada caracterstica Qi puede ser expresada como funcin
exponencial de otra caracterstica Q2. Tmese, p. ej., la morfognesis.
La longitud o el peso de determinado rgano, Qi, es en general
funcin alomtrica del tamao de otro rgano o de la longitud
o el peso totales del organismo en cuestin, Q2. El sentido queda
claro si escribimos la ecuacin (3.17) levemente modificada:
dQi
dt

1 . dQ2 1
Qi dt Q2

(3.21)

o bien:
dQi _ a Qi dQ2
dt
Q2 di

(3.22)

La ecuacin (3.21) enuncia que los ritmos relativos de crecimiento


(o sea su incremento calculado como porcentaje del tamao real)
de las partes consideradas, Qi y Q2, guardan una razn constante
durante la vida, o durante un ciclo vital en el cual sea vlida
ia ecuacin alomtrica. Esta relacin, bastante sorprendente (en
vista de la complejidad inmensa de los procesos de crecimiento,
parecera a primera vista improbable que el crecimiento de partes
estuviera gobernado por una ecuacin algebraica tan sencilla), es
explicada por la ecuacin (3.22). De acuerdo con ella, puede interpre
tarse como resultado de un proceso de distribucin. Tmese Q2
como el organismo entero; entonces la ecuacin (3.22) afirma que
d rgano Q toma, del incremento resultante del metabolismo
de! organismo total (dQ2/dt), una participacin que es proporcional

C O N S ID E R A C I N M A T E M T IC A E L E M E N T A L

67

a su razn con respecto a la primera magnitud ( QXQ2). Un coefi


ciente de particin es a, que indica la capacidad del rgano para
captar su parte. Si ax > a2, es decir, si la intensidad de crecimiento
de Qi es mayor que la de Q2, entonces CL= ax/a2 > 1; el rgano
capta ms que otras partes y, as, crece ms rpidamente que
stas, o con alometra positiva. A la inversa, si ax < a2, o sea
a > 1, el rgano crece ms despacio, o exhibe alometra negativa.
Similarmente, la ecuacin alomtrica se aplica a cambios bioqumi
cos en el organismo, y a funciones fisiolgicas. P. ej., el metabolismo
basal aumenta, en vastos grupos de animales, con a = 2/3, con
respecto al peso corporal si se comparan animales de la misma
especie o de especies relacionadas; esto significa que el metabolismo
basal es, en general, funcin de superficie del peso corporal. En
algunos casos, tales como las larvas de insectos y los caracoles,
a = 1, o sea que el metabolismo basal es proporcional al peso
mismo.
En sociologa, la expresin en cuestin es la ley de Prelo (1897)
de la distribucin del ingreso en una nacin, con lo cual Qx = bQ2cl,
con Q i = nmero de individuos que ganan determinado ingreso,
Q2 magnitud del ingreso, y y a constantes. La explicacin
es anloga a la antes dada, poniendo ingreso nacional en vez
de incremento del organismo total, y capacidades econmicas
de los individuos en cuestin en lugar de constante de distribu
cin.
La situacin se complica si se suponen interacciones entre las
partes del sistema, si aJi^ 0 . Se llega entonces a sistemas de
ecuaciones como las estudiadas por Volterra (1931) para la compe
tencia entre especies y, de manera correspondiente, por Spiegelman
(1945) para la competencia dentro de un organismo. En vista de
que estos casos estn cabalmente discutidos en la bibliografa, no
entraremos en discusiones detalladas. Baste con mencionar un par
de puntos de inters general.
Es una consecuencia interesante el que, en las ecuaciones de
Volterra, la competencia entre dos especies por los mismos recursos
sea, en cierto sentido, ms fatal que una relacin predador-presa, que
la aniquilacin parcial de una especie por la otra. La competencia
conduce a fin de cuentas al exterminio de la especie con menor ca
pacidad de crecimiento; una relacin predador-presa slo conduce a
oscilacin peridica en las abundancias de las especies en cuestin,
en torno a un valor medio. Estas relaciones han sido enunciadas

68

T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST E M A S

para sistemas biocenticos, pero bien pudiera ser que tuviesen tam
bin implicaciones sociolgicas.
Hay que mencionar otro punto de inters filosfico. Si hablamos
de sistemas, aludimos a totalidades o unidades. Parece enton
ces paradjico que sea introducido con respecto a un todo el concep
to de competencia entre sus partes. La verdad es que estas afirmacio
nes en apariencia contradictorias tocan 'ambas aspectos esenciales
de los sistemas. Cada todo se basa en la competencia entre sus
elementos y presupone la lucha entre partes (Roux). Es un princi
pio general de organizacin en sistemas fisicoqumicos sencillos
as como en organismos y unidades sociales, y es en ltima instancia
expresin de la coincidentia oppositorum que la realidad presenta.
Totalidad, suma, mecanizacin, centralizacin
Los conceptos que acabamos de indicar han sido tomados a menudo
como descripciones de caractersticas de seres vivos nada ms, o in
cluso como prueba del vitalismo. La verdad es que son propiedades
formales de los sistemas.
1) Volvamos a suponer que las ecuaciones (3.1) pueden desarro
llarse en serie de Taylor:
J

tfi 1 0 1 +

O l2 0 2 +

- ainQn +

*i 1 1 0 2 1 +

(3 .2 3 )

Vemos que cualquier cambio en alguna magnitud Qx es funcin


de las cantidades de todos los elementos 0 i a 0. Por otro lado,
un cambio en determinada 0, provoca un cambio en todos los
dems elementos y en el sistema total. De modo que el sistema
se conduce como un todo, y los cambios en cada elemento dependen
de todos los dems.
2) Sean ahora nulos los coeficientes de las variables Qj ( j ^ i).
El sistema de ecuaciones degenera a:
-J p = anQi + fl/n0/2 +

(3.24)

Esto significa que un cambio en cada elemento depende slo


de dicho elemento mismo. Entonces cada elemento puede ser consi
derado independiente de los otros. La variacin del complejo total
es la suma (fsica) de las variaciones en sus elementos. Podemos

C O N S ID E R A C I N M A T E M T IC A E L E M E N T A L

69

llamar a este comportamiento sumatividad fsica o independencia.


Puede definirse la sumatividad diciendo que es posible constituir
paso a paso un complejo juntando los elementos primeros separados;
a la inversa, las caractersticas del complejo pueden ser analizadas
completamente en las de los elementos separados. Esto vale para
los complejos que pudiramos llamar montones, tales como un
montn de ladrillos o de cosas revueltas, o para fuerzas mecnicas,
actuantes de acuerdo con el paralelogramo de las fuerzas. No se
aplica a los sistemas llamados en alemn Gestalten. Tmese el
ms sencillo ejemplo: tres conductores elctricos tienen ciertas cargas
que pueden medirse por separado en cada uno. Mas si se conectan
con alambres, la carga en cada conductor depende de la constelacin
total y difiere de su carga cuando est aislado.
Aunque esto sea trivial desde el punto de vista de la fsica,
no est de ms subrayar el carcter no sumativo de los sistemas
fsicos y biolgicos en vista de que la actitud metodolgica ha
estado y sigue as en gran medida determinada por el programa
mecanicista (von Bertalanffy, 1949a, 1960). En un libro de Lord
Russell (1948) hallamos un rechazo algo sorprendente del concepto
de organismo. De acuerdo con Russell, tal concepto afirma que
las leyes que gobiernan el comportamiento de las partes slo pueden
ser enunciadas considerando el lugar de las partes en el todo.
Russell rechaza este punto de vista. Pone el ejemplo de un ojo,
cuya funcin como receptor de luz puede entenderse perfectamente
si el ojo est aislado, sin tomar en cuenta ms que las reacciones
fisicoqumicas internas y los estmulos entrantes y salientes. El
progreso cientfico se ha hecho por anlisis y aislamiento artificial...
En todo caso, pues, ser prudente adoptar el punto de vista mecani
cista como hiptesis de trabajo, que se abandonar slo cuando
haya testimonios claros en contra. Por lo que respecta a los fenme
nos biolgicos, tales testimonios estn completamente ausentes hasta
la fecha. Es cierto que los principios de sumatividad son aplicables
al organismo vivo hasta determinado punto. La palpitacin de
un corazn, la contraccin de una preparacin de nervio y msculo,
los potenciales de accin en un nervio, son casi enteramente iguales
si se estudian aislados o en el organismo en conjunto. Esto se
aplica a los fenmenos que definiremos ms tarde como acontecidos
en sistemas parciales altamente mecanizados. Pero las palabras
de Russell son profundamente equivocadas precisamente con respec
to a los fenmenos biolgicos bsicos y primarios. Si se toma

70

T E O R A G E N E R A L D E LO S SIST E M A S

cualquier terreno de fenmenos biolgicos, ya sea el desarrollo


embrionario, el metabolismo, el crecimiento, la actividad del sistema
nervioso, las biocenosis, etc., siempre se hallar que el comporta
miento de un elemento es diferente dentro del sistema de como
es aislado. No puede sumarse el comportamiento de las partes
aisladas y obtener el del todo; hay que tener en cuenta las relaciones
entre los varios sistemas subordinados y los sistemas que les estn
superordinados, a fin de comprender el comportamiento de las
partes. El anlisis y el aislamiento artificial son tiles, pero en
modo alguno suficientes, como mtodos de experimentacin y teori
zacin en biologa.
3) La sumatividad en sentido matemtico significa que el cambio
en el sistema total obedece a una ecuacin de la misma forma
que las ecuaciones de las partes. Esto slo es posible cuando las
funciones del lado derecho de la ecuacin contienen trminos lineales
nada ms; caso trivial.
4) Hay un caso ms, que parece desacostumbrado en sistemas
fsicos pero es comn y fundamental en sistemas biolgicos, psicol
gicos y sociolgicos. Se trata del caso en que las interacciones
entre los elementos disminuyen con el tiempo. En trminos de
nuestra ecuacin modelo bsica (3.1), esto quiere decir que los
coeficientes de las Q no son constantes sino que disminuyen con
el tiempo. El caso ms sencillo sera:
lm aj = 0

En este caso el sistema pasa de un estado de totalidad a un


estado de independencia de los elementos. El estado primario es
el de un sistema unitario que se va escindiendo gradualmente en
cadenas causales independientes. A esto podemos llamarlo segrega
cin progresiva.
Por regla general, la organizacin de todos los fsicos, tales
como tomos, molculas o cristales, resulta de la unin de elementos
preexistentes. En contraste, la organizacin de todos biolgicos
est constituida por diferenciacin de un todo original que se segrega
en partes. Un ejemplo es la determinacin en el desarrollo embriona
rio, cuando el germen pasa de un estado de equipotencialidad

C O N S ID E R A C I N M A T E M T IC A E L E M E N T A L

71

a un estado en que se comporta como un mosaico o suma de


regiones que se desenvuelven independientemente dando rganos
definidos. Lo mismo vale en el desarrollo y la evolucin del sistema
nervioso y de la conducta, partiendo de acciones del cuerpo entero
o de grandes regiones y pasando al establecimiento de centros
definidos y arcos reflejos localizados, y en otros muchos fenmenos
biolgicos.
La razn del predominio de la segregacin en la naturaleza
viviente parece ser que la segregacin en sistemas parciales subordi
nados implica un aumento de complejidad en el sistema. Semejante
trnsito hacia un orden superior presupone suministro de energa,
y sta slo es dada continuamente al sistema si tal sistema es
abierto y toma energa del medio circundante. Hemos de volver
ms adelante a esta cuestin.
En el estado de totalidad, una perturbacin del sistema conduce
a la introduccin de un nuevo estado de equilibrio. Sin embargo,
si el sistema est escindido en cadenas causales separadas, stas
marchan independientemente. Mecanizacin creciente significa de
terminacin creciente de elementos por funciones slo dependientes
de ellos mismos, con la consiguiente prdida de regulabilidad susten
tada en el sistema en conjunto, en virtud de las interrelaciones
presentes. Mientras menores se hacen los coeficientes de interaccin,
mejor pueden desdearse los respectivos trminos Q, y ms parecido
a una mquina es el sistema: como una suma de partes independien
tes.
Este hecho, que puede llamarse mecanizacin progresiva, de
sempea un importante papel en biologa. Parece que lo primario
es el comportamiento resultante de la interaccin dentro del sistema;
secundariamente est la determinacin de los elementos a acciones
que slo dependen de ellos, con lo cual se pasa a un comportamiento
sumativo. Se dan ejemplos en el desarrollo embrionario: en un
principio lo que ocurre con cada regin depende de su posicin
en el todo, de modo que es posible regulacin despus de perturba
cin arbitraria; posteriormente las regiones embrionarias quedan
determinadas para una evolucin fija, para el desarrollo de cierto
rgano. Similarmente, en el sistema nervioso hay partes que se
tornan centros irreemplazables para ciertos funcionamientos, p. ej.
reflejos. En el reino biolgico, sin embargo, la mecanizacin nunca
es completa; aun cuando el organismo est en parte mecanizado,
no deja de ser un sistema unitario; tal es el fundamento de la

72

T E O R A G E N E R A L D E LO S SIST E M A S

regulacin y de la interaccin con las cambiantes exigencias del


medio circundante. Similares consideraciones son aplicables a las
estructuras sociales. En una comunidad primitiva cada miembro
puede hacer casi cualquier cosa que pueda esperarse en su conexin
con el todo; en una comunidad altamente diferenciada cada miembro
est determinado para una actividad o complejo de actividades
definidas. Se alcanza el caso extremo en ciertas comunidades de
insectos, cuyos individuos, por as decirlo, se han transformado
en mquinas destinadas a determinados desempeos. La determina
cin de los individuos para ser obreras o soldados en algunas
comunidades de hormigas, merced a diferencias en la alimentacin
en ciertas etapas, se parece pasmosamente a la determinacin ontoge
ntica de regiones germinales orientadas a determinado destino
en su desarrollo.
En este contraste entre totalidad y suma reside la trgica tensin
que hay en toda evolucin biolgica, psicolgica o sociolgica.
El progreso slo es posible pasando de un estado de totalidad
indiferenciada ; la diferenciacin de partes. Esto implica, sin embar
go, que las partes se tornen fijas, dedicadas a tal o cual accin.
O sea que la segregacin progresiva significa asimismo mecanizacin
progresiva. Y sta, a su vez, implica prdida de regulabilidad. Mien
tras un sistema sea un todo unitario, una perturbacin ir seguida
del alcanzamiento de un nuevo estado estacionario debido a interac
ciones dentro del sistema. El sistema se autorregula. No obstante,
si el sistema se escinde en cadenas causales independientes, la regula
bilidad desaparece. Los procesos parciales seguirn cada uno su
camino. Es el comportamiento que encontramos, p. ej., en el desarro
llo embrionario, donde la determinacin va aparejada a disminucin
en la regulabilidad.
El progreso slo es posible por subdivisin de una accin inicial
mente unitaria en acciones de partes especializadas. Esto, sin embar
go, significa a la vez empobrecimiento, prdida de posibilidades
que an estn al alcance del estado indeterminado. Mientras ms
partes se especializan de determinado modo, ms irreemplazables
resultan, y la prdida de partes puede llevar a la desintegracin
del sistema total. En lenguaje aristotlico, toda evolucin, al desple
gar alguna potencialidad, aniquila en capullo muchas otras posibili
dades. Esto aparece en el desarrollo embrionario as como en la
especializacin filogentica, o en la especializacin en la ciencia
o en la vida cotidiana (von Bertalanffy, 1949a, 1960, pp. 42as).

C O N S ID E R A C I N M A T E M T IC A E L E M E N T A L

73

El comportamiento en conjunto y el comportamiento sumativo,


las concepciones unitaria y elementalista. suelen tenerse por anttesis.
Pero a menudo se halla que no hay oposicin entre los trminos,
sino transicin gradual del comportamiento de conjunto al compor
tamiento sumativo.
5)
Vinculado a ste, hay un principio ms. Supngase que
los coeficientes de un elemento ps son grandes en todas las ecuacio
nes, en tanto que los coeficientes de los dems elementos son conside
rablemente menores o hasta nulos. En tal caso el sistema puede
adquirir este aspecto:
= aiiQx + ... alsQs + ...

Q.

-jj=aslQS+
-^jj=<*nsQs +

(3.26)

anlQn +

si para simplificar escribimos slo los miembros lineales.


Hay entonces relaciones que son expresables de varias maneras.
Podemos llamar al elemento ps una parte conductora, o decir que
el sistema est centrado alrededor de ps. Si los coeficientes ais de
ps en algunas ecuaciones, o en todas, son grandes en tanto que
los coeficientes de ps en su ecuacin son pequeos, un cambio
exiguo en ps causar un cambio considerable del sistema total.
As, ps pudiera denominarse disparador. Un pequeo cambio en
ps ser amplificado en el sistema total. Desde el punto de vista
energtico, en este caso no encontramos causalidad de conserva
cin (Erhaltungskausalitt), donde vale el principio causa aequat
effectum, sino causalidad de instigacin (Anstosskausalitt) (Mittasch, 1948) : un cambio energticamente insignificante en ps provoca
un cambio considerable en el sistema total.
El principio de centralizacin es especialmente importante en
el reino biolgico. La segregacin progresiva est a menudo asociada
a centralizacin progresiva, cuya expresin es la evolucin, depen
diente del tiempo, de una parte conductora, es decir, una combina
cin de los esquemas (3.25) y (3.26). Al mismo tiempo, el principio
de centralizacin progresiva lo es de individualizacin progresiva.
Puede definirse un individuo como un sistema centralizado. Estre-

74

T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST E M A S

tamente hablando, en el dominio biolgico ste es un caso lmite,


al cual slo hay acercamiento ontogentico y filogentico; el organis
mo, en virtud de la centralizacin progresiva, se hace ms y ms
unificado y ms indivisible.
Todos estos hechos se observan en mltiples sistemas. Nicolai
Hartmann llega a solicitar centralizacin para toda estructura din
mica. Reconoce slo unas cuantas clases de estructuras, en el
reino fsico, las de mnimas dimensiones (el tomo como sistema
planetario de electrones alrededor de un ncleo) y las de grandes
dimensiones (sistemas planetarios con un sol en medio), Desde
el punto de vista biolgico haramos hincapi en la mecanizacin y
la centralizacin progresivas. El estado primitivo es aquel en el que
el comportamiento del sistema resulta de las interacciones de partes
equipotenciales; progresivamente se verifica la subordinacin a par
tes dominantes. En embriologa, p. ej., stas se llaman organizadores
(Spemann); en el sistema nervioso central, las partes empiezan
por ser en alto grado equipotenciales, como en los sistemas nerviosos
difusos de los animales inferiores; luego se establece la subordinacin
a centros rectores del sistema nervioso.
O sea que, anlogo a la mecanizacin progresiva, en biologa
aparece un principio de centralizacin progresiva, simbolizada por
la formacin de partes conductoras mediada por el tiempo, o sea
una combinacin de los esquemas (3.25) y (3.26). Este modo de
ver las cosas ilumina un concepto importante pero no fcilmente
definible, el de individuo. Esta palabra quiere decir indivisible.
Pero ser posible llamar individuo a una planaria o a una hidra,
en vista de que, si estos animales son cortados en muchos pedazos,
cada uno regenera un animal completo? Es fcil crear experimental
mente hidras de dos cabezas, las cuales competirn para atrapar
una pulga de agua, si bien no tiene la menor importancia qu lado
se la engulla, pues ir a dar al estmago comn, donde ser digerida
para beneficio de todas las partes. Incluso en organismos superiores
es dudosa la individualidad, al menos en el desarrollo inicial. No
slo cada mitad de un embrin de erizo de mar dividido, sino
tambin las mitades de un embrin de salamandra se desarrollan
dando animales completos; los gemelos idnticos humanos son, por
as decirlo, resultado de un experimento de Driesch realizado por la
naturaleza. Consideraciones anlogas se aplican al comportamiento
de animales: en los inferiores puede haber tropotaxia en la accin
antagonista de las mitades del cuerpo si estn apropiadamente ex-

C O N S ID E R A C I N M A T E M T IC A E L E M E N T A L

75

puestas a estmulos; ascendiendo por la escala evolutiva aparece la


centralizacin creciente; el comportamiento no es resultado de me
canismos parciales de igual jerarqua, sino que lo dominan y unifi
can los centros mximos del sistema nervioso (cf. von Bertalanflfy,
1937; pp. 131., 13955).
As que, estrictamente hablando, la individualidad biolgica no
existe; slo la individualizacin progresiva en la evolucin y el
desarrollo, resultante de centralizacin creciente, por ganar algunas
partes un papel dominante y determinar con ello la conducta del
conjunto. Aqu el principio de centralizacin progresiva constituye
tambin una individualizacin progresiva. Hay que definir el indivi
duo como un sistema centrado, lo cual de hecho es un caso lmite
al cual tienden el desarrollo y la evolucin, de modo que el organismo
se vuelve ms unificado e indivisible (cf. von Bertalanffy, 1932;
pp. 26955). En el campo psicolgico, un fenmeno parecido es
el carcter centrado de las Gesfalten, v. gr. en la percepcin;
tal carcter parece necesario para que una Gestalt psquica se distinga
de otras. En contraste con el principio de ausencia de jerarqua
de la psicologa asociativa, Metzger afirma (1941, p. 184) que cual
quier formacin, objeto, proceso o experiencia psquicos, hasta las
ms simples Gestalten de la percepcin, exhibe cierta distribucin
de peso y cierta centralizacin; hay orden jerrquico, a veces una
relacin derivada, entre sus partes, lugares, propiedades. Una vez
ms vale lo mismo en el dominio sociolgico: una multitud amorfa
no tiene individualidad; para que una estructura social se distinga
de otras, es necesario el agrupamiento en torno a determinados
individuos. Por esta precisa razn, una biocenosis como un lago
o un bosque no es un organismo, ya que un organismo individual
siempre est centrado en mayor o menor grado.
El descuido del principio de la mecanizacin y la centralizacin
progresivas ha conducido muchas veces a seudoproblemas, porque
slo fueron reconocidos los casos lmite de elementos independientes
y sumativos o, si no, la interaccin completa entre elementos equiva
lentes, y no los grados intermedios, biolgicamente importantes.
Esto tiene su lugar con respecto a los problemas del gene y
del centro nervioso. La gentica antigua (no ya la moderna) tenda
a considerar la sustancia hereditaria como suma de unidades cor
pusculares determinantes de las caractersticas individuales de los
rganos; es evidente que una suma de macromolculas no puede
producir la totalidad organizada del organismo. La respuesta corree-

76

T E O R A G E N E R A L D E LO S SIST E M A S

ta es que el genoma en conjunto produce el organismo en conjunto,


pero qu ciertos genes determinan preeminentemente la direccin
del desarrollo de ciertos caracteres actan, pues, como partes
conductoras. Esto queda expresado diciendo que todo rasgo heredi
tario es codeterminado por muchos genes, quiz por todos, y que
todo gene influye no nada ms sobre un rasgo sino sobre muchos,
acaso sobre el organismo total (poligenia de caracteres y polifenia
de genes). Parecidamente, en la funcin del sistema nervioso hubo
sin duda la posibilidad de optar entre una suma de mecanismos
para las distintas funciones, o una red nerviosa homognea. Tambin
aqu la concepcin correcta es que cualquier funcin resulta a
fin de cuentas de la interaccin de todas las partes, pero que
algunas partes del sistema nervioso central influyen sobre ella decisi
vamente y pueden por tanto llamarse centros de dicha funcin.
6)
Una formulacin ms general (pero menos visualizable) de
lo que se ha dicho es la siguiente. Si el cambio de Q, es alguna
funcin F de las Q y sus derivadas en coordenadas espaciales,
tenemos:
(2)

6F
Si q = 0, i 5* j\. independencia.

ia \

(4)

o8 F
. lim -7~
5F = 0_ : mecanizacin
. . .
Si 77 =f ( t )
progresiva.

(5)

S5i.5F'
i- ~

t>(j

0 \s

t- >

Qj

, j *= s, o incluso :
vQ j

= 0 : Q%es la parte
0 \j

dominante.
7)
El concepto de sistema esbozado requiere un importante
complemento. Los sistemas estn frecuentemente estructurados de
modo que sus miembros son a su vez sistemas del nivel inmediato
inferior. Cada uno de los elementos denotados por Qt Q2... Q
es un sistema de elementos 0i, O2 ..- Oin, cada uno de los cuales
es a su vez definible por ecuaciones parecidas a las de (3.1):

^ f futOn.o*. ... O J.
Tal superposicin de sistemas se llama orden jerrquico. Para
sus niveles vuelven a ser aplicables los aspectos de totalidad y
sumatividad, mecanizacin progresiva, centralizacin, finalidad, etc.

C O N S ID E R A C I N M A T E M T IC A E L E M E N T A L

77

Semejante estructura jerrquica y combinacin en sistemas de


orden creciente es caracterstica de la realidad como un todo y
tiene fundamental importancia especialmente en biologa, psicologa
y sociologa.
8) Es importante la distincin entre sistemas cerrados y abiertos
que se discutir en los captulos vi-vin.
Finalidad
Como hemos visto, sistemas de ecuaciones del tipo considerado tie
nen tres clases de soluciones. El sistema en cuestin puede alcanzar
asintticamente un estado estacionario con el correr del tiempo; pue
de no alcanzar jams tal estado, o puede haber oscilaciones peridi
cas. En caso de que el sistema se acerque a un estado estacionario,
su variacin ser4 expresable no slo en trminos de las condiciones
reales sino tambin en trminos de la distancia que lo separe del esta
do estacionario. Si Q* son las soluciones para el estado estacionario,
pueden introducirse nuevas variables:
Qi = Q i * - Q

de tal manera que:

f^-=/e.* - Qi)

(QS - Qi ) -

re*- e.v

a 27>

Podemos expresar esto como sigue: en caso de que un sistema


se acerque a un estado estacionario, los cambios que se den pueden
ser expresados no slo en trminos de condiciones reales sino tam
bin en trminos de la distancia que los separa del estado de equili
brio ; el sistema parece tender a un equilibrio que ser alcanzado
en el porvenir. O bien los acontecimientos pueden expresarse como
dependientes de un estado futuro final.
Por largo tiempo se ha sostenido que ciertas formulaciones
de la fsica tienen un carcter en apariencia finalista. Esto se aplica
a dos aspectos. Tal teleologa se apreciaba especialmente en los
principios de mnimos de la mecnica. Ya Maupertuis consideraba su
principio de mnimo como prueba de que el mundo en el que
entre tantos movimientos virtuales es realizado aquel que lleva
al mximo efecto con el mnimo esfuerzo, es el mejor de los
mundos y obra de un creador intencionado. Euler hizo una observa

78

T E O R A G E N E R A L D E LO S SIST E M A S

cin afn: Ya que la fbrica del mundo entero es la ms eminente


y como se origin del creador ms sabio, nada se encuentra en
el mundo que no exhiba una caracterstica mxima o mnima.
Se discierne un aspecto teleolgico parecido en el principio fisicoqumico de Le Chtelier, y en la regla de Lenz en electricidad. Todos
estos principios expresan que en caso de perturbacin el sistema
genera fuerzas que contrarrestan dicha perturbacin y restauran el
estado de equilibrio; son derivaciones del principio del mnimo
esfuerzo. Para cualquier tipo de sistema existen principios homlogos
del principio de mnima accin en mecnica; as Volterra (cf. DAncona, 1939, pp. 98 j ) mostr que puede desarrollarse una dinmica
de poblaciones homologa de la dinmica en mecnica, y en la
cual aparece un principio anlogo de mnima accin.
El error conceptual de una interpretacin antropomrfica es
fcil de advertir. El principio de mnima accin y los principios
afnes resultan simplemente del hecho de que, si un sistema alcanza
un estado de equilibrio, las derivadas se anulan; esto implica varia
bles que alcanzan un extremo, mnimo o mximo; slo cuando
stas son denotadas por trminos antropomorfos como efecto, cons
treimiento, trabajo, etc. emerge en la accin fsica una aparente
teleologa de los procesos fsicos (cf. Bavink, 1944).
Tambin puede hablarse de la finalidad en el sentido de dependen
cia con respecto al futuro. Segn se ve en la ecuacin (3.27), los
aconteceres pueden de hecho ser considerados y descritos como
determinados no por las condiciones del momento sino tambin
por el estado final que ha de alcanzarse. En segundo lugar, esta
formulacin es de naturaleza general; no slo se aplica a la mecnica
sino a cualquier clase de sistema. En tercer lugar, la cuestin ha
sido muchas veces mal interpretada en biologa y filosofa, lo cual
impone no poca importancia a su clarificacin.
Para cambiar, tomemos una ecuacin de crecimiento formulada
por este autor (von Bertalanffy, 1934, y otros lugares). La ecuacin
es: / = /* (l* l0e~kt) (cf. pp. 178 ss), donde / representa la longi
tud del animal en el tiempo t, l* la longitud final, l0 la longitud ini
cial y k una constante. Se dira que la longitud / del animal en el
tiempo / estuviese determinada por el valor final /*, que no se
alcanzar hasta despus de un tiempo infinitamente largo. Sin embar
go, el estado final (/*) es sencillamente una condicin de extremo
obtenida igualando a cero el cociente diferencial, de suerte que
desaparezca. Para hacerlo tenemos que empezar por conocer la

C O N S ID E R A C I N M A T E M T IC A E L E M E N T A L

79

ecuacin diferencial que determina de hecho el proceso. Esta ecua


cin es dljclt = E kl y afirma que el crecimiento es determinado
por una accin encontrada de procesos de anabolismo y catabolismo,
con parmetros E y k respectivamente. En esta ecuacin el proceso
en el tiempo t es determinado slo por las condiciones actuales
y no aparece estado venidero. Igualando a cero, /* se define por
E)k. La frmula teleolgica de valor final, pues, slo es una
transformacin de la ecuacin diferencial que indica condiciones
actuales. En otras palabras, la direccin del proceso hacia un
estado final no es cosa que difiera de la causalidad, sino otra
expresin de ella. El estado final por alcanzarse en el futuro no
es vis a fronte que atraiga misteriosamente al sistema, sino apenas
otra expresin para vis a tergo causal. Por esta razn la fsica
usa tanto tales frmulas de valores finales, pues el caso es matemti
camente claro y nadie atribuye previsin antropomrfica a la
meta de un sistema fsico. Los bilogos, por su parte, tenan con
frecuencia tales frmulas por un tanto inquietantes, ya fuera temien
do algn vitalismo oculto o considerando tal teleologa o directividad
hacia metas como prueba del vitalismo. Pues con respecto a
la naturaleza animada, antes que a la inanimada, tendemos a compa
rar procesos finalistas con el discernimiento humano de la meta,
cuando de hecho estamos manejando relaciones obvias y hasta mate
mticamente triviales.
Hasta los filsofos han interpretado mal este asunto. De E.
von Hartmann a autores modernos como Kafka (1922) y yo mismo,
la finalidad fue definida como lo inverso de la causalidad, como
dependencia del proceso con respecto al futuro y no a condiciones
pasadas. A menudo se alzaban objeciones, pues, de acuerdo con
esta concepcin, un estado A dependera de un estado venidero
B, algo existente de algo no existente (p. ej. Gross, 1930; algo
parecido en Schlick). Como hemos visto, esta formulacin no signifi
ca una inconcebible accin de un porvenir inexistente sino, ni
ms ni menos, una formulacin, a veces til, de un hecho que
puede ser expresado en trminos de causalidad.
Tipos de finalidad
No pretendemos discutir aqu en detalle el problema de la finalidad,
pero no estar de ms enumerar varios tipos. Pueden distinguirse,
as:

T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST E M A S

(1) Teleologa esttica o adecuacin, significando que una dispo


sicin parece til para determinado propsito. De este
modo, un pelaje resulta conveniente para mantener caliente
el cuerpo, y otro tanto ocurre con los pelos, las plumas
o las capas de grasa en los animales. Las espinas pueden
proteger las plantas contra la ingestin por herbvoros, o
las coloraciones imitativas y mimetismos resultar ventajosos
para proteger a animales contra sus enemigos.
(2) Teleologa dinmica, significando una directividad de proce
sos. Es posible distinguir aqu diferentes fenmenos que
son confundidos a menudo:
(i) Direccin de acontecimientos hacia un estado final
que puede ser expresado como si el presente comportamiento
dependiera del estado final. Todo sistema que alcanza
una condicin independiente del tiempo se conduce de esta
manera.
(ii) Directividad basada en estructura, significando que
una disposicin estructural conduce el proceso de tal suerte
que es logrado determinado resultado. Tal es, por supuesto,
el caso del funcionamiento de mquinas hechas por el hom
bre y que dan productos o actan tal cmc se esperaba.
En la naturaleza viviente hallamos un orden estructural
de procesos que en su complicacin superan ampliamente
a todas las mquinas hechas por el hombre. Semejante
orden se desprende desde la funcin de rganos macroscpi
cos, as el ojo como una especie de cmara y el corazn
como una bomba, hasta estructuras celulares microscpicas
responsables del metabolismo, la secrecin, la excitabilidad,
la herencia y as sucesivamente. En tanto que las mquinas
hechas por el hombre laboran de tal modo que dan determi
nados productos o actan en cierta forma fabricacin
de aeroplanos o movimiento de un ferrocarril, el orden
de los procesos en los sistemas vivos es tal que mantiene
los sistemas mismos. Una parte importante de estos procesos
lo representa la homeostasia (Cannon), es decir, los procesos
merced a los cuales se mantiene constante la situacin mate
rial y energtica del organismo. Son ejemplos los mecanis
mos de termorregulacin, de conservacin de la presin
osmtica del pH, de la concentracin de sales, la regulacin
de la postura, etc. Estas regulaciones estn gobernadas,

C O N S ID E R A C I N M A T E M T IC A ELE M E N T A L

81

en gran medida, por mecanismos de r'etroalimentacin. Retroalimentacin significa que, de la salida de una mquina,
cierta cantidad es devuelta atrs, como informacin, a
la entrada, de modo que regule sta y as estabilice o dirija
la accin de la mquina. Mecanismos de esta ndole son
bien conocidos en tecnologa, p. ej., el regulador de la
mquina de vapor, los proyectiles autodirigidos y otros
servomecanismos. Mecanismos de retroalimentacin pare
cen ser responsables de gran parte de las regulaciones orgni
cas y fenmenos de homeostasia, tal como lo viene subrayan
do recientemente la ciberntica (Frank et al, 1948; Wiener,
1948).
(iii)
Hay, sin embargo, otra base ms de las regulaciones
orgnicas. Es la equifinalidad, a saber, el hecho de que
pueda alcanzarse el mismo estado final partiendo de diferen
tes condiciones iniciales y por diferentes caminos. Tal resulta
ser el caso en los sistemas abiertos, en la medida en que
alcanzan un estado uniforme. Parece que la equifinalidad
es responsable de la regulacin primaria en los sistemas
orgnicos, o sea de todas las regulaciones que no pueden
basarse en estructuras o mecanismos predeterminados sino
que, por el contrario, excluyen tales mecanismos y fueron
as tenidas por argumentos en favor del vitalismo.
(z'v) Por ltimo est la genuina finalidad o intencionali
dad, significando que el comportamiento actual est determi
nado por previsin de la meta. Tal es el concepto aristotlico
original. Presupone que la meta futura est ya presente
en el pensamiento y que dirige la accin presente. La verda
dera intencionalidad es caracterstica del comportamiento
humano y est vinculada a la evolucin del simbolismo
del lenguaje y los conceptos (von Bertalanffy, 1948a, 1965).
La confusin de estos tipos diferentes de finalidad es uno de los
factores responsables de la confusin imperante en epistemologa
y biologa terica. En el campo de las cosas hechas por el hombre,
la adecuacin (1) y el funcionamiento teleolgico de mquinas
(2, ii) se deben, por supuesto, a una inteligencia planeadora ( 2, iv).
La adecuacin en las estructuras orgnicas (1) es de suponerse que
puede ser explicada por el juego causal de mutaciones al azar y
seleccin natural. Sin embargo, esta explicacin es mucho menos
plausible para el origen de los complicadsimos mecanismos y siste

82

T E O R A G E N E R A L D E LO S SIST E M A S

mas de retroalimentacin orgnicos (2, ii). El vitalismo es, en resumi


das cuentas, el intento de explicar la directividad orgnica (2, ii y iii)
por medio de inteligencia previsora de la meta (2, iv). Esto lleva me
todolgicamente ms all de los lmites de la ciencia natural, y es em
pricamente gratuito, ya que aun en los ms pasmosos fenmenos de
regulacin o instinto no hay la menor justificacin sino, al contrario,
las razones ms concretas en contra de suposiciones como la de que,
p. ej., un embrin o un insecto estn dotados de inteligencia sobrehu
mana. Una parte importante de los fenmenos que han sido adelan
tados como pruebas del vitalismo, tales como la equifinalidad y la
anamorfosis, son consecuencias del estado caracterstico del organis
mo como sistema abierto, y son accesibles, pues, a la interpretacin
y la teora cientficas.

El isomorfismo en la ciencia
El presente estudio no aspira ms que a sealar brevemente la in
tencin general y varios conceptos de la teora general de los sis
temas. Otras tareas seran exponer la teora en una forma lgicomatemticamente estricta, o tambin el mayor desenvolvimiento
de los principios vlidos para cualquier tipo de sistema. Es un
problema concreto. Por ej., la dinmica demogrfica es homologable
a la dinmica en mecnica (Volterra, cf. DAncona, 1939). Apa
rece un principio de mnima accin en varios campos, en mecnica,
en fisicoqumica como el principio de Le Chtelier que puede
probarse es tambin vlido para sistemas abiertos, en electricidad
como regla de Lenz, en teora de la poblacin siguiendo a Volterra,
etc. Se presenta un principio de oscilaciones de relajamiento en
los sistemas fsicos tanto como en muchos fenmenos biolgicos
y ciertos modelos de dinmica de poblaciones. En varios campos
de la ciencia es un desidertum una teora general de las periodicida
des. Habr que afanarse, pues, en pos de principios tales como
los de mnima accin, las condiciones de soluciones estacionarias
y peridicas (equilibrios y fluctuaciones rtmicas), la existencia de
estados uniformes y problemas similares, en forma generalizada
con respecto a la fsica y vlida para los sistemas en general.
La teora general de los sistemas, por tanto, no es un catlogo

C O N S ID E R A C I N M A T E M T IC A E L E M E N T A L

83

de ecuaciones diferenciales bien conocidas, con sus soluciones, sino


que plantea problemas nuevos y bien definidos, que en parte no
aparecen en fsica pero tienen importancia bsica en campos no
fsicos. Precisamente por no ocuparse de ellos la fsica ordinaria,
estos problemas han tomado a menudo aire metafisico o vitalista.
La teora general de los sistemas debe ser adems un importante
dispositivo regulador en la ciencia. La existencia de leyes de anloga
estructura en diferentes campos permite el empleo de modelos ms
sencillos o mejor conocidos, para fenmenos ms complicados y
menos tratables. De manera que la teora general de los sistemas
tiene que ser, metodolgicamente, un importante medio de controlar
y estimular la transferencia de principios de uno a otro campo,
y ya no habr que repetir o triplicar el descubrimiento de los
mismos principios en diferentes terrenos, aislados entre s. Al mismo
tiempo, formulando criterios exactos, la teora general de los sistemas
evitar analogas superficiales intiles para la ciencia y perniciosas en
las consecuencias prcticas.
Esto requiere definir hasta qu punto son permisibles y provecho
sas las analogas en la ciencia.
Vimos ya aparecer leyes similares de sistemas en varias ciencias.
Lo mismo pasa con fenmenos cuyos principios generales son descri
biles en lenguaje ordinario aunque no sean formulables en trminos
matemticos. Por ej., es difcil hallar procesos ms dismiles, fenome
nolgicamente y en sus mecanismos intrnsecos, que la formacin
de un animal completo a partir de un germen dividido de erizo
de mar o salamandra, el restablecimiento de la funcin normal
en el sistema nervioso central despus de quitar o lesionar algunas
de sus partes, y la percepcin de Gestalt en psicologa. Con todo,
los principios que gobiernan estos diferentes fenmenos exhiben
sorprendentes similitudes. O bien, si investigamos la evolucin de
las lenguas germnicas observamos que, a partir de un lenguaje
primitivo, se dieron mutaciones fonticas paralelas en varias tribus,
aunque muy separadas geogrficamente : Islandia, las Islas Britni
cas, la Pennsula Ibrica. Queda con ello excluida la influencia
mutua; las lenguas se desarrollaron independientemente despus
de la separacin de las tribus, pero aun as exhiben un paralelismo
definido*. El bilogo halla un principio correspondiente en ciertas
Agradezco al profesor Otto Hfler haberme sealado este fenm eno.

84

T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST E M A S

evoluciones. Hay, p. ej.., un grupo de solpedos extintos, los titanoterios. Durante el Terciario pasaron de formas pequeas a gigantes
y al aumentar el cuerpo crecieron an ms los cuernos. Una indaga
cin ms detallada ha revelado que los titanoterios, procedentes
de aquellas formas pequeas iniciales, se escindieron en varios grupos
que evolucionaron independientemente mas no por ello dejaron
de adquirir caractersticas paralelas. He aqu una interesante seme
janza, en el fenmeno de evoluciones paralelas a partir de orgenes
comunes pero siguiendo cursos independientes: por un lado la evolu
cin independiente de lenguajes tribales; por otro la evolucin inde
pendiente de grupos dentro de una clase de mamferos.
En casos sencillos es fcil dar con la razn del isomorfismo.
Por ej., la ley exponencial afirma que, dado un complejo de cierto
nmero de entidades, un porcentaje constante de estos elementos
se desintegran o se multiplican por unidad de tiempo. De ah
que tal ley sea aplicable al dinero de una cuenta bancaria as
como a los tomos de radio, a molculas, a bacterias o a individuos
de una poblacin. La ley logstica enuncia que el incremento, expo
nencial en un principio, est limitado por algunas condiciones restric
tivas. As en una reaccin autocataltica un compuesto cataliza
su propia formacin, pero como dentro de un recipiente cerrado
es finito el nmero de molculas, la reaccin tendr que detener
se cuando todas las molculas se hayan transformado y alcanzar
de esta suerte una situacin lmite. Una poblacin aumenta exponen
cialmente con nmero creciente de individuos, pero si el .espacio
y el alimento estn limitados, la cantidad de alimento disponible
por cabeza disminuir; de ah que no pueda ser ilimitado el incre
mento numrico sino que acabe por alcanzar un estado uniforme
definido como la mxima poblacin compatible con los recursos
disponibles. Las lneas frreas ya existentes en una comarca conducen
a la intensificacin del trfico y de la industria, lo cual a su vez
requiere una red ms tupida, hasta que acaba por alcanzarse un
estado de saturacin; as , los ferrocarriles actan como los autocatalizadores, acelerando su propio incremento, y su desarrollo sigue
la curva autocataltica. La ley parablica es expresin de la compe
tencia dentro de un sistema; cada elemento toma su parte de acuerdo
con una capacidad expresada por una constante especfica. Por
tanto, la ley tiene igual fonna, ya se aplique a la competencia
entre individuos en un sistema econmico, segn la ley de Pareto,

C O N S ID E R A C I N M A T E M T IC A E L E M E N T A L

85

o a rganos que compitan dentro de un organismo por material


nutritivo y exhban desarrollo alomtrico.
Es claro que hay tres requisitos previos para la existencia de
isomorfismos en diferentes campos y ciencias. Al parecer, los isomorfismos o leyes descansan en nuestra cognicin por un lado y en
la realidad por otro. Sin ir ms lejos, es fcil escribir una ecuacin
diferencial complicada, pero hasta expresiones de aire inocente son
a veces difciles de resolver o tienen cuando menos soluciones engo
rrosas. El nmero de expresiones matemticas sencillas que ser
preferible aplicar para describir fenmenos naturales es limitado.
Por esta razn, leyes de idntica estructura aparecen en campos
intrnsecamente diferentes. Lo mismo vale para enunciados en len
guaje ordinario; aqu tambin el nmero de esquemas intelectuales
es restringido, y sern aplicados a dominios sumamente diferentes.
No obstante, estas leyes y esquemas serviran de poco si el
mundo (es decir, la totalidad de los acontecimientos observables)
no fuera tal que le resultaran aplicables. Es concebible un mundo
catico o un mundo demasiado complicado para permitir aplicarle
los esquemas relativamente sencillos que conseguimos construir con
nuestro limitado intelecto. El que no sean as las cosas constituye
el requisito previo de posibilidad de la ciencia. La estructura de
la realidad es tal que permite la aplicacin de nuestras construcciones
conceptuales. Nos damos cuenta, sin embargo, de que todas las
leyes cientficas no representan ms que abstracciones e idealizacio
nes que expresan ciertos aspectos de la realidad. Toda ciencia es
una* imagen esquematizada de la realidad, en el sentido de que
determinada construccin conceptual est inequvocamente vincula
da a ciertos rasgos de orden en la realidad; precisamente como
los planos de un edificio no son el edificio, ni lo representan en
modo alguno cabalmente, con la disposicin de los ladrillos y las
fuerzas que los retienen juntos, lo cual no es bice para que exis
ta una correspondencia inequvoca entre lo trazado en el papel y
la autntica construccin de piedra, metal y madera. No se plantea
la cuestin de la verdad ltima, es decir, de hasta qu punto
el plano de la realidad tal como lo traza la ciencia sea correcto
o susceptible de mejoramiento; ni la cuestin de si ser expresable
en un solo plano el sistema de la ciencia humana la estructura
de la realidad. Es de suponerse que serian posibles o incluso
necesarias diferentes representaciones, al igual que no tiene sentido
preguntar si una proyeccin central o paralela, una seccin horizon

86

T E O R A G E N E R A L D E LO S SIST E M A S

tal o vertical ser ms correcta. Estas posibilidades se aprecian


en los casos en que lo mismo fsicamente dado es expresable
en diferentes lenguajes termodinmica y mecnica estadstica,
p. ej., o aun son precisas consideraciones complementarias, as
los modelos corpuscular y ondulatorio de la microfisica. Aparte
de estas cuestiones, la existencia de la ciencia prueba que es posible
expresar ciertos rasgos de orden de la realidad mediante construccio
nes conceptuales. Un supuesto previo es la existencia de orden
en la realidad misma; anlogamente para volver a la ilustracin
mencionada a como estamos en condiciones de establecer el plano
de una casa o de un cristal, mas no de las piedras volando en
una explosin o de las molculas movindose irregularmente en
un lquido.
Hay, con todo, una razn ms del isomorfsmo de leyes en
diferentes dominios, que tiene importancia para lo que decimos.
En nuestras consideraciones partimos de una definicin general
de sistema: cierto nmero de elementos en interaccin, represen
tado por el sistema de ecuaciones (3.1). No se hicieron hiptesis
ni afirmaciones especiales acerca de la naturaleza del sistema, de
sus elementos o de las relaciones existentes entre ellos. No obstante,
de esta definicin puramente formal de sistema se siguen muchas
propiedades, en parte expresadas en leyes bien conocidas en varios
campos de la ciencia y que en parte conciernen a conceptos previa
mente tenidos por antropomrficos, vitalistas o metafisicos. El para
lelismo de concepciones generales y aun leyes especiales entre diferen
tes campos es, pues, consecuencia del hecho de que se ocupen
de sistemas y de que ciertos principios generales se apliquen
a sistemas, sin importar su naturaleza. De ah que principios como
los de totalidad y suma, mecanizacin, orden jerrquico, aproxima
cin a estados uniformes, equifinalidad, etc., aparezcan en muy
diferentes disciplinas. El isomorfism hallado entre diferentes terre
nos se funda en la existencia de principios generales de sistemas,
de una teora general de los sistemas ms o menos bien desarro
llada.
Las limitaciones de esta concepcin, por otra parte, salen a
relucir distinguiendo tres clases o niveles en la descripcin de los
fenmenos.
Primero estn las analogas, o sea las similitudes superficiales
entre fenmenos que no se corresponden ni en factores causales
ni en las leyes pertinentes. De este gnero son los simulacra vitae,

C O N S ID E R A C I N M A T E M T IC A E L E M E N T A L

87

otrora populares, as cuando se comparaba el crecimiento de un


organismo con el de un cristal o el de una celda osmtica. Hay
parecidos superficiales en uno u otro aspecto, pero puede afirmarse
con seguridad que el crecimiento de una planta o de un animal
no sigue la pauta del crecimiento de un cristal o de una estructura
osmtica, y las leyes pertinentes difieren. Lo mismo pasa con la
consideracin de una biocenosis (p. ej. un bosque) como un organis
mo, cuando existe evidente diferencia entre la unificacin de un or
ganismo individual y la vaguedad de una asociacin vegetal; o con
la comparacin entre el desarrollo de una poblacin y el nacimiento,
crecimiento, envejecimiento y muerte de un organismo compara
cin harto dudosa de ciclos vitales.
Otro nivel son las homologas. Estn presentes cuando difieren
los factores eficientes, pero las leyes respectivas son formalmente
idnticas. Semejantes homologas tienen considerable importancia
como modelos conceptuales en la ciencia. Se aplican con frecuencia
en fsica. Son ejemplos la consideracin del fluir del calor como
el fluir de una sustancia, la comparacin de la corriente elctrica
con la de un lquido y, en general, el traslado de la nocin de
gradiente, en un principio hidrodinmica, a potenciales elctricos,
qumicos, etc. Sabemos a la perfeccin, s, que no hay tal sustancia
calorfica, sino que el calor debe ser interpretado en el sentido
de la teora cintica; no obstante, el modelo permite estipular leyes
que son formalmente correctas.
Es de homologas lgicas de lo que se ocupa la presente investiga
cin. Esto es expresable as: si un objeto es un sistema, debe
tener ciertas caractersticas de los sistemas, sin importar de qu
sistema se trate. La homologa lgica no slo permite el isomorfismo
en la ciencia sino que, como modelo conceptual, est en situacin
de dar instrucciones para la consideracin correcta y la eventual
explicacin de fenmenos.
Finalmente, el tercer nivel es la explicacin, es decir, el enunciado
de condiciones y leyes especficas que son vlidas para un objeto
separado o para una clase de objetos. En lenguaje lgico-matemtico
esto quiere decir que las funciones generales / de nuestra ecuacin
(3.1) son sustituidas por funciones especificadas aplicables al caso
en cuestin. Toda explicacin cientfica requiere el conocimiento
de estas leyes especficas, as como, p. ej., de las leyes del equilibrio
qumico, del crecimiento de un organismo, del incremento de una

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T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST E M A S

poblacin, etc. Es posible que tambin leyes especficas exhiban


correspondencia formal u homologas en el sentido discutido, pero
la estructura de las leyes puede, por supuesto, diferir segn los
casos.
Las analogas son cientficamente invlidas. En cambio, las
homologas a menudo proporcionan modelos valiosos; de ah su
amplia aplicacin en fsica. De modo similar, la teora general
de los sistemas puede servir de dispositivo regulador para discernir
analogas y homologas, parecidos sin sentido y traslados significati
vos de modelos. Esta funcin se aplica particularmente a ciencias
que, como la demografa, la sociologa y grandes reas de la biologa,
no encajan en el marco de la fsica y la qumica; no obstante,
hay leyes exactas que pueden enunciarse por aplicacin de modelos
adecuados.
La homologa de caractersticas de sistemas no implica reduccin
de un dominio a otro inferior. Pero tampoco se trata de mera
metfora o analoga; es, antes bien, una correspondencia formal
fundada en la realidad, en la medida en que puede considerarse
constituida de sistemas de la ndole que sea.
Hablando filosficamente, la teora general de los sistemas, en
su forma desarrollada, reemplazara lo que se conoce como teora
de las categoras (N. Hartmann, 1942) por un sistema exacto
de leyes lgico-matemticas. Nociones generales aun expresadas
en la lengua comn y corriente adquiriran la expresin exacta posi
ble slo en lenguaje matemtico.
La unidad de la ciencia
Resumamos as los principales resultados de esta exposicin:
a) El anlisis de los principios generales de los sistemas muestra
que muchos conceptos que a menudo han sido tenidos por antropomrficos, metafsicos o vitalistas son susceptibles de formulacin
exacta. Son consecuencias de la definicin de sistemas o de determi
nadas condiciones de sistemas.
b) Semejante investigacin es un til requisito previo con respec
to a problemas concretos de la ciencia. En particular, conduce
a la elucidacin de cuestiones que no son tenidas en cuenta en
los esquematismos y cuadrculas de los campos especializados. O
sea que la teora de los sistemas debiera ser un recurso importante

C O N S ID E R A C I N M A T E M T IC A E L E M E N T A L

89

en el proceso de desarrollo de nuevas ramas del conocimiento


a la categora de ciencias exactas, de sistemas de leyes matemticas.
c) Esta investigacin es igualmente importante para la filosofa
de la ciencia, algunos de cuyos principales problemas adquieren
aspectos nuevos y a menudo sorprendentes.
d) El hecho de que ciertos principios se apliquen a los sistemas
en general, sin importar la naturaleza de los mismos ni las entidades
de que se trate, explica que aparezcan en diferentes campos de
la ciencia concepciones y leyes que se corresponden, provocando
el notable paralelismo que hay en su desarrollo moderno. As,
conceptos como los de totalidad y suma, mecanizacin, centraliza
cin, orden jerrquico, estados estacionarios y uniformes, equifinalidad, etc., surgen en diferentes campos de la ciencia natural, al
igual que en psicologa y en sociologa.
Estas consideraciones tienen trascendencia con respecto a la
cuestin de la unidad de la ciencia. La opinin actual est bien
representada por Carnap (1934). Como l dice, la unidad de la
ciencia est garantizada por el hecho de que todos los enunciados
de la ciencia puedan a fin de cuentas ser expresados en lenguaje
fsico en forma de enunciados que vinculen valores cuantitativos
a posiciones definidas en un sistema espaciotemporal de coordena
das. En este sentido, todos los conceptos que se diran no fsicos,
p. ej. nociones especficamente biolgicas como las de especie,
organismo, fertilizacin y as sucesivamente, son definidos por
medio de algunos criterios perceptibles: determinaciones cualitativas
susceptibles de fisicalizacin. El lenguaje fsico es, pues, el lenguaje
universal de la ciencia. La cuestin de si las leyes biolgicas sern reducibles a fsicas si las leyes naturales suficientes para explicar to
dos los fenmenos inorgnicos bastarn tambin para explicar los fe
nmenos biolgicos la deja abierta Carnap, aunque inclinndose
por una respuesta afirmativa.
Desde nuestro punto de vista, la unidad de la ciencia adquiere
un aspecto ms concreto y, a la vez, ms profundo. Tambin dejamos
abierta la cuestin de la reduccin ltima de las leyes de la.
biologa (y de los dems mbitos no fsicos) a la fsica, la cuestin
de si se llegar a establecer un sistema hipottico-deductivo que
abarque todas las ciencias, de la fsica a la biologa y la sociologa.
Pero de fijo estamos en condiciones de establecer leyes cientficas
para los distintos niveles o estratos de la realidad. Y de ah encontra
mos, hablando en modo formal (Carnap), una correspondencia

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T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST EM A S

o isomorfismo de leyes y esquemas conceptuales en diferentes cam


pos que sustenta la unidad de la ciencia. Hablando en lenguaje
material, esto quiere decir que el mundo (o sea el total de los
fenmenos observables)' exhibe una uniformidad estructural que
se manifiesta por muestras isomorfas de orden en sus diferentes
niveles o reinos.
La realidad, concebida de un modo nuevo, se presenta como un
tremendo orden jerrquico de entidades organizadas que va, en su
perposicin de numerosos niveles, de los sistemas fsicos y qumicos
a los biolgicos y sociolgicos. La unidad de la ciencia no es asegura
da por una utpica reduccin de todas las ciencias a la fsica y la qu
mica, sino por las uniformidades estructurales entre los diferentes ni
veles de la realidad.
En especial, la brecha entre las ciencias naturales y las sociales,
o, por usar las denominaciones alemanas, ms expresivas, entre
las Natur y las Geisteswissenschaften, se estrecha grandemente, no
en el sentido de una reduccin de estas ltimas a concepciones
biolgicas, sino en el sentido de similitudes estructurales. Esta es
la causa de la aparicin de visiones y nociones generales correspon
dientes en ambos campos/ y tal vez acabe conduciendo al estableci
miento de un sistema de leyes en el segundo.
La visin mecanicista plasm su ideal en el espritu laplaciano,
en la concepcin de que todos los fenmenos son resumidamente
agregados de acciones fortuitas de unidades fsicas elementales.
Tericamente, esta concepcin no condujo a ciencias exactas fuera
del campo de la fsica, es decir, a leyes de los niveles mximos
de la realidad, el biolgico, el psicolgico, el sociolgico. En la
prctica, sus consecuencias han sido fatales para nuestra civilizacin.
La actitud que considera los fenmenos fsicos como nico patrn
de realidad ha llevado a la mecanizacin del gnero humano y
a la devaluacin de valores superiores. El dominio sin tasa de
la tecnologa fsica finalmente llev al mundo a las catastrficas
crisis de nuestro tiempo. Luego de echar por tierra el punto de
vista mecanicista, cuidamos de no deslizamos al biologismo, a
considerar los fenmenos mentales, sociolgicos y culturales desde
un ngulo puramente biolgico. As como el fsicalismo consideraba
el organismo viviente como una extraa combinacin de aconteceres
o mquinas de naturaleza fisicoqumica, el biologismo tiene al hom
bre por una curiosa especie zoolgica y a la sociedad humana
por una colmena o granja de cra de equinos. Tericamente, el

C O N S ID E R A C I N M A T E M T IC A E L E M E N T A L

91

biologismo no ha revelado sus mritos, y ha resultado fatal en


materia de consecuencias prcticas. La concepcin organsmica no
significa el predominio unilateral de concepciones biolgicas. Aun
que haga hincapi en isomorfismos estructurales generales entre
diferentes niveles, asevera al mismo tiempo su autonoma y posesin
de leyes especficas.
Opinamos que la elaboracin venidera de la teora general de
los sistemas demostrar ser un paso de consideracin hacia la unifica
cin de la ciencia. Quizs est destinada, en la ciencia del futuro,
a desempear un papel parecido al de la lgica aristotlica en
la ciencia de la Antigedad. La concepcin griega del mundo era
esttica; se consideraba que las cosas reflejaban arquetipos eternos
o ideas. De ah que la clasificacin fuese el problema central de
la ciencia, cuyo rganon fundamental era la definicin de la subordi
nacin y la superordinacin de conceptos. En la ciencia moderna
la interaccin dinmica parece ser el problema central en todos
los campos de la realidad. La teora de los sistemas definir sus
principios generales.

IV. Progresos en la teora general


de los sistemas

En vista de que el pensamiento creador


es lo ms importante que distingue a la gente
de los monos hay que tratarlo como
un bien ms precioso que el oro y que
preservarlo con gran cuidado.
A. D. Hall. A M e t h o d o l o g y f o r S y s t e m s E n g i n e e r i n g
Enfoques y metas de la ciencia de los sistemas
Cuando hace unos 40 aos inici mi vida cientfica, la biologa
estaba envuelta en la controversia entre mecanicismo y vitalismo.
El procedimiento mecanicista consista esencialmente en resolver
el organismo vivo en partes y procesos parciales: el organismo
era un agregado de clulas, la clula lo era de coloides y molculas
orgnicas, el comportamiento era una suma de reflejos condiciona
dos y no condicionados, y as sucesivamente. Los problemas de
organizacin de estas partes al servicio del mantenimiento del
organismo, de la regulacin consecutiva a perturbaciones, se
evitaban; o bien, de acuerdo con la teora llamada vitalista, se tenan por explicables slo merced a la accin de factores animoides duendecillos, dan ganas de decir que acechaban en
la clula o el organismo; lo cual evidentemente era, ni ms ni
menos, una declaracin en quiebra de la ciencia. Ante aquella
situacin, yo y otros fuimos conducidos al punto de vista llamado
organsmico. Significa, en pocas palabras, que los organismos son
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C O N S ID E R A C I N M A T E M T IC A E L E M E N T A L

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cosas organizadas y que, como bilogos, tenemos que averiguar


al respecto. Trat de dar forma a este programa organsmico en
varios estudios sobre el metabolismo, el crecimiento y la biofsica
del organismo. Un paso en tal direccin fue la llamada teora
de los sistemas abiertos y los estados uniformes, que es, resumida
mente, una expansin de la fisicoqumica, la cintica y la termodin
mica ordinarias. Me dio la impresin, no obstante, de que no
poda detenerme en el camino que haba elegido, y ello me condujo
a generalizacin mayor aun, a lo que llam teora general de
los sistemas. La idea viene de muy atrs: la present por primera
vez en 1937, en el seminario filosfico de Charles Morris en la
Universidad de Chicago. Sin embargo, en aquel entonces era mal
visto teorizar en biologa, y tem lo que el matemtico Gauss llamaba
el clamor de los beocios. De modo que guard mis notas en
un cajn y no fue sino hasta despus de la guerra cuando aparecieron
mis primeras publicaciones sobre el asunto.
Ocurri entonces algo interesante y sorprendente. Result que
se haba producido un cambio en el clima intelectual y que estaban
de moda la construccin de modelos y las generalizaciones abstrac
tas. Ms aun: un buen puado de cientficos haban seguido lneas
de pensamiento parecidas. O sea que, al fin y al cabo, la teora
general de los sistemas no estaba tan aislada, ni era una idiosincrasia
personal en el grado que yo haba credo, sino que corresponda
a una tendencia del pensamiento moderno.
Hay una porcin de progresos novedosos destinados a enfrentar
se a las necesidades de una teora general de los sistemas. Los
enumeraremos brevemente:
(1) La ciberntica, basada en el principio de retroalimentacin
o de lneas causales circulares, que proporciona mecanismos para
la persecucin de metas y el comportamiento autocontrolado.
(2) La teora de la informacin, que introdujo el concepto de
informacin como magnitud medible mediante una expresin isomorfa de la entropa negativa en fsica, y desarrolla los principios
de su trasmisin.
(3) La teora de los juegos, que analiza, con un novedoso arma
zn matemtico, la competencia racional entre dos o ms antagonis
tas en pos de ganancia mxima y prdida mnima.
(4) La teora de la decisin, que analiza parecidamente elecciones
racionales, dentro de organizaciones humanas, basadas en el examen
de una situacin dada y de sus posibles consecuencias.

94

T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST E M A S

(5) La topologa o matemticas relacinales, incluyendo campos


no mtricos tales como las teoras de las redes y de las grficas.
(6) El anlisis factorial, o sea el aislamiento, por anlisis matem
tico, de factores en fenmenos multivariables, en psicologa y otros
campos.
(7) La teora general de los sistemas en el sentido ms estricto
(G.S.T. en ingls), que procura derivar, partiendo de una definicin
general de sistema como complejo de componentes interactuantes,
conceptos caractersticos de totalidades organizadas, tales como
interaccin, suma, mecanizacin, centralizacin, competencia, finali
dad, etc., y aplicarlos entonces a fenmenos concretos.
Si bien la teora de los sistemas en sentido amplio tiene carcter
de ciencia bsica, existe un correlato en ciencia aplicada, lo que
a veces se llama ciencia de los sistemas, a secas. Este dominio
est vinculado de cerca a la moderna automacin. A grandes rasgos
se distinguen los campos siguientes (Ackoff, 1960; A. D. Hall,
1962):
Ingeniera de sistemas, es decir, la concepcin, el planeamiento,
la evaluacin y la construccin cientficos de sistemas hombre-m
quina.
Investigacin de operaciones, el control cientfico de sistemas
existentes de hombres, mquinas, materiales, dinero, etc.
Ingeniera humana, que es la adaptacin cientfica de sistemas,
y especialmente mquinas, con objeto de obtener mxima eficiencia
con mnimo costo en dinero y otros gastos.
Un ejemplo muy sencillo de la necesidad de estudio de los
sistemas hombre-mquina es el viaje areo. Quienquiera cruce
continentes en jet a velocidad increble teniendo, sin embargo, que
pasar incontables horas esperando, haciendo cola, amontonado en
los aeropuertos, se dar clara cuenta de que las tcnicas fsicas del
viaje areo son de lo mejor, en tanto que las tcnicas de organiza
cin siguen en un nivel primitivsimo.
Con todo y que hay gran traslapamiento, en los diversos campos
predominan diferentes concepciones. En la ingeniera de sistemas
se emplean la ciberntica y la teora de la informacin, as como
la teora general de los sistemas en el sentido ms estricto. La
investigacin de operaciones usa instrumentos como la programa
cin lineal y la teora de los juegos. La ingeniera humana, que
se ocupa de las capacidades, limitaciones fisiolgicas y variabilidad

P R O G R E S O S E N L A T E O R A G E N E R A L D E L O S S IST E M A S

95

de los seres humanos, incluye biomecnica, ingeniera psicolgica,


factores humanos, etc., en su arsenal.
Este repaso no se ocupa de la ciencia aplicada de los sistemas;
remitimos al lector al libro de Hall, excelente texto de ingeniera
de sistemas (1962). Conviene, sin embargo, tener presente que el
enfoque de sistemas, como concepto novedoso en ciencia, tiene
un paralelo cercano en la tecnologa.
Los motivos conducentes a la postulacin de una teora general
de los sistemas pueden resumirse bajo unos pocos encabezados.
(1) Hasta hace poco, el campo de la ciencia como empresa
nomottica es decir, que trata de establecer un sistema de leyes
explicativo y predictivo coincida prcticamente con la fsica teri
ca. En consecuencia, la realidad fsica pareci la nica otorgada
por la ciencia. La consecuencia fue el postulado del reduccionismo,
el principio de que la biologa, el comportamiento y las ciencias
sociales habran de manipularse de acuerdo con el parangn de
la fsica, y al fin reducirse a conceptos y entidades de nivel fsico.
En virtud de adelantos en la fsica misma, las tesis fsicalista y
reduccionista se tornaron problemticas y hasta se manifestaron
como prejuicios metafsicos. Las entidades de que trata la fsica
tomos, partculas elementales, etc. han resultado ser mucho
ms ambiguas de lo que se supuso: no son metafsicas piedras
de construccin del universo sino modelos conceptuales harto com
plicados, inventados para dar razn de determinados fenmenos
de la observacin. Por otro lado, las ciencias biolgicas, del compor
tamiento y sociales han salido adelante. A fuerza de tener que
ver con estos campos, y de las exigencias de una nueva tecnologa,
se impuso una generalizacin de los conceptos cientficos y de los
correspondientes modelos, lo cual llev al surgimiento de nuevos
campos ms all del sistema tradicional de la fsica.
(2) En los campos biolgico, del comportamiento y sociolgico,
hay problemas esenciales que la ciencia clsica descuid, o, mejor
dicho, que no entraban en sus consideraciones. Si examinamos
un organismo vivo, apreciamos un orden pasmoso, organizacin,
mantenimiento en cambio continuo, regulacin y aparente teleologa.
Asimismo, en la conducta humana es imposible prescindir de la
persecucin de metas y de la intencionalidad, aunque se adopte
una posicin estrictamente conductista. Ahora bien, conceptos como
los de organizacin, directividad, teleologa, etc., sencillamente no
tienen cabida en el sistema clsico de la ciencia. De hecho, en

96

T E O R A G E N E R A L D E LO S SIST E M A S

la visin del mundo llamada mecanicista, basada en la fsica clsica,


eran tenidos por ilusorios o metafisicos. Para el bilogo, p. ej.,
esto significa que precisamente los problemas especficos de la natu
raleza viviente parecan caer ms all del alcance legtimo de la
ciencia. La aparicin de modelos conceptuales y a veces hasta
materiales que representen semejantes aspectos de interaccin
multivariable, organizacin, automantenimiento, directividad, etc.,
implica la introduccin de nuevas categoras en el pensamiento y
la investigacin cientficos.
(3) La ciencia clsica se ocupaba ante todo de problemas de
dos variables, de cursos causales lineales, de una causa y un efecto,
o de unas pocas variables cuando mucho. La mecnica es el ejemplo
clsico. Da soluciones perfectas para la atraccin entre dos cuerpos
celestes, un sol y un planeta, y as permite la prediccin exacta
de futuras configuraciones y hasta de la existencia de planetas
an no vistos. Pero ya el problema de los tres cuerpos en mecnica
es insoluble en principio y slo puede ser abordado mediante aproxi
maciones. Existe una situacin similar en el campo ms moderno
de la fsica atmica (Zacharias, 1957). Tambin aqu son solubles
problemas de dos cuerpos, como el de un protn y un electrn,
pero cuando los cuerpos se multiplican surgen las dificultades. Nu
merosos problemas, particularmente en biologa y ciencias sociales
y del comportamiento, son al fin y al cabo problemas multivariables
que requieren nuevos instrumentos conceptuales. Warren Weaver
(1948) uno de los fundadores de la teora de la informacin, ha
sealado esto en palabras muy citadas. La ciencia clsica, afirma,
se ocupaba de vas causales lineales, o sea de problemas de dos
variables, o de complejidades no organizadas. Estas ltimas son
tratables mediante mtodos estadsticos y se empalman a fin de
cuentas con el segundo principio de la termodinmica. Sin embargo,
en la fsica y la biologa modernas salen sin cesar al paso problemas
tocantes a la complejidad organizada, interacciones entre muchas
pero no infinitas variables, que requieren nuevas herramientas
conceptuales.
(4) Lo que se ha dicho no tiene pretensiones metafsicas o filos
ficas. No estamos alzando una barrera entre la naturaleza inorgnica
y la viviente, que evidentemente no vendra al caso en vista de
la existencia de formas intermedias como los virus, las nucleoprotenas y dems unidades que se autoduplican. Tampoco insistimos
en que la biologa sea en principio irreducible a la fsica, lo

P R O G R E S O S E N L A T E O R A

GENERAL

D E LO S SIST E M A S

97

cual tambin andara descaminado en vista de los tremendos adelan


tos en la explicacin fsica y qumica de los procesos vitales. Anlo
gamente, no se supone ninguna barrera entre la biologa y las cien
cias del comportamiento y de la sociedad. Lo cual, eso s, no mitiga
el hecho de que en los campos citados no haya instrumentos con
ceptuales adecuados que sirvan para explicar y predecir, tal como
sucede en la fsica y en los mltiples campos de aplicacin.
(5) Se dira, pues, que hace falta una expansin de la ciencia
para vrselas con esos aspectos que deja fuera la fsica y que
son los que tocan a las caractersticas especficas de los fenmenos
biolgicos, del comportamiento y sociales. Esto equivale a la intro
duccin de nuevos modelos conceptuales.
(6) Estas construcciones tericas ampliadas y generalizadas, estos
modelos, son interdisciplinarios: trascienden los compartimientos
ordinarios de la ciencia, y son aplicables a fenmenos en diferentes
campos. Esto conduce al isomorfismo entre modelos, principios
generales y aun leyes especiales que aparecen en varios campos.
Resumiendo: la inclusin de las ciencias biolgicas, del compor
tamiento y sociales en la tecnologa moderna exige la generalizacin
de conceptos cientficos bsicos, lo cual implica nuevas categoras
de pensamiento cientfico, en comparacin con las de la fsica tradi
cional, y los modelos implantados con tal propsito tienen naturaleza
interdisciplinaria.
Una importante consideracin es que los diversos enfoques enu
merados no son monopolistas ni deben ser considerados como
tales. Uno de los aspectos importantes de los cambios modernos
en el pensamiento cientfico es la inexistencia de un sistema univer
sal nico y que lo abarque todo. Cada construccin cientfica
es un modelo que representa determinados aspectos o panoramas
de la realidad. Esto incluso vale para la fsica terica: lejos de
ser una presentacin metafsica de la realidad ltima (como procla
maba el materialismo del pasado y sigue implicando el moderno
positivismo), no es sino uno de estos modelos que, segn revelan
progresos recientes, no es ni exhaustivo ni nico. Las varias teoras
de los sistemas son tambin modelos que reflejan diferentes aspec
tos. No se excluyen mutuamente y a menudo se aplican combinadas.
Por ej., ciertos fenmenos pueden tornarse susceptibles de exploracin
cientfica gracias a la ciberntica, otros recurriendo a la teora
general de los sistemas en ei sentido ms estrecho; acaso en el
mismo fenmeno haya aspectos describibles de esta y de otra manera.

98

T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST E M A S

Esto, por supuesto, no cierra el paso sino que ms bien la fomen


ta a la esperanza de mayor sntesis, que integre y unifique los
varios enfoques presentes hacia una teora de la totalidad y la
organizacin. En verdad, tales sntesis ms altas as entre la
termodinmica irreversible y la teora de la informacin van
siendo elaboradas poco a poco.
Los mtodos en la investigacin general de los sistemas
Ashby (1958a) ha esbozado admirablemente dos caminos o mto
dos generales posibles en el estudio de Ibs sistemas:
Es fcil distinguir dos lneas principales. Una, ya bien desarro
llada en manos de von Bertalanffy y sus colaboradores, toma
el mundo tal como lo hallamos, examina los varios sistemas
que en l se dan zoolgicos, fisiolgicos, etc. y ofrece enton
ces enunciados acerca de las regularidades que se han hallado
vlidas. Este mtodo es esencialmente emprico. El segundo mto
do consiste en empezar por la otra punta. En lugar de estudiar
primero un sistema, luego otro, despus otro ms, hay que
cambiar de extremo, que considerar el conjunto de todos los
sistemas concebibles y entonces reducir el conjunto a dimensiones
ms razonables. Tal es el mtodo que he seguido recientemente.
Se ver en seguida que todos los estudios sobre sistemas siguen
uno u otro de estos mtodos, o los combinan. Cada enfoque tiene
sus ventajas y sus limitaciones:
(1)
El primer mtodo es emprico-intuitivo; tiene la ventaja de
mantenerse muy cerca de la realidad y de ser fcil de ilustrar
y hasta de verificar mediante ejemplos tomados de los distintos
campos de la ciencia. Por otra parte, este enfoque carece de elegancia
matemtica y de vigor deductivo, y as parecer ingenuo y no
sistemtico a las mentes matemticas.
Con todo, no hay que menoscabar los mritos de este procedi
miento emprico-intuitivo.
El presente autor ha enunciado cierto nmero de principios
de sistemas, parcialmente en el contexto de la teora biolgica,
y sin referencia explcita a la T.G.S. (von Bertalanffy, 1960a,
pp. 37-54), parcialmente en lo que fue designado enfticamente
como esbozo de esta teora (capitulo m). Hay que tomar esto
en sentido literal: se trataba de atraer la atencin hacia lo deseable

P R O G R E S O S E N L A T EO R A G E N E R A L D E LO S SIST E M A S

99

que era semejante campo, y la presentacin fue una especie de


bosquejo o plano, que ilustraba el enfoque mediante ejemplos sen
cillos.
Pero se dio el caso de que aquel repaso intuitivo era notablemente
completo. Los principios bsicos ofrecidos, como los de totalidad,
suma, centralizacin, diferenciacin, parte conductora, sistemas ce
rrados y abiertos, finalidad, equifinalidad, crecimiento en el tiempo,
crecimiento relativo, competencia, han sido usados de mltiples
maneras (p. ej. en la definicin general de sistema: Hall y Fagen,
1956; tipos de crecimiento: Keiter, 1951-52; ingeniera de sistemas:
A. D. Hall, 1962; estudios sociales: Hearn, 1958). Salvando variacio
nes secundarias de terminologia, en pos de mayor claridad o impues
tas por el tema, no han sido agregados principios de significacin
comparable por deseable que esto hubiese sido. Acaso sea aun
ms significativo que pase otro tanto con consideraciones que no
ataen a la obra de quien esto escribe y que, as, no pueden
tomarse por indebidamente influidas por ste. El examen atento
de estudios como los de Beer (1960) y Kremyanskiy (1960) acerca
de principios, de Bradley y Calvin (1956) sobre redes de reacciones
qumicas, de Haire (1959) acerca del crecimiento de organizaciones,
etc., persuadir de que aplican asimismo principios de Bertalanffy.
(2)
Ashby sigui el camino de la teora deductiva de los sistemas
(1958b). Una exposicin ms informal que resume el razonamiento
de Ashby (1962) se presta particularmente bien al anlisis.
Ashby pregunta por el concepto fundamental de mquina
y responde afirmando que su estado interno y el estado de sus
alrededores define inequvocamente el siguiente estado al que pasa
r. Si las variables son continuas, esta definicin corresponde
a la descripcin de un sistema dinmico mediante un sistema de
ecuaciones diferenciales ordinarias con el tiempo como variable
independiente. Sin embargo, tal representacin mediante ecuaciones
diferenciales es demasiado restringida para una teora que ha de
incluir sistemas biolgicos y mquinas calculadoras, donde las dis
continuidades estn a la orden del da. De modo que la definicin
moderna es la mquina con entrada: es definida por un conjunto
S de estados internos, un conjunto / de entradas y un mapa /
del conjunto producto I x S sobre S. La organizacin, pues,
es definida especificando los estados S de la mquina y sus condicio
nes /. Si S es un conjunto de productos 5 = nT, con i como
partes y T especificado por el mapa f de acuerdo con Ashby

100

T E O R A G E N E R A L D E LO S SIST E M A S

un sistema autoorganizador puede tener dos sentidos, a saber:


(/) El sistema comienza con las partes separadas, y stas cambian
luego hacia la formacin de conexiones (ejemplo: clulas del em
brin, primero con escaso o ningn efecto una sobre otra, se unen
por formacin de dendritas y sinapsis hasta constituir el sistema
nervioso, de tanta interdependencia). Este primer sentido es el trn
sito de lo no organizado a lo organizado. (2) El segundo sentido
es trnsito de una mala organizacin a una buena (ejemplos:
un nio, cuya organizacin cerebral empieza por hacerlo tratar
de tocar el fuego, en tanto que una organizacin nueva lo hace
evitarlo; un piloto automtico y un avin acoplados primero por
retroalimentacin positiva catastrfica y luego mejorados). Ah
la organizacin es mala. El sistema sera autoorganizador si se
hiciera automticamente un cambio (cambio de retroalimentacin
positiva a negativa). Ms ninguna mquina puede ser autoorganizadora en este sentido (subrayado del autor). Pues adaptacin (p. ej.
la del homestato, o de una computadora que se autoprograme)
significa que partimos de un conjunto S de estados, y que / cambia
a g, de modo que la organizacin es una variable, p. ej. una
funcin del tiempo a(t) que empieza por tener el valor / y luego
el g. Sin embargo, este cambio no puede ser adscrito a ninguna
causa del conjunto S, o sea que tiene que proceder de algn agente
externo que acte sobre el sistema S como entrada (nosotros subraya
mos). En otras palabras, para ser autoorganizadora la mquina
S debe estar acoplada a otra mquina.
Enunciado conciso que permite apreciar las limitaciones de este
enfoque. Convenimos enteramente en que la descripcin por ecuacio
nes diferenciales es no slo un modo engorroso sino aun en principio
inadecuado de enfrentarse a muchos problemas de organizacin.
El autor se daba clara cuenta de ello, al subrayar que un sistema
de ecuaciones diferenciales simultneas no es en modo alguno la
formulacin ms general y que se escoge nicamente con propsitos
de ilustracin (captulo m).
Sin embargo, al superar esta limitacin Ashby introdujo otra.
Su definicin moderna de sistema como mquina con entrada
y que reprodujimos antes, suplanta el modelo general de sistema
por otro, y bastante especial: el ciberntico, un sistema abierto
a la informacin pero cerrado con respecto a la trasferencia de
entropa. Esto se hace palpable cuando la definicin es aplicada
a sistemas autoorganizadores. En forma caracterstica, la clase

P R O G R E S O S E N L A T EO R A G E N E R A L D E LO S SIST E M A S

101

ms importante de stos no tiene cabida en el modelo de Ashby:


los sistemas que se organizan a s mismos por diferenciacin progresi
va, evolucionando desde estados de baja complejidad hasta estados
de alta. Por supuesto, sta es la forma ms evidente de autoorganizacin, ostensible en la ontogenia, probable en la filogenia y de
seguro vlida tambin en muchas organizaciones sociales. No es
aqu cosa de buena (til, adaptativa) o mala organizacin,
que, como subraya atinadamente Ashby, depende de las circunstan
cias; el aumento de diferenciacin y complejidad -til o no
es un criterio objetivo y al menos en principio susceptible de medi
cin (p. ej. en trminos de entropa decreciente, de informacin).
La pretensin de Ashby de que ninguna mquina puede ser autoorganizadora, ms explcitamente, que el cambio no puede ser adscri
to a ninguna causa del conjunto S sino que una entrada tiene
que proceder de algn agente externo, equivale a la exclusin
de los sistemas autodiferenciantes. La razn de que semejantes
sistemas no sean aceptables como mquinas de Ashby es patente.
Los sistemas autodiferenciantes que evolucionan hacia creciente
complejidad (entropa decreciente) son, por razones termodinmicas,
slo posibles como sistemas abiertos, como sistemas que importen
materia portadora de energa libre en grado que sobrecompense
el aumento de entropa debido a procesos irreversibles dentro del
sistema (importacin de entropa negativa, segn la expresin
de Schrdinger). Sin embargo, no podemos decir que este cambio
tiene que proceder de algn agente externo, una entrada; la
diferenciacin en un embrin en desarrollo y en un organismo
se debe a sus leyes internas de organizacin, y la entrada (p. ej.
el suministro de oxgeno, cuantitativamente variable, o la nutricin,
que puede variar cualitativamente dentro de una amplia gama)
apenas la posibilita energticamente.
Lo anterior es tambin ilustrado por ejemplos adicionales ofreci
dos por Ashby. Imagnese que una computadora digital est realizan
do multiplicaciones al azar; la mquina evolucionar hacia nmepar pares (ya que par por par y par por impar dan nmeros pares)
y a fin de cuentas slo sobrevivirn ceros. En otra versin, Ashby
cita el dcimo teorema de Shannon, que afirma que si un canal de
correccin tiene capacidad H, puede eliminarse equvoco de magni
tud H, pero no ms. Ambos ejemplos ilustran el funcionamiento de
sistemas cerrados. La evolucin de la computadora es hacia la des
aparicin de diferenciacin y el establecimiento de homogeneidad

102

T E O R A G E N E R A L

D E LO S SIST E M A S

mxima (anloga al segundo principio en sistemas cerrados); anlo


gamente, el teorema de Shannon concierne a sistemas cerrados, a
los que no se administra entropa negativa. En comparacin con el
contenido en informacin (organizacin) de un sistema viviente, la
materia importada (nutricin, etc.) no porta informacin sino rui
do. No obstante, su entropa negativa es usada para mantener o
hasta aumentar el contenido en informacin del sistema. Es sta una
situacin al parecer no tenida en cuenta por el dcimo teorema de
Shannon, y es comprensible, ya que Shannon no trata de la transfe
rencia de informacin en sistemas abiertos con transformacin de
materia.
En ambos aspectos el organismo vivo (y otros sistemas de
conducta o sociales) no es una mquina de Ashby, ya que evoluciona
hacia diferenciacin e inhomogeneidad crecientes y puede reducir
el ruido en mayor grado que un canal de comunicacin inanimado.
En ambos casos se trata de consecuencias del carcter de sistema
abierto del organismo.
Dicho sea de paso, es por razones similares por lo que no
podemos reemplazar el concepto de sistema por el concepto gene
ralizado de mquina de Ashby. Aunque sea ms holgado que
el clsico (mquinas definidas como sistemas con disposicin fija
de partes y procesos), siguen en pie las objeciones contra una
teora de mquina de la vida (von Bertalanffy, 1960, pp. 16-20,
y otras partes).
Estas observaciones no pretenden ser una crtica adversa de
Ashby en el enfoque deductivo en general; slo ponen de relieve
que no existe un camino de Santiago a la teora general de los
sistemas. Como en cualquier otro campo cientfico, tendr que
desarrollarse por interaccin de procedimientos empricos, intuitivos
y deductivos. Si el enfoque intuitivo deja tanto que desear en rigor
y complecin lgicos, el deductivo choca con la dificultad de si
estarn correctamente elegidos los trminos fundamentales. No se
trata de un fallo particular de la teora ni de quienes la trabajan,
sino de un fenmeno bien comn en la historia de la ciencia; recur
dese, p. ej., el largo debate acerca de cul magnitud fuerza o ener
ga debe considerarse constante en las transformaciones fsicas,
hasta que se resolvi el punto en favor de mv2/2.
Para quien este escribe, la T.G.S. fue concebida como hiptesis
de trabajo; como cientfico que ejerce, ve la funcin esencial de
los modelos tericos en la explicacin, la prediccin y el control

P R O G R E S O S E N L A T E O R A G E N E R A L D E LO S SIST E M A S

103

de fenmenos hasta ahora inexplorados. Otros, con igual derecho,


querrn recalcar la importancia de la actitud axiomtica y citarn
al efecto ejemplos como la teora de la probabilidad, las geometras
no euclidianas o ms recientemente las teoras de la informacin
y de los juegos, desarrolladas primero como campos matemticos
deductivos y luego aplicadas a la fsica u otras ciencias. No hay
por qu disputar en torno a este punto. En ambos casos el peligro
est en considerar prematuramente que el modelo terico es cerrado
y definitivo riesgo particularmente importante en un terreno como
el de los sistemas generales, que an busca a tanteos sus fundamentos
correctos.
Adelantos en la teora general de los sistemas
La cuestin decisiva es la del valor explicativo y predictivo de
las nuevas teoras que atacan el cmulo de problemas en tor
no a la totalidad, la teleologa, etc. Por supuesto, el cambio de
clima intelectual que lo deja a uno ver nuevos problemas, pasados
por alto antes, o ver problemas bajo otra luz, vale en un sentido
ms por s mismo que ninguna aplicacin distinta y especial. La
revolucin copemicana fue ms que la posibilidad de calcu
lar algo mejor el movimiento de los planetas; la relatividad general
algo ms que la explicacin de contadsimos fenmenos fsicos
recalcitrantes; el darwinismo algo ms que una respuesta hipottica
a problemas zoolgicos: lo que cont fueron los cambios en el
marco general de referencia (cf. Rapoport, 1959a). Con todo, la
justificacin de semejante cambio reside a fin de cuentas en logros
especficos que no se hubieran obtenido sin la teora nueva.
No hay duda de que se han abierto nuevos horizontes, pero
a menudo las relaciones con los hechos empricos siguen siendo
tenues. As, la teora de la informacin ha sido saludada como
un adelanto importante, pero fuera del campo tecnolgico original
sus contribuciones no han pasado de ser escasas. En psicologa
se limitan hasta ahora a aplicaciones bastante triviales, como en
el aprendizaje por repeticin, etc. (Rapoport, 1956; Attneave, 1959).
Cuando en biologa se habla de la informacin codificada en
el DNA, y del desciframiento del cdigo (o clave) al ser dilucida
da la estructura de los cidos nucleicos, lo de informacin es una
faon de parler antes que la aplicacin de la teora de la informacin
en el sentido tcnico desarrollado por Shannon y Weaver (1949).

104

T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST E M A S

La teora de la informacin, aunque til para el proyecto de


computadoras y el anlisis de redes, hasta ahora no ha hallado
lugar significativo en biologa (Bell, 1962). Tambin la teora de
los juegos es un novedoso adelanto matemtico que se juzg de
alcance comparable al de la mecnica newtoniana y al de la introduc
cin del clculo infinitesimal; una vez ms, las aplicaciones son
magras y endebles (Rapoport, 1959a; llamamos urgentemente la
atencin del lector hacia las discusiones de Rapoport acerca de
las teoras de la informacin y de los juegos, que analizan admirable
mente los problemas aqu mencionados). Lo mismo se advierte
en la teora de la decisin, de la cual se esperaba gran provecho
para la ciencia aplicada de los sistemas; pero por lo que respecta
a los juegos militares y de negocios, de los que tanto se habl,
no ha habido evaluacin controlada de sus logros en el adiestra
miento, la seleccin de personal y la demostracin (Ackoff, 1959).
No hay que dejar sin mencionar un peligro de adelantos recientes.
La ciencia del pasado (y en parte la actual) estaba dominada por
un empirismo unilateral. Slo se consideraba cientfico en biologa
(y psicologa) el acopio de datos y experimentos; la teora era
equiparada a especulacin o filosofa, olvidando que el mero
acopio de datos, por incesante que sea, no constituye una ciencia.
La consecuencia fue la falta de reconocimiento y apoyo para mejorar
el armazn necesariamente terico, e influencias desfavorables sobre
la investigacin experimental misma (que se hizo en buena parte
cosa de azar, de dar o no en el blanco) (cf. Weiss, 1962a). Se
han vuelto las tornas en algunos campos, durante los aos recientes.
El entusiasmo por los nuevos instrumentos matemticos y lgicos
disponibles ha llevado a una febril construccin de modelos,
como si se tratara de un fin en s, muchas veces sin hacer caso
de los hechos empricos. Mas la experimentacin conceptual al
azar no tiene mayores probabilidades de xito que la experimenta
cin al azar en el laboratorio. En palabras de Ackoff (1959), hay
una fundamental propensin errada, en teora de los juegos (y
en otras), a tomar por un problema lo que en realidad no es
ms que un ejercicio matemtico. No estara mal recordar la
vieja mxima kantiana de que la experiencia sin teora es ciega,
pero la teora sin experiencia es un juego intelectual, ni ms ni
menos.
Cambia algo el caso con la ciberntica. El modelo que aplica
no es nuevo; si bien el enorme progreso del campo data de la

P R O G R E S O S E N L A T E O R A G E N E R A L D E L O S S IST E M A S

105

implantacin de este nombre (Wiener, 1948), la aplicacin del princi


pio de retroalimentacin a procesos fisiolgicos se remonta a los
trabajos de R. Wagner, hace sus buenos 40 aos (cf. Kment, 1959).
El modelo de retroalimentacin y homeostasia se ha aplicado desde
entonces a innumerables fenmenos biolgicos y algo menos per
suasivamente en psicologa y las ciencias sociales. De acuerdo
con Rapoport (1956), la razn del ltimo hecho sera que
de ordinario hay una correlacin bien marcada entre el alcance
y el acierto de los escritos... La labor atinada se confina a
la ingeniera o a aplicaciones ms bien triviales; las formulaciones
ambiciosas no salen de la vaguedad.
Ni que decir tiene, ste es un riesgo perenne de todos los enfoques
de la teora general de los sistemas; es claro que se abre un nuevo
dominio al pensamiento, pero es difcil navegar entre la Escila
de lo trivial y el Caribdis de confundir los neologismos con explica
ciones.
El siguiente repaso se limita a la teora general de los sistemas
clsica no en el sentido de que pretenda tener ninguna prioridad
o excelencia, sino en el de que sus modelos no salen de las lindes
de las matemticas clsicas, contrastadas con las nuevas de
las teoras de los juegos, las redes, la informacin, etc. No quiere
esto decir que la teora sea mera aplicacin de las matemticas
ordinarias. Por el contrario, el concepto de sistema plantea proble
mas que en parte estn an lejos de haber sido resueltos. En otro
tiempo, problemas de sistemas condujeron a importantes adelantos
matemticos, como la teora de Volterra de las ecuaciones integro-di
ferenciales, de sistemas con memoria cuyo comportamiento depen
de no slo de las condiciones actuales sino de la historia previa.
Hoy por hoy, importantes problemas esperan adelantos, p. ej. una
teora general de las ecuaciones diferenciales no lineales, de los
estados uniformes y los fenmenos rtmicos, un principio generaliza
do de mnima accin, la definicin termodinmica de los estados
uniformes, etc.
Por supuesto, no viene al caso el que la indagacin haya o
no llevado el rtulo de teora general de los sistemas. No
pretendemos hacer una resea completa, ni menos exhaustiva. La
intencin de este repaso estar cumplida si sirve como una especie
de gua de las investigaciones hechas en el campo y de las reas
que parecen prometedoras para trabajos venideros.

106

T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST E M A S

S istemas abiertos. La teora de los sistemas abiertos es una impor


tante generalizacin de la teora fsica, la cintica y la termodinmica.
Ha conducido a nuevos principios y discernimientos, tales como
el principio de equifnalidad, la generalizacin del segundo principio
de la termodinmica, el posible incremento de orden en sistemas
abiertos, la manifestacin de. fenmenos peridicos por exceso o
falso inicio, etc.
Las extensas labores en biologa y campos afnes se examinan
en parte en los captulos v-vn. (Para mayor discusin, cf. tambin
Gray y White, 1957; Jung, 1956; Morchio, 1956; Netter, 1953,
1959.)
Ms all del organismo como individuo, tambin se emplean
principios de sistemas de la dinmica de poblaciones y en teora
ecolgica (revisin: J. R. Bray, 1958). La ecologa dinmica, es
decir, la sucesin y la culminacin de poblaciones vegetales, es
un campo muy cultivado que, sin embargo, tiende a resbalar hacia
el verbalismo y el debate terminolgico. El enfoque de sistemas
parece ofrecer un nuevo punto de vista. Whittacker (1953) ha descrito
la sucesin de comunidades vegetales hacia la formacin de una
culminacin o clmax, en trminos de sistemas abiertos y equifnali
dad. De acuerdo con este autor, el hecho de que se generen formacio
nes culminantes iguales a partir de vegetaciones iniciales diferentes
constituye un ejemplo notorio de equifnalidad, donde, por aadidu
ra, el grado de independencia de las condiciones iniciales y de
curso de desarrollo es superior al que se da en un organismo
nico. Patten (1959) ha expuesto un anlisis cuantitativo sobre
la base de sistemas abiertos, en trminos de la produccin de biomasa, con culminacin como estado uniforme.
El concepto de sistema abierto tambin ha hallado aplicacin
en las ciencias de la Tierra, en geomorfologa (Chorley, 1964),
y en meteorologa (Thompson, 1961), merced a una comparacin
detallada entre conceptos meteorolgicos modernos y el concepto
organsmico de von Bertalanffy en biologa. Cabe recordar que
ya Prigogine, en su clsica obra (1947), mencion la meteorologa
como un posible campo de aplicacin de los sistemas abiertos.
C recimiento en el tiempo. Las formas ms sencillas de crecimiento,
las cuales, por esta razn, se prestan mejor a exhibir el isomorfismo
entre leyes en diferentes campos, son la exponencial y la logstica.
Entre otros muchos, son ejemplos el incremento del conocimiento

P R O G R E S O S E N L A T E O R A G E N E R A L D E L O S S IST E M A S

107

del nmero de especies animales (Gessner, 1952), las publicaciones


sobre la drosofila (Hersch, 1942), y las compaas manufactureras
(Haire, 1959). Boulding (1956a) y Keiter (1951-52) han hecho hinca
pi en una teora general del crecimiento.
La teora del crecimiento animal segn von Bertalanffy (y otros)
la cual, por usar parmetros fisiolgicos totales (anabolismo,
catabolismo), puede subsumirse bajo el encabezado de la G.S.T.
no menos que bajo el de la biofsica ha sido revisada en cuanto
a sus varias aplicaciones (von Bertalanffy, 1960b).
C recimiento relativo . Otro principio de gran sencillez y generali
dad atae al crecimiento relativo de los componentes de un sistema.
La relacin simple del incremento alomtrico se aplica a muchos
fenmenos de crecimiento en biologa (morfologa, bioqumica, fisio
loga, evolucin).
Una relacin anloga se da en los fenmenos sociales. La diferen
ciacin social y la divisin del trabajo en las sociedades primitivas,
as como el proceso de urbanizacin (o sea el crecimiento de las
ciudades en comparacin con la poblacin rural), sigue la ecuacin
alomtrica. La aplicacin de esta ltima ofrece una medida cuantita
tiva de la organizacin y el desarrollo sociales, susceptible de reem
plazar los habituales juicios intuitivos (Naroll y Bertalanffy, 1956).
Se dira que el mismo principio es aplicable a la multiplicacin
del equipo regente en comparacin con la del nmero de empleados
en las compaas manufactureras (Haire, 1959).
y fenmenos afines . Los trabajos sobre la dinmica
de poblaciones de Volterra, Lotka, Gause y otros figuran entre
los clsicos de la T.G.S., pues fueron los primeros en mostrar
la posibilidad de desarrollar modelos conceptuales para fenmenos
tales como la lucha por la existencia, susceptibles de prueba
emprica. La dinmica de poblaciones y la gentica de poblaciones,
que est relacionada, ya se han convertido en importantes campos
de investigacin biolgica.
Es importante advertir que la investigacin de este gnero no
pertenece slo a la biologa bsica sino tambin a la aplicada.
Es el caso de la biologa pesquera, donde se usan modelos tericos
a fin de establecer condiciones ptimas para la explotacin del
mar (examen de los modelos ms importantes: Watt, 1958). El
modelo dinmico ms acabado se debe a Beverton y Holt (1957;

C ompetencia

108

T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST E M A S

resumen en Holt, s.f.), para poblaciones de peces explotadas comer


cialmente, pero sin duda con mayores aplicaciones posibles. Este
modelo toma en cuenta el reclutamiento (el ingreso de individuos
a la poblacin), el crecimiento (supuesto conforme a la ecuacin
de crecimiento segn Bertalanffy), la captura (por explotacin)
y la mortalidad natural. El valor prctico de este modelo lo ilustra
el hecho de que haya sido adoptado para fines de rutina por la
Food and Agriculture Organization de las Naciones Unidas,
el British Ministry of Agriculture and Fisheries y otros organismos
oficiales.
Los estudios de Richardson acerca de las carreras armamentistas
(cf. Rapoport, 1957, 1960), con todo y sus limitaciones, muestran
de modo impresionante la posible repercusin del concepto de siste
ma sobre el ms vital de los cuidados en nuestro tiempo. Si las
consideraciones racionales y cientficas han de contar algo, he aqu
un camino para rechazar frases hechas, como si vis pacem para
bellum.
Las expresiones usadas en dinmica de poblaciones y lucha
por la existencia biolgica, en econometra, en el estudio de las ca
rreras armamentistas (y de otras ndoles), pertenecen todas a la
misma familia de ecuaciones (el sistema discutido en el captulo iii).
Sera muy interesante y provechosa la comparacin sistemtica y el
estudio de estos paralelismos (cf. tambin Rapoport, 1957, p. 88 ).
Puede sospecharse, p. ej., que las leyes que rigen los ciclos de nego
cios y las de las fluctuaciones de poblacin, de acuerdo con Volterra, proceden de condiciones similares de competencia e interaccin
en el sistema.
De una manera no matemtica, Boulding (1953) ha discutido
lo que llama leyes frreas de las organizaciones sociales: la ley
malthusiana, la ley de las dimensiones ptimas de las organizaciones,
la existencia de ciclos, la ley del oligopolio, etc.
I ngeniera de sistemas. El inters terico de la ingeniera de siste
mas y la investigacin de operaciones recae en el hecho de que
sea posible someter al anlisis de sistemas entidades cuyos compo
nentes son de lo ms heterogneos: hombres, mquinas, edificios,
valores monetarios y de otros, insumo de materia prima, salida
de productos y otras muchas cosas.

P R O G R E S O S E N L A T E O R A G E N E R A L D E L O S S IST E M A S

109

Tal como se mencion ya, la ingeniera de sistemas emplea


la metodologa de la ciberntica, la teora de la informacin, el
anlisis de redes, diagramas de flujo y de bloques, etc. Tambin in
tervienen consideraciones de la T.G.S. (A. D. Hall, 1962). Los
primeros enfoques se ocupan de aspectos estructurados, tipo maqui
na (decisiones de s o no en el caso de la teora de la informacin);
sera de suponerse que los aspectos de la T.G.S. ganarn en im
portancia con los aspectos dinmicos, las organizaciones flexibles,
etctera.
T eora de la personalidad . Si bien se teoriza inmensamente acerca
de la funcin neural y psicolgica, siguiendo la lnea ciberntica
fundada en la comparacin entre cerebro y computadora, pocas
veces se ha intentado aplicar la T.G.S. en el sentido ms estrecho
a la teora de la conducta humana (p. ej. Krech,.1956; Menninger,
1957), que para los presentes fines puede casi igualarse a la teora
de la personalidad.
Hay que tener presente desde el principio que hoy por hoy
la teora de la personalidad es un campo de batalla entre teoras
encontradas y controvertibles. Hall y Lindzey (1957, p. 71) afirman
con razn: Todas las teoras del comportamiento son muy poca
cosa y todas dejan mucho que desear por el lado de la prueba
cientfica y esto en un libro de cerca de 600 pginas dedicado
a las teoras de la personalidad.
No es cosa, pues, de esperar que la T.G.S. ofrezca soluciones
donde los tericos de la personalidad, de Freud y Jung a la multitud
de autores modernos, no acertaron. La teora resultar valiosa si
abre nuevos panoramas y puntos de vista susceptibles de aplicacin
experimental y prctica. Tal parece ser el caso. Hay un buen grupo
de psiclogos que aceptan una teora organsmica de la persona
lidad. Goldstein y Maslow son representantes bien conocidos.
Por supuesto, hay que empezar por preguntar si la T.G.S.
no ser ms que nunca un smil fisicalista, inaplicable a los fenme
nos psquicos, y adems si semejante modelo tendr valor explicativo
cuando las variables pertinentes no puedan ser definidas cuantitativa
mente, como suele acontecer con los fenmenos psicolgicos.
(1)
La respuesta a la primera pregunta parece ser que el concepto
de sistema es lo bastante abstracto y general para permitir su
aplicacin a entidades de cualquier denominacin. Las nociones
de equilibrio, homeostasia, retroalimentacin, stress, etc..

110

T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST E M A S

sern de origen tecnolgico o fisiolgico, pero aplicables ms o


menos bien a fenmenos psicolgicos. Los tericos de sistemas
coinciden en que el concepto de sistema no est limitado a
entidades materiales sino que puede aplicarse a cualquier todo
que consista en componentes que interacten.
(2)
Si la cuantificacin es imposible, e inclusive si los componen
tes de un sistema estn mal definidos, puede al menos esperarse
que algunos principios sean aplicables cualitativamente al total qua
sistema. Al menos se llegar a una explicacin en principio (vase
ms adelante).
Teniendo presentes estas limitaciones, un concepto que quiz
demuestre tener naturaleza esencial es la nocin organsmica del
organismo como sistema espontneamente activo. En palabras del
presente autor:
Aun bajo condiciones externas constantes y en ausencia de
estmulos externos, el organismo no es un sistema pasivo sino
bsicamente activo. Esto se aplica en particular a la funcin del
sistema nervioso y al comportamiento. Se dira que la actividad
interna, antes que la reaccin a estmulos, es fundamental. Esto
puede mostrarse con respecto tanto a la evolucin en los anima
les inferiores como al desarrollo, as en los primeros movimien
tos de embriones y fetos (von Bertalany, 1960a.)
Esto est de acuerdo con lo que von Holst ha llamado nueva
concepcin del sistema nervioso, basada en el hecho de que las
actividades locomotoras primitivas son causadas por automatismos
centrales que no requieren estmulos externos. De esta suerte, tales
movimientos persisten, p. ej., aun despus de cortar la conexin
entre nervios motores y sensitivos. El reflejo en sentido clsico
deja de ser la unidad bsica de la conducta; se trata de un mecanismo
regulador superpuesto a actividades primitivas, automticas. Un
concepto afn es fundamental en la teora del instinto. Segn Lorenz,
los mecanismos desencadenantes innatos (I.R.N. en ingls) desempe
an un papel dominante y a veces se manifiestan sin estmulo
externo (reacciones in vacuo): un pjaro que carezca de material
para hacer su nido ejecuta a veces en el aire los movimientos
de dicha elaboracin. Estas consideraciones caen dentro de la estruc
tura de lo que Hebb (1955) llam S.N.C. conceptual de 1930-1950.
Los ms recientes conocimientos sobre los sistemas activadores
del cerebro hacen otro hincapi y con abundancia de testimonios

P R O G R E S O S E N L A T E O R A G E N E R A L D E L O S S IST E M A S

111

experimentales en el mismo concepto bsico de la actividad aut


noma del S.N.C.
La significacin de estos conceptos se vuelve evidente cuando
consideramos que contrastan de modo fundamental con el esquema
ordinario de estmulo-respuesta, que supone que el organismo es
un sistema esencialmente reactivo que responde, como un autmata,
a estmulos externos. El predominio del esquema E-R en la psicologa
contempornea no necesita ser subrayado, y se vincula evidentemen
te al Zeitgeist de una sociedad altamente mecanizada. Este principio
sustenta teoras psicolgicas que por todas las otras partes se
oponen, p. ej. la psicologa conductista y el psicoanlisis. De acuerdo
con Freud, la tendencia suprema del organismo es quitarse de
encima tensiones y pulsiones y reposar en un estado de equilibrio
regido por el principio de estabilidad que tom Freud del filsofo
alemn Fechner. As, el comportamiento neurtico y psictico es
un mecanismo de defensa, ms o menos efectivo o fallido, que
tiende a restaurar algn tipo de equilibrio (segn el anlisis por
D. Rapaport, 1960, de la estructura de la teora psicoanaltica :
puntos de vista econmico y adaptativo).
Charlotte Bhler (1959), bien conocida psicologa de nios, ha
resumido felizmente la situcin terica:
En el modelo psicoanaltico fundamental hay slo una tenden
cia bsica, hacia la satisfaccin de necesidades o la reduccin
de tensiones... Las teoras biolgicas que hoy subrayan la espon
taneidad de la actividad del organismo, debida a su energa
acumulada. El funcionamiento autnomo del organismo, su im
pulso a realizar determinados movimientos, es cosa en la que
insiste Bertalanfiy... Estos conceptos representan una completa
revisin del principio original de homeostasia. que insista nica
mente en la tendencia al equilibrio. Fue con el principio original
de la homeostasia con el cual el psicoanlisis identific su teora
de la descarga de tensiones como nica tendencia primaria.
(Subrayados en parte nuestros.)
En una palabra, podemos definir nuestro punto de vista como
ms all del principio homeosttico:
(1) El esquema E-R no cubre los terrenos del juego, las activida
des exploratorias, la creatividad, la autorrealizacin, etc.
(2) El esquema econmico no cubre los logros especficamente

112

T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST E M A S

humanos la mayor parte de lo que aproximadamente se designa


como cultura humana.
(3)
El principio de equilibrio no tiene en cuenta que las activida
des psicolgicas y de comportamiento son ms que relajamientos
de tensiones; lejos de establecer un estado ptimo, estos ltimos
pueden acarrear trastornos de ndole psictica, as, p. ej., en los
experimentos de privacin sensoria.
Se dira que el modelo de E-R y psicoanaltico es una imagen
muy irreal de la naturaleza humana y, en sus consecuencias, bastante
peligrosa. Precisamente lo que tenemos por logros especficamente
humanos es difcil de subsumir bajo el esquema utilitario de homeos tasia y estmulo-respuesta. Podr decirse que el alpinismo, la compo
sicin de sonatas o de poemas lricos, son homeostasia psicolgica
y se ha dicho, pero a riesgo de que este concepto fisiolgico
bien definido pierda todo significado. Ms aun, si el principio
del mantenimiento homeosttico es tomado como regla de oro
del comportamiento, el individuo llamado bien ajustado ser la
meta ltima, un robot bien aceitado que se mantenga en ptima
homeostasia biolgica, psicolgica y social. He aqu un mundo
feliz, que para ms de cuatro no constituye el estado ideal de
la humanidad. Adems, tampoco hay que perturbar el precario
equilibrio mental: en lo que irnicamente se denomina educacin
progresiva, hay que afanarse por no sobrecargar al nio, no imponer
restricciones y minimizar las influencias directoras, lo cual trae
como resultado una cosecha de ignorantes y de delincuentes juveniles
sin precedente.
En contraste con la teora habitual, puede bien mantenerse que
no solamente esfuerzos y tensiones llegan a ser neurotgenos o
aun psicotgenos, sino asimismo la liberacin igualmente completa
de estmulos, y el consiguiente vaco mental. Esto es verificado
experimentalmente en los estudios de privacin sensoria : los sujetos,
aislados de todo estmulo externo, en pocas horas sucumben a
la llamada psicosis modelo, con alucinaciones, angustia insufrible,
etc. Clnicamente es lo mismo que cuando el aislamiento conduce
a la psicosis del prisionero y a la exacerbacin de la enfermedad
mental en reclusin. En contraste, el mximo stress no produce
necesariamente trastornos mentales. De ser cierta la teora acostum
brada, Europa durante la Guerra Mundial y despus, con sus extre
mas tensiones fisiolgicas y psicolgicas, habra sido un manicomio
gigantesco. La realidad es que no hubo aumento estadstico ni

P R O G R E S O S E N L A T E O R A G E N E R A L D E LO S SIST E M A S

113

en neurosis ni en perturbaciones psicticas, aparte de trastornos


agudos fciles de explicar, como la neurosis de combate (caplulo ix).
Llegamos con ello a la concepcin de que buena parte del
comportamiento biolgico y humano cae ms all de los principios
de utilidad, homeostasia y estmulo-respuesta, y de que es precisa
mente esto lo caracterstico de las actividades humanas y culturales.
Esta nueva visin abre perspectivas no slo en teora sino en la
prctica, para la higiene mental, la educacin y la sociedad en gene
ral (ver captulo ix).
Lo dicho puede expresarse tambin en trminos filosficos. Si
los existencialistas hablan de la vacuidad y sinsentido de la vida,
si ven en ella una fuente no ya de angustia sino de positiva enferme
dad mental, el punto de vista es esencialmente el mismo: que
el comportamiento no es slo cosa de satisfaccin de impulsos
bilgicos y de mantener el equilibrio psicolgico y social, sino
que las cosas son ms complicadas. Si la vida se hace insoportable
mente vaca en una sociedad industrializada, qu le queda a la
persona ms que generar una neurosis? El principio, que pudiera
llamarse, sin rigor, actividad espontnea del organismo psicofisico,
es una formulacin ms realista de lo que los existencialistas quieren
decir en su lenguaje a menudo tan oscuro. Y si tericos de la
personalidad como Maslow o Gardner Murphy hablan de autorrealizacin como meta humana, se trata una vez ms de una expresin
un tanto pomposa de lo mismo.
H istoria terica . Llegamos a esas entidades supremas y mal defini
das que se llaman culturas y civilizaciones humanas. Es el campo
que se acostumbra llamar filosofa de la historia. Quiz valiese
ms hablar de historia terica en paales, ni que decir tiene.
Este nombre expresa el propsito de establecer un nexo entre cien
cia y humanidades, ms en particular entre las ciencias sociales
y la historia.
Se entiende, por supuesto, que las tcnicas de la sociologa
y la historia difieren por completo (encuestas, anlisis estadstico,
frente a estudios en archivos, testimonio interno de restos histricos,
etc.). Con todo, el objeto de estudio es en el fondo el mismo.
La sociologa se ocupa ante todo de ver en seccin transversal
en el tiempo cmo son las sociedades humanas; la historia estudia
longitudinalmente cmo las sociedades devienen y se desarrollan.

114

T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST E M A S

El objeto y las tcnicas de estudio justifican de sobra la diferenciacin


prctica, pero no est nada claro que justifiquen filosofas fundamen
talmente diferentes.
Estas ltimas palabras implican la cuestin de las construcciones
en la historia, como las que presentaron a lo grande Vico, Hegel,
Marx, Spengler o Toynbee. Los historiadores profesionales las ven,
en el mejor de los casos, como poesia; en el peor, como fantasas
que encajan, con obsesin paranoide, los hechos de la historia
en el lecho de Procusto de una teora. Dirase que la historia
podra aprender de los tericos de los sistemas, si no soluciones
ltimas, al menos una actitud metodolgica ms sana. Problemas
hasta aqu tenidos por filosficos o metafsicos se logran definir
en su sentido cientfico, haciendo intervenir de paso algunos intere
santes adelantos recientes (p. ej. la teora de los juegos).
La crtica emprica cae fuera del alcance del presente estudio.
Por ej., Geyl (1958) y otros muchos han analizado evidentes deforma
ciones de acontecimientos histricos en la obra de Toynbee, y
hasta el lector no especialista compila con facilidad una lista de
falacias, sobre todo a partir de los ltimos volmenes, inspirados
por el Espritu Santo, del magnum opus de Toynbee. Pero el problema
va ms all de los errores de hecho o interpretacin, o aun de
la cuestin de los mritos de las teoras de Marx, Spengler o Toyn
bee : lo principal es si modelos y leyes sern admisibles en la historia.
Muchos sostienen que no. Es el concepto del mtodo nomottico en la ciencia y del mtodo idiogrfico en la historia. En
tanto que la ciencia, en menor o mayor grado, consigue establecer
leyes para los acontecimientos naturales, la historia, ocupada
de acontecimientos humanos de enorme complejidad en causas y
consecuencias, presumiblemente determinados por libres decisiones
de individuos, apenas alcanza a describir, ms o menos satisfactoria
mente, lo que ocurri en el pasado.
Aqu el metodlogo hace el primer comentario. En la actitud
que hemos esbozado, la historia acadmica condena las construccio
nes en la historia por intuitivas, contrarias a los hechos, arbitra
rias, etc. Y no hay duda de que tal crtica escuece bastante a
un Spengler o un Toynbee. Algo menos convincente resulta si
se considexa la labor de la historiografa ordinaria. Por ejemplo,
el historiador holands Peter Geyl, que extrajo de consideraciones
metodolgicas un vigoroso alegato contra Toynbee, es autor asimis
mo de un brillante libro sobre Napolen (1949), en el que concluye

P R O G R E S O S E N L A T E O R A G E N E R A L D E LO S SIST E M A S

115

que hay cosa de una docena de interpretaciones diferentes modelos,


bien podramos decir del carcter y la vida de Napolen, sin
salir de la historia acadmica y fundadas todas en hechos (ya
que el perodo napolenico es de los mejor documentados), si bien
todas se contradicen palmariamente. Van, a grandes rasgos, desde
las que ven a Napolen como brutal tirano y enemigo egosta
de la libertad humana, hasta la visin de Napolen como sapiente
planeador de una Europa unificada. Si uno es estudioso de Napo
len (como lo es, en no muy gran medida, quien esto escribe), es f
cil traer a cuento algunos documentos originales que refuten con
ceptos errados que figuran inclusive en historias muy conocidas y
utilizadas. Pongamos las cartas sobre la mesa: si hasta una figura
como Napolen, no muy distante en el tiempo y con la mejor docu
mentacin histrica, puede interpretarse de modos contradictorios,
no se puede criticar a los filsofos de la historia por su proceder
intuitivo, su sesgo subjetivo, etc., al enfrentarse al enorme fenmeno
de la historia universal. En los dos casos se trata de un modelo con
ceptual que siempre representar algunos aspectos nada ms, y por
esa razn ser unilateral y hasta torcido. O sea que la construccin
de modelos conceptuales en la historia no slo es permisible sino
que, de hecho, constituye la base de cualquier interpretacin histri
ca, diferenciada de la mera enumeracin de datos la crnica o los
anales.
Si se concede esto, la anttesis entre los procedimientos nomottico e idiogrfico se reduce a lo que los psiclogos gustan de llamar
actitudes molecular y molar. Pueden analizarse los aconteci
mientos dentro de un todo complejo distintas reacciones qumicas
en un organismo, p. ej., percepciones en la psique o pueden
buscarse leyes de conjunto que gobiernen la totalidad, as el creci
miento y desenvolvimiento en el primer caso, la personalidad en
el segundo. En trminos de historia, esto implica el estudio detallado
de individuos, tratados, obras de arte, causas y efectos singulares,
etc., o de fenmenos totales, con la esperanza de descubrir grandes
leyes. Hay, por supuesto, todos los trminos medios entre la primera
y la segunda consideraciones; los extremos seran ilustrados por
Carlyle y su culto al hroe y, en el otro polo, Tolstoi (que era
un historiador terico mucho ms grande de lo que se acostumbra
admitir).
De modo que la cuestin de la historia terica es sobre todo
la de los modelos molares en tal campo., y esto es lo que son

116

T E O R A G E N E R A L D E LO S SIST E M A S

las construcciones de la historia cuando se las limpia de encajes


filosficos.
La evaluacin de estos modelos debe seguir las reglas generales
de la verificacin o la falsificacin. Est, primero, la consideracin
de bases empricas. En este caso particular, equivale a preguntar
si un nmero limitado de civilizaciones 20 o cosa as, cuando
ms bastar o no para servir de muestra representativa a fin
de establecer generalizaciones justificadas. Esta cuestin y la del
valor de los modelos propuestos ser respondida por el criterio
general: si el modelo tiene o no valor explicativo y predictivo,
es decir, si proyecta nueva luz sobre hechos conocidos y prev
atinadamente hechos del pasado o el futuro no conocidos pre
viamente.
Aunque elementales, estas consideraciones estn en situacin
de suprimir muchos malos entendidos y mucha neblina filosfica
que han enturbiado el punto.
(1)
Tal como se ha subrayado, la evaluacin de modelos debe
ser sencillamente pragmtica, en trminos de sus mritos explicativos
y predictivos (o de su falta de ellos); no tienen por qu intervenir,
pues, consideraciones a priori a propsito de su deseabilidad o
de sus consecuencias morales.
Aqu topamos con una situacin bastante singular. Hay poca
objecin contra las llamadas leyes sincrnicas, supuestas regulari
dades que gobiernan las sociedades en determinado momento: a
decir verdad, al lado del estudio emprico es sta la meta de la
sociologa. Tambin hay leyes diacrnicas, regularidades de desa
rrollo en el tiempo, que nadie disputa, p. ej. la ley de Grimm
que da reglas sobre las mutaciones consonnticas en la evolucin
de la lenguas indoeuropeas. Es ya lugar comn la existencia de
ciclos de vida primitivismo, madurez, disolucin barroca de
la forma y decadencia final, sin causas externas particulares sealables en campos de la cultura como la escultura griega, la pintura
renacentista o la msica alemana. Incluso esto tiene su correlato
en ciertos fenmenos de evolucin biolgica; as en las ammonitas
y los dinosaurios la fase inicial explosiva de formacin de nuevos
tipos, seguida de una fase de especiacin y finalmente decadencia.
La crtica se hace violenta cuando este modelo es aplicado
a la civilizacin como un todo. Es legtimo preguntarse por qu
modelos de las ciencias sociales a menudo tan poco realistas son
tema de discusin acadmica, en tanto que los modelos de la historia

P R O G R E S O S E N L A TEO R A G E N E R A L D E LO S SIST E M A S

117

tropiezan con enconada resistencia. Aceptando todas las crticas


de hecho alzadas contra Spengler o Toynbee, parece obvio, con
todo, que hay de por medio factores emocionales. El camino de
la ciencia est sembrado de cadveres de teoras difuntas; unas
se pudren sin ms, otras se instalan momificadas en el museo
de la historia de la ciencia. En contraste, las construcciones histri
cas, y en especial las teoras de los ciclos histricos, parecen tocar
en carne viva y despiertan oposicin muy superior a la crtica
usual de una teora cientfica.
(2) Esta participacin emocional tiene que ver con la cuestin
de la inevitabilidad histrica y una supuesta degradacin de la
libertad humana. Antes de pasar a ello convendr discutir los
modelos matemticos y no matemticos.
Son bien conocidas las ventajas y los inconvenientes de los
modelos matemticos en las ciencias sociales (Arrow, 1956; Rapoport, 1957). Todo modelo matemtico es una sobresimplificacin,
y es discutible si reduce a los huesos los acontecimientos reales
o si arranca partes vitales de su anatoma. Por un lado, mientras
sirve, permite la deduccin necesaria, a menudo con resultados
inesperados que no se obtendran merced al sentido comn ordi
nario.
En particular, Rashevsky ha mostrado en varios estudios cmo
pueden construirse modelos matemticos de procesos histricos
(Rashevsky, 1951, 1952).
Por otro lado, no debe subestimarse el valor de. los modelos
puramente cualitativos. P. ej., el concepto de equilibrio ecolgico
fue desarrollado mucho antes de que Volterra y otros implantaran
modelos matemticos; la teora de la seleccin es pan de cada
da en biologa, pero la teora matemtica de la lucha por la
existencia es comparativamente reciente y anda lejos de haber
sido verificada en condiciones de vida libre.
En fenmenos complejos, la explicacin en principio (Hayek,
1955) mediante modelos cualitativos es preferible a la carencia total
de explicacin. Esto no se limita en modo alguno a las ciencias
sociales y a la historia; se aplica igualmente a campos como la
meteorologa o la evolucin.
(3) La inevitabilidad histrica tema de un clebre estudio
de Sir Isaiah Berln (1955), temida como consecuencia de la
historia terica, y que supuestamente contradice nuestra experien
cia directa de disponer de elecciones libres y elimina todos los juicios

118

T E O R A G E N E R A L D E LO S S IST E M A S

y valores morales, es una fantasmagora basada en una visin del


mundo que ya no existe. Como lo subraya Berln, se funda en
el concepto del espritu laplaciano, en condiciones de predecir cabal
mente el porvenir a partir del pasado, por medio de leyes determinis
tas. Esto no tiene que ver con el moderno concepto de ley de
la naturaleza. Todas las leyes de la naturaleza son de carcter
estadstico. No predicen un porvenir inexorablemente determinado,
sino probabilidades que, dependiendo de la naturaleza de los aconte
cimientos y de las leyes disponibles, pueden acercarse a la certidum
bre o faltarles mucho para alcanzarla. No tiene sentid9 pedir o
temer ms inevitabilidad en la teora histrica que en ciencias
relativamente refinadas, como la meteorologa o la economa.
Paradjicamente, aunque la causa del libre albedro descansa
en el testimonio de la intuicin o, ms bien, de la experiencia
inmediata, y jams puede probarse objetivamente (Fue el libre
albedro de Napolen el que lo condujo a la campaa de Rusia?),
el determinismo (en sentido estadstico) puede ser probado, al menos
en modelos en pequea escala. Es seguVo que los negocios dependen
de la iniciativa personal, la decisin individual y la responsabi
lidad del empresario; la eleccin, por parte del administrador,
entre expansin o no expansin del negocio es libre en el mismo
sentido precisamente que la eleccin, por parte de Napolen, entre
aceptar o no batalla en la Moskv. Sin embargo, cuando se analiza
la curva de crecimiento de compaas industriales, se encuentra
que desviaciones arbitrarias van seguidas de presto retomo a
la curva normal, como si actuaran fuerzas invisibles. Haire (1959,
p. 283) afirma que el retomo a la pauta predicha por el curso
anterior insina la operacin de fuerzas inexorables que operan
en el organismo social (nosotros subrayamos).
Resulta caracterstico que uno-de los puntos de Berlin sea la
falacia del determinismo histrico en virtud de su total inconsistencia
con el sentido comn y modo cotidiano de ver los asuntos humanos.
Este argumento tpico es de igual naturaleza que el consejo de
no adoptar el sistema copernicano porque todo el mundo puede
ver que es el sol y no la tierra el que se mueve de la maana
a la noche.
(4)
Recientes adelantos matemticos incluso permiten someter el
libre albedro el problema filosfico ms resistente al anlisis
cientfico a examen matemtico.

P R O G R E S O S E N L A T E O R A G E N E R A L D E L O S S IST E M A S

119

A la luz de la moderna teora de los sistemas, la disyuntiva


entre enfoques molar y molecular, nomottico e idiogrfico, es
susceptible de recibir signicado preciso. Para el comportamiento
de masas se aplicaran leyes de sistemas que, si pudieran ser matematizadas, tendran la forma de ecuaciones diferenciales del tipo de
las usadas por Richardson (cf. Rapoport, 1957) y que ya menciona
mos. En contraste, la libre eleccin por el individuo quedara descrita
por formulaciones de la ndole de las teoras de los juegos y la
decisin.
Axiomticamente, las teoras de los juegos y la decisin se ocupan
de elecciones racionales. Quiere esto decir que la eleccin maximizar el provecho o la satisfaccin para el individuo, que el indivi
duo es libre de elegir entre varios caminos de accin posibles y
decide de acuerdo con sus consecuencias, que, informado de
todas las consecuencias concebibles de sus acciones, escoge la que
figura ms alto en su lista, que prefiere ms de un bien que
menos, en igualdad de las dems circunstancias, etc. (Arrow, 1956).
En lugar de ganancia econmica puede insertarse cualquier valor
superior sin modificar la formulacin matemtica.
La anterior definicin de eleccin racional incluye todo lo
que puede significarse por libre albedro. Si no queremos igualar
el libre albedro a la arbitrariedad completa, la carencia de todo
juicio de valor y, as, acciones completamente inconsecuentes (como
en el ejemplo favorito del filsofo: depende de mi libre albedro
el que mueva o no mi meique izquierdo), no es mala definicin
de las acciones de que se ocupan el moralista, el sacerdote o el
historiador: libre decisin entre posibilidades fundada en discerni
miento de la situacin y sus consecuencias y guiada por valores.
La dificultad de aplicar la teora inclusive a situaciones reales
y sencillas es enorme, no hay ni que decirlo. Sin embargo, sin
formulacin explcita pueden evaluarse en principio ambos enfoques,
lo cual lleva a una paradoja inesperada.
El principio de racionalidad se ajusta no a la mayora de
las acciones humanas sino antes bien a la conducta no razonada
de los animales. Los animales y los organismos en general funcionan
de modo raciomorfo, maximizando valores tales como la preserva
cin, la satisfaccin, la supervivencia, etc.; escogen en general lo
que es biolgicamente bueno para ellos y prefieren ms cantidad
de un bien (comida, p. ej.) que menos.

120

T E O R A G E N E R A L D E LO S SIST E M A S

Por otra parte, el comportamiento humano cae lejos del principio


de racionalidad. Ni siquiera hace falta citar a Freud para apuntar
cun reducido es el alcance del comportamiento racional en el
hombre. Las mujeres en el supermercado no suelen maximizar su
provecho sino que son sensibles a las tretas del publicista y el
empacador; no hacen una eleccin racional revisando todas las
posibilidades y consecuencias, y ni siquiera prefieren ms cantidad
de un producto envuelto discretamente que menos de lo mismo,
pero metido en una gran caja roja con un dibujo atractivo. En
nuestra sociedad hay una serie de especialistas influyentes publicis
tas, investigadores de la motivacin, etc. que-se ocupan de hacer
irracionales las elecciones, sobre todo acoplando factores biolgicos
reflejos condicionados, pulsiones inconscientes a valores simb
licos (cf. von Bertalanffy, 1956a).
Y de nada sirve pretender que esta irracionalidad de la conducta
humana slo concierne a acciones triviales de la vida cotidiana,
pues el mismo principio se aplica a las decisiones histricas.
Oxenstierna, viejo zorro y canciller sueco durante la Guerra de
los Treinta aos, expres esto a la perfeccin : Nescis, mi fili, quantilla
ratione mundus regatur n sabes, muchacho, con cun poca razn
es gobernado el mundo. Al leer los peridicos u or la radio
se nota en seguida que esto es tal vez ms aplicable an al si
glo xx que al xvii.
Metodolgicamente, hay que sacar una conclusin notable. Si
se tiene que aplicar uno de los dos modelos, y si es adoptado
el principio de actualidad, bsico en campos histricos como
la geologa y la evolucin (la hiptesis de que no debe recurrirse
a ms hiptesis o principios explicativos que los observados en
operacin al presente), es el modelo estadstico o de masas el que
est respaldado por la evidencia emprica. Las faenas del investigador
de la motivacin y la opinin, del psiclogo estadstico, etc., se
basan en la premisa de que se dan leyes estadsticas en el comporta
miento humano, y que por esa razn una muestra restringida pero
bien elegida permite extrapolar a la poblacin total considerada.
Los resultados generalmente buenos de las encuestas Gallup verifican
la premisa con uno que otro fracaso, como el bien conocido
de la eleccin de Truman, tal como es de esperarse de las predicciones
estadsticas. La pretensin opuesta que la historia es regida
por el libre albedro en sentido filosfico (decisin racional en
pos de lo mejor, el valor moral superior o incluso inters propio

P R O G R E S O S E N L A T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST E M A S

121

visto con listeza) no es sustentada por los hechos. Que individua


listas descomedidos violen aqu y all la ley estadstica, es cosa
que entra en su naturaleza. Ni el papel desempeado por grandes
hombres en la historia contradice el concepto.de sistemas en la
historia; pueden imaginarse como partes conductoras, disparado
res o catalizadores en el proceso histrico, fenmeno del que
da bien razn la teora general de los sistemas.
(5)
Otra cuestin es la de la analoga organsmica, unnime
mente condenada por los historiadores. Combaten sin cuartel contra
la naturaleza metafsica, potica, mtica y enteramente anti
cientfica del aserto de Spengler de que las civilizaciones son una
especie de organismos, que nacen, se desarrollan siguiendo sus
leyes internas y acaban por morir. Toynbee (1961, p. ej.) se afana
mucho en subrayar que no cay en la trampa spengleriana, aun
cuando sea bastante difcil ver sus civilizaciones conectadas por
relaciones biolgicas de afiliacin y emparentamiento, aun con
estricto lapso de desarrollo como no concebidas organismicamente.
Nadie sabe mejor que el bilogo que las civilizaciones no son
organismos. Es trivial ver que un organismo biolgico, una entidad
y unidad material en el espacio y en el tiempo, difiere de un
grupo social consistente en individuos distintos, y todava ms de
una civilizacin, consistente en generaciones de seres humanos, de
productos materiales, instituciones, ideas, valores y cuntas cosas
ms. Es mucho subestimar la inteligencia de Vico, de Spengler
(o de cualquier individuo normal) suponer que no se dieron cuenta
de algo tan obvio.
Con todo , es interesante notar que, en contraste con los escrpu
los del historiador, los socilogos no aborrecen la analoga organs
mica sino que la dan por sabida. Dicen, p. ej., Rapoport y Horvath
(1959):
Tiene algn sentido considerar una organizacin real como
un organismo, esto es, hay razn para creer que esta comparacin
no es una estril analogia metafrica, como era comn en la
especulacin escolstica acerca del cuerpo poltico. En las organi
zaciones son demostrables funciones cuasbiolgicas. Se mantie
nen; a veces se reproducen o metastatizan; responden a tensio
nes; envejecen, y mueren. Las organizaciones tienen anatomas

122

T E O R A G E N E R A L D E L O S S IST E M A S

discemibles, y cuando menos las que transforman insumos mate


riales (como las industrias) tienen fisiologas.
Y Sir Geoffrey Vickers (1957):
Las instituciones crecen, se reparan, se reproducen, decaen,
se disuelven. En sus relaciones externas exhiben muchas caracte
rsticas de la vida orgnica. Hay quienes piensan que en sus
relaciones internas tambin las instituciones humanas estn desti
nadas a tomarse crecientemente orgnicas, que la cooperacin
humana se acercar cada vez ms a la integracin de las clulas
en un cuerpo. Hallo este panorama no convincente y desagra
dable.
Lo mismo le parece al presente autor. Pero oigamos a Haire
(1959, p. 272):
El modelo biolgico de las organizaciones sociales y aqu,
en particular, las organizaciones industriales implica tomar
como modelo el organismo viviente y los procesos y principios
que regulan su crecimiento y desarrollo. Significa buscar procesos
sometidos a leyes en el crecimiento organizacional.
El hecho de que leyes simples de crecimiento sean aplicables
a entidades sociales tales como las compaas manufactureras, a
la urbanizacin, la divisin del trabajo, etc., prueba que a estos
respectos la analoga organsmica es correcta. Pese a las protestas
de los historiadores, la aplicacin de modelos tericos, en particular
el modelo de los sistemas dinmicos, abiertos y adaptativos (McClel
land, 1958), al proceso histrico, tiene ciertamente sentido. Esto
no implica biologismo, reduccin de conceptos sociales a biolgi
cos, sino que refleja la intervencin de principios de sistemas en
ambos campos.
(6 )
Dando por acogidas todas las objeciones mal mtodo,
errores de hecho, enorme complejidad del proceso histrico, tene
mos sin embargo que admitir, gstenos o no, que los modelos
cclicos de la historia pasan la ms importante prueba de las teoras
cientficas. Las predicciones de Spengler en La decadencia de Occi
dente, las de Toynbee al prever tiempos revueltos y Estados conten
dientes, las de Ortega y Gasset en La rebelin de las masas podra
mos agregar de una vez Un mundo feliz y 1984. se han cumplido
en grado inquietante, considerablemente mejor que muchos respeta
bles modelos de los cientficos sociales.

P R O G R E S O S E N L A T E O R A G E N E R A L D E LO S SIST E M A S

123

Implica esto inevitabilidad histrica e inexorable disolucin?


Una vez ms, no atinaron con la sencilla respuesta los historiadores
moralizantes y filosofantes. Por extrapolacin a partir de los ciclos
vitales de civilizaciones previas, nadie habra predicho la Revolucin
industrial, la explosin demogrfica, el descubrimiento de la energa
atmica, el surgimiento de naciones subdesarrolladas y la expansin
de la civilizacin occidental por todo el globo. Refuta esto el preten
dido modelo y ley de la historia? No; tan slo afirma que ese
modelo como todos en la ciencia refleja slo algunos aspectos
o facetas de la realidad. Ningn modelo se hace peligroso mientras
no cae en la falacia del nada sino que perjudica no solamente
a la historia terica sino a los modelos de la imagen mecanicista
del mundo, a los del psicoanlisis y a otros muchos ms.
En este repaso aspiramos a haber mostrado que la teora general
de los sistemas ha contribuido a la expansin de la teora cientfica,
que ha conducido a nuevas visiones y principios y ha abierto nuevos
problemas investigables, es decir que se prestan a mayor estudio,
experimental o matemtico. Son obvias las limitaciones de la teora
y de sus aplicaciones en el estado actual, pero los principios parecen
ser en lo esencial acertados, segn se aprecia por su aplicacin
a diferentes campos.

V. El organismo considerado
como sistema fsico

El organismo como sistema abierto


La fisicoqumica expone la teora de la cintica y los equilibrios
en los sistemas qumicos. Considrese como ejemplo la reaccin
reversible de formacin de un ster:
C 2H 5OH + CH 3COOH iCHaCOOCzHs + H 20 ,
donde siempre se establecer determinada razn cuantitativa entre
alcohol y cido actico por un lado, entre ster y agua por el
otro.
La aplicacin de principios de equilibrio fisicoqumico, especial
mente de cintica qumica y la ley de accin de masas, ha demostrado
tener fundamental importancia para explicar procesos fisiolgicos.
Un ejemplo es la funcin de la sangre, el transporte de oxgeno
del pulmn a los tejidos del cuerpo y de dixido de carbono formdo
en los tejidos hasta el pulmn, para ser exhalado; el proceso resulta
de los equilibrios entre hemoglobina, oxihemoglobina y oxgeno,
de acuerdo con la ley de accin de masas, y pueden formularse
cuantitativamente no slo las sencillas condiciones de la disolucin
de hemoglobina, sino las ms complejas de la sangre de los vertebra
dos. Es bien conocida la importancia de la consideracin cintica
de las reacciones enzimticas, la respiracin, la fermentacin, etc.
Tienen importancia fisiolgica fundamental otros equilibrios fsicoqumicos (de distribucin, de difusin, de adsorcin, electrostticos)
(cf. Moser y Moser-Egg, 1934).
124

P R O G R E S O S E N L A T E O R A G E N E R A L D E LO S S IST E M A S

125

Considerado el organismo como un todo, muestra caractersticas


similares a las de los sistemas en equilibrio (cf. Zwaardemaker,
1906, 1927). Hallamos, en la clula y en el organismo multicelular,
determinada composicin, una razn constante entre los componen
tes, que a primera vista recuerda la distribucin de componentes
en un sistema qumico en equilibrio y que, en gran medida, persiste
en diferentes condiciones, luego de perturbacin, con distintos tama
os corporales, etc.; hay independencia de la composicin con
respecto a la cantidad absoluta de los componentes, capacidad
reguladora despus de perturbaciones, constancia de composicin
en condiciones cambiantes y con nutricin cambiante, etc. (cf. von
BertalanfTy, 1932, pp. 19(ks; 1937, pp. 80js).
Advertimos de inmediato que se dan sistemas en equilibrio en
el organismo, pero que el organismo como tal no puede considerarse
como un sistema en equilibrio.
El organismo no es un sistema cerrado sino abierto. Llamamos
cerrado a un sistema si no entra en l ni sale de l materia;
es abierto cuando hay importacin y exportacin de materia.
Hay, pues, un contraste fundamental entre los equilibrios qumi
cos y los organismos metabolizantes. El organismo no es un sistema
esttico cerrado al exterior y que siempre contenga componentes
idnticos : es un sistema abierto en estado (cuasi) uniforme, mantenido
constante en sus relaciones de masas en un intercambio continuo
de material componente y energas: entra continuamente material del
medio circundante, y sale hacia l.
El carcter del organismo como .sistema en estado uniforme
(o, mejor, cuasiuniforme) es uno de sus criterios primarios. De
manera general, los fenmenos fundamentales de la vida pueden
considerarse consecuencias de este hecho. Al considerar el organismo
por un lapso ms breve, aparece como una configuracin mantenida
en estado uniforme por intercambio de componentes. Esto corres
ponde al primer campo principal de la fisiologa general: la fisiologa
del metabolismo en sus aspectos qumicos y energticos. Superpues
tas al estado uniforme hay ondas de procesos, menores y bsicamente
de dos clases. Estn primero los procesos peridicos que se originan
en el sistema mismo y son as autnomos (p. ej., movimientos
automticos de los rganos de la respiracin, la circulacin y la
digestin; actividades elctricas automtico-rtmicas de los centros
nerviosos y el cerebro, supuestamente resultantes de descargas qumi
cas rtmicas; movimientos automticos del organismo en conjunto).

126

T E O R A G E N E R A L D E LO S SIST E M A S

En segundo lugar, el organismo reacciona a cambios temporales


del medio circundante, a estmulos, con fluctuaciones reversibles
de su estado uniforme. ste es el grupo de procesos causados
por cambios de las condiciones externas y heteronmicamente subsu
midos en la fisiologa de la excitacin. Pueden considerarse perturba
ciones temporales del estado uniforme, a partir de las cuales el
organismo retorna al equilibrio, al fluir igual del estado uniforme.
Tal consideracin ha demostrado ser til y conducir a formulaciones
cuantitativas (cf. p. 141 s). Finalmente, la definicin del estado del
organismo como uniforme slo es vlida en primera aproximacin,
en la medida en que consideremos lapsos cortos en un organismo
adulto, como, p. ej., al investigar el metabolismo. Si tomamos
el ciclo vital total, el proceso no es estacionario sino slo cuasiestacionario, sujeto a cambios bastante lentos como para prescindir
de ellos con determinados fines de indagacin, y que comprende
el desarrollo embrionario, el crecimiento, el envejecimiento, la muer
te, etc. Estos fenmenos, no abarcados como es debido bajo el
trmino de morfognesis, representan el tercer gran complejo de
problemas de la fisiologa general. Tal consideracin demuestra
ser especialmente provechosa en reas accesibles a la formulacin
cuantitativa.
En general, la fisicoqumica est limitada casi exclusivamen+e
a la consideracin de proceso en sistemas cerrados. A ellos se
refieren las formulaciones bien conocidas; la ley de accin de masas,
en particular, se usa slo para la definicin de verdaderos equilibrios
qumicos en sistemas cerrados. La aplicabilidad de equilibrios qumi
cos, p. ej., a reacciones de transferencia se basa en el hecho de
que se trata de reacciones inicas rpidas que alcanzan el equilibrio.
Los sistemas qumicos abiertos apenas los considera la fisicoqumica.
Es comprensible esta restriccin de la cintica a los sistemas cerra
dos: es ms difcil tcnicamente establecer sistemas abiertos, y care
cen de importancia esencial en la consideracin puramente fsica.
Con todo, tales disposiciones son fciles de visualizar, p. ej. cuando
en una reaccin a+b el producto b de la reaccin de izquierda
a derecha es eliminado continuamente del sistema por algn medio
adecuado (precipitacin, dilisis a travs de una membrana permea
ble slo para b mas no para a, etc.), en tanto que se introduce
continuamente a en el sistema. Sistemas de este gnero aparecen
ocasionalmente en qumica tecnolgica; la fermentacin continua,

E L O R G A N ISM O C O N S ID E R A D O C O M O S IST E M A F SIC O

127

en la produccin de cido actico, es un ejemplo de lo que aqu


llamamos sistema quimico abierto.
Sin embargo, tales sistemas tienen gran importancia para el
bilogo. Pues sistemas qumicos abiertos estn de hecho realizados
en la naturaleza en forma de organismos vivos, que se mantienen
en continuo intercambio de sus componentes. La vida es un equili
brio dinmico en un sistema polifsico (Hopkins).
Necesitamos, entonces, una definicin del llamado equilibrio
estacionario constancia de composicin en el cambio de compo
nentes, as como las bien conocidas expresiones de la fisicoqumica
definen autnticos equilibrios qumicos en sistemas cerrados.
Es evidente que el sistema de reaccin y las condiciones de
reaccin son infinitamente ms complicados en los organismos que
en los sistemas de que suele ocuparse la fisicoqumica. Hay reaccio
nes entre un nmero extraordinario de componentes. Ms aun,
la clula y el organismo no son sistemas homogneos (genuinas
disoluciones), sino que representan sistemas coloidales altamente
heterogneos, de suerte que las reacciones no dependen slo de
la accin de masas sino de numerosos factores fisicoqumicos de
adsorcin, difusin, etc. Ni siquiera las reacciones enzimticas en
tubo de ensayo siguen sencillamente, por regla general, la ley de
accin de masas. Siendo tal el ca^o, es claro que ni siquiera las
reacciones de sistemas organsmicos sencillos podrn escribirse como
un sistema cerrado de ecuaciones; esto slo se logra para sistemas
parciales aislados. Es posible, sin embargo, primero, enunciar algu
nos principios generales para sistemas abiertos, sin importar la
naturaleza especial del sistema. En segundo lugar, aunque en vista
del nmero enorme de reacciones que se dan en el organismo,
y aun en una clula, sea imposible seguir reacciones determinadas,
pueden emplearse expresiones que representen promedios estadsti
cos de una multitud de procesos incalculables y hasta desconocidos.
Este proceder es ya aplicado en qumica al escribir frmulas generales
para reacciones que en realidad proceden en numerosas etapas.
Anlogamente, los balances en la fisiologa del metabolismo y la
bioenergtica se basan en promedios estadsticos resultantes de nu
merosos procesos (en gran medida desconocidos) del metabolismo
intermedio. Podemos, p. ej., resumir los procesos anablicos y catablicos como asimilacin y disimulacin, respectivamente, y
considerar, en primera aproximacin, el estado uniforme como ba
lance de asimilacin y disimilacin. Tales magnitudes, que repre

128

T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST E M A S

sentan promedios estadsticos de una multitud de procesos inextrica


bles, sirven para el clculo de modo parecido a como se hace
en fisicoqumica en el caso de compuestos y reacciones definidos.
El mantenimiento del sistema en continuo fluir e intercambio
de materia y energa, el orden de innumerables reacciones fisicoqu
micas en una clula u organismo, que garantizan aqul, la conserva
cin de razones constantes entre los componentes incluso en condi
ciones diferentes, despus de perturbaciones, dadas diferentes dimen
siones, etc., constituyen los problemas centrales del metabolismo
orgnico. Este cambio bifronte de los sistemas vivientes en la asimila
cin y la disimilacin manifiesta en palabras de von Tschermak
(1916) una tendencia hacia el mantenimiento de determinado
estado, con la regeneracin compensando el trastorno causado por
la degeneracin. Cmo es que lo perdido en el proceso se reconstitu
ye a partir de los materiales suministrados por la nutricin, que
lo bloques de construccin liberados por enzimas hallen su lugar
adecuado en el sistema organsmico, de suerte que sostenga su
metabolismo? Cul es el principio de la autorregulacin automti
ca del metabolismo? Tenemos amplio conocimiento de procesos
fisicoqumicos que se dan en la clula y en el organismo, pero
no debemos perder de vista el hecho de que aun despus de
completa explicacin de cada uno de los procesos, seguimos a
mil leguas de entender el metabolismo total de una clula (M.
Hartmann, 1927, p. 258). Poqusimo se sabe acerca de los principios
que controlan los distintos procesos del modo antes indicado. Nada
de raro tiene que este problema conduzca una y otra vez a conclusio
nes vitalistas (p. ej. Kottje, 1927).
Es claro que principios generales como los que vamos a desarro
llar no llegan a suministrar una explicacin detallada de estos proble
mas; podrn, cuando menos, indicar el fundamento fsico general
de una caracterstica esencial de la vida, la autorregulacin del
metabolismo y la conservacin de componentes a travs del cambio.
El modo especial como esto se realiza en los procesos metablicos
slo lo puede determinar la investigacin experimental. Es de espe
rarse, no obstante, que la consideracin general despierte la atencin
hacia posibilidades hasta la fecha apenas tenidas en cuenta, y que
las formulaciones propuestas, o ecuaciones parecidas, permitan des
cribir fenmenos concretos.

E L O R G A N ISM O C O N S ID E R A D O C O M O SIST E M A F SIC O

129

Caractersticas generales de los sistemas qumicos abiertos


Los autnticos equilibrios en sistemas cerrados y los equilibrios
estacionarios en sistemas abiertos exhiben cierta semejanza, ya que
el sistema, tomado en conjunto y considerado en sus componentes,
se mantiene constante en ambos sistemas. Pero la situacin fsica
en los dos casos es fundamentalmente distinta. Los equilibrios qumi
cos en sistemas cerrados se basan en reacciones reversibles; son
consecuencia del segundo principio de la termodinmica y los define
un mnimo de energa libre. Por el contrario, en los sistemas abiertos
el estado uniforme no es reversible ni en conjunto ni en muchas
reacciones. Por lo dems, el segundo principio slo se aplica, por
definicin, a sistemas cerrados, y no define el estado uniforme.
De acuerdo con el segundo principio, un sistema cerrado debe
a fin de cuentas alcanzar un estado de equilibrio independiente
del tiempo, definido por mxima entropa y mnima energa libre
(equilibrio trmico, derivacin termodinmica de la ley de accin
de masas por Vant Hoff, etc.), con razn constante entre las fases.
Un sistema qumico abierto puede alcanzar (suponiendo ciertas con
diciones) un estado uniforme independiente del tiempo, en el cual
el sistema persista constante en conjunto y en sus fases (macroscpi
cas), aunque haya un fluir continuo de materias componentes.
Un sistema cerrado en equilibrio no requiere energa para su
preservacin, ni puede obtenerse energa de l. P. ej., un depsito
cerrado contiene una gran cantidad de energa (potencial), pero
no sirve para impulsar un motor. Lo mismo pasa con un sistema
qumico en equilibrio. No est en estado de reposo qumico; las
reacciones proceden de continuo, reguladas por la ley de accin
de masas de manera que se forme, de cada clase de molculas
o iones, tanto como lo que desaparece. Con todo, el equilibrio
qumico es incapaz de realizar trabajo. Para mantener los procesos
en marcha no se requiere trabajo, ni puede obtenerse trabajo de
ellos. La suma algebraica del trabajo obtenido de las reacciones
elementales y empleado por ellas es igual a cero. A fin de realizar
trabajo es necesario que el sistema no est en un estado de equilibrio
sino que tienda a alcanzarlo; slo entonces puede obtenerse energa.
A fin de conseguir esto continuamente, hay que disponer estaciona
riamente los sistemas, sean hidrodinmicos o qumicos: hay que
mantener un fluir uniforme de agua o sustancias qumicas cuyo
contenido energtico se transforme en trabajo. As, la capacidad

130

T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST E M A S

continua de trabajar no es posible en un sistema cerrado, que


tiende a alcanzar cuanto antes el equilibrio, sino slo en un sistema
abierto. El aparente equilibrio hallado en un organismo no es
un verdadero equilibrio incapaz de producir trabajo; es un seudoequilibrio dinmico, mantenido constante a cierta distancia del equi
librio genuino, y con ello capaz de producir trabajo, si bien requirien
do, eso s, suministro continuo de energa para guardar la distancia
con respecto al equilibrio verdadero.
Para mantener el equilibrio dinmico es necesario que lar
velocidades de los procesos estn exactamente armonizadas. Slo
as es posible que algunos componentes sean demolidos, liberando
as energa utilizable, en tanto que, por otro lado, la importacin
impide al sistema alcanzar el equilibrio. Las reacciones rpidas,
tambin en el organismo, conducen al equilibrio qumico (entre
hemoglobina y oxgeno, p. ej.); las reacciones lentas no alcanzan
el equilibrio sino que persisten en estado uniforme. As, la condicin
para la existencia de un sistema qumico en estado uniforme es
cierta lentitud en las reacciones. Reacciones instantneas, como las
que se dan entre iones, llevan al equilibrio en un tiempo infinitamen
te corto. El mantenimiento de un estado uniforme en el organismo
se debe al hecho de estar constituido por complejos de carbono;
por un lado, son ricos en energa, pero qumicamente inertes, de
modo que es posible el mantenimiento de abundante potencial
qumico; por otra parte, la liberacin rpida y regulada de esta
cantidad de energa se debe a accin enzimtica, con lo cual se
mantiene un estado uniforme.
Para derivar condiciones y caractersticas de estados uniformes
podemos emplear una ecuacin general de transporte. Sea Q una
magnitud del elemento '-simo del sistema, p. ej. una concentracin
o energa en un sistema de ecuaciones simultneas. Su variacin
puede ser expresada por:
^

= r, + p,

(5.1)

T representa la velocidad de transporte del elemento Q en


un elemento de volumen en determinado punto del espacio, en
tanto que P es la velocidad de produccin.
Muchas ecuaciones que aparecen en fsica, biologa y hasta
sociologa pueden ser consideradas casos especiales de (5.1).

EL. ORGANISMO CONSIDERADO COMO SISTEMA FISICO

131

P or ej., a escala m olecular las P son las funciones que indican la


velocidad de reacciones por las cuales las sustancias Q , se forman
y destruyen; T tendr diferentes formas, segn el sistema considera
do. Si, p. ej., no hay fuerzas exteriores que influyan sobre las
masas, las T sern expresadas por la ecuacin de difusin de
Fick. En caso de que las T desaparezcan, tendrem os las ecuaciones
acostum bradas para un conjunto de reacciones en un sistema cerra
d o ; si P se esfuman, tenemos la ecuacin simple de difusin,
donde T tiene la form a T = D V 2 Q y el smbolo laplaciano V9
representa la suma de derivadas parciales para x , y , z ; D , son
coeficientes de difusin. En biologa aparecen ecuaciones de este
tipo, p. ej., en el crecimiento, y tam poco faltan en sociologa
y dinm ica de poblaciones. En general, el ritm o de cambio de
una poblacin es igual al movim iento de poblacin (inmigracin
menos emigracin) ms la tasa de reproduccin (tasa de natalidad
menos tasa de m ortalidad).
En general, pues, tenemos un conjunto de ecuaciones diferencia
les parciales simultneas. P , as com o T , solern ser funciones
no lineales de Q , y otras variables del sistema, aparte de ser funcio
nes de las coordenadas espaciales a , y , z y del tiempo t. Para resolver
la ecuacin debemos conocer la forma especial de las ecuaciones
y las condiciones iniciales y limitantes.
Para nuestros fines son im portantes dos consideraciones, que
podem os llam ar secciones temporales transversales y longitudinales.
El prim er problem a es el m antenim iento en un estado uniforme,
lo cual, biolgicamente, es el punto fundam ental del metabolismo.
El segundo concierne a cam bios del sistema con respecto al tiempo,
biolgicamente expresados, p. ej. crecimiento. M encionaremos
de pasada otro problem a: los cambios peridicos, com o los que,
en el dom inio organsmico, son caractersticos de procesos aut n o
mos, tales como los movimientos autom tico-rtm icos, etc. Estos
tres aspectos corresponden a los problem as generales de los tres
cam pos bsicos de la fisiologa (cf. pp.
s).
El problem a de la seccin tem poral longitudinal, de los cam
bios del sistema en el tiempo, ser resuelto merced a la solucin
de ecuaciones diferenciales de tipo (5.1).
Com o ejemplo sencillo considrese un sistema qumico abierto,
consistente en slo un com ponente Q , con entrada continua de
m ateria y eliminacin de los productos de reaccin resultantes.
Sea E la cantidad de m aterial reaccionante im portada por unidad

132

T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST E M A S

de tiempo, y A: la constante de reaccin de acuerdo con la ley


de accin de masas; por lo tanto, kQ es el grado de cambio
por unidad de tiempo; suponiendo que la cantidad importada al
principio sea mayor que la transformada, la concentracin en el
sistema aumentar de acuerdo con la ecuacin:
^ -= E -k Q .

(5.2)

Segn se ve fcilmente, ste es un caso especial de la ecuacin


general (5.1). Como se supuso importacin constante y salida corres
pondiente a la reaccin qumica, se descuidaron los gradientes de
difusin y concentracin (se supuso, por as decirlo, perfecta agita
cin del sistema), y las coordenadas espaciales de (5.1) desaparecie
ron; en lugar de una ecuacin diferencial parcial, tenemos una
ordinaria. Entonces la concentracin en el tiempo t es:

e = f-

( ! - < * ) '-*

<5-3>

donde Q0 es la concentracin inicial cuando 1 = 0. O sea que la


concentracin aumenta asintticamente hasta cierto lmite, en el
cual el ciclo de renovacin es igual al insumo (supuesto constante).
Esta concentracin mxima es Q<*>- E/k.
Un sistema ms prximo a las condiciones biolgicas es el
siguiente. Sea el transporte de materia ax hacia adentro del sistema
proporcional a la diferencia entre su concentracin fuera y dentro
del sistema ( X Xi). Biolgicamente, pensemos en azcares simples
o en aminocidos. El material importado ax forma, por una reaccin
monomolecular y reversible, un compuesto a2 de concentracin x 2
(p. ej. monosacridos transformados en polisacridos, aminocidos
en protenas). Por otra parte, la sustancia ax es catabolizable segn
una reaccin irreversible (p. ej. oxidacin, desaminacin) que da
a3, y a3 se separa del sistema, en grado proporcional a su concentra
cin. Tenemos entonces el siguiente sistema de reacciones:
Ki

ki

exterior

E L O R G A N ISM O C O N S ID E R A D O C O M O SIST E M A F SIC O

133

y las ecuaciones:
( X - X i ) - kiXi + k 2x 2 - k 3x =
-*i ( Ky k i k 3) + k 2x 2 + K\X
dx2 ,
_ = kiXi - k 2x 2

(5.4)

= k 3x i K2x 3.
Para eliminar la constante de la primera ecuacin, igulese a
0; sean xy*, x 2*..., las races de estas ecuaciones. Introducimos
como nuevas variables:
Xy' = Xy* ~Xy...

(5.5)

y reformulamos (5.4) de acuerdo con ello.


1 tipo general de tales ecuaciones es:
dx y

j j - = a y y X y

,
+ d y 2X 2 + ... +

d y C n

dx 2

^j- = a2yXy + a 22x 2 + . . . + a 2nxn

= aniXy + an2x 2 + ... +


con la solucin general (cf. p. 58):
Xy - Cyyexi l + Cy2X2* + ... C y ^
x2 = C21exi + C22ex2 + ... C2^

xn'= Cnlexi + Cn2ex2 t + ... Cn**'


Los valores de X son dados por la ecuacin caracterstica:

(5.6)

134

TEORIA GENERAL DE LOS SISTEMAS

<hi

H2

a 12

a in

C/22 - ^
a n

a2

a nl

= 0

2n

(5.8)

-A .

Considerem os ahora la seccin transversal tem poral, o sea la


distribucin de com ponentes en el estado uniform e, independiente
del tiempo.
En general, un sistema definido por la ecuacin (5.1) tiene tres
soluciones diferentes. Prim ero, puede haber aum ento ilim itado de
las Q ; segundo, puede alcanzarse un estado uniform e independiente
del tiem po; tercero, pueden darse soluciones peridicas.
Es difcil probar la existencia de un estado uniform e para el
sistema general (5.1), pero puede m ostrarse en ciertos casos. Supn
gase que ambos trm inos son lineales en las Q e independientes
de t . Entonces la solucin se obtiene por medios ordinarios de
integracin y es de la form a:
Q, = Qn

( x ,.y ,

z) +

Q i2

y, z,

t ) ,

(5.9)

donde Q 2 es una funcin de t que, al crecer el tiem po, decrece


hasta cero, para ciertas relaciones entre constantes y condiciones
limitantes.
Por otra parte, si hay un estado uniform e independiente del
tiem po expresado por Q n en (5.9), Q n debe bastar para la ecuacin
independiente del tiem po:
T +

P i =

(5.10)

Partiendo de esto vemos que:


1) Si hay una solucin estacionaria, la com posicin del sistema
en estado uniform e permanece constante con respecto a los com po
nentes Q h aunque las reacciones continen y no lleguen a equilibrio,
com o en un sistema cerrado, y aunque haya entrada y salida de
m a teria; la situacin es. muy caracterstica de los sistemas organsmicos.
2) En el caso uniform e, el nm ero de elementos que entran
en el estado Q ( x , y , z, t ) por transporte y reaccin qumica
por unidad de tiem po es igual al nm ero que sale de l.

E L O R G A N ISM O C O N S ID E R A D O C O M O S IST E M A FSIC O

135

Pueden hacerse consideraciones parecidas con respecto a las


soluciones peridicas. Es verdad que la anterior derivacin presupo
ne cosas bastante especiales a propsito de las ecuaciones. No
obstante, aunque no se conoce criterio general para la existencia
de soluciones estacionarias y peridicas en el sistema (5.1), pueden
indicarse condiciones para algunos tipos de casos lineales y hasta
no lineales. Es importante para nosotros el hecho de que la existencia
de equilibrios dinmicos estacionarios en sistemas abiertos o,
como tambin podramos decir, la existencia de cierto orden de
procesos garantizados por principios dinmicos, y no estructuralmecnicos, sea derivable a partir de consideraciones generales.
Resolviendo las ecuaciones (5.4) para el estado uniforme obte
nemos :
ki
: x 2 : *3= 1 :
k 2 K2
Vemos, pues, que en el estado uniforme se establece una razn
constante entre los componentes, aunque no se base en un equilibrio
de reacciones reversibles, como en un sistema cerrado, sino que
las reacciones sean en parte irreversibles. Ms aun, la razn entre
componentes en el estado uniforme depende slo de las constantes
reaccionales, no de la cantidad de importacin; as, el sistema
muestra autorregulacin comparable al caso de los sistemas organsmicos, donde la razn entre componentes es mantenida modifi
cando la entrada de materia, cambiando las dimensiones abso
lutas, etc.
Encontramos asimismo que:
*
KxX
Xl ~ K l + k 3 '
En caso de que una perturbacin externa (estmulo) conduzca
a catabolismo incrementado es decir, a incremento de la constante
cintica k 3 mientras las dems persisten inalteradas, x t disminuye.
Pero como el transporte hacia adentro es proporcional a la diferencia
de concentraciones X xi, al aumentar sta aumenta tambin la
entrada. Si despus del estmulo retorna la constante de catabolis
mo a su valor normal, el sistema regresar al estado original.
Pero si persiste la perturbacin y con ello el cambio de ritmo
catablico, se establecer un nuevo estado uniforme. De manera
que el sistema genera fuerzas dirigidas contra la perturbacin, ten-

136

T E O R A G E N E R A L D E L O S SIST E M A S

dientes a compensar el catabolismo incrementado por medio de


incremento en la incorporacin. Exhibe, entonces, adaptacin
a la nueva situacin. Siguen, pues, las caractersticas autorregulado
ras del sistema.
Se ve, pues, que las propiedades sealadas como caractersticas
de los sistemas organsmicos son consecuencias, de la naturaleza
de los sistemas abiertos: mantenimiento en equilibrio dinmico,
independencia de la composicin con respecto a la cantidad absoluta
de componentes, conservacin de la composicin bajo condiciones
y nutricin cambiantes, restablecimiento de equilibrio dinmico lue
go de catabolismo normal o de catabolismo inducido por un estmu
lo, orden dinmico de procesos, etc. La autorregulacin del metabo
lismo se torna comprensible sobre la base de principios fsicos.
Equifinalidad
Una importante caracterstica de los sistemas biolgicos se encie
rra en trminos como intencionalidad)*, finalidad, persecucin
de metas, etc. Veamos si consideraciones fsicas pueden contribuir
a aclarar estos trminos.
Se ha subrayado a menudo que todo sistema que alcanza un
equilibrio muestra, en cierto modo, comportamiento finalista,
segn discutimos atrs (pp. 77 ss).
Ms importante es la siguiente consideracin. Se han hecho
frecuentes intentos de comprender las regulaciones orgnicas como
establecimiento de un equilibrio (de naturaleza complicadsima,
ni que decir tiene) (p. ej. Khler, 1927), de aplicar principios como
el de Le Chatelier. No estamos en condiciones de definir semejante
estado de equilibrio en procesos orgnicos complicados, pero
es fcil ver que tal concepcin es inadecuada en principio. Pues,
aparte de algunos procesos particulares, los sistemas vivos no son
sistemas cerrados en verdadero equilibrio, sino sistemas abiertos
en estado uniforme.
Ahora bien, los estados uniformes en sistemas abiertos tienen
notables caractersticas.
Un aspecto muy tpico del orden dinmico en los procesos
organsmicos puede denominarse equifinalidad. Los procesos que
acontecen en estructuras como de mquina siguen un camino fijo.
As, el estado final cambiar si se alteran las condiciones iniciales
o el curso de los procesos. En contraste, puede alcanzarse el mismo

E L O R G A N ISM O C O N S ID E R A D O C O M O S IST E M A F S IC O

137

estado final, la misma meta, partiendo de diferentes condiciones


iniciales y siguiendo distintos itinerarios en los procesos organsmicos. Son ejemplos el desenvolvimiento de un organismo normal
a partir de un zigoto entero, dividido o formado por fusin de
dos, o partiendo de pedazos, como en los hidroides y las planarias;
o la llegada a un tamao final definido a partir de distintos tamaos
iniciales y despus de itinerarios de crecimiento diferentes, etc.
Podemos definir:
Un sistema de elementos Q (x, y, z, t) es equifinal en cualquier
subsistema de elementos Q si las condiciones iniciales Q0 (x, y,
z) pueden cambiarse sin cambiar el valor de Q (x, y, z,<*>).
Estipulemos dos interesantes teoremas:
(1) Si existe una solucin de la forma (5.9), las condiciones
iniciales no intervienen en la solucin para el estado uniforme.
Esto significa que si los sistemas abiertos (del tipo discutido) alcanzan
un estado uniforme, ste tiene un valor equifinal o independiente
de las condiciones iniciales. Es difcil una prueba general, vista
la carencia de criterios generales para la existencia de estos unifor
mes, pero la prueba es posible en casos especiales.
(2) En un sistema cerrado, alguna funcin de los elementos
p. ej., la masa o la energa totales es por definicin una constan
te. Considrese una integral del sistema M( QJ. Si las condiciones
iniciales de Q son dadas por Qi0, debemos tener:
M( Qi) = M ( Q l0) = M.

(5.11)

independiente de t. Si las Q, tienden hacia un valor asinttico Qn,


M( Qn ) = M

(5.12)

M no puede ser enteramente independiente de Q0 al cambiar


Qi0 se alteran tambin M y por tanto M(Qn). Si esta integral
cambia de valor, tendrn que cambiar al menos algunas Q\. Ahora
bien, esto es contrario a la definicin de equifinalidad. Enunciemos
entonces el teorema: un sistema cerrado no puede ser equifinal con
respecto a todas las Q.
Por ejemplo, en el caso ms sencillo de un sistema qumico
abierto de acuerdo con la ecuacin (5.2), la concentracin en el
tiempo t es dada por (5.3); para / = oo, Q = E/k, o sea que es
independiente de la concentracin Qo y dependiente slo de las

138

T E O R A G E N E R A L D E LO S SIST E M A S

constantes del sistema, E y k. Rashevsky (1938, captulo i) es autor


de una derivacin de la equifinalidad de la llegada a un estado
uniforme independiente del tiempo y las condiciones iniciales
en sistemas de difusin.
Por supuesto, la consideracin especial no ofrece explicacin
para fenmenos especficos, a menos que conozcamos las condicio
nes epeciales. Con todo, la formulacin general no carece de inters.
Verr.os, primero, que es posible dar una formulacin fsica al concep
to en apariencia metafsico o vitalista de finalidad; como es bien
sabido, el fenmeno de la equifinalidad es fundamento de las preten
didas pruebas del vitalismo de Driesch. En segundo lugar, aprecia
mos la estrecha relacin entre una caracterstica fundamental del
organismo el hecho de que no sea un sistema cerrado en equilibrio
termodinmico sino un sistema abierto en estado (cuasi) estaciona
rio y otra, que es la equifinalidad*.
Un problema no considerado aqu es el de la dependencia de
un sistema no slo con respecto a condiciones actuales sino a
condiciones pasadas y al curso seguido en el pasado. Se trata
de los fenmenos llamados hereditarios (en sentido matemtico:
E. Picard) o histricos (Volterra) (cf. DAncona, 1939, captulo
xxn). A esta categora pertenecen fenmenos de histresis en elastici
dad, electricidad, magnetismo, etc. Tomando en consideracin la
dependencia con respecto al pasado, nuestras ecuaciones se converti
ran en integro-diferenciales, como las discutidas por Volterra (cf.
DAncona) y Donnan (1937).
Aplicaciones biolgicas
Ser evidente a estas alturas que muchas caractersticas de los
sistemas organsmicos, consideradas a menudo vitalistas o msticas,
son derivables del concepto de sistema y de las caractersticas de
* Las lim itaciones de la regulacin organismica se basan en el hecho de que
el organism o (ontogentica tanto com o filogenticam ente) pasa del estado de un
s is te m a de elem entos dinmicamente interactuantes al estado de mecanism os estruc
turales y cadenas causales diversas (cf. pp. 7 0 ). Si los com ponentes se hacen in
dependientes unos de otros, el cam bio en cada uno depende slo de las condiciones
en tal com ponente. El cam bio o la supresin de un com ponente debe causar un
estado final diferente del normal; la regulacin es imposible en un sistema com pleta
mente m ecanizado, que se desintegra en cadenas causales mutuamente independien
tes (salvo por el control por mecanismos de retroalimentacin, cf. pp. 4 3 , y otras
partes).

EL ORGANISMO CONSIDERADO COMO SISTEMA FSICO

139

unas cuantas ecuaciones de sistemas muy generales, asociadas a


consideraciones termodinmicas o mecnico-estadsticas.
Si el organismo es un sistema abierto, los principios generalmente
aplicables a este gnero deben serle aplicables (mantenimiento en
cambio, orden dinmico de procesos, equifinalidad, etc.), sin impor
tar nada la naturaleza de las relaciones y procesos, tan complicados,
por supuesto, que se dan entre los componentes.
Por supuesto, semejante consideracin general no explica fen
menos vitales determinados. Los principios discutidos, sin embargo,
proporcionarn un marco o esquema general, que dar cabida a
teoras cuantitativas de fenmenos vitales especficos. En otros trmi
nos, deben resultar teoras de fenmenos biolgicos determinados
como casos especiales de nuestras ecuaciones generales. Sin aspirar
a ser completos, unos cuentos ejemplos mostrarn de qu modo
la concepcin del organismo como sistema qumico abierto y en
estado uniforme ha demostrado ser una eficaz hiptesis de trabajo
en varios campos.
Rashevsky (1938) investig, como modelo terico simplificadsimo de una clula, el comportamiento de una gotita metabolizante,
a la cual se difundieran sustancias desde fuera, dentro de la cual
sufrieran reacciones qumicas y de la cual escaparan productos
de reaccin. Esta consideracin de un caso sencillo de sistema
abierto (cuyas ecuaciones son casos especiales de nuestra ecuacin
5.1) permite la deduccin matemtica de una serie de caractersticas
siempre consideradas fenmenos vitales esenciales. Para semejantes
sistemas resulta un orden de magnitud correspondiente al de las
clulas reales, su crecimiento y su divisin peridica, la imposibilidad
de generacin espontnea (omnis cellula a cellula), caractersticas
generales de la divisin celular, etc.
Oterhout (1932-33) aplic, y elabor cuantitativamente, la consi
deracin segn sistemas abiertos de fenmenos de permeabilidad.
Estudi la permeacin en modelos celulares consistentes en una
capa no acuosa entre un medio acuoso externo y otro interno
(correspondiente este ltimo al jugo celular). Hay una acumulacin
de sustancias penetrantes dentro de esta clula, lo cual se explica
por salificacin de la sustancia penetrante. El resultado no es un
equilibrio sino un estado uniforme, en el cual la composicin del
jugo celular permanece constante mientras incrementa el volumen.
Este modelo se parece al mencionado en la p. 131. Fueron derivadas

140

T e o r a

gen era l

de

l o s s is t e m a s

expresiones matemticas, y la cintica de este modelo es anloga


a la que se da en las clulas vivas.
Los sistemas abiertos y los estados uniformes en general desempe
an un papel fundamental en el metabolismo, si bien slo ha sido
posible la formulacin matemtica en casos o modelos sencillos.
Por ej., la continuacin de la digestin slo es posible en virtud
de la continua resorcin de los productos de la accin enzimtica
por el intestino; as, jams se alcanza un estado de equilibrio.
En otros casos la acumulacin de productos de reaccin puede
hacer que se detenga la reaccin, lo cual explica algunos procesos
de regulacin (cf. von Bertalanffy, 1932, p. 191). Esto es vlido
a propsito del uso de materiales de depsito: la descomposicin
del almidn depositado en el endospermo de muchas semillas vegeta
les, dando productos solubles, es regulada por la necesidad de
carbohidratos que tiene la planta en crecimiento; si el desarrollo
es inhibido experimentalmente, se detiene el aprovechamiento de
almidn del endospermo. Pfeffer y Hansteen (citados por Hber,
1926, p. 870) mostraron que es probable que la acumulacin de
azcar originado en la digestin del almidn y no aprovechado
por la plntula inhibida ea responsable de la interrupcin de la
degradacin del almidn en el endospermo. Si se asla el endospermo
y se conecta con una pequea columna de yeso, la degradacin
del almidn sigue adelante, si el azcar se difunde, pasando por
el yeso, hasta cierta cantidad de agua, pero se inhibe si se pone
la columna en poca agua, de suerte que la concentracin de azcar
inhiba la hidrlisis.
Un campo en el cual ya es posible formular procesos en forma
de ecuaciones es la teora del crecimiento. Puede suponerse (von
Bertalanffy, 1934) que el crecimiento se basa en la accin encontrada
de procesos anablicos y catablicos. El organismo crece cuando
la formacin sobrepasa a la degradacin, y se detiene cuando se
equilibran ambos procesos. Tambin puede suponerse que, en mu
chos organismos, el catabolismo es proporcional al volumen (peso)
y el anabolismo es proporcional a la resorcin, ejercida por una
superficie. Esta hiptesis es apoyada por mltiples argumentos mor
folgicos y fisiolgicos y, en casos sencillos como el de las planarias,
llega a verificarse en parte merced a mediciones de la superficie
intestinal (von Bertalanffy, 1940b). Si y es una constante del catabo
lismo por unidad de masa, el catabolismo total ser yw (donde
w = peso); anlogamente, con q como constante por unidad de

EL ORGANISMO CONSIDERADO COMO SISTEMA FSICO

141

superficie, el anabolismo ser


y el aumento de peso quedar
definido por la diferencia entre estas magnitudes:
dw
=^~xw.

(513)

A partir de esta ecuacin fundamental es posible derivar expresio


nes que representen cuantitativamente las curvas empricas de creci
miento y expliquen considerable nmero de fenmenos en este
terreno. En casos muy sencillos, estas leyes del crecimiento son
seguidas con la exactitud acostumbrada en los experimentos fsicos.
Adems, el ritmo de catabolismo es calculable a partir de las curvas
de crecimiento, y comparando los valores as calculados con los
directamente determinados en experiencias fisiolgicas se halla exce
lente acuerdo. Lo cual tiende a mostrar, primero, que los parmetros
de las ecuaciones no son entidades matemticamente construidas
sino realidades fisiolgicas; en segundo lugar, que la teora da
razn de los procesos bsicos del crecimiento (cf. captulo vil).
Este ejemplo ilustra bien el principio de la equifinalidad que
antes discutimos. A partir de (5.13) se sigue, para el incremento
de peso:
(5.14)
donde E y k son constantes relacionadas con tj y x, y donde
w0 es el peso inicial. El peso final estacionario es dado por
w* (Ejk)3 y es, as, independiente del peso inicial. Esto tambin
se demuestra experimentalmente, ya que el mismo peso final, defini
do por las constantes E y k, determinadas para cada especie, es
alcanzabe despus de una curva de crecimiento enteramente diferen
te de la normal (cf. von Bertalanfy, 1934).
Es claro que esta teora del crecimiento se sigue de las concepcio
nes tocantes a la cintica en sistemas abiertos; la ecuacin (5.13)
es un caso especial de la ecuacin general (5.1). La caracterstica
bsica del organismo, su representacin de un sistema abierto, es
tenida por principio del crecimiento organsmico.
Otro campo en el que ha resultado fecundo este concepto es
el del fenmeno de la excitacin. Hering fue el primero que consider
los fenmenos de irritabilidad como perturbaciones reversibles del

142

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Huir estaeionario en los procesos, organsmicos. En estado de reposo


se compensan la asimilacin y la disimilacin; un estmulo provoca
incremento en la disimilacin, pero al descender la cantidad de
sustancias descomponibles se acelera el proceso asimilador contra
rrestante, hasta que se alcanza un nuevo estado uniforme entre
la asimilacin y la disimilacin. Esta teora ha demostrado ser
extremadamente fecunda. La teora de Ptter (1918-20), llevada
adelante por Hecht (1931), considera la formacin de sustancias
excitantes a partir de sustancias sensibles (p. ej., la prpura visual
en los bastones del ojo de los vertebrados) y su desaparicin como
base de la excitacin. Partiendo de las acciones encontradas de
estos procesos, produccin y eliminacin de sustancias excitantes,
se logran derivar las relaciones cuantitativas de la excitacin senso
ria, con base en la cintica qumica y la ley de accin de ma
sas : fenmenos de umbral, adaptacin a la luz y a la oscuridad, discri
minacin de intensidades, la Ley de Weber y sus limitaciones, etc.
Una hiptesis semejante sobre las sustancias excitantes e inhibido
ras y sobre un mecanismo de disimilacin influido por estmulos
constituye el fundamento de la teora de Rashevsky (1938) de la
excitacin nerviosa por estmulos elctricos, formalmente idntica
a la teora de la excitacin de Hill (1936). La teora de las sustancias
excitantes no se limita a los rganos de los sentidos y al sistema
nervioso perifrico, sino que se aplica tambin a la transmisin de
la excitacin de una neurona a otra por las sinapsis. Sin entrar
en la cuestin, an no decidida, de una teoria qumica o elctri
ca de la transmisin en el sistema nervioso central, diremos que la
primera explica muchos de los rasgos esenciales de ste, comparado
con el nervio perifrico, as la irreciprocidad de la conduccin,
el retardo de la transmisin en el sistema nervioso central, la suma
y la inhibicin; tambin aqui son posibles formulaciones cuantitati
vas. Por ej., Lapicque desarroll una teoria matemtica de la suma
en el sistema nervioso central; de acuerdo con Umrath, es interpreta
ble por la produccin y la desaparicin de sustancias excitantes.
Podemos decir, pues, primero, que las vastas reas del metabolis
mo, el crecimiento, la excitacin, etc., empiezan a fundirse en un
campo terico total, bajo la gua del concepto de sistema abierto;
luego, que gran nmero de problemas y posibles formulaciones
cuantitativas se desprenden del concepto.
A propsito de los fenmenos de excitacin hay que mencionar
que el concepto tambin tiene importancia para problemas frmaco-

EL ORGANISMO CONSIDERADO COMO SISTEMA FSICO

143

lgicos. Loewe (1928) aplic el concepto de organismo como sistema


abierto al anlisis cuantitativo de efectos farmacolgicos y deriv
las relaciones cuantitativas para el mecanismo de accin de algunos
medicamentos (sistemas de adicin, descenso, bloqueo).
Por ltimo, problemas similares a los discutidos con respecto
al organismo individual se presentan tambin a propsito de entida
des supraindividuales que, entre vida y muerte, inmigracin y emigra
cin continuas, representan sistemas abiertos de naturaleza superior.
De hecho, las ecuaciones deducidas por Volterra para la dinmica
de poblaciones, las biocenosis, etc. (cf. DAncona, 1939), pertenecen
al tipo general discutido arriba.
En conclusin, puede afirmarse que la consideracin de fenme
nos organsmicos segn la concepcin discutida, de la cual se expusie
ron algunos principios generales, ya ha demostrado su importancia
en la explicacin de fenmenos especficos de la vida.

VI. El modelo del sistema abierto

La mquina viviente y sus limitaciones


La presente discusin se iniciar con una de esas preguntas tri
viales que con harta frecuencia son demasiado difciles de respon
der cientficamente: cul es la diferencia entre un organismo normal,
uno enfermo y uno muerto? Desde el punto de vista de la fsica
y la qumica, la respuesta vendr a ser que la diferencia no es
definible sobre la base de la llamada teora mecanicista. Hablando
en trminos de fsica y qumica, un organismo vivo es un agregado
de gran nmero de procesos que, suponiendo suficiente esfuerzo
y conocimiento, es definible mediante frmulas qumicas, ecuaciones
matemticas y leyes de la naturaleza. Es cierto que tales procesos
difieren en un perro sano, uno enfermo y otro muerto, pero las
leyes de la fsica no sacan a la luz diferencia alguna, no les interesa
que los perros vivan o mueran. Nada cambia aunque tomemos
en consideracin los ltimos resultados de la biologa molecular.
Una molcula de DNA, protena o enzima, o un proceso hormonal,
vale tanto como otra u otro; cada cual est determinado por leyes
fsicas y qumicas, no hay molcula o proceso mejor, ms saludable
o normal que otro.
No obstante, existe una diferencia fundamental entre un organis
mo vivo y uno muerto; de ordinario no tenemos la menor dificultad
en distinguir un organismo viviente y un objeto inerte. En un
ser vivo hay innumerables procesos qumicos y fsicos ordenados
de tal manera que permiten al sistema vivo persistir, crecer, desarro
llarse, reproducirse, etc. Pero qu significa esa nocin de orden,
144

EL MODELO DEL SISTEMA ABIERTO

145

que buscaramos en vano en un texto de fsica? A fin de explicarlo


y definirlo necesitamos un modelo, una construccin conceptual.
Un modelo as vino utilizndose desde los comienzos de la ciencia
moderna. Era el modelo de la mquina viva. De acuerdo con
el estado de arte, el modelo era objeto de diferentes interpretaciones.
Cuando en el siglo xvn Descartes introdujo el concepto del animal
como una mquina, slo existan mquinas mecnicas, de modo
que el animal era un complicado artefacto de relojera. Borelli,
Harvey y otros de los llamados iatrofisicos examinaron las funcio
nes de los msculos, del corazn, etc., mediante modelos mecnicos
de palancas, bombas y as por el estilo. Todava se asiste a esto
en la pera: en Los cuentos de Hoffmann, la bella Olimpia resulta
ser una mueca construida con maa, un autmata, como se deca
entonces. Ms tarde aparecieron la mquina de vapor y la termodin
mica, lo cual hizo que el organismo fuese concebido como una
mquina trmica, nocin que llev a clculos calricos y a otras
cosas. Sin embargo, el organismo no es una mquina trmica que
transforme la energa del combustible en calor y luego en energa
mecnica. Es, ms bien, una mquina quimiodinmica, que transfor
ma directamente la energa del combustible en trabajo efectivo,
hecho en el cual se funda, p. ej., la teora de la accin muscular.
ltimamente se han puesto en primer plano mquinas que se autorregulan, termostatos, proyectiles que buscan el blanco y los servo
mecanismos de la tecnologa moderna. Con ello el organismo pas
a ser una mquina ciberntica que explica muchos fenmenos homeostticos y similares. El paso ms reciente alude a mquinas
moleculares. Cuando se habla de la fbrica del ciclo de oxidacin
de Krebs, o de las mitocondrias como plantas de energa de
la clula, se quiere decir que estructuras como mquinas determinan
en nivel molecular el orden de las reacciones enzimticas; anloga
mente, es una micromquina la que transforma o traduce el cdigo
gentico del DNA cromosmico a protenas especficas y a fin
de cuentas a un organismo complejo.
A pesar de su xito, el modelo del organismo como una mquina
tiene sus dificultades y sus limitaciones.
Est, ante todo, el problema del origen de la mquina. El viejo
Descartes no tropezaba aqu con problema alguno, pues su mquina
animal era creacin de un divino relojero. Pero de dnde salen
las mquinas en un universo de acontecimientos fisicoqumicos no
dirigidos? En la naturaleza no se dan espontneamente relojes,

146

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

mquinas de vapor y transistores. De dnde vienen las mquinas


vivientes, infinitamente ms complicadas? Conocemos, claro est,
la explicacin darwiniana, pero sigue en pie una duda, particular
mente en quienes tienen mente fsica; perduran cuestiones que no
acostumbran ser planteadas ni contestadas en los textos de evolucin.
En segundo lugar, tenemos el problema de la regulacin. Sin
duda, son concebibles mquinas que se autorreparen en trminos
de la moderna teora de los autmatas. El problema se presenta
con la reparacin y la regulacin despus de perturbaciones arbitra
rias. Puede una mquina un embrin, digamos, o un cerebro
estar programada para la regulacin no despus de determinada
perturbacin o conjunto finito de perturbaciones, sino despus de
perturbaciones en nmero indefinido? La llamada mquina de Turing puede, en principio, resolver aun el proceso ms complejo
en etapas que, si son finitas en nmero, son reproducibles por
un autmata. Sin embargo, acaso el nmero de etapas no sea
ni finito ni infinito sino inmenso, o sea superior al nmero de
partculas o de acontecimientos posibles en el universo. Dnde
queda el organismo como mquina o autmata? Es bien sabido
que los vitalistas recurrieron a tales regulaciones orgnicas como
pruebas de que la mquina orgnica es controlada y reparada
por agentes suprafsicos, a los que se llamaba entelequias.
Todava ms importante es otra tercera cuestin. El organismo
vivo es mantenido en continuo intercambio de componentes; el meta
bolismo es una caracterstica bsica de los sistemas vivientes. Esta
mos, como si dijramos, ante una mquina compuesta de combusti
ble que continuamente se consume y, sin embargo, aqulla se preser
va. o hay mquinas as en la tecnologa de hoy. En otras palabras:
una estructura del organismo como mquina no puede ser la razn
ltima del orden de los procesos vitales porque la mquina misma
es mantenida en un fluir ordenado de procesos. Por lo tanto, el
orden primario tiene que residir en el proceso mismo.
Algunas caractersticas de los sistemas abiertos
Expresamos esto diciendo que los sistemas vivos son bsicamente
sistemas abiertos (Burton, 1939: von BertalanfTy, 1940a; captulo
v). Un sistema abierto es definido como sistema que intercambia
materia con el medio circundante, que exhibe importacin y exporta
cin, constitucin y degradacin de sus componentes materiales.

EL MODELO DEL SISTEMA ABIERTO

147

Hasta una poca comparativamente reciente, la fisicoqumica, en


la cintica y la termodinmica, estaba restringida a sistemas cerra
dos; la teora de los sistemas abiertos es relativamente nueva y
tiene muchos problemas pendientes. El desarrollo de la teora cinti
ca de los sistemas abiertos deriva de dos fuentes: primero, la biofsica
del organismo vivo; segundo, adelantos de la qumica industrial
que, a ms de reacciones en recipientes cerrados o procesos por
lotes, recurre cada vez ms a sistemas de reaccin continua, a
causa de su mayor eficiencia y de otras ventajas. La teora termodin
mica de los sistemas abiertos es la llamada termodinmica irreversi
ble (Meixner y Reik, 1959); lleg a ser una importante generalizacin
de la teora fsica gracias a los trabajos de Meixner, Onsager,
Prigogine y otros.
Incluso sistemas abiertos sencillos tienen notables caractersticas
(capitulo v). En determinadas condiciones, los sistemas abiertos
se aproximan a un estado independiente del tiempo, el llamado
estado uniforme (Fliessgleichgewicht segn von Bertalanffy, 1942).
El estado uniforme es mantenido separado del equilibrio verdadero
y as est en condiciones de realizar trabajo; tal es el caso tambin
de los sistemas vivos, en contraste con los sistemas en equilibrio.
El sistema permanece constante en composicin, pese a continuos
procesos irreversibles, importacin y exportacin, constitucin y
degradacin. El estado uniforme exhibe notables caractersticas de
regulacin, evidentes en particular por el lado de la equifmalidad.
Si se alcanza un estado uniforme en un sistema abierto, es indepen
diente de las condiciones iniciales, y determinado slo por los par
metros del sistema, a saber, las velocidades de reaccin y de transpor
te. Esto se llama equifmalidad y aparece en muchos procesos organsmicos, como el crecimiento (Fig. 6.1). En contraste con los sistemas
fisicoqumicos cerrados, se alcanza, pues, el mismo estado final,
equifinalmente, a partir de diferentes condiciones iniciales y luego
de perturbaciones del proceso. Adems, el estado de equilibrio
qumico es independiente de catalizadores que aceleren el proceso.
El estado uniforme, en contraste, depende de los catalizadores pre
sentes y de sus constantes cinticas. En sistemas abiertos pueden
darse fenmenos de exceso y de arranque en falso (Fig. 6.2), en
los que el sistema empieza por proceder en direccin opuesta a
la que a fin de cuentas conducir al estado uniforme. A la inversa,
fenmenos de exceso y arranque en flso como los que tan a

148

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Fig. 6.1. Equifinalidad del crecimiento. Curva continua: crecimiento norm al de ratas.
Curva de trazos: a los 50 das, el crecimiento fue interrumpido por deficiencia vitam
nica. L uego de ser restablecido el rgimen normal, los animales alcanzaron el peso fi
nal normal. (Segn Hber, de von Bertalanffy, 1960b.)

menudo se encuentran en fisiologa con seales de que estamos ante


procesos que se dan en sistemas abiertos.
Desde el punto de vista de la termodinmica, los sistemas abiertos
consiguen mantenerse en un estado de alta improbabilidad estadsti
ca en orden y organizacin.
De acuerdo con el segundo principio de la termodinmica, la
tendencia general de los procesos fsicos apunta a la entropa crecien
te, es decir, a estados de creciente probabilidad y orden decreciente.
Los sistemas vivos se mantienen en un estado de alto orden e
improbabilidad, o incluso evolucionan hacia diferenciacin y organi
zacin crecientes, como ocurre en el desarrollo y la evolucin
organsmicos. La razn aparece en la funcin entrpica expandida
de Prigogine. En un sistema cerrado la entropa siempre aumenta
de acuerdo con la ecuacin de Clausius :
dS 5 0

(6.1)

En contraste, en un sistema abierto el cambio total en la entropa


puede escribirse segn Prigogine:
dS dfS + dS

(6 .2 )

EL MODELO DEL SISTEMA ABIERTO

Fig. 6.2. a) Aproximacin asinttica al estado uniforme,


Exceso, en sistemas abiertos. Esquemtico.

b)

149

Arranque en falso, c )

donde deS denota el cambio de entropa por importacin, dS la


produccin de entropa debida a procesos irreversibles en el sistema,
tales como reacciones qumicas, difusin, transporte de calor, etc.
El trmino dS es siempre positivo, de acuerdo con el segundo
principio; deS, el transporte entrpico, puede ser positivo y negativo,
y el segundo caso se da, p. ej., por importacin de materia portadora
potencial de energa libre o entropa negativa. Tal es la base
de la propensin neguentrpica de los sistemas organsmicos, y

150

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

de la afirmacin de Schrdinger: el organismo se alimenta de en


tropa negativa.
Burton, Rashevsky, Hearon, Reiner, Denbigh y otros autores
han elaborado y analizado modelos ms complejos de sistemas
abiertos, que se aproximan a los problemas biolgicos. En aos
recientes ha sido ampliamente aplicada la computerizacin para
resolver conjuntos de numerosas ecuaciones simultneas (frecuente
mente no lineales) (p. ej., Franks, 1967; B. Hess y otros) y para
la simulacin de procesos complejos en sistema abierto, en problemas
fisiolgicos (p. ej. Zerbst y colaboradores, 1963 y otros trabajos).
La teora de los compartimientos (Rescigno y Segre, 1967; Locker,
1966b) suministra mtodos sutiles para los casos en que las reaccio
nes no se realizan en un espacio homogneo sino en subsistemas
parcialmente permeables a los compuestos reaccionantes, como pasa
en sistemas industriales y, evidentemente, con muchos procesos
en la clula.
Como se ve, los sistemas abiertos, comparados con los sistemas
cerrados acostumbrados, exhiben caractersticas que parecen contra
decir las leyes fsicas usuales, y que a menudo se han considerado
caractersticas vitalistas de la vida; violaciones de leyes fsicas,
slo explicables introduciendo factores animoides o entelquicos
en el acontecer orgnico. Esto es cierto a propsito de la equifnalidad de las regulaciones orgnicas, si, p. ej., se alcanza la misma
meta, un organismo normal, a partir de un zigoto, de medio,
o de dos fundidos, etc. A decir verdad, sta era la ms importante
prueba del vitalismo segn Driesch. Similarmente, la aparente
contradiccin entre la tendencia a la entropa creciente y al desorden
en la naturaleza fsica, y la tendencia neguentrpica en el desarrollo
y la evolucin, fue muy usada en favor del vitalismo. Las aparentes
contradicciones desaparecen gracias a la expansin y generalizacin
de la teora fsica a los sistemas abiertos.
Los sistemas abiertos en biologa
El modelo de los sistemas abiertos es aplicable a muchos proble
mas y campos de la biologa (Beier, 1962, 1965; Locker et al.,
1964. 1966a). Hace aos (von Bertalanffy, 1953a) apareci un re
sumen de la biofsica de los sistemas abiertos, incluyendo los funda
mentos tericos y las aplicaciones; est en preparacin una edicin

151

EL MODELO DEL SISTEMA ABIERTO

revisada (con W. Beier, R. Laue y A. Locker). El presente repaso se


restringe a algunos ejemplos representativos.
Tenemos, ante todo, el vasto campo del stirb und werde goethiano, la desintegracin y regeneracin continuas, la estructura dinmi
ca de los sistemas vivientes en todos los niveles de organizacin
(Cuadros 6.1-6.3). Puede decirse, a grandes rasgos, que esta regenera
cin acontece con ritmos de renovacin muy superiores a los previs
tos. P. ej., es de fijo sorprendente que el clculo sobre la base
de un sistema abierto revele que las protenas del cuerpo humano
tienen un ritmo de renovacin no muy superior a los cien das.
Ms o menos lo mismo vale para clulas y tejidos. Muchos tejidos
del organismo adulto se mantienen en estado uniforme, se pierden
continuamente clulas por descamacin, y son reemplazadas por
mitosis (F. D. Bertalanffy y Lau, 1962). Tcnicas como la aplicacin
de colquicina, que detiene la mitosis y as permite el recuento
de clulas en divisin durante ciertos perodos, como tambin el
Cuadro 6.1
Ritm os de renovacin de productos intermedios del m etabolism o celular. (Segn
B. Hess, 1963.)

E s tr u c tu ra

E sp ecie

O rg a n o

T ie m p o de
ren o va ci n
en seg u n d o s

M itocondrias
H em oglobina
Aldolasa
Seudocolinesterasa
Colesterol
Fibringeno
Glucosa
M etionina
A T P de gliclisis
A T P de gliclisis + respiracin
A T P de gliclisis + respiracin
Productos intermedios del ciclo del
citrato
Productos intermedios de la gliclisis
Flavoprotena red./flavoprotena ox.
Fe2 + /F e 3 + , citocrom o a
Fe2+ /F e 3 + , citocrom o a 3

Ratn
Hombre
Conejo
Hombre
Hombre
Hombre
Rata
Hombre
Hombre
Hombre
Ratn

Hgado
Eritrocitos
M sculo
Suero
Suero
Suero
Organismo total
Organismo total
Eritrocitos
T rom bocitos
Tumor ascitico

1.3
1.5
1.7
1.2
9.5
4.8
4.4
2.2
1.6
4.8
4.0

Rata
Ratn
Ratn
Saltamontes
Ratn

Rin
Tumor ascitico
Tumor ascitico
M sculo del ala
Tumor ascitico

1 -1 0
0.1 - 8 . 5
4.6 x IO 2
io -2
1.9 x 1 0 - 3

x
x
x
x
x
x
x
x
x
x
x

10
107
10
10
10*
10
103
103
103
102
10

152

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Cuadro 6.2
Tasas de renovacin de protenas, determinadas por introduccin de glicina marcada
con 15N . (Segn Sprinson y Rittenberg, 1949b.)
T asa de
ren o va ci n ( r )

R A TA :
Protena total
Protenas del hgado, el plasma y los rganos
internos
R esto del cuerpo

0.04

Proteina total
Protenas del hgado y el suero
Protenas de la musculatura y otros rganos

0.0087
0.0693
0.0044

0.12
0.033

H O M B R E:

C uadro 6.3
Tasas de mitosis en tejidos de rata. (Segn F. D . Bertalanffy. 1960.)
T a sa d iaria
d e m ito s is
(p o r c ie n to )

T ie m p o de
ren o va ci n
(d ia s )

O rg a n o s sin m ito s is :

clulas nerviosas, neuroepitelio, neurilema, reti


na, mdula suprarrenal

O rg a n o s con m ito s is o casional, p e ro s in ren o v a


cin celu la r

parnquima heptico, corteza y m dula renales,


la mayor parte del tejido glandular, uretra, epidi
dim o, vaso deferente, msculo, endotelio vascu
lar, cartlago, hueso

m enos de 1

O rg a n o s co n renovacin celu la r

vas digestivas superiores


intestino grueso y ano
estm ago y piloro
intestine delgado
trquea y bronquios
urter y vejiga
epidermis
glndulas sebceas
crnea
nodulos linfticos
clulas alveolares pulmonares
epitelio sem infero

7-24
10-23
11-54
64-79
2-4
1.6-3
3-5
13
14
14
15

4.3-14.7
4.3-10
1.9- 9.1
1.3- 1.6
26.7-47.6
33-62.5
19.1-34.5
8
6.9
6.9
6.4
16

EL MODELO DEL SISTEMA ABIERTO

153

mareaje con timidina tritiada, han revelado un ritmo de renovacin


a veces sorprendente. Antes de estas investigaciones nadie se espera
ba que las clulas del tubo digestivo o del sistema respiratorio
tuvieran vidas de apenas unos cuantos das.
Luego de explorar los caminos de las distintas reacciones metablicas, en bioqumica se ha vuelto ahora tarea importante el entender
los sistemas metablicos integrados como unidades funcionales
(Chance et al. 1965). La va a seguir es la fisicoqumica de las
reacciones enzimticas en sistemas abiertos. La compleja red e inte
raccin de docenas de reacciones ha quedado en claro en funciones
como la fotosntesis (Bradley y Calvin, 1956), la respiracin (B.
Hess y Chance, 1959; B. Hess, 1963) y la gliclisis, estudiada esta
ltima mediante un modelo de computadora con varios centenares
de ecuaciones diferenciales no lineales (B. Hess, 1969). Desde un
punto de vista ms general, comenzamos a darnos cuenta de que
al lado de la organizacin morfolgica visible, tal como se la observa
al microscopio electrnico, al microscopio ptico y a ojo descubierto,
hay otra organizacin, invisible, resultante de la interaccin de
procesos determinados por velocidades de reaccin y de transporte
y que se defiende de las perturbaciones del medio.
Los anlogos hidrodinmicos (Burton, 1939; Garavaglia et al.,
1958; Rescigno, 1960) y particularmente los electrnicos representan
otro acceso, aparte del experimento fisiolgico, que permite en
particular la solucin de problemas de variables mltiples, los cuales
de otra suerte superan los lmites temporales y las tcnicas matemti
cas disponibles. De esta manera llegaron Zerbst et al. (1963 y
otros trabajos) a importantes resultados acerca de la adaptacin
a la temperatura de la frecuencia cardiaca, los potenciales de accin
de clulas sensorias (enmendando la teora de retroalimentacin
de Hodgkin-Huxley), etc.
Por otra parte, hay que tener presentes las condiciones energti
cas. La concentracin pongamos por caso de protenas en
un organismo no corresponde al equilibrio qumico; es necesario
gasto energtico para mantener el estado uniforme. La consideracin
termodinmica permite la estimacin del gasto energtico y la com
paracin con el balance energtico del organismo (Schulz, 1950;
von Bertalanffy, 1953a).
Otro campo de investigacin es el transporte activo en los proce
sos celulares de importacin y exportacin, la funcin renal, etc.

154

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Esto est vinculado a potenciales bioelctricos. El tratamiento re


quiere la aplicacin de la termodinmica irreversible.
En el organismo humano, el prototipo del sistema abierto es
la sangre, con sus varias concentraciones mantenidas constantes.
La concentracin y la eliminacin tanto de metabolitos como de
sustancias de prueba administradas siguen cintica de sistemas abier
tos. Sobre esta base se han desarrollado valiosas pruebas clinicas
(Dost, 1953-1962). En un contexto ms amplio, la accin farmacodinmica en general representa procesos que ocurrn cuando se intro
duce un medicamento en el sistema abierto del organismo viviente.
El modelo de sistema abierto sirve para fundar las leyes de los
efectos farmacodinmicos y las relaciones entre dosis y efecto (Loewe, 1928; Druckery y Kuepfmller, 1949; G. Werner, 1947).
Ms aun, el organismo responde a estmulos externos. Esto
puede considerarse como una perturbacin seguida del restableci
miento de un estado uniforme. En consecuencia, las leyes cuantitati
vas de la fisiologa de los sentidos, tales como la ley de Weber-Fechner, pertenecen a la cintica de los sistemas abiertos. Hecht (1931),
mucho antes de la implantacin formal de los sistemas abiertos,
enunci la terica de los fotorreceptores y las leyes existentes en
trminos de cintica de reaccin abierta del material sensible.
El mximo de los problemas biolgicos, lejos de toda teora
exacta, es el de la morfognesis, el proceso misterioso merced al
cual una diminuta gota de protoplasma casi indiferenciado, el vulo
fertilizado, acaba por transformarse en la maravillosa arquitectura
del organismo multicelular. Es posible cuando menos desarrollar
una teora del crecimiento como incremento cuantitativo (cf. pp.
175 &s). Esto ha llegado a ser un mtodo de rutina en las pesqueras
internacionales (p. ej. Beverton y Holt, 1957). Esta teora integra
la fisiologa del metabolismo y el crecimiento, demostrando que
varios tipos de crecimiento, tal como se observa en algunos grupos
de animales, depende de constantes metablicas. Hace inteligible
la equifinalidad del crecimiento, merced a la cual es alcanzado
un tamao tpico de la especie, aun cuando difieran las condiciones
de partida o fuese interrumpido el proceso de crecimiento. Al menos
parte de la morfognesis se realiza merced al llamado crecimiento
relativo (J. Huxley, 1932), o sea diferentes ritmos de crecimiento
de los varios rganos. Esto es consecuencia de la competencia
entre tales componentes por los recursos disponibles en el organismo.

EL MODELO DEL SISTEMA ABIERTO

155

tal como se deriva de la teora de los sistemas abiertos (cap


tulo vil).
No slo la clula, el organismo, etc., pueden considerarse siste
mas abiertos, sino tambin integraciones superiores, tales como
biocenosis, etc. (cf. Beier, 1962, 1965). El modelo de sistema abierto
es particularmente evidente (y de importancia prctica) en el cultivo
continuo de clulas, tal como se aplica en ciertos procesos tecnolgi
cos (Malek, 1958, 1964; Brunner, 1967).
Estos pocos ejemplos bastarn para indicar brevemente los vastos
campos de aplicacin del modelo de sistema abierto. Hace aos
se apunt que las caractersticas fundamentales de la vida, el metabo
lismo, el crecimiento, el desarrollo, la autorregulacin, la respuesta
a estmulos, la actividad espontnea, etc., pueden a fin de cuentas
considerarse consecuencias del hecho de que el organismo sea un
sistema abierto. La teora de tales sistemas, pues, sera un principio
unificador capaz de combinar fenmenos diversos y heterogneos
bajo el mismo concepto general, y de derivar leyes cuantitativas.
Creo que esta prediccin ha resultado correcta en conjunto y que
atestiguan en su favor numerosas investigaciones.
Detrs de estos hechos se insinan los rasgos principales de
una generalizacin todava ms amplia. La teora de los sistemas
abiertos es parte de una teora general de los sistemas. Esta doctrina
se ocupa de principios aplicables a sistemas en general, sin importar
la naturaleza de sus componentes ni de las fuerzas que los gobiernen.
Con la teora general de los sistemas alcanzamos un nivel en el
que ya no hablamos de entidades fsicas y qumicas sino que discuti
mos totalidades de naturaleza completamente general. Con todo,
habr principios de los sistemas abiertos que seguirn valiendo
y siendo aplicables en campos ms amplios, desde la ecologa,
la competencia y el equilibrio entre especies, hasta la economa
humana y otros campos sociolgicos.
Sistemas abiertos y ciberntica
Aqu surge la importante cuestin de la relacin entre la teora
general de los sistemas y la ciberntica, la de los sistemas abiertos
y los mecanismos de regulacin (cf. pp. 167 s ). En el presente
contexto bastarn unas cuantas observaciones.
La base del modelo de sistema abierto es la interaccin dinmica
entre sus componentes. La base del modelo ciberntico es el ciclo

156

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

de retroalimentacin (Fig. 1.1), en el cual, por retroalimentacin


de informacin, se mantiene un valor deseado (Sollwert), se alcanza
un blanco, etc. La teora de los sistemas abiertos es una cintica
y una termodinmica generalizadas. La teora ciberntica se basa
en retroalimentacin e informacin. Ambos modelos tienen, en
sus respectivos campos, aplicaciones de xito. No obstante, hay
que guardar conciencia de sus diferencias y limitaciones.
El modelo de sistema abierto en formulacin cintica y termodi
nmica no habla de informacin. Por otra parte, un sistema de
retroalimentacin es cerrado termodinmica y cinticamente; no
tiene metabolismo.
En un sistema abierto es termodinmicamente posible el aumento
de orden y la disminucin de entropa. La magnitud informacin
es definida por una expresin formalmente idntica a la entropa
negativa. Sin embargo, en un mecanismo cerrado de retroalimenta
cin la informacin slo puede disminuir, nunca aumentar, o sea
que la informacin puede transformarse en ruido, mas no a
la inversa.
Un sistema abierto consigue tender activamente hacia un esta
do de mayor organizacin, es decir, pasar de un estado de orden
inferior a otro de orden superior, merced a condiciones del sistema.
Un mecanismo de retroalimentacin puede alcanzar reactivamente
un estado de organizacin superior, merced a aprendizaje, o
sea a la informacin administrada al sistema.
En resumen, el modelo de retroalimentacin es eminentemente
aplicable a regulaciones secundarias, a regulaciones basadas en
disposiciones estructurales en el sentido amplio de la palabra. En
vista, sin embargo, de que las estructuras del organismo se mantienen
en el metabolismo y el intercambio de componentes, tienen que
aparecer regulaciones primarias a partir de la dinmica de sistema
abierto. El organismo se torna mecanizado conforme adelanta
su desarrollo; as, regulaciones posteriores corresponden particular
mente a mecanismos de retroalimentacin (homeostasia, comporta
miento encaminado a metas, etc.).
As, el modelo de sistema abierto representa una frtil hiptesis
de trabajo que permite nuevos ahondamientos, enunciados cuantita
tivos y verificacin experimental. Quisiera, sin embargo, mencionar
algunos importantes problemas no resueltos.

EL MODELO DEL SISTEMA ABIERTO

157

Problemas no resueltos
En el presente no disponemos de un criterio termodinmico que
defina el estado uniforme en sistemas abiertos de modo parecido a
como la entropa mxima define el equilibrio en los sistemas cerra
dos. Se pens por un tiempo que ofreca tal criterio la produccin
mnima de entropa, enunciado conocido como teorema de Prigogine. Si bien hay algunos bilogos que lo siguen dando por desconta
do (p. ej. Stoward, 1962), hay que recalcar que el teorema de
Prigogine y su autor lo sabe bien slo es aplicable en condiciones
bastante restrictivas. En particular, no ueine el estado uniforme
de sistemas de reaccin qumica (Denbigh, 1952; von Bertalanffy,
1953a, 1969b; Foster et al., 1957). Una generalizacin ms reciente
del teorema de la produccin mnima de entropa (Glansdorff y
Prigogine, 1964; Prigogine, 1965), que engloba consideraciones cin
ticas, est an por evaluar en lo que respecta a consecuencias.
Otro problema no resuelto, y de naturaleza fundamental, se
origina en una paradoja bsica de la termodinmica. Eddington
llam a la entropa la flecha del tiempo. De hecho, es la irreversibi
lidad de los acontecimientos fsicos, expresada por la funcin entro
pa, la que da al tiempo su direccin. Sin entropa, es decir, en
un universo de procesos completamente reversibles, no habra dife
rencia entre pasado y futuro. Sin embargo, las funciones de entropa
no incluyen explcitamente el tiempo. Esto pasa tanto con la clsica
funcin de entropa para sistemas cerrados de Clausius como con
la funcin generalizada para sistemas abiertos y termodinmica
irreversible debida a Prigogine. El nico intento de colmar este
vaco es, por lo que se me alcanza, otra generalizacin de la
termodinmica irreversible, debida a Reik (1953), quien intent
introducir explcitamente el tiempo en las ecuaciones de la termodi
nmica.
Otro problema al que hay que enfrentarse es el de la relacin
entre la termodinmica irreversible y la teora de la informacin.
El orden es la base de la organizacin, y con ello el problema
ms fundamental de la biologa. En cierto sentido, puede medirse
el orden por la entropa negativa en el sentido ordinario de Boltzmann. Tal mostr, p. ej., Schulz (1951), en el caso de la disposicin
no casual de aminocidos en una cadena protenica. Su organizacin
en contraste con la disposicin al azar es medible mediante un
trmino llamado entropa de cadena (Kettenentropie). Sin embargo,

158

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

existe un enfoque distinto al problema, a saber, la medicin en


trminos de decisiones de s o no, de los llamados bits, dentro
del marco de la teora de la informacin. Como es bien sabido,
la informacin se define mediante un trmino formalmente idntico
a la entropa negativa, indicando as una correspondencia entre
los dos sistemas tericos distintos de la termodinmica y de la
teora de la informacin. Se dira que el paso siguiente habra
de ser la elaboracin de un diccionario por as decirlo para
traducir el lenguaje de la termodinmica al de la teora de la
informacin, y viceversa. Es claro que con este fin habr que emplear
la termodinmica irreversible generalizada, ya que es slo en sistemas
abiertos donde el mantenimiento y la elaboracin de orden no
van contra el principio entrpico bsico.
El biofisico ruso Trincher (1965) lleg a la conclusin de que
la entropa, funcin de estado, no era aplicable a los sistemas
vivientes; contrasta el principio de entropa de la fsica con principios
biolgicos de adaptacin y evolucin, que expresan un incremento
de informacin. Aqu hemos de tener presente que el principio
entrpico posee una base fsica en la derivacin de Boltzmann,
en mecnica estadstica y en la transicin hacia distribuciones ms
probables necesaria en los procesos casuales ; hoy por hoy no puede
darse explicacin fsica de los principios fenomenolgicos de
Trincher.
Aqu estamos entre problemas fundamentales que, en mi concep
to, son barridos con la escoba debajo de la alfombra en el credo
biolgico del presente. Hoy, la teora sinttica de la evolucin
la considera resultado de mutaciones casuales, segn un smil bien
conocido (Beadle, 1963) de errores mecanografeos en la reduplica
cin del cdigo gentico, bajo el imperio de la seleccin; es decir,
de la supervivencia de aquellas poblaciones o genotipos que produ
cen mayor descendencia en las condiciones externas existentes. De
modo similar, el origen de la vida es explicado por aparicin casual
de compuestos orgnicos (aminocidos, cidos nucleicos, enzimas,
ATP, etc.) en un ocano primordial, los cuales, por seleccin, consti
tuyeron unidades que se reproducan, formas anlogas a los virus,
protoorganismos, clulas, etc.
En contraste con esto, hay que sealar que la seleccin, la
competencia y la supervivencia del ms apto presuponen la existen
cia de sistemas que se automantengan ; as, no pueden ser resultado
de la seleccin. Hoy por hoy no conocemos ley fsica alguna que

EL MODELO DEL SISTEMA ABIERTO

159

prescriba que, en una sopa de compuestos orgnicos, se formen


sistemas abiertos que se automantengan en un estado de la mxima
improbabilidad. Y aun aceptando tales sistemas como dados,
no hay ley en fsica que afrme que su evolucin, en conjunto, pro
cedera hacia la organizacin creciente, o sea hacia la improbabi
lidad. La seleccin d genotipos con mxima prole ayuda poco
a este respecto. Es difcil comprender por qu, debido diferencias
en el ritmo de reproduccin, la evolucin habr ido ms all de
los conejos, los arenques o incluso las bacterias, sin rival en su
tasa de reproduccin. La generacin de condiciones locales de orden
superior (y correspondiente improbabilidad) es fsicamente posible
slo si intervienen fuerzas organizacionales de algun clase; tal
es el caso en la formacin de cristales, donde tales'fuerzas son
las valencias, las fuerzas reticulares, etc. Estas fuerzas, sin embargo,
son negadas explcitamente cuando el genoma se considera acumula
cin de errores mecanogrfcos.
Seguramente la investigacin venidera tendr que tomar en consi
deracin la termodinmica irreversible, la acumulacin d informa
cin en el cdigo gentico y las leyes organizacionales en el
ltimo. Hoy en da el cdigo gentico representa el vocabulario
de la sustancia hereditaria, los tripletes de nucletidos con los
que se escriben los aminocidos de las protenas de un organismo.
Es claro que tambin tiene que existir una gramtica del cdigo;
por decirlo en trminos psiquitricos, ste no puede ser una ensalada
de palabras, una serie aleatoria de palabras sin relacin (tripletes
de nucletidos y los correspondientes aminocidos de las molculas
protenicas). Sin esta gramtica, el cdigo, en el mejor de los
casos, producira un montn de protenas, pero no un organismo
organizado. Ciertas experiencias sobre la regulacin gentica indican
la existencia de esa organizacin del sustrato hereditario; habr
que estudiar tambin sus efectos en las leyes macroscpicas de
la evolucin (von Bertalanffy, 1949a; Rensch, 1961). Creo, por
tanto, que la teora sinttica de la evolucin generalmente aceptada
hoy representa, cuando muchov una verdad parcial, no una teora
completa. Aparte de ms investigacin biolgica, habr que tomar
en cuenta consideraciones fsicas en la teora de los sistemas abiertos
y sus presentes problemas de fronteras.
Conclusin
El modelo del organismo como sistema abierto ha demostrado

160

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

su utilidad en la explicacin y formulacin matemtica de numerosos


fenmenos vitales; lleva tambin como es de esperarse de una
hiptesis cientfica de trabajo a nuevos problemas, algunos de
naturaleza fundamental. Esto implica que no slo tiene importancia
cientfica sino tambin metacientfica. El concepto predominante
mecanicista de la naturaleza ha insistido hasta la fecha en descompo
ner los aconteceres en cadenas causales lineales, en concebir el
mundo como resultado de acontecimientos casuales, como juego
de dados fsico y darwiniano (Einstein), en la reduccin de procesos
biolgicos a leyes conocidas por la naturaleza inanimada. En con
traste con esto, en la teora de los sistemas abiertos (y su posterior
generalizacin en la teora general de los sistemas) se manifiestan
principios de interaccin entre mltiples variables (p. ej., cintica
de reaccin, flujos y fuerzas en termodinmica irreversible), organi
zacin dinmica de los procesos y una posible expansin de las
leyes fsicas, teniendo en consideracin el reino biolgico. Con
lo cual estos adelantos forman parte de una nueva formulacin
de la visin cientfica del mundo.

VII. Algunos aspectos de la teora


de los sistemas en biologa

Al abrir el presente simposio acerca de la biologa


cuantitativa del metabolismo, se dira que la misin
del conferenciante debiera consistir en esbozar
el marco conceptual del campo en cuestin,
ilustrando sus ideas conductoras, sus teoras o
acaso sea mejor decirlo as
las construcciones conceptuales o modelos que aplica.

De acuerdo con una opinin muy difundida, hay una distincin


fundamental entre los hechos observados, por un lado incuestio
nable fundamento rocoso de la ciencia y que deben ser recopilados
en el mayor nmero posible e impresos en revistas cientficas,
y por otro la mera teora, que es producto de la especulacin
y ms o menos sospechosa. Me parece que el primer punto que
debo subrayar es la inexistencia de semejante anttesis. De hecho,
cuando tomamos datos supuestamente sencillos en nuestro campo
determinacin, digamos, de Q0l, tasas de metabolismo basal o
coeficientes de temperatura, haran falta horas para sacar a relucir
el enorme volumen de supuestos previos tericos necesarios para
constituir tales conceptos, idear situaciones experimentales adecua
das, crear mquinas que hagan el trabajo: todo esto implican los
datos supuestamente brutos de la observacin. Obtenida una serie
de tales valores, la cosa ms emprica que se puede hacer es
presentarlos en una tabla de promedios y desviaciones estndar.
Esto supone el modelo de una distribucin binomial, y con ello
161

162

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

toda la teora de la probabilidad, profundo problema matemtico,


filosfico y hasta metafisico, en gran medida no resuelto. Si corre
uno con suerte, los datos podrn proyectarse de modo sencillo
y se obtendr como grfica una recta. Pero considerando la inconce
bible complejidad de procesos, incluso en una simple clula, es
poco menos que un milagro que el modelo ms sencillo una
ecuacin lineal entre dos variables sea efectivamente aplicable
a no pocos casos.
De modo que hechos de observacin supuestamente no adultera
dos estn ya impregnados de toda suerte de imgenes conceptuales,
conceptos de modelos, teoras o como nos guste decirlo. La eleccin
no es entre quedarse en el campo de los datos o bien teorizar;
es slo entre modelos que son ms o menos abstractos, generalizados,
prximos ms alejados de la observacin directa, ms o menos
adecuados para representar los fenmenos observados.
Por otra parte, no hay que tomar demasiado en serio los modelos
cientficos. Kroeber (1952), el gran antroplogo estadounidense,
hizo una vez un sabio estudio acerca de las modas de las damas.
Como todos sabemos, a veces las faldas se alargan hasta estorbar
al andar; Juego suben hasta el extremo opuesto. El anlisis cuanti
tativo revel a*Kroeber una tendencia secular, as como fluctuaciones
a corto plazo en la longitud de las faldas. He aqu una pequea ley
natural perfectamente buena; sin embargo, poco tiene que ver con
la realidad ltima de la naturaleza. Opino que cierta dosis de
humildad intelectual, falta de dogmatismo, y buen humor, ayudarn
mucho a facilitar debates amargos acerca de teoras y modelos
cientficos.
Es en este plan como voy a discutir cuatro modelos harto
fundamentales en el campo del metabolismo cuantitativo. Los mode
los escogidos son los del organismo como sistema abierto y estado
uniforme, la homeostasia, la alometra y el llamado modelo de
BertalanlTy para el crecimiento. No quiero decir que estos modelos
sean los ms importantes de nuestro campo, sino que son usados
con bastante extensin e ilustran el marco conceptual tan bien
como otros.
Sistemas abiertos y estados uniformes
Cualquier investigacin moderna del metabolismo y el crecimien
to debe tener en cuenta que el organismo vivo, as como sus compo-

ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SISTEMAS

163

nenies, slo que se llaman sistemas abiertos, es decir, sistemas


que se mantienen en continuo intercambio de materia con el medio
circundante (Fig. 7.1). El punto esencial es que los sistemas abiertos
caen ms all de los lmites de la fisicoqumica ordinaria en sus
dos ramas principales, cintica y termodinmica. En otros trminos,
la cintica y la termodinmica habituales no son aplicables a muchos
procesos del organismo vivo; la biofsica la aplicacin de la
fsica al organismo viviente necesita una expansin de la teora.
La clula y el organismo vivos no representan pautas estticas
o estructuras como mquinas, consistentes en materiales de cons
truccin ms o menos permanentes, entre los cuales los materiales
productores de energa procedentes de la nutricin fueran degrada
dos para abastecer de energa los procesos. Se trata de un proceso
continuo en el cual hay degradacin y regeneracin tanto de los
materiales de construccin como de las sustancias productoras de
energa (Bau y Betviebsstoffe de la fisiologa clsica). Pero esta
continua degradacin y sntesis est regulada de tal manera que
la clula y el organismo se mantienen aproximadamente constantes
en un estado de los llamados uniformes (Fliessgleichgewicht, von
Bertalanffy). He aqu un misterio fundamental de los sistemas vivos;
todas las dems caractersticas, como metabolismo, crecimiento,
desarrollo, autorregulacin, reproduccin, estmulo-respuesta, acti
vidad autnoma, etc., son en resumidas cuentas consecuencias de
este hecho bsico. Que el organismo es un sistema abierto, es
cosa reconocida como uno de los criterios ms fundamentales de
los sistemas vivos, al menos por lo que toca a la ciencia alemana
(p. ej., von Bertalanffy, 1942; Zeiger, 1955; Butenandt, 1955, 1959).
Antes de seguir adelante, quisiera pedir disculpas a mis colegas
alemanes por insistir en temas con los que estn familiarizados
y que yo mismo he expuesto con frecuencia. Como Dost (1962a)
afirm en un artculo reciente, nuestros hijos ya tienen en cuenta
este asunto en sus exmenes premdicos refirindose a la teora
de los sistemas abiertos en las formulaciones cintica y termodinmi
ca. Recurdese por no dar sino dos ejemplos la presentacin
del tema por Blasius (1962) en las nuevas ediciones de nuestro
clsico Landois-Rosemann, y la de Netter en su monumental libro
Theoretical Biochemistry (1959). Lamento decir que no se da el mismo
caso con la biofsica y la fisiologa en los Estados Unidos. He
buscado en vano en buenos textos estadounidenses expresiones como
sistema abierto, estado uniforme y termodinmica irreversi-

ATP

Electrones

Fig. 7.1. a) Modelo de un sistema abierto


sencillo, mostrando el mantenimiento de
concentraciones constantes en el estado
uniforme, la equifinalidad, la adaptacin,
el estmulo-respuesta, etc. El modelo pue
de ser interpretado como un esquema sim
plificado de sntesis de protenas (A: ami
nocidos; B: protena; C: productos de
desaminacin; k,: polim erizacin de
aminocidos a protena; k2: despolimeri
zacin; k3: desaminacin; k2 k,: sumi
nistro energtico para la sntesis de pro
tenas no indicado). En forma algo modi
ficada, el modelo es el de Sprinson y Rittenberg (1949) para el clculo del ciclo
de renovacin de las protenas, de acuerdo
con experimentos con istopos. (Segn
Von Bertalanffy, 1953a.)
b) El sistema abierto de ciclos de reac
ciones en la fotosntesis por las algas. (Se
gn Bradley y Calvin, 1957.)

ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SIS'I.

165

ble. Lo cual es como decir que precisamente el criterio que distingue


de raz los sistemas vivientes de los inorgnicos habituales es por
lo general descuidado o esquivado.
La consideracin de los organismos vivientes como sistemas
abiertos que intercambian materia con el medio circundante com
prende dos cuestiones: primero, su esttica, o sea el mantenimiento
del sistema en un estado independiente del tiempo; segundo, su
dinmica, los cambios en el sistema con el tiempo. Puede ser visto
el problema desde los ngulos de la cintica y de la termodinmica.
Hay en la bibliografa discusiones detenidas de la teora de
los sistemas abiertos (extensas bibliografas en von BertalanfTy,
1953a, 1960b). Me restringir, pues, a decir que tales sistemas tienen
notables rasgos, de los cuales mencionar unos cuantos. Una diferen
cia fundamental es que los sistemas cerrados deben a fin de cuentas
alcanzar un estado, independiente del tiempo, de equilibrio qumico
y termodinmico; en contraste, los sistemas abiertos pueden alcanzar,
en ciertas condiciones, un estado independiente del tiempo que
se llama estado uniforme, o Fliessgleichgewicht, por usar un trmino
que introduje hace unos veinte aos. En estado uniforme, la composi
cin del sistema se mantiene constante, a pesar del continuo inter
cambio de componentes. Los estados uniformes o Fliessgleichgewichte son equifinales (Fig. 6.1): el mismo estado independiente del
tiempo puede ser alcanzado a partir de diferentes condiciones inicia
les y por distintos caminos, en gran contraste con los sistemas
fsicos ordinarios, donde el estado de equilibrio est determinado
por las condiciones iniciales. As, aun el ms sencillo sistema abierto
reaccionante exhibe la caracterstica que define la restitucin, regene
racin biolgicas, etc. Ms aun, la termodinmica clsica, por defini
cin, se ocupa slo de sistemas cerrados, que no intercambian
materia con sus alrededores. A fin de tratar los sistemas abiertos
fue necesaria una expansin y generalizacin que es conocida como
termodinmica irreversible. Una de sus consecuencias es la elucida
cin de un viejo rompecabezas vitalista. De acuerdo con el segundo
principio de la termodinmica, la direccin general de los aconteci
mientos fsicos es hacia estados de mxima entropa, probabilidad
y desorden molecular, que nivelan las diferencias existentes. En
contraste y violenta contradiccin con el segundo principio
(Adams, 1920), los organismos vivos se mantienen en un estado
fantsticamente improbable, preservan su orden pese a continuos
procesos irreversibles y aun avanzan en el desarrollo embrionario

166

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

y la evolucin hacia diferenciaciones siempre crecientes. Este apa


rente enigma desaparece considerando que el clsico segundo princi
pio atae slo, por definicin, a sistemas cerrados. En sistemas
abiertos que incorporan materia rica en energa, el mantenimiento
de un alto grado de orden y hasta el avance hacia rdenes superiores
es cosa termodinmicamente permitida.
Los sistemas vivos se mantienen en un intercambio ms o menos
rpido, en degeneracin y regeneracin, catabolismo y anabolismo
de sus componentes. El organismo vivo es un orden jerrquico
de sistemas abiertos. Lo que se impone como estructura duradera
en determinado nivel est sustentado, de hecho, por continuo inter
cambio de componentes en el nivel inmediatamente inferior. As
el organismo multicelular se mantiene en y por intercambio de
clulas, la clula por intercambio de estructuras celulares, stas
por intercambio de ingredientes qumicos, etc. Como regla general,
los ritmos de renovacin son tanto ms veloces cuanto menores
son los componentes considerados (Cuadros 6.1-3). He aqu una
buena ilustracin del fluir heraclteo en el cual y merced al cual
se mantiene el organismo vivo.
Hasta aqu la esttica de los sistemas abiertos. Si echamos una
ojeada a los cambios de los sistemas abiertos con el tiempo, descubri
mos una vez ms caractersticas notables. Pueden darse tales cambios
porque el sistema vivo est inicialmente en un estado inestable
y tienda hacia un estado uniforme; tales son, hablando a grandes
rasgos, los fenmenos del crecimiento y el desarrollo. O, si no,
el estado uniforme puede ser perturbado por un cambio en las
condiciones externas, lo que se llama un estmulo, y esto hablando,
una vez ms, a rasgos generales comprende adaptacin y estmulorespuesta. Aqu tambin se dan diferencias caractersticas con respec
to a los sistemas cerrados. Estos suelen tender hacia estados de
equilibrio siguiendo un curso asinttfco. En contraste, en los sistemas
abiertos pueden darse fenmenos de falso arranque y de exceso
(Fig. 6.2). En otros trminos: si se observa exceso o falso arranque
como ocurre en tantos fenmenos fisiolgicos es de esperarse
que se trate de un proceso en un sistema abierto, con ciertas caracte
rsticas matemticas predecibles.
Segn revela una resea de trabajos recientes (captulo vi), la
teora del organismo como sistema abierto es un campo en animado
desarrollo cual debe de ser, viendo la naturaleza bsica del Fliessgleichgewicht biolgico. Los anteriores ejemplos son expuestos por

ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SISTEMAS

167

que, despus de las investigaciones esenciales de Schnheimer (1947)


y su grupo acerca del estado dinmico de los constituyentes del
cuerpo, mediante indicadores isotpicos, este campo ha sido extra
amente descuidado por la biologa estadounidense que, bajo la
influencia de los conceptos cibernticos, ha tendido a retornar al
concepto de la clula y el organismo considerados como mquinas,
descuidando con ello los importantes principios ofrecidos por la
teora de los sistemas abiertos.
Retroalimentacin y homeostasia
En lugar de la teora de los sistemas abiertos, hay otro modelo
mejor conocido por la escuela estadounidense. Es el concepto
de regulacin por retroalimentacin, fundamental en ciberntica
y formulado biolgicamente en el concepto de homeostasia por
Cannon (p. ej., Wiener, 1948; Wagner, 1954; Mittelstaedt, 1954,
1956; Kment, 1957). Slo podemos concederle breve consideracin.
Segn es generalmente sabido, el modelo bsico es un proceso
circular en el cual parte de la salida es remitida de nuevo, como
informacin sobre el resultado preliminar de la respuesta, a la
entrada (Fig. 7.2a), haciendo as que el sistema se autorregule,
sea en el sentido de mantener determinadas variables o de dirigirse
hacia una meta deseada. Lo primero pasa, p. ej., en un sencillo
termostato y en el mantenimiento de temperatura constante y de
otros muchos parmetros en el organismo vivo; se aprecia el segundo
caso, p. ej., en los proyectiles autodirigidos y en el control proprioceptivo de los movimientos voluntarios. Disposiciones de retroali
mentacin ms complicadas, en tecnologa y fisiologa (p. ej., Fig.
7.2b), son variaciones o agregados fundados en el esquema esencial.
Los fenmenos de regulacin segn el esquema de retroalimenta
cin estn difundidsimos en todos los campos de la fisiologa.
Adems, el concepto es atractivo en una poca en la que a ingeniera
del control y la automatizacin florece, las computadoras, los servo
mecanismos, etc., ocupan el centro del inters, y el modelo del
organismo como servomecanismo atrae el Zeitgeist de una socie
dad mecanizada. De ah que el concepto de retroalimentacin haya
a veces asumido un monopolio, en detrimento de otros puntos
de vista igualmente necesarios y fecundos. El modelo de retroalimen
tacin es igualado con la teora de los sistemas en general (Grodin,
1963; Jones y Gray, 1963; Casey, 1962), o la biofsica casi es

Estmulo

Mensaje
-------------

' ;* * * * :de control

Mensaje.

Efector

Respuesta
_________ t

Retroalimentacin

Dispositivo
regulador
Corteza cerebral
Gobierno

Mecanismos
centrales de
Conmutacin
Diencfalo

Hipfisis

___ N. vago___
H. pancreotropa
------------1-----------

v- -
H. adrenotropa
ACTH
H. corticotropa

Clulas B
Islotes
pancreticos
Clulas A

Mdula
Suprarrenales
Corteza

Glucagn

Glucocorticoides

T iroides :

H. tireotropa

Somatotropina
Corticosteroides

Retroalimentacin

Alm acenamiento
heptico
Consumo de
energa muscular

il)
Disminucin del
azcar sanguneo

Sistema de gobierno

Factor de perturbacin

Fig. 7.2 a : Esquema sencillo de retroalimentacin. b : Regulacin hom eosttica de la


concentracin de azcar en la sangre. (Segn M ittelstaedt, 1954.)

ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SISTEMAS

169

identificada con planeacin de computadoras y teora de la informa


cin (Elsasser, 1958, p. 9). De ah que sea importante hacer hincapi
en que los sistemas de retroalimentacin y control homeosttico
son un caso significativo pero especial de sistemas autorreguladores
y fenmenos de adaptacin (cf. captulo vi). Los siguientes son,
al parecer, los criterios esenciales de los sistemas de control por
retroalimentacin:
(1) La regulacin se basa en disposiciones preestablecidas (es
tructuras en sentido amplio). Esto queda bien expresado por la
palabra alemana Regelmechanismen, que indica explcitamente que
los sistemas considerados tienen naturaleza de mecanismos, en
contraste con das regulaciones de naturaleza dinmica resultantes
del libre juego de fuerzas y de la interaccin mutua entre componen
tes, tendiente hacia el equilibrio o estados uniformes.
(2) Las lneas causales dentro del sistema de retroalimentacin
son lineales y unidireccionales. El esquema bsico de retroalimenta
cin (Fig. 7.2) sigue siendo el clsico esquema de estmulo-respuesta
(E-R), slo que el bucle de retroalimentacin hace que la causalidad
se convierta en circular.
(3) Los fenmenos tpicos de retroalimentacin u homeostticos
son abiertos con respecto a la informacin entrante, pero cerra
dos por lo que atae a la materia y la energa. Los conceptos
de la teora de la informacin particularmente la equivalencia
entre informacin y entropa negativa corresponden por tanto
a la termodinmica cerrada (termosttica) y no a la termodinmica
irreversible de los sistemas abiertos. Sin embargo, esta ltima es
presupuesta si el sistema (como el organismo vivo) ha de ser autoorganizador (Foerster y Zopf, 1962) y de marchar hacia mayor
diferenciacin. Tal como se mencion antes, an no se ha logrado
la sntesis. El esquema ciberntico permite, por medio de diagramas
de bloques, aclarar muchos fenmenos importantes de autorregula
cin en fisiologa y se presta a anlisis segn la teora de la informa
cin. El esquema de sistema abierto permite el anlisis cintico
y termodinmico.
La comparacin de los diagramas de flujo de los sistemas de
retroalimentacin (Fig. 7.2) y abiertos (Fig. 7.1) ilustra intuitivamen
te la diferencia. O sea que la dinmica en sistemas abiertos y
los mecanismos de retroalimentacin constituyen dos conceptos dife
rentes, cada uno vlido en su propia esfera. El modelo de sistema
abierto es bsicamente no mecanicista y no slo va ms all de

170

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

la termodinmica ordinaria, sino de la causalidad unidireccional,


tan importante en la teora fsica habitual (cf. captulo iv). El
enfoque ciberntico conserva el modelo del organismo como mqui
na cartesiana, la causalidad unidireccional y los sistemas cerrados;
su novedad reside en la introduccin de conceptos que trascienden
la fsica comn, especialmente los de la teora de la informacin.
A fin de cuentas, esta pareja es una expresin moderna de la
vieja anttesis entre proceso y estructura; tendr que acabar
resolvindose dialcticamente en alguna nueva sntesis.
Fisiolgicamente hablando, el modelo de retroalimentacin da
razn de lo que pudieran llamarse regulaciones secundarias en
el metabolismo y otros campos, las regulaciones merced a mecanis
mos preestablecidos y caminos fijos, como en el control neurohormonal. Su carcter mecanicista lo hace particularmente aplicable a
la fisiologa de rganos y sistemas de rganos. Por otra parte,
la interaccin dinmica entre reacciones en sistemas abiertos se
aplica a las regulaciones primarias, como en el metabolismo celular
(cf. Hess y Chance, 1959), donde se da la regulacin de sistema
abierto, ms general y primitiva.
La alometra y la regla de superficie
Pasemos al tercer modelo, el llamado principio de la alometra.
Segn es bien sabido muchos fenmenos del metabolismo y de
la bioqumica, la morfognesis, la evolucin, etc., siguen una ecua
cin sencilla:
y = bjc,

(7.1)

o sea que si una variable y es proyectada logartmicamente frente


a otra variable jc se obtiene una lnea recta. Hay tantos casos
en que es vlida esta ecuacin, que no hacen falta ejemplos. Examine
mos mejor los fundamentos. La llamada ecuacin alomtrca es,
de hecho, la ley ms sencilla posible del crecimiento relativo, toman
do el trmino en el ms amplio sentido, o sea el incremento de
una variable y con respecto a otra variable x. Vemos esto de
inmediato escribiendo la ecuacin en una forma algo diferente:
dy 1 dx 1
, ,
,
,
: - = tasa re. de cr. (y, x) = a
dt y dt x

(7.2)

ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORIA DE LOS SISTEMAS

171

Como fcilmente se ve, la ecuacin alomtrica es una solucin


de esta funcin que afirma que la razn entre los crecimientos
relativos de y y x es constante. Se llega en seguida a la relacin
alomtrica considerando que todo crecimiento relativo del cual
slo se presupone la continuidad puede en general ser expresado
por:
t.r.c. (y, x) F,

(7.3)

donde F es alguna funcin no definida de las variables en cuestin.


La hiptesis ms simple es que F es una constante, a, lo cual
representa el principio de la alometra.
No obstante, es bien sabido que, histricamente, el principio
de la alometra lleg a la fisiologa por un camino muy distinto
de la derivacin dada. Apareci, con forma mucho ms especial,
cuando Sarrus y Rameaux encontraron, hacia 1840, que la tasa
metablica en animales de diferente peso corporal no aumenta
proporcionalmente al peso sino a la superficie. Tal es el origen
de la famosa ley de superficie para el metabolismo, o Ley de Rubner, y vale la pena echar una ojeada a los datos originales de Rubner,
alrededor de 1880 <Cuadro 7.1). En perros de peso variable, la
Cuadro 7.1
M etabolism o en los perros. (Segn Rubner, hacia 1880).

p e so en K g

3.1
6.5
11.0
17.7
19.2
23.7
30.4

p ro d u cci n de
cal por Kg

85.8
61.2
57.3
45.3
44.6
40.2
34.8

p ro d u cc i n d e c a l p o r m 2
d e s u p erfic ie c o rp o ra l

1 909
1 073
1 191
1 047
1 141
1 082
984

tasa metablica decrece si se calcula por unidad de peso; permanece


aproximadamente constante por unidad de superficie, con una tasa
diaria de unas 1 000 Kcal por metro cuadrado. Segn es bien
sabido, esta ley de superficie gener un enorme debate en la
bibliografa. La verdad es que la Ley de Rubner es un caso muy

172

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

especial de la funcin alomtrica, con y representando la tasa de


metabolismo basal, x el peso corporal, y exponente a de aproximada
mente 2/3.
Me parece que la derivacin general que se acaba de exponer
pone la ley de superficie en condiciones de ser vista como es debido.
Se superan interminables discusiones, que duran ya unos 80 aos,
cuando se toma como caso especial de alometra, y se toma la
ecuacin alomtrica por lo que en realidad es: una frmula aproxi
mada, muy simplificada, aplicable a una gama pasmosamente amplia
de fenmenos, sin que se trate de un dogma ni de una explicacin
para todo. Sern entonces de esperarse toda suerte de relaciones
alomtricas entre mediciones metablicas y dimensiones corporales,
con cierta preponderancia de funciones de superficie o de potencia
2/3, visto e! hecho de que muchos procesos metablicos estn contro
lados por superficies. Esto es precisamente lo que encontramos
(Cuadro 7.2). En otras palabras, 2/3 no es ningn nmero mgico,
Cuadro 7.2
Ecuaciones que vinculan propiedades cuantitativas y pesos corporales en mamferos.
(Segn A dolph, 1949, m odificado.)
regresin

regresin

a =
incorporacin de agua (m l/h)
0.88
produccin de orina (m l/h)
0.82
elim inacin de urea (m l/h)
0.72
elim inacin de inulina (m l/h)
0.77
elim inacin de creatinina (m l/h)
0.69
elim inacin de diodrast (m l/h)
0.89
elim inacin de hipurato (m l/h)
0.80
consum o basal de 0 2 (mi STP/h) 0.734
duracin del latido cardiaco (h)
0.27
duracin de la inspiracin (h)
0.28
tasa de ventilacin (m l/h)
0.74
volum en de marea (m i)
1.01
duracin del batim iento digestivo (h) 0.31
produccin total de N (g/h)
0.735
produccin de N endgeno (g/h)
0.72
produccin de N creatinnico
(g/h )
0.90
produccin de azufre (g/h)
0.74
consum o de 0 2, rebanadas de h
gado (m i STP/h)
0.77

a =
peso de hem oglobina (g)
peso de m ioglobina (g)
peso de citocrom o (g)
nmero de nefronas
dim etro renal (cm )
peso renal (g)
peso cerebral (g)
peso cardiaco (g)
peso pulmonar (g)
peso heptico (g)
peso tiroideo (g)
peso suprarrenal (g)
peso pituitario (g)
peso estom acal + intestinal (g)
peso sanguneo (g)

0.99
1.31
0.62
0.62
0.08
0.85
0.70
0.98
0.99
0.87
0.80
0.92
0.76
0.94
0.99

L e y d e s u p e r fic ie : a = 0.66 en relacin


con el peso absoluto ( y = b w 3); 0.33

en relacin con la unidad de peso


(y/w

= >wa).

ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SISTEMAS

173

ni tiene tampoco nada de sagrado el exponente 3/4 que ms reciente


mente ha sido preferido a la clsica ley (Brody, 1945; Kleiber,
1961). Ni la expresin Gesetz der fortschreitenden Stoffwechselreduktion (Lehmnn, 1956) ley de la reduccin progresiva de la tasa
metablica es oportuna, pues hay procesos metablicos que no
exhiben regresin al aumentar el tamao.
Adems, de esto se sigue que la dependencia de las tasas metablicas con respecto al tamao corporal no es invariable, como supona
la ley de superficie. Puede, antes bien, variar, y lo hace, en funcin
de: (1) el organismo o tejido en consideracin; (2) las condiciones
fisiolgicas; (3) factores experimentales.
Por lo que respecta a la variacin dependiente del organismo
o del tejido en cuestin, presentar luego ejemplos tocantes al meta
bolismo total. En la Fig. 7.3 figuran diferencias en la dependencia

Fig: 7.3. Q q 2 (ni 0 2/mg peso seco/h) de varios tejidos de rata. Slo se muestran las
lineas con regresin en esta figura y en las siguientes; para datos com pletos, ver
las publicaciones originales. (Segn von Bertalanffy y Pirozynski, 1953.)

del Qo2 con respecto al tamao, en varios tejidos. El cuadro 7.3


expone un ejemplo parecido, en relacin con la comparacin de
alometras intra e interespecficas. Las variaciones en la dependencia
del ritmo metablico con respecto al tamao segn las condiciones
fisiolgicas, las demuestran datos obtenidos en nuestro laboratorio
sobre un importante aspecto que ha sido poco investigado. La
dependencia del metabolismo con respecto al tamao, segn la
expresa el exponente alomtrico a vara, segn se mida la tasa
metablica basai, el metabolismo en reposo o el metabolismo en

174

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

actividad muscular. La Fig. 7.4 representa tales variaciones en ratas,


comparando los ritmos metablicos bsales y no bsales. La Fig.
7.5 lleva adelante la comparacin en los ratones, incluyendo diferen
tes grados de actividad muscular. Estos datos confirman la afirma
cin de Locker (1961a) de que con creciente intensidad de la tasa
metablica, oc tiende a disminuir. Tambin se encuentran variaciones
en la pendiente de las lneas de regresin en invertebrados, al
comparar las tasas metablicas de animales que estn ayunando
o no (Fig. 7.6). Las variaciones de a con las condiciones experimenta
les merecen mucha mayor atencin de la que se les suele otorgar.
A menudo se procede como si Q0i fuese una constante caracterstica
del tejido considerado. Tal no es en absoluto el caso. Se manifiestan
variaciones, p. ej., con diferentes bases de referencia, tales como
peso fresco, peso seco, contenido en N, etc. (Locker, 1961b). La
demostracin ms sencilla es el cambio de medio. No slo como
sabe cualquier experimentador vara grandemente la magnitud
Cuadro 7.3
Alomctria intra e interespecfica (constantes ot) en rganos de mamferos. (Segn von Vertalanffy
y Pirozynski, 1952.)
rata
(B.yP.)

g a to
(B r o d y )

cerebro

0.20

0.17

corazn

0.82

0.80

pulmones

0.73

0.75

ciclo 1 :
1.26
ciclo 2:
0.67
0.80

ciclo 1 :
1.14
ciclo 2:
0.68
0.82

hgado

riones

0 .9 2
$ 0 .8 2

p e rro m o n o b o vin o ca b a llo m a m fe ro s


( varios
a d u lto s
a u to r e s )
in teres
p e c ifico

0.25

0.62

0.30

1.00
0.86
0.93

0.69

0.93

0.82

0.92

0.71

0 .6 5
$0.61

0.70

0.24

0.58

0.70

0.61

0.66

0.66
0.69
0.58
0.54
0.83
0.82
0.85
0.84
0.98
0.98
0.99
0.87
0.88
0.92
0.85
0.87
0.76

ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SISTEMAS

175

Fig. 7.4. Dependencia de tasas metablicas con respecto al tam ao en la rata en con
diciones bsales y no bsales. Los animales ayunaron 18 horas antes del experimento
(ls animales pequeos, menos); determinaciones a 29-30; condiciones de reposo
muscular. La fractura en las lineas de regresin a un peso corporal de 110 g corres
ponde a muchos cam bios fisiolgicos (cf. Fig. 7.11). Las determinaciones bsales ve
raniegas fueron realizadas con un periodo de clim atizacin de 15-18 horas de termoneutralidad antes del experimento. Las bsales invernales, sin clim atizacin. Las con
diciones no bsales fueron de 10 horas de ayuno seguidas de una com ida 45-60 minu
tos antes del experimento, a, <3 ; b, <j>. (D atos inditos de Racine y von Bertalanffy.)

de Q0i segn se emplee, p. ej., medio salino o medio con metabolitos; lo mismo vale en el caso de la dependencia con respecto
al tamao o del parmetro a (Fig. 7.7). La regla de Locker vuelve
a verificarse, como ya se seal; sus confirmaciones por los experi
mentos resumidos en las Figs. 7.4, 7.5 y 7.7 resultan particularmente
impresionantes, ya que se obtuvieron de modo independiente y
antes de que la regla fuera enunciada. La variacin de Q0 2 en
diferentes medios indica que se miden diferentes procesos parciales
de la respiracin.
Tal es la razn de que yo dude de la posibilidad de obtener
el metabolismo total o tasa de metabolismo basal por suma de
tejidos, como dicen (Martin y Fuhrmann, 1955). Qu Q0i de
los distintos tejidos habr que sumar? Los valores de
obtenidos,
pongamos por caso, segn la solucin de Ringer, o aquellos, a veces
dos veces mayores, que se logran con metabolitos? Cmo se suman
las diferentes a de los varios tejidos dando los 2/3 3/4 que
se observan en la tasa de metabolismo basal del animal entero?
Por aadidura, Locker (1962) ha mostrado que tambin los procesos

176

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Fig. 7.5. D ependencia de tasas m etablicas con respecto al tam ao en d ratn. D e


term inaciones a 29 C y 21 C; ayuno previo y clim atizacin. En los experim entos con
actividad muscular, es considerable la dispersin de los valores, en virtud de la dificul
tad de mantener constante el trabajo realizado. D e ah que est bien establecida la afir
m acin cualitativa de que la pendiente de las lineas de regresin disminuye, si bien
no hay que atribuir significacin particular a los valores numricos de a. (D atos indi
tos de R acine y von BertalanfTy.)

ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SISTEMAS

177

Fig. 7.6. Consumo de 0 2 por larvas de T en eb rio m o lito r (20). a : Larvas alimentadas;
b : larvas sin comer durante dos das. En b : se com binan valores de Mller y Teissier.
(Segn von Bertalanffy y M ller, 1943.)

componentes de Qoi, como las respiraciones de carbohidratos y


grasas, llegan a tener diferentes regresiones.
Antes de dejar el tema, quisiera hacer otra observacin de princi
pio. Tenemos que convenir en que la ecuacin alomtrica es, cuando
mucho, una aproximacin simplificada. Pero es algo ms que un
modo conveniente de representar datos. A pesar de su carcter
simplificado y de sus limitaciones matemticas, el principio de la
alometra es una expresin de la interdependencia, organizacin
y armonizacin de procesos fisiolgicos. Slo por estar armonizados
los procesos se mantiene vivo el organismo, y en estado uniforme.

178

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Fig. 7.7. Dependencia de Q ,2 del diafragma con respecto al tam ao en diferentes me


dios. a : disolucin de fosfato de Krebs-Ringer; b : medio II de Krebs, tipo A , con
glucosa; c : igual medio, con glucosa y m etabolitos. (Segn von Bertalanffy y Estwick, 1953.)

El hecho de que muchos procesos sigan alometra sencilla indica


que se trata de una regla general de la armonizacin de procesos
(Adolph, 1949): En vista de que se ha encontrado que tantas
propiedades estn debidamente interrelacionadas merced a ecuacio
nes de una forma, parecera muy improbable que otras propiedades
estuviesen relacionadas segn un tipo de ecuacin radicalmente
diferente. De estarlo, seran incompatibles con las propiedades rese
adas.
Ms aun, si bien encontramos valores muy variados de las
constantes de alometra, de fijo no son accidentales. Al menos
en gran medida dependen de principios biotcnicos. Es una perogru
llada en ingeniera que cualquier mquina requiere cambios de
proporciones para conservar su funcionalidad si se la construye
de otro tamao, p. ej. si un modelo en pequea escala es aumentado
hasta las dimensiones deseadas. Hasta cierto punto se comprende
por qu en casos particulares se dan determinados tipos de alometra,
tales como dependencia con respecto a superficie, masa corporal,
etc. Los estudios de Gnther y Guerra (1955) y de Guerra y Gnther
(1957) acerca de la similaridad biolgica: las relaciones entre alas
de aves (Meunier, 1951), ritmo del pulso (von Bertalanffy, 1960b),
peso del cerebro (von Bertalanffy y Pirozynski, 1952) y dimensiones

ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SISTEMAS

179

corporales, son ejemplos del anlisis funcional de la alometra,


que en mi concepto llegar a ser un importante campo para mayores
indagaciones.
Teora del crecimiento animal
El ltimo modelo que deseo discutir es el del crecimiento honro
samente llamado ecuaciones de Bertalanffy (von BertalantTy, 1957b,
1960b); las ideas fundamentales se remontan al gran fisilogo alemn
Ptter (1920). Tampoco aqu me interesan ante todo los detalles,
ni siquiera los mritos y limitaciones del modelo; prefiero usarlo
para aclarar algunos principios de la investigacin cuantitativa del
metabolismo.
Todos sabemos, primero, que el proceso del crecimiento es ini
gualablemente complicado, y segundo, que hay. en el mercado
numerosas frmulas que pretenden representar satisfactoriamente
los datos y curvas de crecimiento que se observan. El procedimiento
general consisti en proponer una ecuacin ms o menos compleja
y ms o menos plausible; entonces el experimentador se dedicaba
a calcular una serie de curvas de crecimiento con la frmula y
quedaba satisfecho si obtenia aproximacin suficiente a dos datos
empricos.
Aqu est la primera ilusin que hay que destruir. Matemtica
mente es de sobra sabido que es posible aproximarse a casi cualquier
curva si se permiten tres o ms parmetros libres es decir, si
una ecuacin contiene tres o ms constantes que no pueden verificar
se de otro modo. Esto es cierto sin que importe nada la forma
particular de ecuacin que se elija; la ecuacin ms sencilla aplicable
es una serie de potencias (y = a 0 + a,* + a 2x2 + ...) llevada, diga
mos, hasta el trmino cbico. Un clculo as no pasa de ejercicio
matemtico. Siempre se puede obtener aproximacin mayor introdu
ciendo ms trminos.
La consecuencia es que el ajuste de curvas llega a volverse
un deporte de gabinete, til para propsitos de interpolacin y
extrapolacin. Sin embargo, la aproximacin d datos empricos
no significa verificacin de las particulares expresiones matemticas
usadas. Slo se puede hablar de verificacin y de ecuaciones que
representan una teora si (1) los parmetros presentes son confirmables por experimentacin independiente, y si (2) de la teora pueden
derivarse predicciones de hechos an no observados. Es en este

180

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

sentido como voy a discutir las llamadas ecuaciones del crecimiento


de Bertalanffy, por ser, que yo sepa, las nicas en este campo
que aspiran a satisfacer las especificaciones que se acaban de men
cionar.
La argumentacin es muy sencilla. Si un organismo es un sistema
abierto, su incremento o tasa de crecimiento (G.R.) puede expresarse,
muy generalmente, por una ecuacin de balance de la forma:
dw

= G.R. = snt. - deg. + ...,

(7.4)

es decir que el incremento en peso es representado por la diferencia


entre procesos de sntesis y degeneracin de sus materiales constitu
yentes, ms cualquier nmero de factores indeterminados que influ
yan sobre el proceso. Sin prdida de generalidad puede suponerse
tambin que los trminos son algunas funciones indefinidas de
las variables en cuestin:
G.R. = / i (w. t) - h (w. t) + ...

(7.5)

Vemos ahora inmediatamente que el tiempo, t, no debe entrar


en la ecuacin. Pues al menos algunos procesos de crecimiento
son equifinales, o sea que se alcanzan los mismos valores finales
en diferentes tiempos (Fig. 6.1). Aun sin prueba matemtica estricta
se ve intuitivamente que esto no seria posible si la tasa de crecimiento
dependiera directamente del tiempo, pues, de ser ste el caso, no
podran darse tasas diferentes en tiempos dados, como pasa en
ocasiones.
En consecuencia, los trminos considerados sern funciones de
la masa corporal presente:
G.R. - / i (w) - f 2 (w),

(7.6)

si provisionalmente limitamos la consideracin al ms sencillo esque


ma de sistema abierto. El supuesto ms simple posible es que
los trminos sean funciones tipo potencia de la masa corporal.
Y de hecho sabemos empricamente que, con gran generalidad,
la dependencia de procesos fisiolgicos con respecto al tamao
es susceptible de buena aproximacin por medio de expresiones
alomtricas. Tenemos entonces:

ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SISTEMAS

181
(7.7)

donde n y x son constantes de anabolismo y catabolismo, respectiva


mente, correspondiendo a la estructura general de las ecuaciones
alomtricas.
Consideraciones matemticas muestran adems que leves desvia
ciones del exponente m con respecto a la unidad no influyen gran
cosa sobre la forma de las curvas obtenidas. De modo que, para
mayor simplificacin, pongamos m = 1. Esto facilita mucho las
cosas matemticamente y puede justificarse por el lado fisiolgico,
ya que la experiencia fisiolgica limitada, es verdad parece
indicar que el catabolismo de los materiales de construccin, espe
cialmente las protenas, es groseramente proporcional a la masa
corporal presente.
Demos ahora un gran salto. La sntesis de materiales de construc
cin requiere energa que, en los animales aerobios, es suministrada
por procesos de respiracin celular y, a fin de cuentas, el sistema
del ATP. Supongamos que hay correlaciones entre el metabolismo
energtico de un animal y sus procesos anablicos. Esto es plausible
en la medida en que el metabolismo energtico debe, de uno u
otro modo, suministrar las energas requeridas para la sintesis de
componentes del cuerpo. Insertamos, pues, como dependencia del
anabolismo con respecto al tamao, la de las velocidades metablicas
(n = a) y llegamos a la sencilla ecuacin:
(7.8)
La solucin de esta ecuacin es:

con w0 = peso en el tiempo / = 0.


Empricamente encontramos que el metabolismo en reposo de
muchos animales depende de la superficie; siguen, pues, la regla
de Rubner. En este caso ponemos a = 2/3. Hay otros animales
en los que depende directamente de la masa corporal, y entonces
a = 1. Por ltimo, aparecen casos en los que la tasa metablica
cae entre las proporcionalidades con respecto a la superficie y

182

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

a la masa, esto es, 2/3 < a < 1. Llamemos por el momento tipos
metablicos a estas diferencias en la dependencia del metabolismo
con respecto al tamao.
Cuadro 7.4.
Tipos metablicos y tipos de crecimiento; h -, I: peso, longitud en el tiempo t; h >0 , lo ' peso,
longitud iniciales; w*. /*. peso, longitud finales; ti, k: constantes de anabolismo y catabolismo!
(Segn von Bertalanffy, 1942.)

Tipo metablico

Tipo de crecimiento

I. Respiracin

(a) Curva lineal


de crecimiento que
alcanza sin inflexin
un estado uniforme,
(b) Curva de aumento
de peso: sigmoide
que alcanza,
con inflexin hacia 1/3
del peso final
un estado uniforme.
Curvas de crecimiento
lineal y en peso

proporcional
a la superficie

II. Respiracin

proporcional
al peso

III. Respiracin

intermedia entre
proporcionalidad
con respecto
a la superficie
y a1 peso

Ecuaciones de crecimiento Ejemplos


dw/dt = nH-2/3 _ y
Lamelibranquios,
(a) / = / * (/
(b) v =

4,/3 peces.
mamferos

( t f 'V -

dw/dt = r\w - kw = cw

exponenciales.

(a) / = /oe/3
(b) a-= * *

no se alcanza
estado uniforme sino
que el crecimiento
es interceptado
por metamorfosis o
ciclos estacionales.
(a) Curva de crecimiento
lineal que alcanza

Larvas
de insectos.
ortpteros.
helicidae

dw/dt = n*v" - kw
2/3 < n < 1

Planorbidae

con inflexin
un estado uniforme.
(b) Curva de aumento
de peso sigmoide
similar a 16.

... .

n Un-2

-, ,

dl/dt = l j ----- - j l

Ahora bien, si introducimos los diferentes valores de a en nuestra


ecuacin bsica, vemos en seguida Que dan curvas de crecimiento
muy diferentes. Denominmoslas tipos de crecimiento. Se resumen
en el cuadro 7.4; en la Fig.7.8 figuran las correspondientes grficas,
que muestran las diferencias en comportamiento metablico y las
diferencias concomitantes en las curvas de crecimiento. En otras
partes se han presentado discusiones detalladas de la teora. Se
ha mostrado que las anteriores derivaciones son aplicables en mu
chos casos; hay no menos de catorce argumentos diferentes que
verifican la teora (Cuadro 7.5; Figs. 7.9, 7.10). Limitaremos la
presente discusin a unas cuantas observaciones de principio.

ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SIS


Fig. 7.8. Tipos metablicos y tipos de crecimiento. Tipo I: L eb istes retcula tus. Tipo
II: larvas de insectos. Tipo III: P lanorbis sp. a : Dependencia del ritmo metablico
con respecto al tamao corporal, b : Curvas de crecimiento. (Segn von BertalanfTy.
1942.)

184

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Cuadro 7.5
Crecimiento de A c ip e n s e r s te lla tu s. (Segn von Bertalanffy, 1942.)

tie m p o e n a o s

1
2
3
4
5
6
7
8
9
10
11
12
13
14
15
16
17
18
19
20
21
22

lo n g itu d e n c m
ca lculada
observa d a

21.0
32.0
42.3
51.4
60.1
68.0
75.3
82.3
89.0
95.3
101.6
107.6
112.7
117.7
122.2
126.5
130.9
135.3
140.2
145.0
148.6
152.0

21.1
34.3
41.5
50.8
59.5
67.8
75.5
82.8
89.7
96.2
102.3
108.0
113.4
118.5
122.5
127.9
132.2
136.2
140.0
143.5
146.9
150.0

0.062
0.062
0.061
0.061
0.061
0.060
0.060
0.059
0.059
0.059
0.060
0.059
0.059
0.058
0.059
0.059
0.059
0.060
0.061
0.061
0.061

Ecuacin de crecimiento: / = 201.1 - (201.1 - 2 1 .1)-0 06'. En virtud de la regulari


dad de las curvas de crecimiento, las ecuaciones de Bertalanffy son m s adecuadas
para el clculo del crecimiento en los peces. En este ejemplo la constante de crecimien
to k ( = k / 3) fue calculada de m odo anlogo a com o se determinan constantes
cinticas en las reacciones qumicas. Las variaciones de este parmetro son minimas,
lo cual muestra lo adecuado de la ecuacin.

Todos los parmetros de las ecuaciones de crecimiento son expe


rimentalmente verificables. La dependencia del ritmo metablico
con respecto al tamao, oc, determina la forma de la curva de
crecimiento. Esta correlacin ha sido confirmada en variados casos,
como se ve en el cuadro 7.4. La constante de catabolismo, k,
puede identificarse en primera aproximacin con la renovacin de
la proteina total (r), segn se determina mediante indicadores isot
picos y otras tcnicas. Por ej., a partir de las curvas de crecimiento

ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SISTEMAS

185

se calcularon tasas de 0.045/da para la rata y 1.165 g proteina/Kg


de peso corporal/da para el hombre (von Bertalanffy, 1938). Las
determinaciones del catabolismo protenico disponibles en aquel
tiempo no concordaban con las predicciones: la prdida de protena
determinado por la excrecin mnima de N era de 0.00282/da
para la rata, segn Terroine, y ms o menos de 0.4-0.6 g protena/Kg
peso corporal/da para el hombre, de acuerdo con los conceptos
entonces imperantes en fisiologa (von Bertalanffy, 1942, pp. 18(ky,
186-188). Result as una brillante confirmacin de la teora que
determinaciones posteriores, usando el mtodo isotpico (Sprinson
y Rittenberg, 1949, cuadro 6.2), dieran tasas de renovacin de
la protena total (r) de 0.04/da para la rata y de 1.3 g protena/Kg
peso corporal/da para el hombre, con pasmoso acuerdo entre los
valores predichos y los experimentales. Puede sealarse de pasada

186

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Fig. 7.9. Clculo del crecimiento de la rata blanca. M uchos procesos fisiolgicos de
la rata exhiben discontinuidades hacia los 100 g de peso corporal, o sea en la etapa
prepuberal (a). Tal ciclo tambin aparece en el m etabolism o (F ig. 7.4), las tasas
m etablicas en animales de m enos de 100 g aumentan ms, y en los de tam ao supe
rior m enos de lo que correspondera segn la regla de superfcie. Sin embargo, si se
calcula la regresin a travs de toda la gama de pesos, resulta un valor prxim o a 2/3
com o prom edio bruto. A si, en el clculo de la curva de crecimiento (1) deben apare
cer d os ciclos separados hacia * 100 g, y (2) en primera aproximacin el crecimiento
de la rata debe ser calculable en las ecuaciones del tipo 1, o sea a 2 / 3 . El clculo
de datos de crecimiento antes de las determinaciones fisiolgicas (b) verifica ambas
esperanzas. La constante catablica ( k ) resulta, para el segundo ciclo (pospuberal),
frcak ^ 0.045/dia, en estrecha correspondencia con la renovacin de protenas deter
minada mediante indicadores isotpicos (r = 0.04/da). (Segn von Bertalanfy,
1960b.)
f

que una estimacin del tiempo de renovacin del organismo humano,


similar al hallado en los experimentos con istopos (r 0.009, t 110
das), puede obtenerse de diferentes maneras, p. ej. a partir de
la prdida de caloras con falta de alimentos ( /= 100 das; Dost,
1962a). La constante de anabolismo, q, ^s dimensionalmente comple
ja. Sin embargo, puede ser verificada por comparacin de curvas
de crecimiento de organismos afines: segn la teora, la razn

ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA I LOS SISTEMAS

187

Fig. 7.10. Crecimiento de L e b iste s reticu la lu s. Lneas superiores: c? lneas inferiores:


9 ; peso. longitud. En el gupi, hay considerable diferencia entre el crecimiento
de machos y hembras, stas alcanzan un m ltiplo del peso corporal de los machos.
Los datos estn proyectados logartmicamente segn la integral de la ecuacin 7.8; el
ajuste cercano muestra que las curvas de crecimiento son correctamente reproduci
das. Las ecuaciones de crecimiento asi obtenidas dan una razn de 1:1.5 para las
constantes anablicas n en hembras y machos. D e acuerdo con la teora, las tasas
metablicas en hembras y m achos debieran mantenerse en la misma razn, 1:1.5. y
as pasa en efecto (Fig. 7.8. I). (Segn von BertalanfTy. 1938. 1960b.)

188

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

entre las tasas metablicas debe corresponder a la razn entre


las r| de los animales considerados. Tambin esto ha sido confirmado
(Fig. 7.10).
O sea que la teora satisface el primer postulado indicado arriba
la verificacin de parmetros calculados, mediante experimentos in
dependientes. Como hemos mostrado en otra parte, tambin satisfa
ce el segundo postulado: predicciones hechas a partir de la teora
parecieron en un principio sorpresas por tratarse de cosas des
conocidas pero posteriormente fueron confirmadas.
Viene al caso la discusin de algunas objeciones tpicas, pues
acaso contribuya a la mejor comprensin de los modelos matemti
cos en general.
(1) El principal reproche contra los modelos y leyes para fenme
nos fisiolgicos los tacha de supersimplificacin. En un proceso
como el crecimiento animal hay, al nivel de las clulas, un microcos
mo de innumerables procesos de naturaleza qumica y fsica: todas
las reacciones del metabolismo intermedio as como factores del
tipo de la permeabilidad celular, la difusin, el transporte activo e
incontables ms. Al nivel de los rganos, cada tejido se comporta de
modo diferente por lo que toca a la renovacin y crecimiento celula
res; aparte de la multiplicacin de clulas se incluye la formacin
de sustancias intercelulares. El organismo en conjunto cambia de
composicin, con alteraciones con el contenido en protena, el dep
sito de grasa o la simple incorporacin de agua; el peso especifico
de los rganos cambia, por no hablar de la morfognesis y la
diferenciacin, que hoy por hoy evaden la formulacin matemtica.
Cualquier modelo o frmula sencillos, no violentarn la naturaleza,
encajando la realidad en un lecho de Procusto y amputando sin
piedad lo que se salga del molde? La respuesta es que la ciencia
en general se compone en gran medida de supersimplificaciones
en los modelos que emplea. Son un aspecto de la idealizacin
que se da en toda ley o modelo de la ciencia. Ya Torricelli, discpulo
de Galileo, afirm rotundamente que si las bolas de piedra o metal
no se atenan a la ley, tanto peor para ellas. El modelo atmico
de Bohr fue una de las simplificaciones ms arbitrarias jams conce
bidas, pero aun as lleg a ser piedra angular de la fsica moderna.
Las simplificaciones excesivas, progresivamente corregidas en el ade
lanto subsiguiente, representan el recurso ms poderoso, si no es
que el nico, hacia el dominio conceptual de la naturaleza. En
nuestro caso particular no es del todo correcto hablar de supersimpli-

ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SISTEMAS

189

fcacin. Ms bien lo que hay de por medio son ecuaciones de


balance que pasan sobre muchos procesos complejos y en parte
desconocidos. La legitimidad de semejantes balances la establece
una prolongada prctica. P. ej., si hablamos de tasas de metabolismo
basai y de hecho conseguimos establecer relaciones cuantitativas
como la ley de superficie, son balances lo que expresamos y
no obstante, tienen importancia terica y prctica (as p. ej. el
uso diagnstico de las tasas de metabolismo basai). Las regularidades
as observadas no pueden ser refutadas mediante consideraciones
generales sobre la supersimplificacin, sino slo empricamente
y ofreciendo mejores explicaciones. Sera fcil tornar aparentemente
ms realista el modelo de crecimiento y mejorar el ajuste de los
datos introduciendo unos cuantos parmetros ms. Mas la ganancia
sera espuria, mientras dichos parmetros no fuesen comprobables
experimentalmente; por las razones mencionadas, un ajuste mejor
de los datos nada dice acerca de los mritos de determinada frmula
si se aumenta el nmero de constantes libres.
(2) Otra cuestin es la eleccin de parmetros. Se apunt antes
que la tasa metablica en condiciones bsales y no bsales cambia
no slo de magnitud sino tambin con respecto a la alometra
que expresa su relacin con respecto al tamao corporal. Cul
es la justificacin de tomar el metabolismo en reposo como norma
y de repartir especies entre tipos metablicos y de crecimiento
de acuerdo con ello? La respuesta es emplear todas las mediciones
disponibles del metabolismo ninguna de ellas ideal, el metabolis
mo en reposo parece acercarse ms a las condiciones naturales
que imperan durante el crecimiento. El estndar de tasa de metabolis
mo basai (esto es, la termoneutralidad del medio, el ayuno y el
reposo muscular) hace de los valores as determinados un artificio
de laboratorio (ya que al menos la primera condicin no es natural),
aunque sea ms til, por exhibir las tasas dispersin mnima. En
los animales de sangre fra no pueden emplearse las tasas de metabo
lismo basai como estndar, por no haber condicin de termoneutrali
dad, y tampoco la condicin de ayuno consigue a menudo establecer
se con exactitud. El metabolismo en actividad, por otra parte,
cambia con el grado de accin muscular (Fig. 7.4) y el animal
en crecimiento no est todo el tiempo en condiciones de actividad
muscular intensa. De ah que la tasa metablica en reposo sea,
en comparacin, la mejor aproximacin al estado natural, y la
eleccin de este parmetro condujo a una teora til.

190

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

(3)
La crtica ms importante se desprende de la anterior discu
sin. Se dijo que pareca haber los llamados tipos metablicos
y de crecimiento, y correlaciones entre ambos. Sin embargo, antes
se hizo hincapi en que los parmetros implicados, especialmente
la relacin entre ritmo metablico y tamao corporal expresada
en el exponente a, poda sufrir alteraciones y cambios con, ls
condiciones experimentales (Figs. 7.4-7.7). De manera similar, tam
poco las curvas de crecimiento estn fijadas. Experimentos en
ratas han mostrado que la forma de la curva de crecimiento, in
cluyendo la localizacin y la existencia de un punto de inflexin,
puede modificarse cambiando la nutricin (L. Zucker et al., 1941a,
1941b, 1942; T. F. Zucker et al., 1941; Dunn et al., 1947; Mayer,
1948). Ninguna de las caracterstidas es rgida y, dicho sea de
paso, dentro de mis conceptos biolgicos propios, sera yo el ltimo
en presuponer rigidez en el orden dinmico de los procesos fisiolgi
cos. De acuerdo con toda mi visin de la biologa, ms bien comulgo
con el concepto heraclteo de que lo permanente es slo la ley
y el orden del cambio.
Sin embargo, la aparente contradiccin bien puede resolverse
si nos mantenemos fieles al espritu de la teora. Lo que es realmente
invariable es la organizacin de procesos expresada por determina
das relaciones. Esto es lo que afirma la teora y lo que muestran
los experimentos: que existen relaciones funcionales entre ciertos
parmetros metablicos y del crecimiento. Ello no implica que
los parmetros mismos sean intercambiables, y la experimentacin
demuestra que no lo son. As que, sin prdida de generalidad,
podemos concebir los tipos metablicos y de crecimiento como
casos ideales observables en ciertas condiciones mejor que como
caractersticas rgidas de especies. Los tipos metablicos y de
crecimiento aparecen en los respectivos grupos de animales si
se satisfacen determinadas condiciones estndar. No obstante, es
claramente incorrecto decir que la reduccin de tasas metablicas
da una magnitud fundamental, que no cambia en diferentes condicio
nes externas (Lehmann. 1956). En condiciones naturales o experi
mentales pueden desplazarse las relaciones con lo cual ocurrira
una alteracin correspondiente de las curvas de crecimiento. Hay
seales de que tal pasa en realidad; es un problema bien definido
para mayor investigacin.
Un caso pertinente son los cambios estacionales. Berg (1959,
1961) confirm en general datos previos y hall que la relacin

ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SISTEMAS

191

entre tamao y metabolismo vara estacionalmente en los caracoles :


As, la razn entre consumo de oxgeno y tamao corporal no
es una magnitud fija, inmutable, caracterstica de todas las especies,
como supone BertalanfTy... Si [la teora de BertalanTy] fuese cierta,
la variacin estacional observada en el tipo metablico implicara
una variacin estacional en el tipo de tasa de crecimiento.
La verdad es que hallamos precisamente esto en nuestro laborato
rio hace mucho tiempo (von BertalanfTy y Mller, 1943). Se han
descrito variaciones estacionales de la tasa metablica en caracoles
(Fig. 7.11a) pero, de modo correspondiente, tambin la curva de
crecimiento (exponencial en este caso, ya que estos caracoles pertene
cen al tipo II) muestra quiebras y ciclos (Fig. 7.1 Ib). De manera
que ciertamente se trata de un problema que merece mayor investiga
cin, pero, eso s, los datos disponibles ms bien apuntan a la
confirmacin que a la refutacin de la teora.

Fig. 7.11. M etabolism o y crecimiento en caracoles terrestres, a : Variaciones estacio


nales en tasas metabiicas. Las lineas de regresin muestran, de abajo arriba, el me
tabolism o en reposo de C epaea vindohonensis inactiva poco despus de hibernar a
20 , el mismo a 28 , y en un perodo de actividad a 20 . (Peso en g.) Iguales las dems
condiciones, el m etabolism o en reposo es considerablemente mayor en la estacin ac
tiva que en la inactiva.
h : Crecimiento de una especie afn ( E u lo ta fr u tic u m ). La curva de crecimiento es
exponencial (tipo II con
pero exhibe fluctuaciones estacionales. (Segn von
BertalanfTy y Mller. 1943.)

192

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Mucho me habra sorprendido, y hasta lo hallara sospechoso,


que este tosco modelo inicial proporcionase una teora concluyente.
Sencillamente, no pasan cosas as, segn atestiguan muchos ejemplos
de la historia de la ciencia. Las leyes de Mendel fueron el comienzo
de la gentica, pero con enlazamiento, entrecruzamiento cromosmico, efecto de posicin y todo lo que se quiera lo que describen
las leyes clsicas no es ms que una parte exigua de la experiencia
gentica. La ley de Galileo representa el comienzo de la fsica,
pero slo casos altamente idealizados como los cuerpos que caen
en el vaco siguen de hecho la ley sencilla. Hay mucho trecho
entre el sencillo modelo de Bohr para el tomo de hidrgeno y
la fsica atmica de hoy. Sera fantsticamente improbable que las
cosas marcharan de otro modo a propsito de un modelo propuesto
de crecimiento. Lo ms que podemos decir es que lo respalda un vo
lumen considerable de testimonios experimentales, que ha demos
trado tener virtudes explicativas y predictivas y que ofrece proble
mas bien definidos para llevar adelante la investigacin.
Es obvio que la teora slo ha sido elaborada para un nmero
reducido de casos, en virtud de la cantidad limitada de buenos
datos y de tanto tiempo que consumen tanto la observacin como
el clculo del crecimiento. Hemmingsen (1960) lo ha dicho claro:
Con n variando tanto como muestran los ejemplos, dentro de
cualquier grupo con tipo de crecimiento pretendidamente (o cuando
menos al principio pretendidamente) uniforme, se dira que es im
posible aceptar las generalizaciones de Bertalanffy a menos que
consiga demostrarse una correlacin estadsticamente significativa
entre n y el tipo de crecimiento, en un nmero de ejemplos muy
superior a los pocos que Bertalanffy ha publicado repetidamente.
Estoy por completo de acuerdo con esta crtica; seran deseables
muchos ms datos, aunque no conviene saltarse con desenvoltura
los que se ofrecieron en confirmacin de la teora, aunque fuera
hace unos 20 aos. Yo retocara la crtica de Hemmingsen sugiriendo
un nuevo examen sobre una base ms amplia. Habra que incluir
cuando menos los siguientes puntos: anlisis de gran nmero de
datos sobre el crecimiento, posible ahora gracias a las computadoras
electrnicas; determinacin concurrente de la dependencia del meta
bolismo en reposo con respecto al tamao (constante a) en estos
casos; determinacin del catabolismo protenico (constante k) ; deter
minacin, en especies relacionadas, de las razones entre los exponen
tes alomtricos de las tasas metablicas y las razones tericamente

ALGUNOS ASPECTOS DE LA TEORA DE LOS SISTEMAS

193

idnticas entre las constantes anablicas (q). Son todos stos proble
mas de investigacin interesantes y un tanto descuidados, y con
slo que el modelo los ponga de manifiesto, ya habr demostrado
su provecho.
Tal investigacin quizs aporte confirmacin adicional al mode
lo, acaso lleve a modificarlo y elaborarlo tomando en cuenta ms
factores, o a lo mejor hay que abandonarlo del todo y reemplazarlo
por otro ms bueno. Ni en el ltimo de estos casos me sentira
despechado. Precisamente para eso son los modelos para servir
de hiptesis de trabajo en investigaciones posteriores.
Lo que he tratado de mostrar en los modelos discutidos han
sido modos generales de anlisis de los datos cuantitativos. Quise
dejar claras tanto la utilidad como las limitaciones de semejantes
modelos. Todo modelo debe ser investigado de acuerdo con su
mrito, considerando las explicaciones y predicciones que permita.
La crtica general no sirve de nada, y la decisin de si un modelo
convendr o no, reposa exclusivamente en hechos de observacin
y experimentacin. Por otro lado, no hay que tener ningn modelo
por concluyente; en el mejor de los casos ser una aproximacin
por elaborar y corregir poco a poco. En la estrecha interaccin
entre experimento y conceptualizacin, pero sin confinarse a la
experimentacin ni a la construccin de modelos puramente especu
lativos, est el venidero progreso en un campo como el de la
biologa cuantitativa del metabolismo.
Resumen
(1) Se repasaron las teoras de los sistemas abiertos, la retroalimentacin, la alometra y el crecimiento segn von BertalanfTy,
por lo que respecta a sus aplicaciones experimentales.
(2) Tanto el modelo de sistema abierto como el de retroalimentacin se aplican a una vasta gama de fenmenos en fisiologa, y
representan expansiones esenciales de la teora fsica. Las dos concep
ciones deben ser ntidamente diferenciadas; el modelo de retroalimentacin (homeostasia) no debe considerarse una panacea para
la regulacin fisiolgica en general, ni identificarse con la teora
de los sistemas.
(3) La ecuacin alomtrica representa la relacin ms sencilla
posible entre las dimensiones del cuerpo y los procesos metablicos.
Tiene amplia aplicacin y expresa la armonizacin de procesos en

194

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

sistemas vivientes. Sin embargo, no hay ley de superficie o de ex


ponente 3/4 o de reduccin progresiva de ritmos metablicos. La
relacin alomtrica vara mucho en los fenmenos fisiolgicos.
(4) Pueden darse variaciones de la relacin entre tamao corpo
ral y tasa metablica a) en diferentes tejidos o en diferentes especies,
h) a causa de cambios en las condiciones fisiolgicas, c) en virtud
de diferentes planes experimentales. Entre las condiciones que alteran
esta relacin hay factores como las actividades fisiolgicas, el sexo,
la estacin, la aclimatacin previa, etc.
(5) La dependencia del metabolismo total con respecto al tamao
en los mamferos es diferente en condiciones bsales, en un medio
no termoneutro y en condiciones de actividad muscular. Las varia
ciones siguen la regla de Locker, o sea que con un incremento
absoluto de la tasa metablica (segn lo expresa la constante h
de la ecuacin alomtrica), ia regresin con respecto al tamao
corporal (segn lo expresa la pendiente de la linea alomtrica,
) tiende a disminuir.
(6) La ecuacin de crecimiento segn Bertalanffy representa un
modelo muy simplificado que, sin embargo, cubre muchos problemas
y regularidades encontrados en la fisiologia del metabolismo y el
crecimiento. Los parmetros que se presentan en estas ecuaciones
han sido verificados por experiencias fisiolgicas en muchos casos.
(7) En vista de los cambios en la relacin entre tamao y metabo
lismo mencionados en (5), los llamados tipos metablicos y de
crecimiento de Bertalanffy deben ser considerados casos ideales
realizables en determinadas condiciones estndar, ms bien que
caractersticas invariables de las especies o del grupo de especies
que se consideren.
(8) Parece haber correspondencia entre las variaciones estaciona
les de las tasas metablicas y las tasas de crecimiento.
(9) Se esbozan problemas urgentes que plantea a la investigacin
cada uno de los modelos bsicos.

VIII. El concepto de sistema en las


ciencias del hombre

La revolucin organsmica
En un famoso pasaje de la Critica de la razn prctica. Kant
afirm que dos cosas lo llenaban de indescriptible reverencia: el
cielo estrellado sobre la frente y la ley moral en el corazn. Los
tiempos de Kant eran los del apogeo del clasicismo alemn. En
unas cuantas dcadas, antes y despus de 1800, se apian los grandes
poetas, escritores y filsofos alemanes, y la filosofa kantiana fue
la sntesis culminante de la ciencia fsica, segn vena desarrollndose
desde Galileo y Newton.
Al reflexionar sobre las palabras de Kant se nos ocurre algo.
Entre las cosas que pudo sentir como objetos de reverencia, bien
pudo incluir algo ms: no menciona la vida, tanto como organizacin
milagrosa del organismo vivo y como microcosmo mental que abarca
el universo fsico.
No es difcil explicarse la omisin kantiana. La fsica se acercaba
a uno de sus puntos culminantes, al cual el propio Kant contribuy
con sus labores acerca del origen del sistema solar; la ley moral
tena una dilatada historia en la tradicin griega y judeocristiana.
En contraste, apenas se iniciaba el desarrollo de las ciencias de
la biologa y la psicologa.
En los aproximadamente 180 aos transcurridos desde que escri
ba Kant se han visto la Revolucin Industrial y, hace poco, la revo
lucin atmica, la revolucin de la automacin y la conquista del
espacio. Pero parece haber una interrupcin. Los pasmosos adelan
tos tecnolgicos y la sociedad rica que vive al menos en algunas par
195

196

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

tes del globo nos han dejado con angustia y sentimiento de falta de
significacin. La fsica, con todos sus estupendos ahondamientos
modernos, no tiene la estructura lmpida como el cristal que crea
Kant. El imperativo moral kantiano, aun suponindolo no desgasta
do, sera demasiado sencillo para un mundo tan complejo. Incluso
aparte de la amenaza de aniquilacin fsica, cunde el sentimiento de
que nuestra visin del mundo y nuestro sistema de valores se estn
viniendo abajo ante un nihilismo que Nietzsche previo profticamente cuando iba a cambiar el siglo.
Considerada a la luz de la historia, nuestra tecnologa y hasta
nuestra sociedad se fundan en una imagen fsicalista del mundo
que hall temprana sntesis en la obra de Kant. La fsica sigue
siendo el parangn de la ciencia, la base de nuestra idea de la
sociedad y de nuestra imagen del hombre.
Mientras tanto, sin embargo, han surgido nuevas ciencias, las
de la vida, el comportamiento y sociales. Piden un lugar en una
visin moderna del mundo y deben lograr contribuir a una reorienta
cin bsica. Menos divulgada que las revoluciones contemporneas
en la tecnologa, pero igualmente preada de futuras posibilidades,
es una revolucin que se basa en modernos adelantos en la ciencia
biolgica y del comportamiento.. Llammosla, en dos palabras, revo
lucin organsmica. Su meollo es la nocin de sistema en apariencia
un concepto plido, abstracto y vaco; pleno, sin embargo, de
sentido oculto, de levadura y de potencialidades explosivas.
Los alcances de la nueva concepcin pueden epitomizarse en
un breve enunciado. El siglo xix y la primera mitad del xx concibie
ron el mundo como caos. Caos era el tan mentado juego ciego
de tomos que, en la filosofa mecanicista y positivista, pareca
representar la realidad ltima, con la vida cual producto accidental
de procesos fsicos y la mente como epifenmeno. De caos se
trataba cuando, en la teora actual de la evolucin, el mundo
viviente apareca como producto de la casualidad, fruto de mutacio
nes al azar y de supervivencia en el apuro de la seleccin natural.
De la misma manera, en las teoras del conductismo as como del
psicoanlisis, la personalidad humana era considerada como pro
ducto casual de natura y nurtura, de una mezcla de genes y una
sucesin accidental de acontecimientos desde la primera infancia
hasta la madurez.
Ahora buscamos otro modo esencial de ver el mundo: el mundo
como organizacin. Semejante concepcin de poder ser sustancia

EL CONCEPTO DE SISTEMA EN LAS CIENCIAS DEL HOMBRE

197

da cambiara por cierto las categoras bsicas que sustentan el


pensamiento cientfico e influira profundamente sobre las actitudes
prcticas.
Esta tendencia est sealada por el surgimiento de un haz de
nuevas disciplinas como la ciberntica, la teora de la informacin,
la teora general de los sistemas, la teora de los juegos, de la
decisin, de las colas, y otras; en la aplicacin prctica estn el
anlisis de sistemas, la ingeniera de sistemas, la investigacin de
operaciones, etc. Difieren en supuestos primordiales, tcnicas mate
mticas y metas, y con frecuencia resultan insatisfactorias y hasta
contradictorias. Coinciden, no obstante, en ocuparse, de una u
otra manera, de sistemas, totalidades u organizacin, y en
conjunto anuncian un nuevo enfoque.
La imagen del hombre en el pensamiento contemporneo
Con qu pueden contribuir estos adelantos a las ciencias del
hombre? El estado insatisfactorio de la teora psicolgica contempo
rnea es lugar comn. Se dira un revoltijo de teoras contradictorias
que van del conductismo, que no ve diferencia entre el comporta
miento humano y el de las ratas de laboratorio (y, lo que es
ms importante, los ingenieros representan la conducta humana
segn la de las ratas), hasta el existencialismo, para el cual la
situacin humana cae ms all de la comprensin cientfica. La
variedad de concepciones y enfoques sera harto saludable, de no
ser por un hecho turbador. Todas estas teoras comparten una
imagen del hombre originada en el universo fsico-tecnolgico,
dada por descontada en teoras, de otro modo antagnicas, como
el conductismo, los modelos computerizados de los procesos cog
noscitivos y la conducta, el psicoanlisis y aun el existencialismo
y que es demostrablemente falsa. Se trata del modelo de robot para
el comportamiento humano.
Por supuesto, es cierto que hay un nmero considerable de
tendencias hacia nuevas concepciones, apremiadas por la idea
de que el modelo de robot es tericamente inadecuado visto a
la luz de los hechos empricos, y peligroso en la prctica en su
aplicacin a la ingeniera del comportamiento. Con todo, pese
a que los conceptos centrados en el robot son denunciados con
frecuencia, solapada o abiertamente, siguen preponderando en la

198

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

investigacin y la teora psicolgicas y en la ingeniera. Merecen,


pues, breve consideracin ya en este punto.
Un concepto principal es el esquema de estimulo-respuesta, o
esquema E-R, para abreviar. Se considera que el comportamiento,
animal y humano, es respuesta a estmulos llegados del exterior.
En parte, el estmulo-respuesta se basa en mecanismos neuronales
heredados, como en los reflejos y la conducta instintiva. La parte
ms importante, por lo que al comportamiento humano respecta,
son respuestas adquiridas o condicionadas. Puede ser cosa de condi
cionamiento clsico, por repeticin de la sucesin de estmulos
condicionales e incondicionales de acuerdo con Pavlov. Puede tratar
se de condicionamiento operante por reforzamiento de las respuestas
atinadas, segn Skinner. Acaso sean experiencias tempranas de la
infancia si hacemos caso a Freud, empezando por el adiestramiento
en hbitos de limpieza y otros procedimientos merced a los cuales
es reforzado el comportamiento socialmente aceptable, pero tambin
se pueden establecer complejos psicopatolgicos. Esto entonces
domina la ingeniera psicolgica. El aprendizaje escolar es mejor
realizado gracias a mquinas de ensear construidas siguiendo prin
cipios skinnerianos. El condicionamiento con trasfondo psicoanalitico hace que sigan girando las ruedas de la libre empresa. La propa
ganda, la investigacin de motivaciones, la radio y la televisin
son maneras de condicionar o programar la mquina humana de
manera que compre lo que debe comprar: el,detergente envuelto
en el color ms vivo, el refrigerador ms grande como smbolo
del vientre materno, o el candidato poltico que gobierna la mquina
de partido ms eficiente.
La cosa es que las reglas descubiertas por los tericos del aprendi
zaje, luego de experimentos en animales, se supone que cubren
el total de la conducta humana. Para Skinner, por ejemplo, el
comportamiento verbal del nio es supuestamente adquirido por
el mismo proceso de condicionamiento operante merced al cual
las ratas y palomas de Skinner aprenden sus menudos trucos con
el aliciente de pedacitos de comida como premio a las respuestas
correctas. Segn seal un crtico agudo (Chomsky, 1959), se supone
que los padres ensean a sus hijos a andar y a hablar porque
su comportamiento de enseanza es reforzado por gratificacin:
seguramente ms tarde los hijos harn algn dinero vendiendo
peridicos o avisarn a los progenitores cuando les llamen por

EL CONCEPTO DEL SISTEMA EN LAS CIENCIAS DEL HOMBRE

199

telfono. Versiones ms rebuscadas de este esquema no alteran


su esencia.
Otro principio es el del ambientalismo, que afrme, concorde
con el sistema E-R, que la conducta y la personalidad son conforma
das por influencias externas. La expresin famosa se debe a Watson:
denme un puado de chiquillos deca el fundador del conductismo como estn, y har de ellos mdicos, abogados, negociantes,
mendigos o ladrones, por el solo poder del condicionamiento. El
mismo principio est en juego cuando el psicoanlisis afirma que
la personalidad se forma por la experiencia de la primera niez,
especialmente de naturaleza sexual. En formulacin ms general,
el cerebro humano es una computadora que puede ser programada
a voluntad. La consecuencia prctica es que los seres humanos
no nacen slo con iguales derechos sino con iguales capacidades.
De ah nuestro inters casi patolgico en los anormales, los enfermos
mentales y los criminales declarados, quienes, por recondicionamien
to oportuno, deben ser devueltos al redil, a menudo en detrimento
de la consideracin debida a los sanos, normales o superiores.
De ah tambin la creencia de que el dinero lo compra todo: si
los rusos construyen mejores vehculos espaciales, unos cuantos
miles de millones ms dedicados a la educacin producirn la cose
cha de pequeos Einstein necesaria para salvar la brecha.
El tercero es el principio de equilibrio. Formulado freudianamente,
es el principio de estabilidad: la funcin bsica del aparato mental
consiste en mantener el equilibrio homeosttico. La conducta es
esencialmente reduccin de tensiones, particularmente las de natura
leza sexual. Si se les alivian las tensiones mediante la promiscuidad
y otros recursos, se tendrn seres humanos normales y satisfechos.
En cuarto lugar, el comportamiento es gobernado por el principio
de economa. Es utilitario y debe ser realizado del modo ms econmi
co, esto es, con el mnimo gasto de energa mental o vital. En
la prctica, el principio econmico equivale al postulado de las
demandas mnimas: p. ej., redzcanse las exigencias escolares al
mnimo necesario para llegar a ser ejecutivo, ingeniero electrnico
o fontanero, que de otra suerte se tuerce la personalidad, se crean
tensiones y se genera un ser desdichado.
La presente crisis de la psicologa (que, dicho sea de paso,
lleva ya unos 30 aos) puede resumirse asimilndola a la lenta
erosin del modelo del hombre como robot, que hasta aos recientes
dominaba la psicologa, particularmente en los Estados Unidos.

200

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Merecen volverse a subrayar dos puntos. Primero, el modelo


del hombre como robot ha sido inherente a todos los campos
de la psicologa y la psicopatologa, y a teoras y sistemas por
lo dems diferentes o antagnicos: a la teora de E-R del comporta
miento, a la teora cognoscitiva en lo que ha sido llamado el dogma
de la inmaculada percepcin, a las teoras del aprendizaje pavlovianas, skinnerianas o con variables de por medio, a diversas
teoras de la personalidad, al conductismo, el psicoanlisis, los
conceptos cibernticos en neurofisiologa y en psicologa, y as sucesi
vamente. Ms aun, el hombre como robot fue tanto expresin
como fuerza motriz del Zeitgeist de una sociedad mecanizada y
comercializada; ayud a hacer de la psicologa la sirvienta de intere
ses pecuniarios y polticos. La meta de la psicologa manipuladora
es hacer a los humanos ms parecidos a robot o autmatas, lo
cual se logra por aprendizaje mecanizado, tcnicas de anuncio,
medios de masas, investigacin de motivaciones y lavado de cerebro.
No obstante, estos supuestos previos son espurios. Quiere esto
decir que las teoras del condicionamierfto y el aprendizaje describen
correctamente una importante parte o aspecto de la conducta huma
na, pero tomadas como teoras del nada sino se tornan ostensible
mente falsas y arruinan su propia aplicacin. La imagen del hombre
como robot es metafsica o mito y su fuerza persuasiva descansa
slo en el hecho de que corresponda tan de cerca a la mitologa
de la sociedad de masas, la glorificacin de la mquina y el beneficio
como exclusivo motor del progreso.
La observacin no torcida demuestra con facilidad lo espurio
de estos supuestos bsicos. El esquema de E-R deja fuera la gran
parte del comportamiento que es expresin de actividades espont
neas como el juego, la conducta exploratoria y cualquier forma
de creatividad. El ambientalismo es refutado por el hecho elemental
de que ni siquiera las moscas de la fruta o los perros pavlovianos
son iguales, como debiera saber quienquiera que estudiase la heren
cia o el comportamiento. Biolgicamente, la vida no es manteni
miento o restauracin de equilibrio sino ms bien mantenimiento de
desequilibrios, segn revela la doctrina del organismo como sistema
abierto. Alcanzar el equilibrio significa muerte y descomposicin
consiguiente. Psicolgicamente, el comportamiento no slo tiende a
aflojar tensiones sino que tambin las establece; si esto se detiene, el
paciente es un cadver mental en descomposicin, lo mismo que un
organismo vivo se vuelve cuerpo en putrefaccin cuando se inte

EL CONCEPTO DEL SISTEMA EN LAS CIENCIAS DEL HOMBRE

201

rrumpen las tensiones y fuerzas que lo apartan del equilibrio. Los


delincuentes juveniles que cometen crmenes para divertirse, una
nueva psicopatologia resultante del exceso de ocio, la mitad de los
residentes en nuestros hospitales para enfermos mentales: todo es
prueba de que el esquema de adaptacin, ajuste, conformidad y
equilibrio psicolgico y social no funciona. Hay una extensa gama
de comportamiento y es de suponerse que de evolucin tambin
que no puede ser reducida a principios utilitarios de adaptacin del
individuo y supervivencia de la especie. La escultura griega, la pin
tura renacentista, la msica alemana cualquier aspecto de la cul
tura no tienen nada que ver con la utilidad o con la mejor super
vivencia de individuos o naciones. Al seor Fulnez le va mejor,
desde el punto de vista utilitario, que a Beethoven o a Miguel Angel.
Asimismo el principio del stress, invocado tantas veces en psicolo
ga, psiquiatra y psicosomtica, requiere alguna reevaluacin. Al
igual que todo en el mundo, lo del stress es algo ambivalente.
El stress no es slo un peligro para la vida que haya que combatir
y neutralizar mediante mecanismos adaptativos; tambin crea vida
superior. Si, luego de ser perturbada desde fuera, la vida volviera
ni ms ni menos que a lo que se llama equilibrio homeosttico,
nunca habra progresado ms all de la amiba; que despus de
todo es el animal mejor adaptado del mundo puesto que ha sobrevi
vido miles de millones de aos, desde el ocano primordial hasta este
da. Miguel Angel, cumpliendo con los preceptos de la psicologa,
debi haber seguido lo que su padre le peda y dedicarse al comercio
de la lana, ahorrndose de por vida la angustia, aunque la Capilla
Sixtina quedase sin adornar.
Selye escribi: El secreto de la salud y la felicidad reside en
la adaptacin afortunada a las condiciones siempre cambiantes del
globo ; lo que se paga si se yerra en este gran proceso de adaptacin,
es enfermedad e infelicidad (1956, p. vii). Habla mundanamente
y en un sentido tiene razn, pero tomado al pie de la letra estara
negando toda actividad creadora y cultural que, en cierta medida,
lo ha hecho ser algo ms que los animales de la selva. Considerada
como adaptacin, la creatividad es un fracaso, una enfermedad
y una desdicha; el historiador de la cultura viens Egon Friedell
(1927-31) es autor de un brillante anlisis al respecto. La mxima
del ajuste, el equilibrio y la homeostasia no puede ser seguida
por quienquiera que traiga al mundo as no sea ms que una idea;
incluyendo al propio Selye, quien de fijo habr pagado por hacerlo.

202

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

La vida no es un instalarse a gusto entre las arboledas preordena


das del ser. Es, en el mejor de los casos, un lan vital inexorablemente
empujado hacia una forma superior de existencia. Esto es metafsica
y smil potico, ni que decir tiene, pero al fin y al cabo as es
cualquier imagen que tratemos de formarnos acerca de las fuerzas
impulsoras del universo.
Reorientacin segn la teora de los sistemas
Es por este rumbo por donde parece estar surgiendo un nuevo
modelo o imagen del hombre. Se dira, en pocas palabras, que es
el modelo del hombre como sistema activo de personalidad. Se
trata sin duda del comn denominador de muchas corrientes, distin
tas por lo dems, tales como la psicologa del desarrollo de Piaget
y Werner, varias escuelas neofreudianas, la psicologa del yo, el
nuevo punto de vista sobre la percepcin, la obra reciente sobre
la cognicin, las teoras de la personalidad tales como las de G.
Allport y Maslow, nuevos enfoques en la psicologa de la educacin,
la psicologa existencial, etc.
Esto implica una orientacin holista en psicologa. Sola tenderse
en general, a reducir los acontecimientos mentales y el comporta
miento a un manojo de sensaciones, pulsiones, reacciones innatas y
aprendidas, o cualesquiera elementos ltimos fuesen presupuestos
tericamente. En contraste, el concepto de sistema procura poner al
organismo psicofisiolgico, como un todo, bajo la lente del examen
cientfico.
As, resulta necesario un nuevo modelo del hombre, y en
verdad va surgiendo lentamente de tendencias recientes en psicologa
humanstica y organsmica. El hincapi en el lado creador de los
seres humanos, en la importancia de las diferencias individuales,
en aspectos que no son utilitarios'y estn ms all de los valores
biolgicos de subsistencia y supervivencia; todo esto y ms est
implcito en el modelo del organismo activo. Estas nociones son
fundamentales en la reorientacin de la psicologa que se est presen
ciando hoy; de ah el creciente inters que despierta la teora general
de los sistemas en psicologa y especialmente en psiquiatra.
En contraste con el modelo del organismo reactivo expresado
por el esquema de E-R la conducta como satisfaccin de necesida
des, relajamiento de tensiones, restablecimiento del equilibrio homeosttico, interpretaciones utilitarias y ambientalistas, etc., prefe

EL CONCEPTO DE SISTEMA EN LAS CIENCIAS DEL HOMBRE

203

rimos considerar el organismo psicofsico como un sistema primaria


mente activo. Creo que no hay otra manera de considerar las
actividades humanas. Por mi parte, soy incapaz de ver, p. ej.,
cmo las actividades culturales y creadoras de toda ndole pueden
considerarse respuestas a estmulos, satisfaccin de necesidades
biolgicas, restablecimiento de la homeostasia, y as por el estilo.
No tiene aire muy homeosttico el hombre de negocios que
lleva adelante su frentica actividad a pesar de las lceras que
le estn dando, ni la humanidad inventando superbombas a fin
de satisfacer necesidades biolgicas.
El concepto se aplica no slo a los aspectos de la conducta
sino a los de la cognicin. Ser correcto afirmar que es tendencia
general en la psicologa y la psiquiatra modernas, apoyada por
discernimiento biolgico, reconocer la parte activa en el proceso
cognoscitivo. El hombre no es un receptor pasivo de estmulos que
le llegan del mundo externo, sino que, en un sentido muy concreto,
crea su universo. Tambin esto puede expresarse de muchos modos:
en la reconstruccin freudiana de cmo se va constituyendo el
mundo en el nio ; en trminos de psicologa del desarrollo segn
Piaget, Werner o Schachtel; en trminos del nuevo punto de vista en
percepcin, que subraya actitudes, factores afectivos y motivacionales; en psicologa de la cognicin por el anlisis del aprendizaje sig
nificativo segn Ausubel; en el contexto zoolgico aludiendo a la
umwelt, especfica segn la especie, de von Uexkll ; filosfica y lin
gsticamente, en las formas simblicas y categoras dependientes
de la cultura, de Cassirer; en los testimonios presentados por von
Humboldt y Whorf sobre los factores lingsticos (o sea simblicos
y culturales) en la formacin del universo experimentado. El mun
do tal como lo experimentamos es producto de la percepcin, no
causa de ella (Cantril, 1962).
Semejante lista no es en modo alguno completa, pero ilustra di
ferentes enfoques que iluminan varios aspectos o facetas que tarde
o temprano debern sintetizarse. Hay consenso, sin embargo, en la
concepcin general. De hecho, si el organismo fuera una cmara y
la cognicin una especie de imagen fotogrfica del mundo externo,
sera difcil comprender por qu el proceso cognoscitivo sigue el ca
mino desviado que tan admirablemente describi Arieti (1965), pa
sando pommiversos fantasmales, mticos y mgicos, hasta parar en
la visin pretendidamente objetiva del estadounidense medio y de
la ciencia occidental.

204

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Tal nueva imagen del mundo, que reemplaza el concepto


de robot por el de sistema, subrayando la actividad inmanente
en lugar de la reactividad dirigida hacia afuera, y reconoce la
especificidad de la cultura humana en comparacin con la conducta
animal, habr de conducir a una reevaluacin a fondo de problemas
de educacin, adiestramiento, psicoterapia y actitudes humanas en
general.
Los sistemas en las ciencias sociales
Finalmente, debemos buscar la aplicacin del concepto de siste
ma en los mbitos ms vastos posibles, as los grupos humanos,
las sociedades y la humanidad en conjunto.
Con fines de discusin, entendamos ciencia social en sentido
amplio, incluyendo sociologa, economa, ciencia poltica, psicologa
social, antropologa cultural, lingstica, buena parte de la historia
y las humanidades, etc. Entendamos ciencia como empresa nomottica, es decir, no como descripcin de singularidades sino como
ordenacin de hechos y elaboracin de generalidades.
Presuponiendo estas definiciones, en mi opinin puede afirmarse
con gran confianza que la ciencia social es la ciencia de los sistemas
sociales. Por esta razn deber seguir el enfoque de la ciencia
general de los sistemas.
Se dira que esta afirmacin es casi trivial, y es difcil negar
que las teoras sociolgicas contemporneas (Sorokin, 1928, 1966)
y aun su desarrollo a travs de la historia siguieron este programa.
Sin embargo, el estudio propiamente dicho de los sistemas sociales
contrasta con dos concepciones muy difundidas: primero, con el
atomismo, que descuida el estudio de las relaciones; segundo,
con puntos de vista que desdean la especificidad de los sistemas
en cuestin, como la fsica social tantas veces intentada con
nimo reduccionista. Esto sugiere algunos comentarios.
La investigacin de los sistemas de organismos es extensa. Forma
una parte importante de la biologa, en el estudio de comunidades
y sociedades de animales y plantas, su crecimiento, competencia,
lucha por la existencia, etc., tanto en el aspecto ecolgico como
en el gentico. Hay facetas de las sociedades humanas que se pres
tan a consideraciones similares; no slo cuestiones tan evidentes
como la multiplicacin de las poblaciones humanas, sino tambin

EL CONCEPTO DE SISTEMA EN LAS CIENCIAS DEL HOMBRE

205

las carreras armamentistas y los conflictos blicos que, de acuerdo


con Richardson y otros, son susceptibles de ser englobados en ecua
ciones diferenciales parecidas a las usadas en ecologa y que, aunque
simplificadas en demasa, proporcionan cierto grado de explicacin
y hasta de prediccin. La difusin de rumores puede describirse me
diante ecuaciones de difusin generalizadas; las corrientes de trnsi
to automvil son analizables merced a consideraciones correspon
dientes formalmente a la cintica y la termodinmica. Tales casos
son aplicaciones bastante tpicas y rectilneas de la teora general de
los sistemas. Con todo, no es esto sino parte del problema.
La sociologa con sus campos anejos es en esencia el estudio
de grupos o sistemas humanos, desde grupos reducidos como la
familia o el grupo de trabajo, pasando por innumerables grados
intermedios de organizaciones informales y formales, hasta las mayo
res unidades como las naciones, los bloques de poder y las relaciones
internacionales. Los numerosos intentos de dar formulaciones teri
cas son todos elaboraciones del concepto de sistema o de algn
sinnimo. A fin de cuentas, el problema de la historia humana
se cierne como la aplicacin ms vasta posible de la idea de sistema.
Los conceptos y teoras proporcionados por el moderno enfoque
de sistemas van introducindose cada vez ms en la sociologa,
as los conceptos de sistema general, de retroalimentacin, de infor
macin, comunicacin, etc.
La teora sociolgica del presente consiste en gran medida en
intentos de definir el sistema sociocultural y en discutir el funciona
lismo, es decir, la consideracin de los fenmenos sociales con
respecto al todo al que sirven. Por un lado, la caracterizacin por
Sorokin del sistema sociocultural como causal-lgico-significativo
(segn preferira designarlo el presente autor, sin mucho rigor; son
los niveles biolgico, simblico y de valor) parece ser la que expresa
mejor los mltiples aspectos, complejamente interconectados.
La teora funcionalista ha recibido varis expresiones, como
las representadas por Parsons, Merton y otros muchos; el reciente
libro de Demerath y Peterson (1968) expone muy bien las varias
corrientes. La principal crtica al funcionalismo, particularmente
en la versin de Parsons, es que insiste demasiado en el mantenimien
to, el equilibrio, el ajuste, la homeostasia, las estructuras instituciona
les estables, y as sucesivamente, con el resultado de que la historia,
el proceso, el cambio sociocultural, el desenvolvimiento dirigido
desde adentro, etc., quedan en mala posicin y aparecen, si acaso,

206

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

como desviaciones con una connotacin de valor negativa. De


modo que la teora parece ser de conservadurismo y conformismo,
que defiende el sistema (o la megamquina de la sociedad presente,
como dice Mumford) como es, descuidando conceptualmente el
cambio social y as estorbndolo. Es claro que la teora general
de los sistemas en la forma aqu preconizada est a salvo de esta
objecin, ya que incorpora por igual mantenimiento y cambio,
preservacin del sistema y conflicto interno; convendr, pues, como
esqueleto lgico para una teora sociolgica mejorada (cf. Buckley,
1967).
La aplicacin prctica en el anlisis y la ingeniera de siste
mas de la teora de los sistemas a problemas que se presentan en
los negocios, el gobierno o la poltica internacional, demuestra que
el procedimiento funciona y conduce tanto a comprensin como
a predicciones. Muestra, en especial, que el enfoque de sistemas no
se limita a entidades materiales en fsica, biologa y otras ciencias
naturales, sino que es aplicable a entidades que son en parte inmate
riales y heterogneas en alto grado. El anlisis de sistemas, p. ej., de
una empresa de negocios incluye hombres, mquinas, edificios, en
trada de materia prima, salida de productos, valores monetarios,
buena voluntad y otros imponderables; da respuestas definidas y re
comendaciones prcticas.
Las dificultades no estn slo en la complejidad de los fenmenos
sino en la definicin de las entidades consideradas.
Al menos parte de la dificultad queda expresada en el hecho
de que las ciencias sociales se ocupen de sistemas socioculturales.
Los grupos humanos, desde los ms reducidos amistades persona
les, familia hasta los mximos naciones y civilizaciones, no
son nada ms fruto de fuerzas sociales presentes, aunque sea en
forma primitiva, en organismos subhumanos; son parte de un univer
so creado por el hombre y que se llama cultura.
La ciencia natural tiene que ver con entidades fsicas en el
tiempo y el espacio, con partculas, tomos y molculas, sistemas
vivientes en varios niveles, segn el caso. La ciencia social se las
ve con seres humanos en el universo de cultura creado por ellos.
El universo cultural es ante todo un universo simblico. Los animales
estn rodeados de un universo fsico al cual se enfrentan: medio
fsico, presa que atrapar, predadores que evitar, y as sucesivamente.
En cambio al hombre lo rodea un universo de smbolos. Partiendo
del lenguaje, condicin previa de la cultura, hasta relaciones simbli

EL CONCEPTO DE SISTEMA EN LAS CIENCIAS DEL HOMBRE

207

cas con sus semejantes, status social, leyes, ciencia, arte, moral,
religin y otras innumerables cosas, la conducta humana, aparte
los aspectos bsicos de las necesidades biolgicas del hambre y
el sexo, est gobernada por entidades simblicas.
Podemos tambin decir que el hombre tiene valores que son
ms que biolgicos y que trascienden la esfera del mundo fsico.
Estos valores culturales acaso sean biolgicamente impertinentes
y hasta perniciosos: es difcil, p. ej., figurarse que la msica tenga
el menor valor adaptativo o de supervivencia; los valores de la
nacin y el Estado se hacen biolgicamente nefastos cuando condu
cen a la guerra y al aniquilamiento de innumerables seres humanos.
Una concepcin de la historia basada
en la teora de los sistemas
En contraste con las especies biolgicas que han evolucionado por
transformacin gentica, el gnero humano es el nico que ex
hibe el fenmeno de la historia, ntimamente vinculada a la cultura,
el lenguaje y la tradicin. El reino de la naturaleza est dominado
por leyes que la ciencia revela progresivamente. Hay leyes de
la historia? En vista de que las leyes son relaciones en un modelo
conceptual o teora, esta pregunta es idntica a otra: aparte de
la descripcin de acontecimientos, es posible una historia terica?
Si es posible en alguna forma, debe ser una investigacin de sistemas
como unidades adecuadas para la investigacin de grupos huma
nos, sociedades, culturas, civilizaciones o lo que se someta a la
investigacin.
Entre los historiadores est muy difundida la conviccin de
que no es as. La ciencia es ms que nada una empresa nomottica,
establece leyes basadas en el hecho de que los acontecimientos
naturales son repetibles y recurrentes. En cambio, la historia no
se repite. Slo se ha dado una vez; de ah que la historia slo
pueda ser idiogrfica, descripcin de sucesos que ocurrieron en
el pasado cercano o distante.
Contrariamente a esta opinin, que es la ortodoxa entre los
historiadores, han aparecido herejes que sostienen lo contrario y
de uno u otro modo han tratado de construir una historia terica
con leyes aplicables al proceso histrico. Esta corriente arranca
del filsofo italiano Vico a principios del siglo xvm y contina

208

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

en los sistemas filosficos e investigaciones de Hegel, Marx, Spengler,


Toynbee, Sorokin, Kroeber y otros. Hay diferencias considerables
y manifiestas entre estos sistemas, pero todos concuerdan en que
el proceso histrico no es completamente accidental sino que sigue
regularidades o leyes que pueden ser determinadas.
Como ya se dijo, el enfoque cientfico es indiscutiblemente aplica
ble a algunos aspectos de la sociedad humana. Un campo de stos
es la estadstica. Es posible formular muchas leyes estadsticas,
o cuando menos regularidades, aplicables a las entidades sociales.
Estadsticas de poblacin, estadsticas de mortalidad sin las cuales
las compaas de seguros quebraran, encuestas Gallup, prediccio
nes de votaciones o de la venta de un producto: todo ello muestra
que los mtodos estadsticos son aplicables a una amplia gama
de fenmenos sociales.
Por lo dems, hay campos donde es generalmente aceptada
la posibilidad de un sistema hipottico-deductivo. Un campo as
es la economa matemtica o econometra. Podr disputarse en
tomo a cul ser el sistema correcto de la economa, pero el hecho
es que tales sistemas existen y, como en cualquier ciencia, es de
esperarse que sean perfeccionados. La economa matemtica es
tambin un caso oportuno de aplicacin de teora general de los
sistemas sin que se trate de entidades fsicas. Los problemas de
mltiples variables, diferentes modelos y tcnicas matemticas de
la economa ofrecen un buen ejemplo de construccin de modelos
y de actitud de sistemas generales.
Incluso para esas misteriosas entidades que son los valores huma
nos estn surgiendo teoras cientficas. A decir verdad, la teora
de la informacin, la teora de los juegos y la teora de la decisin
suministran modelos para enfrentarnos a aspectos del comporta
miento humano y social a los cuales no son aplicables las matemti
cas de la ciencia clsica. Obras como Fights, Gantes, Debates de
Rapoport (1960) o Conflict and Defence de Boulding (1962) presentan
anlisis detallados de fenmenos tales como las carreras armamentis
tas, la guerra y los juegos de guerra, la competencia en el campo
econmico y otros, tratado todo por estos mtodos comparativamen
te nuevos.
Tiene particular inters que estas aproximaciones se ocupen
de aspectos del comportamiento humano que se crean externos
a la ciencia: valores, decisiones racionales, informacin, etc. No
son fisicalistas ni reduccionistas. No aplican leyes fsicas ni usan

EL CONCEPTO DE SISTEMA EN LAS CIENCIAS DEL HOMBRE

209

las matemticas tradicionales de las ciencias naturales. Estn apare


ciendo novedades matemticas que aspiran a ocuparse de fenmenos
que no se encuentran en el mundo de la fsica.
Hay asi mismo leyes indiscutidas tocantes a algunos aspectos
inmateriales de la cultura. Por ej., el lenguaje no es un objeto fsico
sino un producto o, mejor, aspecto de esa entidad intangible
que llamamos cultura humana. No obstante, la lingistica habla
de leyes que permiten la descripcin, la explicacin y la predic
cin de fenmenos observados. Las leyes de Grimm sobre las mu
taciones de consonantes en la historia de las lenguas germnicas son
uno de los ejemplos ms sencillos.
En forma algo ms vaga suele aceptarse cierta sumisin de
los acontecimientos culturales a leyes. Parece ser un fenmeno bien
general, p. ej., que el arte atraviese una serie de etapas de arcasmo,
madurez, barroco y disolucin, tal como se aprecia en pocas y
lugares muy alejados.
De esta manera se encuentran regularidades y leyes en los fen
menos sociales; hay aspectos especficos accesibles a procedimientos,
modelos y tcnicas recientes, exteriores a las ciencias naturales y
distintos de ellas, y tenemos algunas ideas acerca de leyes intrnsecas,
especficas y organizacionales de sistemas sociales. Esto no es cosa
que se discuta.
La manzana de la discordia aparece con la historia terica,
las grandes visiones o construcciones de la historia, como las de
Vico, Hegel, Marx, Spengler, Toynbee, por mencionar slo algunos
ejemplos prominentes. Las regularidades en la microhistoria, o
sea los acontecimientos en limitados espacios, tiempos y actividades
humanas, son sin duda vagas, necesitadas de exploracin y andan
lejos de representar enunciados exactos, pero su existencia es difcil
mente discutible. Los intentos de hallar regularidades en la macrohistoria son rechazados casi unnimemente por la historia oficial.
Dejando aparte el romanticismo, la metafsica y la moralizacin,
los grandes sistemas aparecen como modelos del proceso histrico,
segn Toynbee, algo atrasado, reconoci en el ltimo volumen
de su Study. Para cualquier intento de teora resultan fundamentales
modelos conceptuales que, en forma simplificada y por tanto com
prensible, intenten representar algunos aspectos de la realidad ya
apliquemos el modelo newtoniano en mecnica, el modelo corpuscu
lar u ondulatorio en fsica atmica, recurramos a modelos simplifica
dos para describir el crecimiento de una poblacin, o al modelo

210

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

de un juego para describir decisiones polticas. Son bien conocidas


las ventajas y los peligros de los modelos. La ventaja est en
que es el camino para crear una teora, es decir, el modelo permite
deducciones a partir de premisas, explicacin y prediccin, a menudo
con resultados inesperados. El peligro es la excesiva simplificacin:
para hacerla conceptualmente controlable tenemos que reducir la
realidad a un esqueleto conceptual, dejando en pie la pregunta
de si al proceder as no habremos amputado partes vitales de
la anatoma. El riesgo de supersimplificacin es tanto mayor cuanto
ms mltiples y complejo es el fenmeno. Esto no slo se aplica a
las grandes teoras de la cultura y la historia sino tambin a los
modelos que encontramos en cualquier revista de psicologa o
sociologa.
Es evidente que las grandes teoras son modelos muy imperfectos.
Hay una enorme bibliografa crtica, que no tiene por qu entretener
nos aqu, dedicada a exponer errores de hecho, interpretaciones
erradas y falacias en las conclusiones. Pero aun dando por sabida
toda esta crtica, queda una que otra observacin.
Algo que los diversos sistemas de historia terica parecen
haber demostrado es la naturaleza del proceso histrico. La historia
no es un proceso en una humanidad amorfa, o en Homo sapiens
como especie zoolgica. La sustentan entidades o grandes sistemas
que se llaman altas culturas o civilizaciones. Su nmero es incierto,
vagas sus lindes y complejas sus interacciones. Pero aunque Spengler
contase ocho grandes civilizaciones, Toynbee una veintena, Sorokin
aplique otras categoras o la indagacin moderna haya sacado a
la luz tantas culturas perdidas, parece un hecho que hubo un nmero
limitado de entidades culturales portadoras del proceso histrico,
cada una de las cuales mostr una especie de ciclo vital, como
lo hacen sistemas socioculturales menores, p. ej. los negocios, las
escuelas artsticas y hasta las teoras cientficas. Este curso no es
una duracin vital predeterminada de mil aos, segn sostena
Spengler (ni los organismos tienen vidas fijas, sino que mueren
antes o despus), ni corre en esplndido aislamiento. El grado
de difusin cultural resulta impresionante cuando los arquelogos
exploran la Ruta del mbar o el Camino de la Seda de principios
de nuestra era o aun antes, o cuando descubren una estatuilla
hind de Lakshmi en Pompeya y establecimientos comerciales roma
nos en las costas de la India. En aos relativamente recientes ha
quedado de manifiesto una expansin que ni soaron Spengler

EL CONCEPTO DE SISTEMA EN LAS CIENCIAS DEL HOMBRE

211

o Toynbee y han surgido nuevos problemas. Es claro que la cultura


de los khmer, los etruscos o los celtas prerromanos merecen un
lugar en el esquema, y cul fue la cultura megaltica que se difundi
por las orillas del Mediterrneo, el Atlntico y el Bltico, o la
cultura ibrica que produjo, nada menos que 500 aos antes de
nuestra era, esa pasmoa obra que es la Dama de Elche, conservada
en el Prado? Con todo, s hay cosas como las culturas egipcia,
grecorromana, fustica, mgica, india (o como prefiramos llamar
las), cada una nica en su estilo (o sea la unidad y totalidad
de su sistema simblico), por mucho que absorba y asimile rasgos
culturales de otras e interacte con sistemas culturales contempor
neos y pasados.
Adems, los altibajos de la historia (no exactamente ciclos o
recurrencias sino fluctuaciones) son cosa que consta pblicamente.
Tal co*mo subrayaron Kroeber (1957) y Sorokin (1950), despus
de restar las equivocaciones e idiosincrasias de los filsofos de
la historia queda una extensa rea de acuerdo, consistente en hechos
histricos bien conocidos. En otras palabras, las desavenencias entre
los tericos de la historia y con la historia oficial no son tanto
cuestin de datos como de interpretacin, como quien dice: de
los modelos aplicados. Esto es, despus de todo, lo que sera de
esperarse segn la historia de la ciencia, pues la revolucin cientfi
ca, la implantacin de un nuevo paradigma de pensamiento cient
fico (Kuhn, 1962), suele manifestarse en una gama de teoras o
modelos en competencia.
En una disputa as, no hay que subestimar la influencia de
la semntica pura y simple. Incluso el significado del concepto de
cultura es motivo de controversia. Kroeber y Kluckhohn (1952) reco
pilaron y discutieron unas 160 definiciones sin sacar a relucir una
definitiva. En particular, la nocin del antroplogo y la del historia
dor son diferentes. Por ej., las Patterns of Culture, por Ruth Benedict,
de habitantes de Nuevo Mxico, Colombia Britnica y Australia,
son esencialmente intemporales; tales pautas existan desde tiempo
atrs, y si sufrieron cambios leves en el pasado, caen fuera del al
cance y de los mtodos del antroplogo cultural. En contraste,
la cultura o civilizacin, diremos en mejor idioma de que se
ocupa el historiador es un proceso en el tiempo: la evolucin
de la cultura grecorromana a partir de las ciudades Estado jonias
hasta el Imperio romano, de sus artes plsticas desde las estatuas
arcaicas hasta el helenismo, de la msica alemana de Bach a Richard

212

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Strauss o de la ciencia de Copmico a Einstein, etc., etc. Que


sepamos, slo un nmero reducido de altas culturas tuvieron
e hicieron historia, es decir, exhibieron cambios importantes con
el tiempo, en tanto que los centenares de culturas del antroplogo
permanecan estancadas en sus niveles Uticos y calcolticos, segn
cada caso, antes del encuentro con Europa. Spengler est sin duda
en lo cierto, con su concepto de la cultura como entidad dinmica
y que se autodesenvuelve, contra los antroplogos para quienes
una cultura sea de aborgenes australianos, griega o la del
mundo occidental es tan buena como otra, por pertenecer todas
a una corriente de humanidad amorfa, con resacas, rpidos y cal
mas, remolinos accidentales y provocados por el medio.
Dicho sea de paso, tales distinciones verbales son algo ms
que escolasticismo y tienen influencia poltica. En Canad tenemos
hoy por hoy la lucha en tomo al biculturalismo (o las Dos Naciones,
inglesa y francesa, en otra versin). Qu significa? Entendemos
la cultura en el sentido antropolgico y vamos a luchar a propsito
de diferencias tribales como las que se dan entre pueblos salvajes
de frica o Borneo y provocan interminables guerras y derrama
miento de sangre? O entendemos por cultura- lo que en ingls
y francs es culture y en alemn Kultur, manifestaciones creadoras
cuya existencia y diferencia entre los canadienses ingleses y franceses
habra que probar? Es claro que las opiniones y decisiones polticas
dependern en gran medida de la definicin. El concepto de nacin
en las Naciones Unidas se ha basado en la nocin antropolgica
(si no en fronteras arbitrarias que vienen del perodo colonial);
el resultado ha sido bastante menos que alentador.
Hay otro problema semntico implcito en las teoras organsmicas de la sociologa y la historia. Spengler llamaba organismos
a las grandes civilizaciones, con un ciclo vital que comprenda
nacimiento, crecimiento, madurez, senectud y muerte; una hueste
inmensa de crticos demostraron lo obvio: que las culturas no son
organismos como los animales y las plantas, entidades individuales
perfectamente deslindadas en el tiempo y el espacio. En cambio, la
concepcin organsmica sale bastante bien parada en sociologa por
que se entiende su carcter metafrico. Una empresa de negocios o
una fbrica son sistemas, y por eso muestran rasgos organsmicos, pero la planta del botnico y la del industrial difieren con
demasiada evidencia para ocasionar problema alguno. En espaol o
francs habra sido difcil el conflicto, pues se acostumbra llamar or

EL CONCEPTO DE SISTEMA EN LAS CIENCIAS DEL HOMBRE

213

ganismo organisme a una institucin (como el servicio postal),


a una firma comercial o a una asociacin profesional; se entiende la
metfora y no se torna tema de discusin.
En lugar de hacer hincapi en las limitaciones de los historiadores
cclicos, bien naturales en una etapa embrionaria de la ciencia,
parece ms provechoso subrayar su concordia en muchos aspectos.
Hay un punto de acuerdo que traslada la cuestin ms all del
mbito acadmico. Se dira que aqu tocamos carne viva, lo cual
ha merecido a Toynbee y a Spengler la aclamacin popular y
una reaccin emocional harto desacostumbrada en el debate acad
mico. Se trata de la tesis expresada en el ttulo de Spengler, La
decadencia de Occidente la afirmacin de que a pesar (o acaso
en virtud) de nuestros esplndidos logros tecnolgicos vivimos en
una poca de decadencia cultural y catstrofe inminente.
Aspecto del porvenir segn la teora de los sistemas
El dominio del hombre de masas y la supresin del individuo
por una maquinaria social siempre creciente, el desplome del sistema
tradicional de valores y su sustitucin por seudorreligiones que
van del nacionalismo al culto de los smbolos del status, la astrologa,
el psicoanlisis y el sectarismo californiano, la decadencia de la
creatividad en plstica, msica y poesa, la sumisin gustosa de
la masa a la autoridad de un dictador o de una lite impersonal,
las colosales luchas entre un nmero de super-Estados cada vez
menor: he aqu algunos sntomas recurrentes en nuestros das.
Apreciamos el cambio psicolgico en aquellas clases de la sociedad
que fueron hasta entonces creadoras de cultura. Su poder creador,
su energa creadora se agotaron, la gente se cans y perdi inters
en la creacin, a la que dej de apreciar; desencantados, su esfuerzo
ya no persigue un ideal benfico para la humanidad, entregan
sus mentes a intereses materiales o a ideales que se realizarn
en otra parte, dislocados de la vida en el mundo. No se trata
de un editorial del peridico de ayer, sino de una descripcin
de la decadencia del Imperio romano debida a Rostovtzeff, historia
dor bien conocido.
Con todo, contra estos sntomas y contra otros catalogados
por los profetas de la condenacin, hay dos factores que hacen
a nuestra civilizacin indudablemente nica en comparacin con
las que perecieron en el pasado. El uno es el desarrollo tecnolgico,

214

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

que permite un control de la naturaleza nunca antes alcanzado


y que abrira un camino para aliviar el hambre, la enfermedad,
la sobrepoblacin, etc., riesgos a los que la humanidad estaba
antes expuesta. El otro factor es la naturaleza global de nuestra
civilizacin. Las anteriores estaban limitadas por barreras geogrfi
cas y slo comprendan grupos restringidos de seres humanos. Nues
tra civilizacin comprende el planeta entero y hasta llega ms all
conquistando el espacio. Nuestra civilizacin tecnolgica no es privi
legio de grupos comparativamente pequeos, tales como los ciudada
nos de Atenas o del Imperio romano, los alemanes o los franceses,
o incluso los europeos blancos. Est abierta a todos los seres huma
nos, de cualquier color, raza o credo.
Son stas singularidades que hacen estallar el esquema cclico
de la historia y que parecen colocar nuestra civilizacin en un
nivel diferente que el de las anteriores. Intentemos una sntesis,
reconocidamente provisional.
Opino que la decadencia de Occidente no es una hiptesis
ni una profeca sino un hecho consumado. Aquel esplndido desen
volvimiento cultural que se inici en las comarcas europeas alrededor
del ao 1000 y que produjo las catedrales gticas, el arte renacentista,
a Shakespeare y a Goethe, la arquitectura precisa de la fsica newtoniana y toda la gloria de la cultura europea todo ese enorme
ciclo histrico ha pasado y es imposible volverlo a avivar por
medios artificiales.
Hemos de tener en cuenta la ruda realidad de una civilizacin
de masas, tecnolgica, internacional, que abarca el mundo y a
cada ser humano, en la cual los valores culturales y la creatividad
de otros tiempos estn sustituidos por cosas nuevas. Las presentes
luchas por el poder quiz conduzcan, en esta crtica fase de hoy,
a la devastacin atmica universal. De no ser as, probablemente
las diferencias entre Oriente y Occidente acaben por volverse insigni
ficantes, en vista de la semejanza en la cultura material, que a
la larga demostrar ser ms fuerte que las diferencias ideolgicas.

IX. Teora general de los sistemas


en psicologa y psiquiatra

Las perplejidades de la psicologa moderna


En aos recientes, el concepto de sistema ha adquirido crecien
te importancia en psicologa y psicopatologa. Numerosas investiga
ciones se han referido a la teora general de los sistemas o a
alguna parte de ella (p. ej. F. Allport, 1955; G. W. Allport, 1960;
Anderson, 1957; Arieti, 1962; Brunswik, 1956; Bhler, 1959; Krech,
1950; Lennard y Bernstein, 1960; Menninger, 1957; Menninger
etal., 1958; Miller, 1955; Pumpian-Mindlin, 1959; Syz, 1963). Gordon W. Allport concluy la reedicin de su libro clsico (1961)
con La personalidad como sistema; Karl Menninger (1963) fund
su sistema de psiquiatra en la teora general de los sistemas y
la biologa organsmica; Rapaport (1960) lleg a hablar de la
popularidad que parece una epidemia de los sistemas abiertos
en psicologa (p 144). Se pregunta uno a qu se deber semejante
tendencia.
La psicologa estadounidense de la primera mitad de este siglo
estuvo dominada por el concepto de organismo reactivo o, de
mdo ms impresionante, por el modelo del hombre como robot.
Esta concepcin era Compartida por todas las escuelas principales
de la psicologa estadounidense, la clsica y la neoconductista, las
teoras del aprendizaje y la motivacin, el psicoanlisis, la cibernti
ca, el concepto del cerebro como computadora, y as sucesivamente.
De acuerdo con un destacado terico de la personalidad:
El hombre es una computadora, un animal o un nio. Su
destino est completamente determinado por genes, instintos,
215

216

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

accidentes, condicionamientos y reforzamientos tempranos, fuer


zas culturales y sociales. El amor es una pulsin secundaria ba
sada en el hambre y en sensaciones orales, o una formacin reac
tiva a un odio subyacente innato. En la mayora de nuestras for
mulaciones personolgicas no se prev nada para la creatividad,
no se admiten mrgenes de libertad para las decisiones volunta
rias, ni hay ningn reconocimiento atinado del poder de los
ideales, ninguna base para acciones desinteresadas, ningn fun
damento en absoluto para la menor esperanza de que la raza hu
mana pudiera salvarse de la fatalidad a la que hoy se enfrenta.
Si nosotros los psiclogos nos hemos pasado todo el tiempo,
conscientemente o no, procurando maliciosamente reducir el
concepto de naturaleza humana a su mnimo comn denomina
dor, y disfrutando al lograrlo, tendramos que admitir que en esa
medida alentaba en nosotros un espritu satnico. (Murray,
1962, pp. 36-54.)
Los postulados de la psicologa del robot han sido muy criticados;
el lector encontrar un resumen en las bien equilibradas evaluaciones
de Allport (1955, 1957, 1961) y el reciente esbozo histrico de
Matson (1964), tan brillantemente escrito como bien documentado.
Sin embargo, la teora sigui preponderando por razones evidentes.
El concepto del hombre como robot era a la vez expresin y
poderosa fuerza motriz de una sociedad de masas industrializada.
Serva de base a la ingeniera del comportamiento en la publicidad
y la propaganda comercial, econmica, poltica, etc.; la economa
en expansin de la sociedad opulenta no poda subsistir sin tales
manejos. Slo manipulando cada vez ms a los humanos como
a ratas skinnerianas, como a robot, autmatas compradores, confor
mistas y oportunistas homeostticamente ajustados (hablando claro,
idiotas y zombis), seguira esta gran sociedad progresando hacia
productos nacionales brutos cada vez mayores. De hecho (Henry,
1963), los principios de la psicologa acadmica eran idnticos a
los de la concepcin pecuniaria del hombre (pp. 45ss).
La sociedad moderna ofreci un experimento de psicologa mani
puladora en gran escala. Si sus principios fueran correctos, las
condiciones de tensin y stress debieran tender a incrementar los
trastornos mentales. Por otra parte, la salud mental mejorara al
estar satisfechas las necesidades bsicas de alimento, abrigo, seguri
dad personal, etc., al ser evitada la represin de los instintos infantiles

TEORA DE SISTEMAS EN PSICOLOGA Y PSIQUIATRA

217

mediante adiestramiento tolerante de las funciones corporales, al


reducir las exigencias escolares de modo que no sobrecarguen la
mente tierna, al suministrar satisfaccin sexual a edad temprana,
etctera.
El experimento conductista tuvo resultados contrarios a lo que
se esperaba. La Segunda Guerra Mundial perodo de intenso
stress fisiolgico y psicolgico no provoc multiplicacin de los
trastornos neurticos (Opler, 1956) ni de los psicticos (Llavero,
1957), aparte de efectos de choque directo, como las neurosis de
combate. En contraste, la sociedad prspera produjo un nmero
sin precedentes de enfermos mentales. Precisamente en condiciones
de reduccin de tensiones y satisfaccin de necesidades biolgicas
aparecieron nuevas formas de trastorno mental: neurosis existencial,
tedio maligno y neurosis de retiro (Alexander, 1960), o sea formas
de disfuncin mental originadas no en pulsiones reprimidas, necesi
dades insatisfechas o stress, sino en la falta de significado de la
vida. Se sospecha (Arieti, 1959, p. 474; von Bertalanffy, 1960a),
aunque falta apoyo estadstico, que el reciente incremento en la es
quizofrenia puede deberse al nuevo camino del hombre en la socie
dad moderna. Y no cabe duda de que en el campo de los trastornos
del carcter ha aparecido un nuevo tipo de delincuencia juvenil: el
crimen o por carencia o por pasin, sino por puro gusto, para
animarse, nacido de la vacuidad de la vida (Annimo, Crime and
Criminologists, 1963; Hacker, 1955).
As a la psicologa tanto terica como aplicada 4a invadi el
malestar con respecto a sus principios bsicos. Esta incomodidad,
as como la inclinacin a una nueva orientacin, se expres de
muchas maneras, tales como las varias escuelas neofreudianas, la
psicologa del yo, las teoras de la personalidad (Murray, Allport),
la aceptacin retrasada de la psicologa europea del desarrollo y
del nio (Piaget, Wemer, Charlotte Bhler), el new look en percep
cin, autorrealizacin (Goldstein, Maslow), la terapia centrada en
el cliente (Rogers), las actitudes fenomenolgicas y existenciales,
los conceptos sociolgicos del hombre (Sorokin, 1963), y otros.
Entre la variedad de las corrientes modernas hay un principio
comn: no considerar al hombre como autmata reactivo o robot
sino como un sistema activo de personalidad.
La razn del actual inters en la teora general de los sistemas
parece residir, pues, en la esperanza de que contribuye a elaborar

218

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

un armazn conceptual ms adecuado para la psicologa normal


y patolgica.
Conceptos de sistemas en psicopatooga
La teora general de los sistemas se arraiga e n l a concepcin organsmica en biologa. Esto lo desarroll en el continente europeo
el presente autor (1928a) en la tercera dcada del siglo, paralelamente
a trabajos en los pases anglosajones (Whitehead, Woodger, Coghill
y otros) y sobre la teora de la Gestalt (W. Khler). Es interesante
notar que Eugen Bleuler (1931) sigui con simpata los primeros
pasos de esta evolucin. Goldstein (1939) representa una tendencia
afin en psicologa.
O rganismo y personalidad. En contraste con las fuerzas fsicas
como la gravedad o la electricidad, los fenmenos de la vida slo
residen en entidades llamadas organismos. Todo organismo es un
sistema, esto es, un orden dinmico de partes y procesos en interac
cin mutua (von Bertalanffy, 1949a, p. 11). Similarmente, los fen
menos psicolgicos slo se hallan en entidades individualizadas
que en el hombre se denominan personalidades. Sea lo que fuere
la personalidad, tiene las propiedades de un sistema (G. Allport,
1961, p. 109).
El concepto molar del organismo psicofisico como sistema
contrasta con su concepcin como mero agregado de unidades
moleculares tales como reflejos, sensaciones, centros cerebrales,
pulsiones, respuestas reforzadas, rasgos, factores. La psicopatooga
muestra la disfuncin mental como perturbacin de un sistema an
tes que como prdida de funciones sueltas. Incluso en traumas loca
lizados (p. ej. lesiones corticales), el efecto es en perjuicio del siste
ma total de accin, en particular cn respecto a las funciones supe
riores y as ms exigentes. A la inversa, el sistema tiene considera
bles capacidades de regulacin (Bethe, 1931; Goldstein, 1959; Lashley, 1929).

El organismo activo. Aun sin estmulos externos, el organis


mo no es un sistema pasivo sino intrnsecamente activo. La teora
de los reflejos ha presupuesto que el elemento primario de la conduc
ta es la respuesta a estmulos externos. En contraste, la investigacin
reciente muestra con claridad cada vez mayor que la actividad

TEORA DE SISTEMAS EN PSICOLOGA Y PSIQUIATRA

219

autnoma del sistema nervioso, residente en el sistema mismo,


debe ser considerada primaria. En la evolucin y en el desarrollo
aparecen mecanismos reactivos superpuestos a actividades primiti
vas, rtmico-locomotoras. El estmulo (o sea un cambio en las
condiciones externas) no causa un proceso en un sistema inerte
por lo dems; slo modifica procesos en un sistema autnomamente
activo (von Bertalanffy, 1937, pp. 133ss; tambin 1960).
El organismo viviente mantiene un desequilibrio que se llama
estado uniforme de un sistema abierto y est as en situacin de
dedicar potenciales o tensiones existentes a la actividad espontnea
o en respuesta a estmulos desencadenantes; incluso propresa hacia
orden y organizacin mayores. El modelo de robot considera la
respuesta a estmulos, la reduccin de tensiones, el restablecimiento
de un equilibrio perturbado por factores de fuera, el ajuste al
medio, y dems, como esquema bsico y universal del comporta
miento. Sin embargo, el modelo de robot slo abarca en parte
el comportamiento animal y no cubre en absoluto ninguna porcin
esencial de la conducta humana. Para ahondar en la actividad
inmanente primaria del organismo psicofisico es precisa una reorien
tacin a fondo sustentada por abundantes testimonios biolgicos,
neurofisiolgicos, conductistas, psicolgicos y psiquitricos.
La actividad autnoma es la forma ms primitiva del comporta
miento (Von Bertalanffy, 1949a; Carmichael, 1954; Herrick, 1956;
von Holst, 1937; Schiller, 1957; H. Werner, 1957a); aparece en
la funcin cerebral (Hebb, 1949) y en procesos psicolgicos. El
descubrimiento de sistemas activadores en el tronco cerebral (Berlyne, 1960; Hebb, 1955; Magoun, 1958) ha recalcado este hecho
en aos recientes. El comportamiento natural comprende innumera
bles actividades ms all del esquema de E-R, desde la exploracin,
el juego y los rituales en los animales (Schiller, 1957) hasta las
vas econmicas, intelectuales, estticas, religiosas, etc., hacia la
autorrealizacin en el hombre. Incluso las ratas parecen buscar
problemas (Hebb, 1955), y el nio o el adulto sanos van mucho
ms all de la reduccin de tensiones o la satisfaccin de necesidades
en incontables actividades que no pueden ser reducidas a pulsiones
primarias o secundarias (G. Allport, 1961, p. 90). Toda esta conducta
es llevada adelante por amor de s misma, y derivndose gusto
(placer de funcin, segn K. Bhler) de la realizacin como
tal.

220

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Por razones similares, el total relajamiento de tensiones, como


en las experiencias de privacin sensoria, no es un estado ideal
sino que propende a producir insufrible angustia, alucinaciones
y otros sntomas de tipo psictico. La psicosis del prisionero, o
la exacerbacin de los sntomas de los enfermos mentales incomuni
cados, as como las neurosis de retiro y de fin de semana son
estados clnicos afnes que atestiguan que el organismo psicofisico
necesita cierto grado de tensin y de actividad para la existencia
saludable.
Es sntoma de enfermedad mental la perturbacin de la esponta
neidad. El paciente se hace cada vez ms un autmata, una mquina
de E-R, es empujado por pulsiones biolgicas, lo obsesiona la necesi
dad de comida, excrecin, satisfaccin sexual, etc. El modelo del
organismo pasivo es una descripcin harto adecuada del comporta
miento estereotipado de los compulsivos, de los pacientes con lesio
nes cerebrales, y de la prdida de actividad autnoma en la catatonia
y estados psicopatolgicos relacionados. Lo cual, de paso, subraya
el hecho de que el comportamiento normal es diferente.
H omeostasia. Muchas regulaciones psicofisiolgicas siguen los
principios de la homeostasia. Sin embargo, hay limitaciones eviden
tes (cf. pp. 170 ss). En general, el esquema homeosttico no es aplicable
(1) a regulaciones dinmicas, o sea a regulaciones no basadas en
mecanismos fijos sino que se dan dentro de un sistema que funciona
como un todo (p. ej. los procesos de regulacin despus de lesiones
cerebrales) ; (2) a actividades espontneas ; (3) a procesos cuya meta
no es la reduccin sino el establecimiento de tensiones, y (4) a
procesos de crecimiento, desarrollo, creacin y similares. Podemos
tambin decir que la homeostasia es inapropiada como principio
explicativo para las actividades humanas no utilitarias, que no sirven
a las necesidades primarias de conservacin propia y supervivencia
ni a sus derivaciones secundarias, como ocurre con tantas manifesta
ciones culturales. La evolucin de la escultura griega, la pintura
del Renacimiento o la msica alemana no tiene nada que ver con
el ajuste o la supervivencia, pues son de valor simblico y no
biolgico (von Bertalanffy, 1959; tambin 1964c; comprese abajo).
Pero ni siquiera la naturaleza viviente es en modo alguno meramente
utilitaria (von Bertalanffy, 1949a, pp. 106jj ).

El principio de la homeostasia a veces ha sido hinchado hasta

TEORA DE SISTEMAS EN PSICOLOGA Y PSIQUIATRA

221

el punto de hacerlo ridculo. La muerte del mrtir en la pira es


explicada (Freeman, 1948) por desplazamiento anormal de sus
procesos internos, de manera que la muerte es ms homeostatizadora que el seguir con vida (pp. 142.y.v); se supone que el alpinista
arriesga la vida porque el perder un status social apreciado puede
ser ms perturbador (Stagner, 1951). Tales ejemplos muestran hasta
qu extremos estn dispuestos a llegar ciertos autores con tal de
salvar un esquema arraigado en una Filosofa econmico-comercial
y que ensalza el conformismo y el oportunismo Como valores lti
mos. No debe olvidarse que Cannon (1932), como eminente fisilogo
y pensador que era, est libre de semejantes deformaciones: subray
explcitamente lo no esencial inapreciable, ms all de la homeostasia (p. 323; cf. tambin Frankl, 1959b; Toch y Hastorf, 1955).
El modelo homeosttico es aplicable en psicopatologa porque
en general las funciones no homeostticas decaen en los pacientes
mentales. As Karl Menninger (1963) logr describir el progreso
de la enfermedad mental como una serie de mecanismos de defensa,
que hacan descender a niveles homeostticos cada vez ms bajos,
hasta no dejar sino la preservacin de la vida fisiolgica. El concepto
de Arieti (1959) de la regresin teleolgica progresiva en la esquizo
frenia es algo parecido.
D iferenciacin. La diferenciacin es la transformacin a partir
de una condicin ms general y homognea hasta otra ms especial
y heterognea (Conklin, segn Cowdry, 1955, p. 12). Dondequiera
que se da desarrollo, procede de un estado de relativa globalidad y
carencia de diferenciacin hasta un estado de mayor diferenciacin,
articulacin y orden jerrquico (H. Werner, 1957b).

El principio de diferenciacin es ubicuo en biologa, evolucin


y desenvolvimiento del sistema nervioso, comportamiento, psicologa
y cultura. Fue Werner (1957a) quien se percat de que las funciones
mentales suelen progresar desde un estado sincrtico, en el cual
percepciones, motivacin, sensacin, imaginacin, smbolos, concep
tos, etc. constituyen una unidad amorfa, hacia una distincin cada
vez ms clara de estas funciones. En la percepcin el estado primitivo
parece ser de sinestesia (de la cual quedan rastros en el adulto
humano y que reaparece en la esquizofrenia o bajo la influencia
de la mezcalina o la LSD), del cual se van deslindando experiencias

222

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

visuales, auditivas, tctiles, qumicas y otras* En el comportamiento


animal y buena parte del humano hay una unidad perceptivo-emotivo-motivacional ; los objetos percibidos sin armnicos emotivo-motivacionales son un logro tardo del hombre maduro civilizado. Los
orgenes del lenguaje son oscuros, pero en lo que es posible hacerse
idea, se dira que el lenguaje y el pensamiento holofrsticos <W.
von Humboldt, cf. Werner, 1957a), o sea enunciados y pensamien
tos con una amplia aura de asociaciones, precedieron a la separa
cin de los significados y el lenguaje articulado. Similarmente, las
categoras de la vida mental desarrollada, como la distincin entre
el yo y los objetos, el espacio, el tiempo, el nmero, la causalidad
y dems, evolucionaron a partir de un continuo perceptivo-conceptual-motivacional representado por la percepcin paleolgica de
nios, primitivos y esquizofrnicos (Arieti, 1959; Piaget, 1959; Wer
ner, 1957a). El mito fue el caos prolifico a partir del cual se diferen
ciaron lenguaje, magia, arte, ciencia, medicina, mores, moral y reli
gin (Cassirer, 1953-1957).
As, yo y el mundo, mente y materia, o la res cogitans
y la res extensa de Descartes, no constituyen dato puro y anttesis
primordial. Son fruto final de un largo proceso de evolucin biolgi
ca, desarrollo mental del nio e historia cultural y lingistica, donde
quien percibe no es un simple receptor de estmulos sino que en
un sentido muy real crea su mundo (p. ej. Bruner, 1958; Cantril,
1962; Geertz, 1962; Matson, 1964, pp. I 8 I 5 5 ) . Puede contarse esto
de diferentes modos (p. ej. G. Allport, 1961, pp. 110-138; von
Bertalanffy, 1964a y 1965; Cassirer, 1953-1957; Freud, 1920; Merloo, 1956, pp. 196-199; Piaget, 1959; Werner, 1957a), pero hay
acuerdo general en que la diferenciacin surgi de un absoluto
indiferenciado de s mismo y del medio (Berlyne, 1957), y en que
la experiencia animista del nio y el primitivo (que persiste en
la filosofa aristotlica), la visin fisiognmica (Werner, 1957a),
la experiencia de nosotros y t (mucho ms intensa en el
pensamiento oriental que en el occidental, Koestler, 1960), la empa
tia, etc. fueron etapas del camino hasta que la fsica del Renacimiento
acab por descubrir la naturaleza inanimada. Las cosas y el
s mismo emergen gracias a un lento acopio de innumerables
* Cf. J. J. G ibson, T h e S e n s e s C o n sid e r e d a s P e r c e p tu a l S y s te m s (H oughton
M ifflin, Boston, 1966), el m odelo del hologram a neural en fisiologa cerebral (K .
H. Pribram, Four R s o f Remembering, en T h e N e u r o p h y sio lo g ic a l a n d B io ch e m ic a l
B a se s o f L e a r n in g , Harvard University Press, Cambridge), y as sucesivamente.

TEORA DE SISTEMAS EN PSICOLOGA Y PSIQUIATRA

223

factores de dinmica gestaltista, de procesos de aprendizaje y de


determinantes sociales, culturales y lingsticos; la distincin cabal
entre objetos pblicos y s mismo privado no se alcanza sin
nombrar y sin lenguaje, procesos a nivel simblico; y a lo mejor
esta distincin presupone un lenguaje de tipo indoeuropeo (Whorf,
1956).
En la psicopatologa y la esquizofrenia todos estos estados primi
tivos resurgen por regresin y en manifestaciones extraas extraas
por combinar arbitrariamente elementos arcaicos entre ellos y con
procesos de pensamiento ms rebuscados. Por otra parte, la experien
cia del nio, el salvaje y el no occidental, aunque primitiva, constitu
ye no obstante un universo organizado. Esto lleva al siguiente
grupo de conceptos que vamos a considerar.
Centralizacin y conceptos relacionados. Los organismos
no son mquinas, pero en cierto grado pueden volverse mquinas,
congelarse en mquinas. Nunca por completo, sin embargo, pues
un organismo totalmente mecanizado sera incapaz de reaccionar
a las condiciones en cambio incesante del mundo exterior (von
BertalanfTy, 1949a, pp. 17s.v). El principio de mecanizacin progresiva
expresa la transicin de una totalidad indiferenciada a una funcin
superior, posible merced a especializacin y divisin del trabajo;
este principio implica tambin prdida de potencialidades de los
componentes y de regulabilidad del conjunto.
La mecanizacin conduce a menudo al establecimiento de partes
conductoras, esto es, de componentes que dominan la conducta
del sistema. Tales centros pueden ejercer causalidad de disparador,
o sea que, al contrario del principio causa aequat effectum, un
cambio pequeo en una parte conductora por medio de mecanismos
amplificadores, provoca grandes cambios en el sistema total. De
esta manera llega a establecerse un orden jerrquico de partes o
procesos (cf. captulo m). Estos conceptos no necesitan comentario,
salvo por lo que toca a un punto controvertido.
En el cerebro, as como en la funcin mental, se alcanzan la
centralizacin y el orden jerrquico por estratificacin (A. Gilbert,
1957; Lersch, 1960; Luthe, 1957; Rothacker, 1947), es decir, por
superposicin de capas ms altas que adoptan el papel de partes
conductoras. Los detalles y los puntos disputados van ms all
de esta exposicin. Sin embargo, se convendr en que simplifican
do mucho es posible distinguir tres capas principales o etapas

224

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

evolutivas. En el cerebro son (1) el paleencfalo, en los vertebrados


inferiores, (2) el neencfalo (corteza), que evoluciona de los reptiles
a los mamferos, y (3) ciertos centros supremos, en especial la
regin motora del habla (de Broca) y las grandes reas asociativas
que slo se encuentran en el hombre. A la vez hay un movimiento
de los centros de control hacia adelante, p. ej. en el aparato yisual
desde los colliculi optici del mesencfalo (vertebrados inferiores)
hasta los corpora geniculata lateralia del diencfalo (mamferos)
y la regio calcarina del teleencfalo (hombre)*.
Paralela en cierto modo es la estratificacin en el sistema mental,
que puede ser circunscrita a grandes rasgos mencionando los domi
nios de los instintos, las pulsiones, las emociones, la personalidad
profunda primigenia; la percepcin y la accin voluntaria; y las
actividades simblicas caractersticas del hombre. Ninguna de las
formulaciones disponibles (el ego, el superego y el ello de Freud,
las de los tericos alemanes de la estratificacin) est libre de
objeciones. El significado neurofisiologie de que una porcin redu
cida de los procesos cerebrales sea consciente se desconoce por
completo. El inconsciente freudiano, o ello, comprende slo aspectos
limitados, y ya autores prefreudianos repasaron con mucho mayor
amplitud las funciones inconscientes (Whyte, 1960). Si bien estos
problemas necesitan mayor aclaracin, yerran los autores anglosajo
nes que rechazan la estratificacin por ser filosfica (Eysenck,
1957) o insisten en que no hay diferencia fundamental entre el
comportamiento de la rata y el del hombre (Skinner, 1963). Semejan
te actitud sencillamente prescinde de hechos zoolgicos elementales.
Por lo dems, la estratificacin es indispensable para comprendei
las perturbaciones psiquitricas.
R e g r e s i n . El estado psictico es descrito a veces como una
regresin a formas antiguas e infantiles de comportamiento.
Esto es incorrecto; ya E. Bleuler seal que el nio no es un
pequeo esquizofrnico sino un ser que funciona normalmente,
aunque primitivo. El esquizofrnico regresa a un nivel inferior
mas no se integra a l; sigue desorganizado (Arieti, 1959, p. 475).
La regresin es esencialmente desintegracin de la personalidad,
esto es, desdiferenciacin y descentralizacin. Desdiferenciacin quie
* Cf. recientemente A. Koestler, T he G h o st in th e M a c h in e (H utchinson, Londres.
1967).

TEORA DE SISTEMAS EN PSICOLOGA Y PSIQUIATRA

225

re decir que no hay prdida de funciones meristas sino reaparicin


de estados primitivos (sincretismo, sinestesia, pensar paleolgico,
y cuestiones parecidas). La descentralizacin es, en el extremo, desencefalizacin funcional en el esquizofrnico (Arieti, 1955). La esci
sin de la personalidad, de acuerdo con E. Bleuler, en complejos
neurticos (entidades psicolgicas que asumen la dominancia) me
nos graves, el funcionamiento perturbado del yo, su debilitamiento,
etc., apuntan similarmente al relajamiento de la organizacin men
tal jerrquica.
Lmites. Todo sistema como entidad investigable por derecho
propio debe tener lmites, espaciales o dinmicos. Estrictamente
hablando, los lmites espaciales slo se dan a la observacin ingenua,
y todos los lmites son en ltima instancia dinmicos. Es imposible
sealar con exactitud los lmites de un tomo (con valencias salindole, diramos, para atraer otros tomos), de una piedra (agregado
de molculas y tomos consistente ms que nada en espacio vaco,
con partculas separadas por distancias planetarias), o de un organis
mo (que continuamente intercambia materia con el medio que lo
circunda).

En psicologa, los lmites del yo son tan fundamentales como


precarios. Segn se indic ya, se establecen lentamente en la evolu
cin y el desarrollo y nunca quedan fijos por completo. Se originan
en la experiencia proprioceptiva y en la imagen corporal, pero
la autoidentidad no se establece del todo hasta que se nombran
el yo, el t y el eso. La psicopatologa exhibe la paradoja
de que las lindes del yo sean a la vez demasiado fluidas y demasiado
rgidas. La percepcin sincrtica, el sentimiento animista, las ilusio
nes y alucinaciones, etc., provocan la inseguridad de los lmites
del yo, pero dentro de su universo autocreado el esquizofrnico
vive en una concha, parecido a los animales que viven en las
burbujas de sus mundos limitados por la organizacin (Schiller,
1957). En contraste con el limitado ambiente del animal, el hombre
est abierto al mundo o dispone de un universo; esto es,
su mundo trasciende ampliamente las ligas biolgicas y aun las
limitaciones de sus sentidos. Para l, el encapsulamiento (Royce,
1964) del especialista al neurtico y, en el extremo, el esquizofrni
co es a veces una limitacin patgena de potencialidades. stas
se basan en las funciones simblicas del hombre.

226

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

A ctividades simblicas. Salvo por la satisfaccin inmediata


de necesidades biolgicas, el hombre vive en un mundo no de
cosas sino de smbolos (von BertalanfTy, 1956a). Tambin podemos
decir que los varios universos simblicos, materiales y no materiales,
que distinguen las culturas humanas de las sociedades animales,
son parte y fcilmente la ms importante del sistema de conduc
ta del hombre. Podr dudarse con razn de que el hombre sea
un animal racional, pero de fijo es, de pies a cabeza, un ser creador
de smbolos y dominado por los smbolos.
El simbolismo es reconocido como criterio nico del hombre
por los bilogos (von Bertalanffy, 1956a; Herrick, 1956), los fisilo
gos de la escuela pavloviana (sistema secundario de seales; Luria, 1961), los psiquiatras (Appleby, Scher y Cummings, 1960; Arieti,
1959; Goldstein, 1959) y los filsofos (Cassirer, 1953-1957; Langer, 1942). Esto no figura ni siquiera en textos importantes de psicolo
ga, a consecuencia de la filosofa de robot que impera, pero es precisa
mente por las funciones simblicas por lo que los motivos en
los animales no sern modelo adecuado para los motivos en el
hombre (G. Allport, 1961, p. 221), y por lo que la personalidad
humana no queda acabada hacia los tres aos, como supona la
teora de los instintos de Freud.
No discutiremos aqu la definicin de las actividades simblicas;
el autor ha procurado hacerlo en otra parte (von Bertalanffy,
1956a y 1965). Baste con decir que probablemente todas las nociones
empleadas para caracterizar la conducta humana son consecuencias
o diferentes aspectos de la actividad simblica. Cultura o civiliza
cin; procepcin creadora en contraste con la percepcin pasiva
(Murray, G. W. Allport), objetivacin tanto de cosas externas como
del s mismo (Thumb, 1943), unidad yo-mundo (Nuttin, 1957),
estrato abstracto contra concreto (Goldstein, 1959); el tener pasado
y porvenir, nexo temporal, visin de lo futuro, autntica intencio
nalidad (aristotlica; cf. captulo m), intencin como planeamiento
consciente (G. Allport, 1961, p. 224); temor a la muerte, suicidio;
voluntad de significado (Frankl, 1959b), inters como cebo en la
actividad cultural que autogratifica (G. Allport, 1961, p. 225), devo
cin idealista a una causa (quiz sin esperanza), martirio; empuje
hacia adelante de la motivacin madura (G. Allport, 1961, p.
90); autotrascendencia; autonoma del yo, funciones del yo sin
conflictos; agresin esencial (von Bertalanffy, 1958); consciencia,
super yo, ideal del yo, valores, moral, disimulo, verdad y mentira

TEORA DE SISTEMAS EN PSICOLOGA Y PSIQUIATRA

227

todo ello surge de la raz de universos simblicos creadores y


no puede, pues, ser reducido a pulsiones biolgicas, instintos psicoanalticos, reforzamiento de gratificaciones u otros factores biolgi
cos. La distincin entre valores biolgicos y especficamente humanos
est en que los primeros ataen a la conservacin del individuo
y la supervivencia de la especie, y los ltimos siempre aluden a
un universo simblico (von Bertalanffy, 1959 y 1964c).
En consecuencia, los trastornos mentales en el hombre compren
den por regla general perturbaciones de las funciones simblicas.
Kubie (1953) tiene seguramente razn cuando, como nueva hipte
sis sobre las neurosis, distingue procesos psicopatolgicos que
se dan a causa de la repercusin deformadora de experiencias muy
cargadas, a edad temprana y los que consisten en deformacin
de las funciones simblicas. Los trastornos en la esquizofrenia
residen asimismo a nivel simblico y adoptan muchas formas diferen
tes: aflojamiento de la estructura asociativa, desplome del lmite
del yo, perturbaciones del habla y el pensar, concretizacin de
ideas, desimbolizacin, pensamiento paleolgico, etc. Remitimos
a las discusiones debidas a Arieti (1959) y Goldstein (1959).
La conclusin (que no es en modo alguno generalmente aceptada)
es que la enfermedad mental es un fenmeno especficamente humano.
Los animales pueden exhibir en la conducta (segn se nos alcanza
por experiencia emptica) todos los trastornos perceptivos, motores
y del talante, todas las alucinaciones, sueos, reacciones fallidas
que se quiera. Pero carecen de las perturbaciones de las funciones
simblicas que son ingredientes esenciales de la enfermedad mental.
En los animales no puede haber perturbacin de ideas, delirios
de grandeza o de persecucin, etc., por la sencilla razn de que
no hay ideas de que partir. De esta manera, la neurosis animal
es apenas un modelo parcial de la entidad clnica (von Bertalanffy,
1957a).
He aqu la razn ltima de que el comportamiento humano
y la psicologa humana no sean reducibles a nociones biologistas
como la restauracin de la homeostasia, el conflicto entre pulsiones
biolgicas, relaciones madre-hijo insatisfactorias y dems. Otra com
secuencia es la dependencia de la enfermedad con respecto a la
cultura, tanto en sintomatologa como en epidemiologa. Decir que
la psiquiatra tiene un marco fisio-psico-sociolgico no es sino otra
manera de expresar el mismo hecho.

228

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Por igual razn, el afn humano es ms que autorrealizacin;


se dirige a metas objetivas y realizacin de valores (Frankl, 1959a,
1959b, 1960), lo cual no significa nada ms que entidades simblicas
que, en cierto sentido, quedan desprendidas de sus creadores (von
Bertalanffy, 1956a, tambin 1965). Quizs arriesguemos una defini
cin. Puede haber conflicto entre pulsiones biolgicas y un sistema
simblico de valores; tal es la situacin de la psiconeurosis. O
haber conflicto entre universos simblicos, o prdida de orientacin
de valor, y experiencia de la falta de significado del individuo;
es la situacin en que surge la neurosis existencial o nogena.
Anlogas consideraciones son aplicables a los trastornos del carc
ter como la delincuencia juvenil que, muy aparte de su psicodinmica, se originan en el desplome o erosin del sistema de valores.
Entre otras cosas, la cultura es un importante factor psicohiginico
(von Bertalanffy, 1959, 1964c).
El sistema: un nuevo marco conceptual. Luego de repasar
las nociones principales de la teora de los sistemas, puede decirse,
en resumen, que parecen proporcionar un armazn consistente para
la psicopatologa.
La enfermedad mental es a fin de cuentas una perturbacin
de las funciones de sistema del organismo psicofisico. Por esta
razn, sintomas o sndromes aislados no definen la entidad patolgi
ca (von Bertalanffy, 1960a). Vanse algunos sntomas clsicos de
la esquizofrenia. Relajamiento de la estructura asociativa (E. Bleuler) y cadenas de asociaciones sin freno; ejemplos parecidsimos
se encuentran en cierta poesa y retrica. Alucinaciones auditivas;
a Juana de Arco unas voces le encomendaron liberar a Francia.
Sensaciones perforantes; tan gran mstica como Santa Teresa
tuvo idntica experiencia. Construcciones fantsticas del mundo;
las de la ciencia dejan pequeas las de cualquier esquizofrnico.
No es que juguemos en torno al tema de el genio y la locura;
se trata de mostrar que la diferencia no reside en criterios separados
sino en la integracin.
Es posible definir limpiamente perturbaciones psiquitricas en
trminos de funciones de sistema. Por lo que respecta a la cognicin.
los mundos de los psicticos, tan impresionantemente descritos
por autores de las escuelas fenomenologa y existencialista (p.
ej. May et al.. 1958), son producto de sus cerebros. Pero tambin
nuestro mundo normal est conformado por factores emocionales.

TEORA DE SISTEMAS EN PSICOLOGA Y PSIQUIATRA

229

motivacionales, sociales, culturales, lingsticos, etc., amalgamados


con la percepcin propiamente dicha. Ilusiones y confusiones, aluci
naciones, cuando menos en sueos, se dan en el individuo sano;
inclusive los mecanismos de la ilusin tienen su papel en los fenme
nos de persistencia, sin los cuales sera imposible una imagen cohe
rente del mundo. El contraste entre la normalidad y la esquizofrenia
no est en que la percepcin normal refleje en un espejo plano
la realidad tal como es, sino en que la esquizofrenia tiene elementos
subjetivos que se desbocan y estn desintegrados.
Lo mismo es aplicable en el nivel simblico. Nociones cientficas
como las de que la Tierra vuela a velocidad inimaginable por
el universo, o la de que un cuerpo slido consiste en su mayor
parte en espacio vaco con diminutas motas de energa separadas
por distancias astronmicas, contradicen la experiencia cotidiana
y el sentido comn y son ms fantsticas que los planos del
mundo de los esquizofrnicos. Con todo, da la casualidad de
que las nociones cientficas son ciertas, o sea que encajan en
un esquema integrado.
Consideraciones similares se aplican a la motivacin. El concepto
de espontaneidad traza las lindes. La motivacin normal implica
actividad autnoma, integracin de la conducta, plasticidad y adap
tabilidad en condiciones cambiantes, libre uso de anticipacin simb
lica, decisin, etc. Esto subraya la jerarqua de funciones, en especial
el nivel simblico superpuesto al organsmico. As, junto al principio
organsmico de actividad espontnea, el principio humanstico
de funciones simblicas debe ser piedra angular de la considera
cin a la luz de la teora de los sistemas.
De modo que la respuesta a la falta o no de salud mental de un
individuo, depende en ltima instancia de que disfrute de un univer
so integrado congruente con el marco cultural que le toque (von Bertalanffy, 1960a). Por lo que se nos alcanza, este criterio comprende to
dos los fenmenos de la psicopatologa en comparacin con la nor
malidad, y deja lugar a la dependencia de las normas mentales con
respecto a la cultura. Lo que puede cuadrar a una cultura quiz sea
patolgico en otra, segn han mostrado los antroplogos culturales
(Benedict, 1934).
Este concepto tiene implicaciones definidas en psicoterapia. Si
el organismo psicofisico es un sistema activo, las terapias ocupacionales y adyuntivas tienen evidente consecuencia; el despertar posibili
dades creadoras tendr mayor importancia que el ajuste pasivo.

230

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Si estos conceptos son correctos, ms importante que escarbar


en el pasado ser ahondar en los conflictos presentes, procurar
la reintegracin y la orientacin hacia metas y el porvenir, esto
es, la anticipacin simblica. Ni que decir tiene, esto es una parfrasis
de recientes tendencias en psicoterapia, que as bien puede fundarse
en la personalidad como sistema. En fin, si gran parte de la neu
rosis actual es existencial, resultante de la falta de sentido de la
vida, ser oportuna la logoterapia (Frankl, 1959b), la terapia a ni
vel simblico.
Parece, pues que, sin caer en la trampa de la filosofa del
nada sino, en detrimento de otras concepciones, una teora de
sistemas de la personalidad proporciona un buen fundamento a
la psicologa y la psicopatologa.
Conclusin
La teora de los sistemas en psicologa y psiquiatra no representa
un desenlace emocionante de descubrimientos nuevos, y si el lector
tiene cierto sentimiento de dj vu, no podemos contradecirlo. Nos
propusimos mostrar que los conceptos de sistema en este campo
no son especulacin, no son empeo de meter los hechos en la
camisa de fuerza de una teora que da la coincidencia que est
de moda, y no tienen que ver con el antropomorfismo mentalista
tan temido por los conductistas. Con todo, el concepto de sistema
representa un viraje en redondo con respecto a las teoras del
robot, que conduce a una imagen del hombre ms realista (y,
de paso, ms digna). Adems acarrea consecuencias de gran alcance
para la visin cientfica del mundo, a las cuales en este bosquejo
apenas podemos aludir:
(1) El concepto de sistema ofrece un armazn terico que es
psicofisicamente neutral. Trminos fsicos y fisiolgicos tales como
potenciales de accin, trasmisin qumica en las sinapsis, redes
neurales, etc., no son aplicables a fenmenos mentales, ni menos
an pueden aplicarse nociones psicolgicas a fenmenos fsicos.
Los trminos y principios de sistemas, tales como los que discutimos,
pueden aplicarse a hechos de uno y otro campo.
(2) El problema de la mente y el cuerpo no puede ser discutido
aqu, y el autor tiene qUe remitir a otra investigacin (von Bertalanffy, 1964a). Resumamos: el dualismo cartesiano entre materia
y mente, objetos exteriores y yo interior, cerebro y consciencia.

TEORA DE SISTEMAS EN PSICOLOGA Y PSIQUIATRA

231

y as por el estilo, es incorrecto, tanto a la luz de la experiencia


fenomenolgica directa como a la de estudios modernos en varios
campos; es una conceptualizacin procedente de la fsica del siglo
xvii que, aunque siga imperando en debates modernos (Hook, 1961;
Scher, 1962), est anticuada. Desde el punto de vista moderno,
la ciencia no hace afirmaciones metafsicas, ya sean de la variedad
materialista, de la idealista o de la positivista de datos sensorios.
Es una construccin conceptual que reproduce aspectos limitados
de la experiencia en su estructura formal. Las teoras del comporta
miento y la psicologa tienen que ser anlogas en estructura formal,
o sea isomorfas. Posiblemente los conceptos de sistemas sean el
primer comienzo de este lenguaje comn (cf. Piaget y Bertalanffy,
en Tanner y Inhelder, 1960). En el futuro lejano esto tal vez lleve
a una teora unificada (Whyte, 1960) de la cual pudieran derivarse
algn da aspectos materiales y mentales, conscientes e inconscientes.
(3) Dentro del marco expuesto, el problema del libre albedro
o el determinismo recibe tambin un significado nuevo y definido.
Es un seudoproblema resultante de confundir distintos niveles de
experiencia, y epistemologa y metafsica. Nos experimentamos como
libres, por la sencilla razn de que la categora de causalidad no
es aplicada a la experiencia directa o inmediata. La causalidad
es una categora aplicada para traer orden a la experiencia objetivada
reproducida en smbolos. Dentro de sta, tratamos de explicar fen
menos mentales y de la conducta como causalmente determinados,
y lo logramos con aproximacin siempre mayor tomando en cuenta
cada vez ms factores de motivacin, puliendo modelos conceptua
les, etc. El albedro no est determinado sino que es determinah/e.
particularmente en los aspectos promediables y parecidos a los de
una mquina y similares a los del comportamiento, segn saben los
investigadores de la motivacin y los estadsticos. Sin embargo,
causalidad no es necesidad metafsica sino un instrumento que or
dena la experiencia, y hay otras perspectivas (captulo x) de igual
o superior categora.
(4) Separada de la cuestin epistemolgica est la cuestin mo
ral y legal de la responsabilidad. La responsabilidad es juzgada siem
pre dentro de un marco simblico de valores, de los que acepta una
sociedad en circunstancias dadas. Por ej., las reglas de M'Naghten,
que exculpan al delincuente si no puede distinguir lo bueno de lo
malo, significan de hecho que el criminal queda sin castigo si tiene
obliterada la comprensin simblica; de este modo su comporta

232

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

miento est determinado slo por pulsiones animales. Est prohi


bido matar, y se castiga como homicidio dentro de la trama simbli
ca del estado ordinario de la sociedad, pero en otro marco de valo
res, en guerra, se manda matar (y se castiga a quien no acepta la or
den).

X. La relatividad de las categoras

La hiptesis de Whorf
Entre los adelantos recientes en las ciencias antropolgicas, difcil
mente habr punto de vista que haya merecido tanta atencin y oca
sionado tanta controversia como el adelantado por el difunto Benja
mn Whorf. La hiptesis que propone Whorf es
que la creencia comnmente sostenida de que los procesos cog
noscitivos de todos los seres humanos poseen una estructura l
gica comn que opera anteriormente a la comunicacin e inde
pendientemente de ella, es errnea. Juzga Whorf que son las
pautas lingsticas mismas las que determinan lo que un indivi
duo percibe en el mundo y cmo lo piensa. En vista de que tales
pautas varan ampliamente, los modos de pensar y percibir de
grupos que utilicen distintos sistemas lingsticos conducirn a
visiones del mundo bsicamente diferentes. (Fearing, 1954.)
Ingresamos, pues, en un nuevo concepto de relatividad, segn
el cual todos los observadores no son guiados por la misma
evidencia fsica hacia el mismo cuadro del universo, a no ser
que se parezcan sus trasfondos lingsticos... Segmentamos y
organizamos tal como lo hacemos el mbito y el correr de
los sucesos, en gran medida porque, en virtud de nuestra lengua
materna, participamos en un acuerdo de hacerlo as, y no porque
la naturaleza misma est segmentada precisamente de ese modo
y todo el mundo pueda darse cuenta de ello. (Whorf, 1952,
P- 21.)
233

234

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Por ejemplo, en las lenguas indoeuropeas los sustantivos, los


adjetivos y los verbos aparecen como unidades gramaticales bsicas,
y una oracin es, ni ms ni menos, una combinacin de estas
partes. Este esquema de una entidad persistente separable de sus
propiedades, y de comportamiento activo o pasivo, es fundamental
para las categoras del pensamiento occidental, desde las categoras
aristotlicas de sustancia, atributos y accin a las anttesis
de materia y fuerza, masa y energa en fsica.
Lenguas indgenas de Amrica, como el nootka (isla de Vancou
ver) o el hopi, no tienen partes de la oracin ni sujeto y predicado
separables. Significan, en lugar de esto, un acontecimiento como
un todo. Relampague una luz, decimos, o, haciendo intervenir
una dudosa entidad hipostasiada, relampague. En hopi basta
con relmpago [hubo]*.
Sera importante aplicar los mtodos de la lgica matemtica
a estos lenguajes. Ser posible trasladar enunciados en lenguas
como el nootka o el hopi a la notacin logstica usual, o ser
sta una formalizacin de la estructura de las lenguas indoeuropeas?
Se dira que este importante tema no ha sido investigado.
Las lenguas indoeuropeas hacen hincapi en el tiempo. El toma
y daca entre lenguaje y cultura conduce, segn Whorf, a que
se lleven registros, diarios, a las matemticas estimuladas por conta
bilidades; a calendarios, relojes, cromologa, el tiempo que usa
la fsica; a la actitud histrica, al inters en el pasado, la arqueologa,
etc. Es interesante comparar esto con la concepcin spengleriana
del papel central del tiempo en la imagen occidental del mundo
* ste y otros ejem plos de la argumentacin de W horf son criticados por W hatmough (1955). C om o dem ostr Brugmann ( S y n t a x d es e in fa c h en S a i e s ; 1955,
pp. 17-24). fu lg e t, p l u i t , to n a t son sencillam ente viejos temas en ti (nom bres relampa
gueo ahi, lluvia ah. trueno ah), y W horf est rotundamente equivocado al afirmar
que to n a t (us esta mismsima palabra) no tiene paralelo en hopi, estructural y
lgicamente. A sim ism o, se nos informa de que 'preparar en hopi es probar para',
practicar sobre. Ahora bien, esto es exactamente p ra e -p a ro . N o sirve decir que
la fsica hopi no podra haber tenido conceptos com o los de espacio, velocidad
y masa, o que habran sido muy diferentes de los nuestros. L os hopi no tienen
fsica porque el tab o la magia les impiden la investigacin experimental. Aunque
haya que rendirse a la autoridad del lingista, parece am pliam ente dem ostrado
que el estilo de pensam iento difiere entre las civilizaciones, aunque est abierto
a la crtica el supuesto de W horf de que esto se deba en forma ms o menos
exclusiva a factores lingsticos.

LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

235

(cf. pp.
55), que llega a idntica conclusin partiendo de otro
punto de vista.
Sin embargo, la distincin evidente por s misma para noso
tros entre pasado, presente y futuro no existe en la lengua hopi.
No distingue tiempos sino que indica la validez del enunciado:
hecho, memoria, expectacin, costumbre. En hopi no hay diferencia
entre l corre, est corriendo, corri: todo es wari, hay
correr. La expectacin se indica con warinki (hay correr dira
[yo]), que cubre l correr, correra. Pero si se trata del enuncia
do de una ley general, se aplica warikngwe (hay correr, caractersti
camente) (La Barre, 1954, pp. 197ss). El hopi carece de nocin
general o intuicin del tiempo como un continuo en fluir uniforme,
dentro del cual todo procede en el universo a ritmo igual, desde
el futuro, por el presente hasta el pasado (Whorf, 1952, p. 67).
En lugar de nuestras categoras de espacio y tiempo, el hopi prefiere
distinguir lo manifiesto, todo lo que es accesible a los sentidos,
sin distinguir presente y pasado, y lo no manifiesto, que comprende
el futuro as como lo que llamamos mental. El nvajo (cf. Kluckhohn
y Leighton, 1951) tiene poco desarrollados los tiempos, el hincapi
se hace en los tipos de actividad, y as se distinguen aspectos
de la accin durativo, perfectivo, usitativo, repetitivo, iterativo,
optativo, semifactivo, momentneo, progresivo, transicional, conativo, etc. Podra afirmarse que lo que primero le importa a cualquier
lengua indoeuropea es el tiempo; al hopi la validez; al nvajo
el tipo de actividad (segn comunicacin personal del profesor
Kluckhohn).
Pregunta Whorf:
Cmo se construira una fsica siguiendo estos lincamientos,
sin / (tiempo) en sus ecuaciones? Perfectamente, por lo que
se me alcanza, aunque, por supuesto, requerira diferente ideolo
ga y a lo mejor diferentes matemticas. Claro est que v (velociedad) tendra que desaparecer tambin. (1952, p. 7.)
No hay que dejar de mencionar que existe de hecho una fsica
intemporal, la esttica griega (cf. p. 246). Para nosotros es parte
de un sistema ms vasto, la dinmica, para el caso particular en
que t-> 00, es decir, cuando el tiempo tiende a infinito y sale
de las ecuaciones.
Por lo que respecta al espacio, las lenguas indoeuropeas propen
den mucho a expresar relaciones no espaciales merced a metforas

236

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

espaciales: duraciones largas o cortas; intensidades altas o bajas;


tendencias a ascender o descender; expresiones latinas como educo,
religio, comprehendo como referencias metafricas espaciales (cor
preas acaso fuese ms correcto): guiar fuera, atar, etc*.
No pasa otro tanto en hopi, donde, al contrario, las cosas
fsicas son nombradas mediante metforas psicolgicas. Asi, la pala
bra hopi para corazn es puede mostrarse de formacin
tarda a partir de una raz que significa pensar o recordar.
La lengua hopi es, como afirma Whorf, capaz de dar razn y
de describirlos correctamente, en sentido pragmtico u observadonal de todos los fenmenos observables del universo. Sin embargo^
la metafsica implcita es enteramente diferente, pues es ms bien
un pensar animista o vitalista, prximo a la experiencia mstica
de la unidad.
De ah que Whorf sostenga que el espacio, el tiempo y la
materia newtonianos no son intuiciones. Son recetas de la cultura
y el lenguaje. (1952, p. 40.)
As como es posible disponer de cualquier nmero de geome
tras aparte de la euclidiana, que den razn igualmente perfecta
de las configuraciones espaciales, tambin pueden darse descrip
ciones del universo, todas igualmente vlidas, que no incluyen
nuestro contraste familiar entre espacio y tiempo. El punto
* Es interesante hacer constar que Lorenz (1943) expres exactam ente el m ismo
punto de vista en trminos de la determinacin biolgica de las categoras: Los
trm inos que el lenguaje ha form ado para las funciones supremas de nuestro pensa
m iento racional llevan an tan clara la impronta de su origen, que pudieran provenir
del lenguaje profesional del chimpanc. D iscernim os en tramas com plicadas com o
el m ono en un enredijo de ramas, no hallam os mejor expresin para nuestras
vas ms abstractas de alcanzar metas que m todo, que viene a ser rodeo. N uestro
espacio tctil disfruta com o si fuera desde los lmures no saltadores de una
particular preponderancia sobre el visual. As captam os (erfasst) una conexin
( Zusammenhang) slo si la com prendem os (begreifen : agarrar). Tambin la nocin
de objeto ( Gegenstand, lo que se nos enfrenta) se origin en la percepcin hptica del
esp acio... Incluso el tiem po es representado, para bien o para mal, en trminos del
m odelo visualizable del espacio (p. 344)... El tiempo es absolutam ente invisualizable y. en nuestro pensam iento categrico, se hace visualizable siempre [acaso un pre
juicio o ccid en ta l? L.v.B.J slo merced a procesos espaciotem porales... El curso del
tiem po' es sim bolizado, lingistica y es cierto que tambin conceptualm ente, por m o
vim iento en el espacio (el correr del tiempo). Hasta nuestras preposiciones.... nues
tros nom bres 'pasado, presente, futuro tienen originalm ente connotaciones que re
presentan configuraciones espaciotem porales de m ovim iento. A penas es posible des
pojarlas del elem ento de m ovim iento en espacio (pp. 351 j ).

LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

237

de vista relativista de la fsica moderna es una cosa as, concebida


en trminos matemticos, y otra lo es la Weltanschauung hopi,
bien diferente, o matemtica y lingstica. (Whorf, 1952,
P- 67.)
El modo mecanicista de pensar, que tropieza con dificultades
en los modernos adelantos cientficos, es consecuencia de nuestras
categoras y hbitos lingsticos especficos, y Whorf confia en
que mayor idea de la diversidad de sistemas lingsticos podr
contribuir a la revaluacin de conceptos cientficos.
La Barre (1954, p. 301) ha resumido vividamente este punto
de vista:
La sustancia y el atributo aristotlicos se parecen notablemen
te a los nombres y adjetivos predicados indoeuropeos... La ciencia
ms moderna bien puede plantear la cuestin de si las formas
kantianas, o espectculos gemelos del tiempo y el espacio
(sin los cuales nada podemos percibir), no sern, por un lado,
puros tiempos verbales indoeuropeos, y, por otro, la estereosco
pia y la cinestesia y los procesos vitales humanos lo cual
podra expresarse ms econmicamente en trminos de la c,
velocidad constante de la luz, en la frmula de Einstein. Pero
debemos recordar siempre que E = mc2 tampoco es ms que
una concepcin gramatical de la realidad en trminos de catego
ras indoeuropeas del lenguaje. Un Einstein hopi, chino o esqui
mal pudiera describir, merced a sus hbitos gramaticales, conceptualizaciones matemticas del todo distintas, con que percibir
la realidad.
Empresente trabajo no pretende discutir los problemas lingsticos
planteados por Whorf, lo cual se hizo a fondo en un coloquio
reciente (Hoijer et al., 1954). Sin embargo, al presente autor se
le ha ocurrido que lo que es conocido como hiptesis whorfiana
no es enunciado aislado de un individuo algo extravagante. Ms
bien la hiptesis whorfiana de la determinacin lingstica de las
categoras de la cognicin es parte de una revisin general del
proceso cognoscitivo. Est incluida en una impetuosa corriente del
pensamiento moderno, cuyas fuentes estn en la filosofa as como
en la biologa. Se dira que estas conexiones no son apreciadas en la
medida que merecen.

238

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

El problema general planteado puede ser expresado como sigue:


en qu medida las categoras de nuestro pensamiento son modeladas
por factores biolgicos y culturales y dependen de ellos? Es evidente
que, puestas as las cosas, el problema rebasa con mucho las fronteras
de la lingstica y toca la cuestin de los fundamentos del conoci
miento humano.
Semejante anlisis tendr que comenzar con la visin del mundo
clsica, absolutista, que hall expresin cumbre en el sistema kantia
no. De acuerd con la tesis de Kant, hay las llamadas formas
de la intuicin, el espacio y el tiempo, y las categoras del intelecto,
como la sustancia, la causalidad y otras, que se imponen universal
mente a cualquier ser racional. De acuerdo con esto, la ciencia,
basada en tales categoras, es igualmente universal. La ciencia fsica
que usa estas categoras a priori, a saber, el espacio euclidiano,
el tiempo newtoniano y causalidad determinista estricta, es prctica
mente la mecnica clsica, la cual es, por tanto, el sistema absoluto
del conocimiento, aplicable a cualquier fenmeno as como a cual
quier mente como observador.
Es un hecho bien conocido que la ciencia moderna reconoci
hace mucho que no es as. No hay necesidad de insistir en el
punto. El espacio euclidiano no es sino una forma de geometra,
al lado de la cual existen otras, no euclidianas, con exactamente
la misma estructura lgica y el mismo derecho de existir. La ciencia
moderna aplica la clase de espacio y de tiempo que ms le conviene
para describir los acontecimientos de la naturaleza. En el mundo
de las dimensiones intermedias, el espacio euclidiano y el tiempo
newtoniano son aplicables a modo de aproximaciones satisfactorias.
Pero al transitar a las dimensiones astronmicas o a los aconteceres
atmicos hay que hacer intervenir espacios no euclidianos o los
espacios configuracionales multidimensionales de la teora cuntica.
En la teora de la relatividad, el espacio y el tiempo se funden
en la unin de Minkowski, donde el tiempo es otra coordenada
de un continuo de cuatro dimensiones, si bien de carcter un tanto
peculiar. La materia slida, la parte ms firme de la experiencia
y la ms trivial de las categoras de la fsica ingenua, consiste
casi por entero en vaco salpicado de centros de energa que,
considerando su magnitud, estn separados por distancias astron
micas. La masa y la energa, cuantificaciones un tanto afinadas
de la anttesis categrica de materia y fuerza, se presentan como
expresiones de una realidad desconocida, intercambiables de acuer-

LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

241

ambiente slo contiene una caracterstica, a saber, opacamiento


de la luz.
Este constreimiento organizacional del ambiente llega incluso
mucho ms lejos de lo indicado por estos ejemplos (von Bertalanffy,
1937). Tambin tiene que ver con las formas de intuicin, considera
das a priori e inmutables por Kant. El bilogo encuentra que
no hay espacio ni tiempo absolutos, sino que dependen de la organi
zacin del organismo que percibe. El espacio tridimensional euclidiano, en el que son equivalentes las tres coordenadas rectangulares,
siempre fue identificado con el espacio a priori de la experiencia
y la percepcin. Pero hasta la simple contemplacin muestra y
experimentos pertinentes prueban (von Allesch, 1931; von Skramlik, 1934, y otros) que el espacio de la percepcin visual y tctil
no es euclidiano en modo alguno. En el espacio de la percepcin
las coordenadas no son en absoluto equivalentes, sino que hay
una diferencia fundamental entre arriba y abajo, derecha e izquierda,
delante y detrs. La organizacin de nuestro cuerpo, sin ir ms
lejos, y en ltima instancia el hecho de que el organismo est
sujeto a la gravedad, establece desigualdad entre las dimensiones
horizontal y vertical. Se aprecia esto en seguida por un sencillo
hecho que todo fotgrafo conoce. Experimentamos como algo co
rrecto el que, de acuerdo con las leyes de la perspectiva, paralelas
como los rieles del ferrocarril converjan en la distancia. Pero exacta
mente el mismo escorzo es experimentado como falso si aparece
en la dimensin vertical. Si se tom una fotografa con la cma
ra ladeada, obtenemos lneas de cada, las aristas de una casa,
p. ej., que convergen. Desde el punto de vista de la perspectiva,
esto es tan correcto como los rieles convergentes, pero esta ltima
perspectiva es experimentada como correcta, en tanto que las aristas
convergentes de una casa se sienten falsas; la explicacin es que
el organismo humano es tal que tiene un ambiente con extensin
horizontal considerable, pero extensin vertical desdeable*.
Una relatividad parecida reina en el tiempo experimentado. Von
Uexkll introdujo la nocin de instante como la mnima unidad
de tiempo percibido. Para el hombre, el instante es de alrededor
de 1/18 de segundo, o sea que impresiones ms cortas no son
* Hasta donde llega a verse, esta sencilla dem ostracin de la estructura no
euclidiana del espacio visual la dio primero von Bertalanffy (1937, p. 155), en
tanto que, cosa curiosa, no se alude a ello para nada en la bibliografa sobre
fisiologa de la percepcin (Lorenz, 1943, p. 335).

242

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

percibidas por separado sino que se funden. Resulta que la duracin


del instante no depende de condiciones de los rganos sensoriales
sino del sistema nervioso central, en vista de que coincide para
diferentes rganos de stos. Esta fusin de imgenes es, por supuesto,
la explicacin del cinematgrafo, cuando se pasa de 18 imgenes
por segundo y se funden en movimiento continuo. La duracin
del instante vara con las especies. Hay animales de cmara lenta
(von Uexkll), que perciben mayor nmero de impresiones por
segundo que el hombre. El pez luchador {Betta) no reconoce su
imagen en un espejo si, mediante un dispositivo mecnico, se le
presenta 18 veces por segundo. Hay que ponrsela al menos 30
veces por segundo; entonces el pez ataca a su imaginario contrincan
te. As, estos animales pequeos y activsimos consumen un nmero
de impresiones mayor que el que consume el hombre, por unidad
de tiempo astronmico; el tiempo es decelerado. A la inversa,
el caracol es un animal de cmara rpida. Trepa por una vara
que vibra cuatro veces por segundo; como quien dice, una vara
con este ritmo de vibracin le parece en reposo al caracol.
El tiempo experimentado no es newtoniano. Lejos de fluir unifor
memente {aequilabiliter fluii, que escribi Newton), depende de con
diciones fisiolgicas. La llamada memoria temporal de los animales
y el hombre parece determinada por un reloj fisiolgico. De
esta suerte las abejas, condicionadas para llegar a cierta hora al
lugar del alimento, aparecen en l antes o despus si se les adminis
tran sustancias que incrementen o disminuyan su ritmo metablico
(p. ej. von Stein-Beling, 1935; Kalmus, 1934; Wahl, 1932, y otros).
El tiempo experimentado parece huir si est lleno de impresiones,
y se arrastra si nos gana el tedio. En la fiebre, cuando la temperatura
del cuerpo y el ritmo del metabolismo estn aumentados, el tiempo
parece demorarse, ya que aumenta el nmero de instantes, en
el sentido de Uexkll, por unidad astronmica. Paralelo a esta expe
riencia temporal corre un incremento correspondiente en la frecuen
cia de las ondas del cerebro (Hoagland, 1951). Con la edad, el tiem
po parece ir ms de prisa, por unidad astronmica de tiempo son
experimentados menos instantes. De modo correspondiente, la velo
cidad de cicatrizacin de las heridas disminuye proporcionalmente a
la edad, pues obviamente tanto los fenmenos psicolgicos como
los fisiolgicos estn vinculados a la deceleracin de los procesos
metablicos en la senectud (du Nouy, 1937).

LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

239

do con la ley de Einstein. De modo similar el determinismo estricto


de la fsica clsica es sustituido en la fsica cuntica por indetermi
nismo, o ms bien por saber que las leyes de la naturaleza tienen
esencialmente carcter estadstico. Poco queda de las categoras
kantianas, supuestamente a priori y absolutas. Dicho sea de paso, es
sintomtico de la relatividad de las visiones del mundo el que Kant,
que en su poca apareca como el gran destructor de todo dogma
tismo, se nos presente a nosotros como paradigma del absolutismo
y el dogmatismo gratuitos.
Se plantea as la pregunta de qu ser lo que determine las
categoras de la cognicin humana. En tanto que en el sistema
de Kant las categoras parecan ser absolutas para cualquier observa
dor racional, ahora se presentan cambiantes con el adelanto del
conocimiento cientfico. En este sentido, la concepcin absolutista
de otros tiempos y de la fsica clsica es reemplazada por un
relativismo cientfico.
El tema de la presente discusin puede ser definido como sigue.
Las categoras del conocimiento, del conocimiento cotidiano tanto
como del cientfico, que en ltima instancia es un afinamiento
de aqul, dependen, primero, de factores biolgicos; segundo, de
factores culturales; en tercer lugar, a pesar de esta maraa demasia
do humana, es posible en cierto sentido el conocimiento absoluto,
emancipado de las limitaciones humanas.
La relatividad biolgica de las categoras
La cognicin depende, ante todo, de la organizacin psicofsica
del hombre. Nos referiremos aqu en particular a la actitud biolgica
moderna inaugurada por Jacob von Uexkll con el nombre de
Umwelt-Lehre. Equivale, en sustancia, a afirmar que, del gran pastel
de la realidad, cada organismo vivo corta una rebanada, que puede
percibir y a la cual puede reaccionar gracias a su organizacin
psicofsica, es decir, a la estructura de sus rganos receptores y
efectores. Von Uexkll y Kriszat (1934) ofrecen imgenes interesant
simas de cmo el mismo segmento de la naturaleza se presenta
a varios animales; hay que compararlas con los dibujos igualmente
divertidos de Whorf, que muestran cmo es modelado el mundo
de acuerdo con esquemds lingsticos. Slo mencionaremos unos
cuantos ejemplos, elegidos en los extensos estudios de von Uexkll
sobre el comportamiento.

240

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Tmese, p. ej., un organismo unicelular como el paramecio.


Su manera casi exclusiva de respuesta es la reaccin de huida
(fobotaxia), que manifiesta hacia los estmulos ms diversos, qumi
cos, tctiles, trmicos, fticos, etc. Sin embargo, esta reaccin sencilla
es bastante para guiar al animal, carente de rganos sensorios
especficos, a la regin de condiciones ptimas. Tantas cosas cpmo
hay en el ambiente del paramecio, algas, otros infusorios, pequeos
crustceos, obstculos mecnicos y dems, no existen para l. Slo
es recibido un estmulo, que desencadena la reaccin de huida.
Como muestra este ejemplo, el plan organizacional y funcional
de un ser viviente determina qu puede tornarse estmulo y carac
terstica a la cual el organismo responda con determinada reaccin.
De acuerdo con la expresin de von Uexkll, cualquier organismo,
por decirlo as, recorta de la multiplicidad de los objetos circundantes
un nmero reducido de caractersticas a las cuales reacciona y
cuyo conjunto forma su ambiente (Unwelt). Todo lo dems es
inexistente para este organismo particular. Todo animal est rodea
do, como por una burbuja, de su ambiente especfico, y abastecido
de las caractersticas que le ataen. Si reconstruyendo el ambiente
de un animal entramos en la burbuja, el mundo cambia profunda
mente: muchas caractersticas desaparecen, otras surgen, y resulta
un mundo completamente nuevo.
Von Uexkll ha dado innumerables ejemplos que delinean los
ambientes de varios animales. Tmese, p. ej., una garrapata al
acecho en una mata hasta que pase un mamfero en cuya piel
se instala y bebe sangre hasta saciarse. La seal es el olor del
cido butrico, que es segregado por las glndulas drmicas de
todos los mamferos. Siguiendo este estmulo, se lanza; si cay
en un cuerpo caliente lo cual le indica su sensible sentido trmi
co, ha alcanzado la presa, un animal de sangre caliente, y slo
necesita, ayudada por el sentido tctil, un lugar sin pelo para
perforarlo. As el rico medio circundante de la garrapata se contrae
hasta ser una breve configuracin en la que slo lucen, como
faros, tres seales, suficientes, sin embargo, para guiar el animal
con seguridad a su meta. O bien algunos erizos de mar responden
a cualquier oscurecimiento apretando las espinas. Esta reaccin
es aplicada invariablemente contra toda nube o bote que pasa,
o contra el verdadero enemigo, un pez que se acerque. Aunque
el medio del erizo de mar contiene muchos objetos diferentes, su

LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

243

Se han hecho varios intentos (Brody, 1937; Backman, 1940;


von Bertalanffy, 1951, p. 346) de establecer, frente al tiempo astron
mico, uno biolgico. Un mtodo es homologar curvas de crecimien
to: si el curso del crecimiento en diferentes animales es expresado
por la misma frmula y la misma curva, las unidades de la escala
temporal (representada como tiempo astronmico) sern diferentes,
y de seguro aparecern importantes cambios fisiolgicos en puntos
correspondientes de la curva. Desde el punto de vista de la fsica
es posible introducir un tiempo termodinmico, fundado en el segun
do principio y en los procesos irreversibles, opuesto al tiempo
astronmico (Prigogine, 1947). El tiempo termodinmico no es lineal
sino logartmico, puesto que depende de probabilidades; por la
misma razn, es estadstico; y local por estar determinado por
los acontecimientos en determinado punto. Es probable que el tiem
po biolgico est relacionado con el termodinmico de manera
ntima, aunque en modo alguno sencilla.
Tambin la accin de sustancias pone de manifiesto cmo las
categoras de la experiencia dependen de los estados fisiolgicos.
Bajo la influencia de la mezcalina, p. ej., las impresiones visuales
se intensifican y la percepcin del espacio y el tiempo experimenta
profundos cambios (cf. Anschtz, 1953; A. Huxley, 1954). Sera
de lo ms interesante estudiar las categoras de los esquizofrnicos;
es probable que se hallara que difieren considerablemente de las de
la esperiencia normal, como pasa en efecto con las categoras
en la experiencia del soar.
Aun la ms fundamental categora de la experiencia, la distincin
entre yo y no yo. no est absolutamente fija. Parece evolucionar
gradualmente en el desenvolvimiento del nio. Difiere, de plano, en
el pensamiento animista de los primitivos (imperante todava en la
teora aristotlica, donde todo busca su lugar natural) y en el pen
samiento occidental a partir del Renacimiento, que descubri
lo inanimado (Schaxel, 1923). La separacin objeto-sujeto des
aparece asimismo en la visin emptica del mundo del poeta, en el
xtasis mstico y en estados de embriaguez.
No hay justificacin intrnseca para considerar como verdadera
representacin del mundo la que tenemos por experiencia normal
(o sea la experiencia del europeo adulto medio del siglo xx) ni
para considerar todas las dems clases de experiencia igualmente
vividas como simplemente anormales, fantsticas o, en el mejor

244

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

de los casos, precursoras primitivas de nuestra imagen cientfica


del mundo.
Sera fcil abundar en la discusin de estos problemas, pero
ya estar claro el punto de importancia para el tema presente.
Las categoras de la experiencia o formas de intuicin, por emplear
el trmino de Kant, no son un a priori universal sino que dependen,
antes bien, de la organizacin psicofisica y las condiciones fisiolgi
cas del animal que experimenta, contado el hombre. Este relativismo
desde el punto de vista biolgico constituye un interesante paralelo
al relativismo de las categoras visto desde el lado de la cultura
y el lenguaje.
L a

r e la tiv id a d

c u ltu r a l d e

la s

c a te g o r a s

Llegamos al segundo punto, el de cmo dependen las categoras


de factores culturales. Segn mencionamos ya, la tesis whorfiana
de la dependencia de las categoras con respecto a factores lingsti
cos es parte de una concepcin general del relativismo cultural
que ha ido surgiendo en los pasados 50 aos aunque esto no
sea del todo correcto, pues Wilhelm von Humboldt subray ya
la dependencia de nuestra visin del mundo con respecto a factores
lingsticos y a la estructura del lenguaje.
Parece que esto comenz en la historia del arte. A principios
del siglo, el historiador viens del arte Riegl public un tratado
muy sabio y tedioso acerca de las artes romanas tardas. Introdujo
el concepto de Kunstwollen, trmino que se traducira por intencin
artstica. El carcter no naturalista del arte primitivo era concebido
no como consecuencia de falta de habilidad o de recursos, sino
como expresin de una intencin artstica que difiere de la nuestra,
por no interesarse en una representacin realista de la naturaleza.
Lo mismo vale a propsito de la llamada degeneracin del arte
clsico en el perodo helenstico tardo. Esta concepcin fue luego
expandida por Worringer, quien demostr en el ejemplo del arte
gtico que modos artsticos diametralmente opuestos al canon clsi
co no resultan de impotencia tcnica sino de otra visin del mundo.
No es que los escultores y pintores gticos no supieran cmo repre
sentar la naturaleza correctamente, sino que su intencin era dife
rente, no orientada hacia el arte representativo. No hay que discutir
el nexo entre estas teoras y el primitivismo y el expresionismo en el
arte moderno.

LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

245

Quiero ofrecer otro ejemplo del mismo fenmeno, instructivo


por no tener que ver con la anttesis entre arte representativo
y expresionista, objetivo y abstracto. Aparece en la historia del
grabado de madera japons.
Los grabados japoneses del perodo tardo aplican cierto tipo
de perspectiva, conocido como perspectiva paralela, que difiere
de la perspectiva central usada por el arte europeo desde el Renaci
miento. Es bien sabido que a fines del siglo xviii entraron en
Japn tratados holandeses de perspectiva y que los estudiaron vida
mente los maestros del ukiyoye (grabado en madera). Adoptaron
la perspectiva como un poderoso recurso para representar la natura
leza, mas slo hasta cierto lmite bien sutil. En tanto que la pintura
europea emplea la perspectiva central, en la cual el cuadro est
concebido desde un punto focal, y as las paralelas convergen en
la distancia, los japoneses slo aceptaron la perspectiva paralela,
es decir, un modo de proyeccin en el cual el punto focal cae
en el infinito, de manera que las paralelas no convergen. Podemos
estar seguros que no fue falta de habilidad en eminentes artistas
japoneses, como Hokusai y Hiroshige, que habran luego de ejercer
profunda influencia sobre el arte europeo moderno. De seguro
no les habra costado nada adoptar un recurso artstico que inclusive
les caa en las manos como cosa acabada. Ms vale conjeturar
que sintieron que la perspectiva central, dependiente del lugar del
observador, era contingente y accidental y no representaba la reali
dad, ya que cambia conforme el observador se mueve de un lugar
a otro. Parecidamente, los artistas japoneses nunca pintaban som
bras. Por supuesto, no quiere esto decir que no las viesen o que
no se metieran a la sombra si el sol era ardiente. Sin embargo,
no quisieron pintarla, ya que la sombra no pertenece a la realidad
de las cosas sino que no es ms que apariencia cambiante.
De suerte que las categoras de la creacin artstica parecen
depender de la cultura en cuestin. Es bien sabido que Spengler
expandi esta tesis hasta incluir categoras cognoscitivas. Segn l,
el llamado a priori contiene, junto a unas pocas formas de pensa
miento universalmente humanas y lgicamente necesarias, tambin
formas de pensamiento que son universales y necesarias no para la
humanidad en su totalidad sino slo para la civilizacin particular
de que se trate. Hay as varios estilos de cognicin diferentes, ca
ractersticos de ciertos grupos de seres humanos. Spengler no niega
la validez universal de las leyes formales de la lgica ni de las verits

246

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

de fait empricas. Defiende, sin embargo, la relatividad de los a priori de contenido en ciencia y filosofa. Es en este sentido como Spengler afirma la relatividad de las matemticas y la ciencia matemti
ca. Las frmulas matemticas como tales son portadoras de necesi
dad lgica, pero su interpretacin visualizable que les da sentido es
una expresin del alma de la civilizacin que las cre. De este
modo nuestra imagen cientfica del mundo tiene slo validez relati
va. Sus conceptos fundamentales, como los de espacio infinito, fuer
za, energa, movimiento, etc., son expresin de nuestra mentalidad
occidental y no valen para la imagen del mundo que se forman otras
civilizaciones.
El anlisis que principalmente sustenta el relativismo cultural
de Spengler acerca de las categoras es su famosa anttesis entre
los hombres apolneo y fastico. Segn l, el smbolo primigenio
de la mente apolnea de la Antigedad es la existencia material
y corporal de los individuos; el de la mente fustica de Occidente
es el espacio infinito. As, espacio para los griegos es el
t\ lo que no es. En consecuencia, la matemtica apolnea es
una teora de magnitudes visualizables que culmina en la estereom
tria y la construccin geomtrica, lo cual, para las matemticas
occidentales, constituye un tema elemental sin mayor consecuencia.
Las matemticas occidentales, gobernadas por el smbolo primigenio
del espacio infinito, son. en contraste, una teora de relaciones
puras que culmina en el clculo diferencial, la geometra de los
espacios pluridimensionales, etc., totalmente inconcebible para los
griegos, por no ser visualizables.
Hay otra anttesis entre el carcter esttico del pensamiento
griego y el dinmico del pensamiento occidental. Para el fsico
griego, digamos, un tomo era un cuerpo plstico en miniatura;
para la fsica occidental es un centro de energa que irradia acciones
por un espacio infinito. Ligado a ello est el sentido del tiempo.
La fsica griega no contena una dimensin temporal; ah est
la raz de que sea una ciencia esttica. A la fsica occidental le incumbe
muchsimo el curso temporal de los acontecimientos; la nocin
de entropa es seguramente la concepcin ms honda del sistema.
De esta atencin al tiempo se sigue adems la orientacin histrica
de la mente occidental expresada en la influencia dominante del
reloj, en la biografa del individuo, en el enorme panorama de
la historia universal, de la historiografa a la historia cultural
y la antropologa, la evolucin biolgica, la historia geolgica y

LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

247

por ltimo la historia astronmica del universo. Tambin se mani


fiesta el mismo contraste en la concepcin de la mente. La psicologa
esttica griega concibe un alma corporal armoniosa cuyas partes,
de acuerdo con Platn, son la razn (^oYiotixov), la emocin
(0ufion<5n<;) y la catexia (f7ri0opr]Tixov). La psicologa dinmica
occidental imagina un espacio anmico donde interactan fuerzas
psicolgicas.
Sin suscribir la metafsica y el mtodo intuitivo de Spengler,
y dejando a un lado detalles discutibles, difcil ser negar que
su concepcin de la relatividad cultural de las categoras es esencial
mente correcta. Basta recordar los primeros versos de la Ilada,
que cuentan que los hroes de la guerra de Troya auTouq 6e cXcpia
Texf xuveaoiv, o sea que fueron dados como presa a los perros
y aves, por ser el sujeto ms que nada su cuerpo o owioc. Comprese
esto con el cogito ergo sum de Descartes, y resulta evidente el
contraste entre la mente apolnea y la fustica.
En tanto que los filsofos alemanes de la historia se ocupaban
de las pocas altas culturas (Hochkulturen), es sello y mrito de
la moderna antropologa, en particular la estadounidense, tomar
en cuenta el campo entero de las culturas humanas, incluyendo
la multiplicidad exhibida por los pueblos primitivos. As la teora
del relativismo cultural adquiere ms amplia base, y es notable
que las conclusiones a las que se llega se parezcan tanto a las
de los filsofos alemanes. En particular, la tesis whorfiana es casi
idntica a la spengleriana basada la una en las lenguas de tribus
primitivas, la otra en un panorama general de las pocas altas culturas
de la historia*.
Parece, pues, bien establecido que las categoras de la cognicin
dependen, primero, de factores biolgicos, segundo, de factores
culturales. Tal vez sea adecuada la siguiente formulacin.
Nuestra percepcin est determinada ms que nada por nuestra
organizacin psicofsica especficamente humana. Tal es la tesis
de von Uexkll. Las categoras lingsticas, y culturales en general,
no alterarn las potencialidades de la experiencia sensoria, pero
modificarn, en cambio, la apercepcin, o sea qu rasgos de la
* K luckhohn (1954) ofrece un excelenle anlisis de la dependencia, con respecto
a la cultura, ae la percepcin, la cognicin, el afecto, la evaluacin, los procesos
inconscientes, el com portam iento normal y anormal, etc. Remitim os a este trabajo
al lector en busca de amplios testim onios antropolgicos.

248

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

realidad experimentada sern enfocados y subrayados y cules teni


dos en poco.
Nada hay de misterioso ni de particularmente paradjico en
esta afirmacin que, por lo contrario, es ms bien trivial; nada
que justifique el calor y la pasin que tantas veces han caracterizado
las disputas en torno a la tesis whorfiana, spengleriana y parecidas.
Supngase que una preparacin histolgica es estudiada al microsco
pio. Cualquier observador que no sea daltoniano percibir la misma
imagen, diversas formas y colores, etc., que se deben a los tintes
histolgicos. Sin embargo, lo que en verdad ve lo que es su
apercepcin, y lo que es capaz de comunicar, depende en gran
medida de que sea o no un observador adiestrado. Donde para
el lego no hay ms que un caos de formas y colores, el histlogo
ve clulas con sus varios componentes, diversos tejidos, y seales
de desarrollo maligno. Incluso esto depender de por dnde anden
sus intereses y su preparacin. Puede ser que el citoqumico advierta
finas granulaciones en el citoplasma de clulas, lo cual representa
para l determinadas inclusiones qumicamente definidas, en tanto
que el patlogo quiz no repare en semejantes minucias y lo que
vea sea cmo se ha infiltrado un tumor en el rgano. Lo que
se ve, entonces, depende de nuestra apercepcin de los rumbos
de nuestra atencin e inters, lo cual a su vez est determinado
por el adiestramiento por smbolos lingsticos mediante los cuales
representamos y resumimos la realidad.
No menos trivial es el hecho de que un mismo objeto resulte
del todo diferente si se considera desde diferentes puntos de vista.
La mesa es para el fsico un agregado de electrones, protones
y neutrones, para el qumico un revoltijo de compuestos orgnicos,
para el bilogo un complejo de clulas leosas, para el historiador
del arte un objeto barroco, para el economista un bien de determina
do valor monetario, etc. Todas estas visiones tienen igual condicin
y ninguna puede aspirar a valer en absoluto ms que la otra (cf.
von Bertalanffy, 1953b). O, por tomar un ejemplo algo menos obvio,
las formas orgnicas pueden ser consideradas desde distintos puntos
de vista. La tipologa las considera expresiones de diferentes planes
de organizacin; la teora de la evolucin, productos de un proceso
histrico; la morfologa dinmica, expresiones de una interaccin
de procesos y fuerzas cuyas leyes matemticas se buscan (von
Bertalanffy, 1941). Cada una de estas maneras de ver las cosas

LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

249

es perfectamente legtima, y no tiene el menos caso pretender enfren


tar la una a la otra.
Lo que resulta evidente en estos ejemplos especiales es tambin
vlido a propsito de qu rasgos de la realidad sern captados
en nuestra imagen general del mundo. En el desenvolvimiento de
la ciencia constituye una lnea importante el que sean vistos
aspectos nuevos, antes inadvertidos; que caigan en el foco de la
atencin y la apercepcin. Y a la inversa, es un grave obstculo
que las gafas de tal o cual concepcin terica impiden darse cuenta
de fenmenos que son en s mismos perfectamente obvios. La historia
de la ciencia es rica en ejemplos de estos gneros. Por ej., las gafas
tericas de cierta patologa celular unilateral impedan, ni ms
ni menos, ver que hay relaciones de regulacin en el organismo
en conjunto, el cual es ms que una suma o agregado de clulas
relaciones que Hipcrates conoca y que disfrutan de una feliz
resurreccin en la moderna doctrina de las hormonas, de los somatotipos y dems. El evolucionista moderno, guiado por la teora
de la mutacin al azar y la seleccin, no advierte que un organismo
es sin duda algo ms que un puado de caractersticas hereditarias
o genes barajados por accidente. El fsico mecanicista no vea las
llamadas cualidades secundarias como el color, el sonido, el sabor,
etc., pues no ajustaban en su sistema de abstracciones, si bien
son lo mismo de reales que las cualidades primarias supuesta
mente bsicas masa, impenetrabilidad, movimiento, etc., cuya
condicin metafsica resulta igual de dudosa, segn el testimonio
de la fsica moderna.
Otra formulacin posible de la misma situacin, pero haciendo
hincapi en otro aspecto, es la siguiente. La percepcin es universal
mente humana, determinada por la dotacin psicofsica del hombre.
La conceptualizacin est vinculada a la cultura, por depender
de los sistemas simblicos que aplicamos. Tales sistemas estn deter
minados en gran medida por factores lingsticos, por la estructura
del lenguaje usado. El lenguaje tcnico, incluyendo el simbolismo
de las matemticas, es en ltima instancia una eflorescencia del
lenguaje cotidiano, de suerte que no ser independiente a la estructu
ra de este ltimo. Esto, claro, no significa que el contenido de
las matemticas slo sea verdadero en determinada cultura. Es
un sistema tautolgico de naturaleza hipottico-deductiva; de ah
que cualquier ser racional que acepte las premisas tenga que convenir
en todas las deducciones. Pero lo que depende del contexto cultural

250

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

es qu aspectos o perspectivas sern matematizados. Es perfectamen


te posible que individuos y culturas diferentes muestren diferentes
predilecciones en la eleccin de unos aspectos y el descuido de
otros*. De ah, p. ej., la preocupacin griega por los problemas
geomtricos y la de las matemticas occidentales por el clculo,
como subray Spengler; de ah la aparicin de campos no ortodoxos
en matemticas, como la topologa, la teora de los grupos, la
de los juegos, y as por el estilo, que no encajan en la nocin
popular de las matemticas como ciencia de cantidades; de ah
la preferencia de un fsico por digamos la termodinmica clsica
macroscpica o la estadstica molecular microscpica, la mec
nica de matrices o la mecnica ondulatoria, para vrselas con los
mismos fenmenos. O, hablando ms en general, el tipo analtico
de mente, ocupado en lo que se llaman interpretaciones molecula
res la resolucin, la reduccin de fenmenos a componentes
de ndole elemental, y el tipo holista, que labora con interpretacio
nes molares que se interesa en las leyes que rigen el fenmeno
como un todo. Mucho ha sido daada la ciencia a fuerza de oponer
un aspecto al otro, y as, en el enfoque elementalista, desdear
y negar caracteres ostensibles y de lo ms importantes, o, en el
caso holista, rechazar la importancia y necesidad fundamental del
anlisis.
Puede mencionarse de pasada que la relacin entre lenguaje
y visin del mundo no es unidireccional sino recproca, hecho
que acaso Whorf no dejara lo bastante en claro. La estructura
del lenguaje parece determinar qu rasgos de la realidad sern
abstrados, y con ello qu forma adoptarn las categoras del pensa
miento. Por otro lado, el cmo sea visto el mundo determina
y forma el lenguaje.
Buen ejemplo es la evolucin del latn clsico al medieval. La vi
sin gtica del mundo recre una lengua antigua, tanto en el lxico
como en lo gramatical. Los escolsticos inventaron multitud de
palabras que son atrocidades desde el punto de vista del lenguaje de
* H allo que Toynbee (1954, pp. 699s). en su com entario por lo dems no
abiertamente am istoso de la teora spengleriana de los tipos de pensamiento
m atem tico, llega a una formulacin idntica. Habla de diferencias de p e n c h a n t
entre las civilizaciones, hacia determ inados tipos de razonam iento m atem tico, lo
cual coincide con la nocin, antes usada, de predileccin. Lo esencial de la
interpretacin de Spengler por el presente autor fue expuesto en 1924, y no ha
encontrado razn para m odificarlo.

LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

251

Cicern (lo cual les lleg muy hondo a los humanistas del Renaci
miento, en su afn revivificador), palabras destinadas a designar as
pectos abstractos ajenos a la mente romana, que pensaba tanto en
trminos corpreos,: leonitas, quidditas y lo dems. Asimismo, por
mucho que fueran observadas las reglas superficiales de la gramti
ca, se alter profundamente la lnea de pensamiento y construccin.
Esto tambin se aplica al aspecto retrico, como en la implantacin
de la rima terminal, en contraste con la mtrica clsicos. Basta com
parar, p. ej., las lneas colosales del Dies irae con una estrofa virgiliana u horacana para que sea palmaria no solamente la tremenda
brecha que separa diferentes sentires del mundo, sino la determi
nacin que stos ejercen sobre el lenguaje.
La visin perspectivista
Habiendo sealado la relatividad biolgica y cultural de las catego
ras de la experiencia y la cognicin, indicaremos asimismo los lmi
tes de dicha relatividad y llegaremos con ello al tercer tema anuncia
do al principio.
El relativismo ha sido con frecuencia formulado a fin de expresar
el carcter puramente convencional y utilitario del conocimiento,
y con el trasfondo emocional de su futilidad final. Es fcil ver,
sin embargo, que nada implica semejante consecuencia.
Para esta discusin, sern punto de partida conveniente los
puntos de vista acerca del conocimiento humano expuestos por
Uexkll a propsito de su Umweltlehre, y que discutimos antes.
Segn l, el mundo de la experiencia y el conocimiento humanos
es uno de los innumerables ambientes de los organismos, sin nada
de singular en comparacin con el del erizo de mar, la mosca o
el perro. Hasta el mundo de la fsica, de los electrones y tomos
a las galaxias, no pasa de ser un producto humano, dependiente
de la organizacin psicofsica de la especie.
No obstante, tal concepcin parece ser incorrecta. Lo cual es
visible en los niveles tanto de la experiencia como del pensamiento
abstracto, de la vida cotidiana y de la ciencia.
Por lo que atae a la experiencia directa, las categoras de
la percepcin tal como las determina la organizacin biofisiolgica
de la especie en cuestin no pueden ser completamente erradas,
fortuitas y arbitrarias. En vez de eso, deben corresponder, en cierto

252

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

modo y en cierto grado, a la realidad signifique esto lo que


sea en plan metafsico. Todo organismo, el hombre incluido, no
es un mero espectador que contemple la escena universal y sea
libre de ponerse las gafas, tan deformantes como se quiera, que
le endosen en la metafrica nariz los caprichos de Dios, de la
evolucin biolgica, del alma de la cultura, o del lenguaje. Es
reactor y actor en el drama. El organismo tiene que reaccionar
a estmulos procedentes de fuera, de acuerdo con su dotacin
psicofisica innata. Hay latitud en lo que es captado como estmulo,
seal y caracterstica en el sentido de Uexkll. Con todo, su percep
cin debe permitirle al animal dar con su camino en el mundo.
Se dira que esto es imposible si las categoras de la experiencia,
como el espacio, el tiempo, la sustancia, la causalidad, fuesen entera
mente engaosas. Las categoras de la experiencia han surgido en
la evolucin biolgica y han tenido que justificarse sin cesar en
la lucha por la existencia. De no corresponder de algn modo
a la realidad, sera imposible la reaccin apropiada, y un organismo
as quedara eliminado en seguida por seleccin.
Hablando en trminos antropomrficos: un grupo de esquizofr
nicos que comparta sus figuraciones puede salir muy bien adelante;
sin embargo, sus miembros son totalmente incapaces de reaccionar
y adaptarse a las situaciones exteriores reales; tal es precisamente la
razn de que estn encerrados. O, siguiendo el smil platnico, los
prisioneros de la cueva no ven las cosas reales, ven sus sombras,,
pero si no slo contemplan el espectculo sino que tienen que parti
cipar en la representacin, las sombras deben ser de alguna manera
representativas de las cosas reales. Se dira que el ms grave pero de
la filosofa occidental clsica, de Platn a Descartes y Kant, es el
considerar al hombre primariamente como espectador, como ens cogitans, cuando, por razones biolgicas, tiene que ser por encima de
todo ejecutante, ens agens en el mundo al que ha sido lanzado.
Lorenz (1943) ha mostrado de modo convincente que las formas
a priori de la experiencia tienen en el fondo la misma naturaleza
que los esquemas innatos del comportamiento instintivo, de acuerdo
con los cuales los animales responden a semejantes, parejas, descen
dencia o progenitores, presas o predadores, y a otras situaciones
externas. Se basan en mecanismos psicofisiolgicos, tal como la
percepcin del espacio se funda en la visin binocular, el paralaje,
contraccin del msculo ciliar, el aparente aumento o disminucin
de los objetos que se acercan o alejan, etc. Las formas a priori de

LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

253

la intuicin y las categoras son funciones orgnicas basadas en


estructuras corpreas y hasta parecidas a mquinas, los rganos
de los sentidos y el sistema nervioso, que se han desenvuelto como
adaptaciones en millones de aos de evolucin. De ah que estn
ajustadas al mundo real exactamente del mismo modo y por
la misma razn que el casco del caballo est adaptado a la estepa,
o la aleta del pez al agua. Es absurdo antropomorfismo suponer
que las formas humanas de la experiencia son las nicas posibles,
vlidas para todo ser racional. Por otra parte, el imaginarse que
las formas de la experiencia son un aparato adaptativo, puesto
a prueba en millones de aos de lucha por la existencia, garantiza
que hay suficiente correspondencia entre apariencia y realidad.
Todo estmulo es experimentado no como es, sino como reacciona
el organismo ante l, y as la imagen del mundo est determina
da por la organizacin psicofisica. Ahora bien, cuando un paramecio reacciona con su fobotaxia, el observador humano, con todo y
ser tan diferente su visin del mundo, tambin descubre un obstculo
mirando por el microscopio. Similarmente, es bien posible indicar
qu rastros de la experiencia corresponden a la realidad, y cules
no, comparables a los ribetes de colores en el campo de un microsco
pio sin correccin acromtica. La pregunta de Pilato qu es
la verdad? ha de ser contestada as: ya el hecho de que los
animales y los seres humanos sigan existiendo prueba que sus formas
de experiencia corresponden, en cierto grado, a la realidad.
En vista de ello, es posible definir qu quiere decir la expresin,
intencionalmente vaga, usada arriba: que la experiencia debe corres
ponder en cierto modo a la realidad, sea lo que sea lo que
esto signifique. No se requiere que las categoras de la experiencia
correspondan cabalmente al universo real, y menos aun que lo
representen por completo. Basta y es la tesis de Uexkll que
se empleen como seales un surtido bastante exiguo de estmulos.
En cuanto a las conexiones de estos estmulos, es decir, las categoras
de la experiencia, no necesitan reflejar el nexo de los acontecimientos
reales sino serles isomorfas, con cierta tolerancia. Por las razones
biolgicas mencionadas ahtes, la experiencia no puede ser del todo
equivocada y arbitraria; pero, por otra parte, basta que exista
cierto grado de isomorfismo entre el mundo experimentado y el
real, de manera que la experiencia consiga guiar al organismo
a fin de preservar su existencia.
Por usar otro smil, el signo de rojo no es idntico a los

254

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

varios peligros que designa coches que vienen, trenes, peatones


que cruzan, etc. Basta, sin embargo, con indicarlos, y el rojo es
isomorfo con alto, el verde con siga.
Tampoco las categoras de la percepcin y la experiencia tienen
que reflejar el mundo real; deben, eso s, serle isomorfas en
grado tal que permita la orientacin y as la supervivencia.
Pues bien, estos requisitos deductivos son precisamente lo que
encontramos. Las formas populares de la intuicin y las categoras,
tales como espacio, tiempo, materia y causalidad, funcionan harto
bien en el mundo de las dimensiones medianas al cual est biolgi
camente adaptado el animal humano. Aqu la mecnica newtoniana
y la fsica clsica, basadas en estas categoras visualizables, son
perfectamente satisfactorias, Se vienen abajo, en cambio, al entrar
en universos a los que el organismo humano no est adaptado.
Tal es el caso, por un lado, en las dimensiones atmicas; por
el otro, en las csmicas.
Pasando ahora al mundo de la ciencia, la concepcin uexklliana
del universo fsico como slo uno de los innumerables ambientes
biolgicos es incorrecta, o cuando menos incompleta. Aqu intervie
ne una tendencia de lo ms notable en lo que llamaramos la
desantropomorfizacin progresiva de la ciencia (vort Bertalanfy,
1937, 1953b). Se dira que esta desantropomorfizacin se realiza
siguiendo tres lneas principales.
Es caracterstica esencial de la ciencia el que desantropomorfce
progresivamente, esto es, que elimine progresivamente aquellos ras
gos debidos a la experiencia especficamente humana. La fsica
empieza por fuerza con la experiencia sensorial del ojo, el odo,
el sentido trmico, etc., y constituye as campos como la ptica, la
acstica, la teora del calor, que corresponden a los reinos de
la experiencia sensoria. Pero pronto estos campos se funden en lo
que ya no tiene relacin con lo visualizable o intuible:
la ptica y la electricidad se funden en la teora electromagntica, la
mecnica y la teora del calor en la termodinmica estadstica,
etctera.
Esta evolucin est ligada a la invencin de rganos artificiales
de los sentidos y a la sustitucin del observador humano por el
instrumento registrador. Por mucho que arranque de la experiencia
cotidiana, la fsica no tarda en salir de ella al expandir el universo
de la experiencia gracias a rganos artificiales de los sentidos. As,
p. ej., en lugar de ver nada ms luz visible, de longitudes de

LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

255

onda entre 380 y 760 milimicras, se abre la gama entera de la


radiacin electromagntica, de los rayos csmicos ms cortos a
las ondas de radio, con longitudes de onda de kilmetros.
Es pues una de las funciones de la ciencia expandir lo observable.
Hay que subrayar que, en contraste con el punto de vista mecanicista,
no ingresamos en otro dominio metafsico con esta expansin. Ms
b ien las cosas que nos rodean en la experiencia cotidiana, las clulas
vistas al microscopio, las grandes molculas observadas con el mi
croscopio electrnico, y las partculas elementales vistas de modo
aun ms indirecto e intrincado, como rastros, en una cmara de
Wilson, no tienen diferentes grados de realidad. Es una supersticin
mecanicista suponer que tomos y molculas (hablando con la Ali
cia en el Pas de las Maravillas de la Fsica) son ms reales que
las manzanas, las piedras y las mesas. Las partculas ltimas de
la fsica no son una realidad metafsica detrs de la observacin;
son una expansin de lo que observamos con nuestros sentidos
naturales, gracias a la introduccin de rganos sensorios artificiales
adecuados.
De cualquier modo, sin embargo, esto conduce a una eliminacin
de las limitaciones de la experiencia impuestas por la organizacin
psicofisica especficamente humana, y en este sentido a la desantropomorfzacin de la imagen del mundo.
Otro aspecto de este desenvolvimiento es lo que se ha llamado
convergencia de la investigacin (cf. Bavink, 1949). A menudo las
constantes de la fsica slo han sido tenidas por medio convencional
para la descripcin ms econmica de la naturaleza. El progreso
de la indagacin muestra otra estampa, sin embargo. Primero, cons
tantes naturales como el equivalente mecnico del calor o la carga
del electrn varan ampliamente segn los distintos observadores.
Con el perfeccionamiento de las tcnicas se va llegando asintotica
mente a un valor verdadero, de modo que las nuevas determinacio
nes no alteran el valor establecido ms que en decimales cada
vez menores. No slo esto : constantes fsicas, tales como el nmero
de Loschmidt y otras, estn establecidas no mediante un mtodo
sino quiz por veinte mtodos, completamente independientes entre
s. De esta manera, no pueden concebirse como simples convenciones
para describir fenmenos con economa; representan determinados
aspectos de la realidad, independientes de sesgos biolgicos, tericos
o culturales. Es, a decir verdad, una de las ocupaciones ms impor

256

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

tantes de la ciencia natural el verificar sus hallazgos por caminos


independientes unos de otros.
No obstante, acaso el aspecto ms impresionante de la desantropomorfizacin sea el tercero. Primero parten las llamadas cualidades
secundarias; esto es, el color, el sonido, el olor, el sabor, desaparecen
de la imagen del mundo fsico, ya que las determina la energa
especifica de los distintos sentidos especficamente humanos. As,
en la imagen del mundo de la fsica clsica slo quedan cualidades
primarias, como masa, impenetrabilidad, extensin, etc., caracteriza
das psicofsicamente como fundamento comn de la experiencia
visual, tctil, acstica. Pero entonces estas formas y categoras de
la intuicin tambin son eliminadas por demasiado humanas. Inclu
so el espacio euclidiano y el tiempo newtoniano de la fsica clsica,
segn fue sealado ya, no son idnticos al espacio y el tiempo
de la experiencia directa; son ya construcciones de la fsica. Por
supuesto, esto es aun ms cierto en las estructuras tericas de
la fsica moderna.
As va siendo eliminado lo que es especfico de nuestra experien
cia humana. Lo que al fin queda no es sino un sistema de relaciones
matemticas.
Hace algn tiempo se consider una grave objecin contra la
teora de la relatividad y la teora cuntica que se hicieran creciente
mente invisualizables, que sus construcciones no se lograran repre
sentar por modelos imaginables. La verdad es que esto prueba que
el sistema de la fsica se desprende de las ataduras de nuestra
experiencia sensorial especficamente humana, prenda de que el
sistema de la fsica en su forma consumada dejando sin decidir
si se habr alcanzado o aun si ser alcanzable no pertenece
ya al ambiente humano (Umwelt en el sentido de von Uexkll)
sino que compromete universalmente.
En cierto modo, la desantropomorfzacin progresiva recuerda
al barn de Mnchhausen sacndose a s mismo del cenagal tirndo
se de la coleta. Es posible, con todo, en virtud de una propiedad
nica del simbolismo. Un sistema simblico, un algoritmo, como
el de la fsica matemtica, se gana la vida solo por as decirlo.
Se torna una mquina pensante, y una vez introducidas las instruc
ciones adecuadas, la mquina funciona por s sola, dando resultados
inesperados que sobrepasan el volumen inicial de hechos y reglas
que se dieron, y que es por ello impredecible para el limitado
intelecto que en un principio cre la mquina. En este sentido.

LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

257

el jugador mecnico de ajedrez puede ganar a quien lo hizo (Ashby,


1952a), es decir que los resultados del simbolismo automatizado
trascienden la-entrada original de hechos e instrucciones. Tal pasa
con cualquier prediccin algortmica, sea una deduccin formal
de cualquier nivel de dificultad matemtica, o una prediccin fsica,
como la de elementos qumicos o planetas an desconocidos (cf.
von Bertalanffy, 1956a). La desantropomorfizacin progresiva, o
sea la sustitucin de la experiencia directa por un sistema algortmico
que marcha solo, es un aspecto de este estado de cosas.
O sea que el desenvolvimiento de la fsica depende naturalmente
de la constitucin psicofisica de sus creadores. Si el hombre no
percibiese la luz sino las ondas de radio o los rayos X, que nos
resultan invisibles a nosotros, no slo habra sido distinto el ambiente
humano sino tambin el desarrollo de la fsica. 'Ahora bien, ai
igual que por medio de aparatos adecuados y suplementando nuestra
experiencia sensorial descubrimos los rayos X y toda la gama de
las radiaciones electromagnticas, otro tanto habra pasado a seres
de constitucin psicofsica enteramente diversa. Supngase que hu
biera seres inteligentes o ngeles en un planeta del sistema de
Sirio que percibieran slo rayos X. Correspondientemente, hubieran
identificado aquellas longitudes de onda que son luz visible para
nosotros. Mas no slo esto: los ngeles de Sirio calcularan a
lo mejor de acuerdo con sistemas muy diferentes de smbolos y
teoras. Pero como el sistema de la fsica, en estado consumado,
no contiene ms nada humano, y otro tanto ocurrira con cualquier
sistema de fsica, hay que concluir que aquellas fsicas, aunque
distintas en sus sistemas simblicos, tendran el mismo contenido,
que las relaciones matemticas de una fsica podran traducirse
a las de la otra, merced a un vocabulario y a una gramtica
apropiados.
Esta especulacin no es del todo utpica, sino que en cierto
grado se aprecia en el desenvolvimiento actual de la fsica. La
termodinmica clsica y la estadstica molecular, pongamos por
caso, son diferentes lenguajes que usan diferentes abstracciones
y simbolismos matemticos, pero es fcil traducir los enunciados
de una de las teoras al lenguaje de la otra. Incluso esto tiene impli
caciones muy oportunas,, pues la termodinmica y la moderna teora
de la informacin son tambin de toda evidencia sistemas isomorfos,
y est en marcha la elaboracin de un vocabulario completo
para la traduccin.

258

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Si el sistema de la fsica en su estado ideal, al cual slo es


posible aproximarse asintticamente, es absoluto en el sentido que
acabamos de indicar, tampoco hay que olvidar otro aspecto, un
tanto antittico. Es arbitrario, en sentido epistemolgico, qu rasgos
de la realidad captemos en nuestro sistema terico; lo determinan
factores biolgicos, culturales y probablemente lingsticos.
En principio tambin esto tiene un sentido trivial. Se dice que les
esquimales disponen de unas 30 palabras para nieve, lo cual sin
duda es debido a que les resulta de vital importancia hacer distingos
sutiles, en tanto que para nosotros esas diferencias son desdeables.
A la inversa, a mquinas que slo difieren superficialmente las lla
mamos Ford, Cadillac, Pontiac, etc., cuando para los esquimales
vendran a ser la misma cosa. Pero otro tanto sucede en un sentido
no trivial aplicado a las categoras generales del pensar.
Seria pertectamente posible que seres racionales ae otra estructu
ra eligieran rasgos y aspectos muy distintos de la realidad para
alzar sistemas tericos, sistemas de matemticas y fsica. Nuestro
mayor cuidado, determinado probablemente por la gramtica de
las lenguas indoeuropeas, son las cantidades mensurables, las unida
des aislables y cosas as. Nuestra fsica descuida las llamadas cualida
des primarias; apenas intervienen rudimentariamente en el sistema
de la fsica o en ciertas abstracciones de la ptica fisiolgica como
el ciclo o tringulo cromtico* Anlogamente, nuestro modo de
pensar es patentemente inapropiado para enfrentarse a problemas
de totalidad y forma. De ah que slo a costa del mayor esfuerzo
sean incluibles rasgos holistas, en contraste con los elementalistas
con todo y que no sean mehos reales. El modo de pensar
de la fsica occidental nos deja en la estacada si llegamos ante
problemas de forma, y este aspecto, predominante desde el punto de
vista biolgico, constituye un tremendo estorbo para la fsica.
Bien puede ser que para seres exentos de nuestros constreimien
tos biolgicos y lingsticos fueran posibles formas de ciencia muy
distintas, de matemticas en el sentido de sistemas hipottico-deduc* Tal vez esto ayude a interpretar con m ayor justicia la teora de los colores
de Goethe. Su revuelta contra la ptica newtoniana, reaccin escandalosa y com pleta
mente atravesada en la historia de la fsica occidental, es com prensible a s : G oethe, men
te eidtica e intuitiva, en grado sum o, tenia la impresin (m uy correcta) de que la
ptica newtoniana desdea a propsito y se abstrae de ellas precisamente las
cualidades ms prominentes en la experiencia sensorial. D e m odo que su F a rb en leh re empresa terica que abort es un intento de vrselas con los aspectos de
la realidad que no cubre la fsica acostumbrada.

LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

259

tivos, fsicas matemticas mucho ms aptas que la nuestra para


tratar tales aspectos de la realidad.
Parece que se da el mismo caso hasta respecto a la lgica
matemtica. Hasta ahora se dira que no cubre sino un segmento
relativamente pequeo de lo que es expresable en lenguaje ordinario
o matemtico. La lgica aristotlica, que por milenios se supuso
que daba las leyes generales y supremas del razonamiento, cubre
de hecho apenas el campo diminuto de las relaciones entre sujeto
y predicado. Los conceptos de todo o nada de la lgica tradicional
se quedan cortos ante los conceptos de continuidad bsicos para
el anlisis matemtico (cf. von Neumann, 1951, p. 16). Probablemen
te ni siquiera los esfuerzos de los lgicos modernos estn axiomatizando ms que un campo muy reducido del razonamiento deductivo
posible.
Tal vez la estructura de nuestra lgica est esencialmente determi
nada por la estructura de nuestro sistema nervioso central. ste
es en resumidas cuentas una computadora digital, ya que las neuro
nas funcionan de acuerdo con la ley del todo o nada de la fisiologa,
en trminos de decisiones de s o no. A esto corresponde el principio
heraclteo de nuestro pensar en opuestos, nuestra lgica bivalente
del s o no, el lgebra booleana y el sistema de numeracin binario*,
al cual puede reducirse (lo hacen las modernas mquinas de calcular)
el sistema decimal, ms conveniente en la prctica. Suponiendo
que se construyera un sistema nervioso no atenindose al tipo
digital sino a modo de computadora analgica (tal como, p. ej.,
una regla de clculo), es de imaginarse qu lgica de la continuidad
tan diferente surgira, contrastada con nuestra lgica del s o no.
Desembocamos en una visin que puede denominarse perspectivismo (cf. von Bertalanffy, 1953b). En contraste con la tesis reduc
cionista de que la teora fsica es la nica a la que deben reducirse
a fin de cuentas toda ciencia posible y todos los aspectos de la
realidad, adoptamos un punto de vista ms modesto: el sistema
de la fsica es forzoso para cualquier ser racional en el sentido
explicado; esto es, por un proceso de desantropomorfizacin se
acerca a la representacin de ciertos aspectos relacinales de la
* Advirtase el m otivo teolgico en la invencin del sistema binario por Leibniz.
Representaba la Creacin, puesto que cualquier nmero puede ser generado por
com binacin de algo (1) y nada (0). Pero tiene esta anttesis realidad metafsica,
o no es sino expresin de hbitos lingsticos y del m odo de accin de nuestro
sistema nervioso?

260

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

realidad. Es ante todo un algoritmo simblico adecuado al propsito.


Sin embargo, la eleccin de los simbolismos que apliquemos, y
en consecuencia de los aspectos de la realidad que representemos,
depender de factores biolgicos y culturales. El sistema de la
fsica no tiene nada de singular ni de particularmente agrado.
Dentrp de nuestra propia ciencia son igualmente legtimos otros
sistemas simblicos, tales como los de la taxonoma, la gentica
o la historia del arte, aunque estn lejos de disfrutar del mismo
grado de precisin. Y en otras culturas de seres humanos y entre
inteligencias subhumanas pueden ser posibles clases bsicamente
distintas de ciencia que representaran otros aspectos de la realidad
tan bien o aun mejor que como lo hace nuestra imagen llamada
cientfica del mundo.
Tal vez haya una razn honda para que nuestra representacin
mental del universo refleje siempre slo algunos aspectos o panora
mas de la realidad. Nuestro pensamiento en lenguaje occidental
pero a lo mejor en cualquier lenguaje humano procede esencial
mente en trminos de opuestos. Como dijo Herclito, pensamos
en trminos de calor y fro, blanco y negro, da y noche, vida
y muerte, ser y devenir. Son formulaciones ingenuas. Pero resul
ta que tambin las construcciones de la fsica son opuestos as, y
que por esta misma razn demuestran ser inadecuadas ante la
realidad, algunas de cuyas relaciones son expresadas en las frmulas
de la fsica terica. La anttesis popular entre movimiento y quietud
pierde sentido en la teora de la relatividad. La anttesis entre
masa y energa es superada en la ley einsteniana de conservacin,
que da razn de su transformacin mutua. Corpsculo y onda
son ambos aspectos legtimos y complementarios de la realidad
fsica que, en ciertos fenmenos y respectos, ha de ser descrita
segn el uno. en otros segn el segundo. El contraste entre estructura
y proceso se viene abajo en el tomo as como en el organismo
vivo cuya estructura es al mismo tiempo expresin y portadora
de un fluir continuo de materia y energa. Acaso el problema
inmemorial del cuerpo y la mente sea de naturaleza similar, por
ser aspectos diferentes, equivocadamente hipostasiados, de una y
la misma realidad.
Desantropomorfzado y todo, nuestro conocimiento slo refleja
ciertos aspectos de la realidad. De ser cierto lo dicho, la realidad
es lo que Nicols de Cusa (cf. von Bertalanffy, 1928b) llamaba

LA RELATIVIDAD DE LAS CATEGORAS

261

coincidentia oppositorum. El pensamiento discursivo siempre repre


senta slo un aspecto de la realidad ltima, llamado Dios en la
terminologa de Nicols de Cusa; jams llega a agotar su infinita mul
tiplicidad. As, la realidad ltima es una unidad de opuestos; cualquier
enunciado es vlido slo desde cierto punto de vista, su validez
es relativa y debe ser suplementada por enunciados antitticos desde
puntos opuestos.
O sea que las categoras de nuestra experiencia y pensamiento
parecen estar determinadas por factores biolgicos as como cultura
les. En segundo lugar, esta vinculacin humana es vencida merced
a un proceso de desantropomorfizacin progresiva de nuestra imagen
del mundo. En tercer lugar, aun desantropomorfizado, el conoci
miento slo refleja ciertos aspectos o facetas de la realidad. Pero,
en cuarto lugar, ex mnibus partibus relucet totum, por volver a ex
presarlo segn de Cusa: cada aspecto tiene verdad, aunque relativa.
Dirase que esto indica la limitacin as como la dignidad del cono
cimiento humano.

Apndice I:
Notas sobre los adelantos
en la teora matemtica
de los sistemas (1971)

En aos recientes, el programa de la teora matemtica de los


sistemas se ha tornado una realidad; esta teora es hoy por hoy
un campo extenso y en rpido crecimi~ito. El adelanto es debido,
por un lado, a los problemas tericos que plantea el sistema
como tal y en relacin con otras disciplinas; por otro, a problemas
de la tecnologa del control y la comunicacin.
Es imposible presentar aqu un tratamiento sistemtico o un
repaso completo de estos trabajos matemticos, pero las observacio
nes que siguen acaso proporcionen cierta comprensin intuitiva
de los distintos enfoques y de su interdependencia. Remitimos al
lector a la bibliografa de lecturas recomendadas (p. 291), si quiere
emprender mayor estudio.
Se conviene de ordinario en que sistema es un modelo de
naturaleza general, esto es, un anlogo conceptual de algunos rasgos
muy universales de entidades observadas. El uso de modelos o
construcciones analgicas es prctica general en la ciencia (y aun
en la cognicin cotidiana), y es asimismo fundamento de la simula
cin analgica con computadora. La diferencia con respecto a las
disciplinas tradicionales no es esencial sino que reside ms bien
en el grado de generalidad (o abstraccin): sistema alude a caracte
rsticas muy generales compartidas por gran nmero de entidades
que acostumbraban ser tratadas por diferentes disciplinas. De aqu
la naturaleza interdisciplinaria de la teora general de los sistemas;
al mismo tiempo, sus enunciados ataen a comunalidades formales
o estructurales, dejando a un lado la naturaleza de los elementos
262

APNDICE i : ADELANTOS EN LA TEORA MATEMTICA

263

o fuerzas del sistema, de que se ocupan las ciencias especiales


(y sus explicaciones). En otras palabras, los argumentos de teora
de los sistemas conciernen a tales estructuras generales y tienen
valor predictivo con respecto a ellas. Tal explicacin en principio
(pp. 36, 47, etc.), puede tener considerable valor predictivo; para
la explicacin especfica, claro est, es preciso insertar las condiciones
especiales del sistema (cf. pp. 110).
Segn se discuti previamente, el sistema es un nuevo paradig
ma en la ciencia, en comparacin con el enfoque elementalista
y sus concepciones, predominantes en el pensamiento cientfico.
No es sorprendente, as, que la teora matemtica de los sistemas
haya sido desarrollada de mltiples modos que difieren en hincapi,
enfoque del inters, tcnicas matemticas, etc. Ms aun, estos traba
jos dilucidan diferentes aspectos, propiedades, principios de lo que
Comprende el trmino sistema, y sirven a diversos propsitos
de ndole terica o prctica. El hecho de que las teoras de los
sistemas debidas a diversos autores tengan aire muy distinto no
es pues motivo de embarazo, ni resulta de ninguna confusin:
es el desarrollo saludable de un campo nuevo y creciente, y apunta
a aspectos del problema seguramente necesarios y complementarios
La existencia de diferentes descripciones no tiene nada de particular,
sino que se da a menudo en las matemticas y la ciencia, desde
la descripcin geomtrica o analtica de una curva hasta la equivalen
cia de la termodinmica clsica y la mecnica estadstica o de
la mecnica ondulatoria y la fsica de partculas. No obstante,
las actitudes distintas y parcialmente opuestas deben tender a mayor
integracin, en el sentido de ser la una caso especial de la otra,
o de conseguir demostrarse que son equivalentes o complementarias.
En la teora de los sistemas estamos presenciando precisamente
esto.
Un sistema puede ser definido como un conjunto de elementos
interrelacionados entre s y con el medio circundante. Esto es expresable matemticamente de varios modos. Indicaremos algunos cami
nos tpicos de descripcin de sistemas.
Con la designacin algo elstica de axiomtico cubriremos un
enfoque o grupo de investigaciones que concentran el inters en
una definicin rigurosa del sistema y en la derivacin, por mtodos
modernos de matemticas y lgica, de sus implicaciones. Son ejem
plos, entre otros, las descripciones de sistemas por Mesarovic (1961,
etc.), Maccia (1966), Beier y Laue (1971: teora de los conjuntos).

264

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Ashby (1958; sistema o mquina determinado por el estado),


Klir (1969; UC: conjunto de todos los acoplamientos entre los
elementos y entre elementos y medio circundante; ST: conjunto
de todos los estados y todas las transiciones entre estados), etc.
La t e o r a d i n m i c a d e l o s s i s t e m a s se ocupa de los cambios
en los sistemas con el tiempo. Hay dos modos principales de descrip
cin, a saber : la descripcin interna y la descripcin externa (cf.
Rosen, 1971).
La d e s c r i p c i n i n t e r n a o teora clsica de los sistemas (Rosen,
1970) define un sistema merced a un conjunto de n medidas, llamadas
variables de estado. Analticamente, su cambio en el tiempo se
expresa, de modo tpico, por un conjunto de n ecuaciones diferencia
les simultneas de primer orden (ec. 3.1, p. 56), denominadas ecua
ciones dinmicas o ecuaciones de movimiento del sistema. El com
portamiento del sistema es descrito por la teora de las ecuaciones
diferenciales (ordinarias y de primer orden, si se acepta la definicin
del sistema por la ecuacin 3.1), que es un campo bien conocido y
muy elaborado de las matemticas. Sin embargo, tal como se men
cion anteriormente la consideracin de sistemas plantea proble
mas bien definidos. As, por ejemplo, la teora de la estabilidad
no se ha desarrollado hasta hace poco, vinculada a problemas
de control (y sistemas): las funciones de Liapunov (muerto en 1918)
datan de 1892 (en ruso; en francs de 1907), pero su importancia
se ha apreciado en fecha reciente, sobre todo gracias a la labor de
los matemticos soviticos.
Geomtricamente, el cambio del sistema es expresado por las
trayectorias descritas por las variables de estado en el espacio de
estados, o sea el espacio de n dimensiones de las posibles localizacio
nes de dichas variables. Pueden distinguirse y definirse como sigue
tres tipos de comportamiento:
(1) Una trayectoria es llamada a s i n t t i c a m e n t e e s t a b l e si todas
las trayectorias suficientemente prximas a ella a t t 0 convergen
asintticamente cuando /-* co.
(2) Una trayectoria es llamada n e u t r a l m e n t e e s t a b l e si todas
las trayectorias suficientemente prximas a ella a / = 0 siguen estando
cerca de ella durante todo el tiempo siguiente, pero sin acercrsele
por fuerza asintticamente.
(3) Una trayectoria es llamada i n e s t a b l e si las trayectorias cerca
nas a ella a / = 0 no siguen cerca de ella cuando t -* oo.

APNDICE i : ADELANTOS EN LA TEORA MATEMTICA

265

Esto corresponde a soluciones que se acercan a un estado inde


pendiente del tiempo (equilibrio, estado uniforme), a Soluciones
peridicas y a soluciones divergentes, respectivamente.
Un estado independiente del tiempo :
f \ ( Q \ , Q 2 Q) = 0

puede considerarse como una trayectoria degenerada a un solo


punto. Luego, fciles de ver en proyeccin bidimensional, las trayec
torias pueden converger hacia un nodo estable representado por
el punto de equilibrio, pueden aproximrsele como a foco estable
en las oscilaciones amortiguadas, o circular en torno suyo en las
oscilaciones no amortiguadas (soluciones estables); o, si no, divergir
de un nodo inestable, apartarse de un foco inestable en oscilaciones,
o de un valle (soluciones inestables).
Una nocin central de la teora dinmica es la de estabilidad,
es decir, la respuesta de un sistema a la perturbacin. El concepto
de estabilidad procede de la mecnica (un cuerpo rgido se halla
en equilibrio estable si retorna a la posicin original despus de
un desplazamiento suficientemente pequeo; un movimiento es esta
ble si es insensible a perturbaciones leves) y es generalizado a
los movimientos de las variables de estado de un sistema. Esta
cuestin se vincula a la de la existencia de estados de equilibrio.
De suerte que la estabilidad es analizable por solucin explcita
de las ecuaciones diferenciales 3.1 que describen, el sistema (lo
que se llama mtodo indirecto, basado esencialmente en la discude los valores propios , del sistema de ecuaciones). En el caso
de los sistemas no lineales, hay que linealizarlos por desarrollo
en serie de Taylor, reteniendo el primer trmino. Con todo, la
linealizacin atae slo a la estabilidad en la vecindad del equilibrio.
Pero se logran argumentos sobre la estabilidad sin genuina solucin
de las ecuaciones diferenciales (mtodo directo) recurriendo a las
llamadas funciones de Liapunov, funciones energticas generalizadas
cuyo signo indica si un equilibrio es asintticamente estable o no
(cf. La Salle y Lefschetz, 1961; Hahn, 1963).
Aqu son evidentes las relaciones entre la teora dinmica de
los sistemas y la teora del control: el control significa, a fin de
cuentas, la transformacin de un sistema no asintticamente estable
en uno que s lo sea, incorporando un movimiento contrarrestante
que controla al sistema apartado del estado estable. Por esta razn

266

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

la teora de la estabilidad en la descripcin interna o la teora


dinmica de los sistemas converge con la teora de los sistemas
(lineales) de control o retroalimentacin en descripcin externa (cf.
Schwarz, 1969).
La descripcin mediante ecuaciones diferenciales ordinarias (ec.
3.1) prescinde de variaciones de las variables de estado en el espacio,
que seran expresadas por ecuaciones diferenciales parciales. Sin
embargo, stas (ecuaciones de campo) son ms difciles de manejar.
Para vencer esta dificultad puede suponerse agitacin completa,
de modo que la distribucin sea homognea en el volumen considera
do, o imaginarse compartimientos en los que valga la distribucin
homognea y que estn conectados por interacciones apropiadas
(teora de los compartimientos).
En la descripcin externa el sistema es considerado como una
caja negra; en diagramas de bloques y de flujo se representan
sus relaciones con el medio y con otros sistemas. La descripcin
de sistemas es en trminos de entradas y salidas (lo que en alemn
se llama Klemmenverhalten): su forma general son funciones de
trasferencia que vinculan entrada y salida. Lo tpico es que se
consideren lineales y representadas por conjuntos discretos de valores
(cf. las decisiones de s o no en la teora de la informacin, la
mquina de Turing). ste es el lenguaje de la tecnologa del control;
es caracterstico de la descripcin externa el uso de trminos de
comunicacin (intercambio de informacin entre sistema y medio
y dentro del sistema) y de control de la funcin del sistema con
respecto al medio (retroalimentacin), por usar la definicin de
la ciberntica de Wiener.
Segn se mencion, las descripciones interna y externa coinciden
en gran medida con descripciones mediante funciones continuas
o discretas. Se trata de dos lenguajes adaptados a sus respectivos
propsitos. Segn se subray en el texto, empricamente hay un
evidente contraste entre regulaciones debidas al libre juego de fuerzas
dentro de un sistema dinmico, y regulaciones resultantes de constre
imientos impuestos por mecanismos estructurales de retroalimenta
cin. Formalmente, sin embargo, los dos lenguajes son afines y
en ocasiones puede demostrarse traducibles. Por ej., una funcin
de entrada-salida, en ciertas condiciones, puede desarrollarse como
ecuacin diferencial lineal de n-simo orden, y los trminos de
la ltima ser considerados formalmente como variables de estado;

APNDICE i: ADELANTOS EN LA TEORA MATEMTICA

267

si bien su significado fsico se mantiene indefinido, es as posible


la traduccin formal de un lenguaje al otro.
En ciertos casos p. cj. la teora bifactorial de la excitacin
nerviosa (en trminos de factores excitadores e inhibidores o
de las correspondientes sustancias) o la teora de las redes (las
redes de neuronas de McCulloch) la descripcin en teora din
mica de los sistemas merced a funciones continuas y la descripcin
en teora de los autmatas mediante anlogos digitales son demostra
blemente equivalentes (Rosen, 1967). Parecidamente, los sistemas
predador-presa, de ordinario descritos por las ecuaciones de Volterra,
tambin son expresables en trminos de circuitos cibernticos de
retroalimentacin (Wilbert, 1970). Se trata de sistemas de dos varia
bles. Est por verse (en opinin del autor) si ser posible una
traduccin parecida en los sistemas de variables mltiples.
La descripcin interna es esencialmente estructural: procura
describir el comportamiento del sistema en trminos de variables
de estado y de su interdependencia. La descripcin externa es fun
cional, describe el comportamiento del sistema por su interaccin
con el medio.
As, como muestra este rpido esbozo, mucho se ha adelantado
en la teora matemtica de los sistemas desde que el programa
fue enunciado y abordado hace unos veinticinco aos, conduciendo
a mltiples enfoques que, sin embargo, estn vinculados entre s.
La teora matemtica de los sistemas es un campo en rpido
crecimiento, pero es natural que problemas bsicos, como, diga
mos, los del orden jerrquico (cf. p. 25; Whyte, Wilson y Wilson,
1969), vayan siendo estudiados despacio y que seguramente necesiten
ideas y teoras novedosas. Tal como sealamos (p. 20), la teora
general de los sistemas es, a fin de cuentas, una ciencia lgico-mate
mtica de la totalidad, y su desarrollo riguroso es tcnico, mate
mtico, aunque no sean desdeables las descripciones y los modelos
yerbales (p. ej. Willer, 1969; Koestler, 1971; Weiss, 1970; Buckley,
1968; Gray, Duhl y Rizzo, 1968; Demerath y Peterson, 1967, etc.
cf. p. 23). Hay que ver intuitivamente, que reconocer los proble
mas, antes de que se consiga formalizarlos matemticamente. De
otra manera el formalismo matemtico quiz llegue a impedir la
exploracin de problemas muy reales.

Apndice II:
Significado y unidad
de la ciencia

En tiempos de crisis universales como los que hoy vivimos, sur


ge la cuestin del sentido y el propsito de las ciencias naturales.
Con frecuencia se oye echar la culpa a la ciencia de las desventuras
de nuestra poca, se supone que el hombre ha sido esclavizado
por las mquinas, por la tecnologa en grande, y lanzado a las
carniceras de las guerras mundiales. No estamos en condiciones
de influir en medida apreciable sobre el curso de la historia, y
no nos queda ms que reconocerlo o que nos atropelle.
Un sabio renombrado, el profesor doctor Ludwig von Bertalanffy, habl ante un abundante auditorio en el Departamento
de Medicina Forense, como parte de la serie de conferencias patroci
nada por la FST (Freie sterreichische Studentenschaft). Habl
de temas vitales de hoy, a propsito de la posicin especial del
hombre en la naturaleza.
En contraste con el animal, que tiene un ambiente (Umwelt)
determinado por su organizacin, el propio hombre crea su mun
do, lo que llamamos cultura humana. Entre los requisitos para
su evolucin estn dos factores estrechamente ligados, el lengua
je y la formacin de conceptos. Ya en el mundo animal se ob
serva lenguaje, llamadas u rdenes; son ejemplos el canto de
las aves, el silbido de aviso de la cabra monts, etc. Pero el len
guaje como representacin y comunicacin de hechos es monopo
lio del hombre. El lenguaje, en el sentido ms lato del trmino,
no slo comprende la palabra hablada, sino tambin la escritura
* R esea de una conferencia d a d a en la U niversidad de Viena en 1947.
268

APNDICE I I : SIGNIFICADO Y UNIDAD DE LA CIENCIA

269

y el sistema simblico de las matemticas. Son sistemas de smbolos


no heredados sino libremente creados y tradicionales. Ante todo,
esto explica la especificidad de la historia humana en contraste con
la evolucin biolgica: la tradicin, a diferencia de las mutaciones
hereditarias, que slo se dan en un largo perodo de tiempo. En
segundo lugar, el ensayo y error fsico, tan caracterstico del compor
tamiento animal, es reemplazado por la experimentacin mental,
con smbolos conceptuales. Por esta razn se hace posible la persecu
cin de metas. La persecucin de metas y la teleologa en un sentido
metafsico la regulacin de aconteceres en el sentido del manteni
miento, la produccin y la reproduccin de la totalidad orgnica
constituyen un criterio general de la vida. Sin embargo, la verdadera
intencionalidad implica que las acciones son realizadas con conoci
miento de su meta, de su resultado final venidero; la concepcin
de la meta futura existe ya e influye sobre las acciones presentes.
Esto se aplica a las acciones primitivas de la vida cotidiana as
como a los logros supremos del intelecto humano en la ciencia
y la tecnologa. Adems, el mundo simblico creado por el hombre
adquiere vida propia, por as decirlo; se torna ms inteligente que
su creador. El sistema simblico de las matemticas, p. ej., est
encarnado en una enorme mquina de pensar que, cuando se le
administra un enunciado, produce una solucin sobre la base de
un proceso fijo de concatenacin de smbolos que hubiera sido
difcil de prever. Por otro lado, sin embargo, este mundo simblico
se convierte en una potencia que puede acarrear graves trastornos.
Si hay conflicto entre el mundo simblico emergente en la sociedad
humana como valores morales y convenciones sociales y pulsiones
biolgicas, fuera de lugar en el ambiente cultural, la situacin en
que se encuentra el individuo lo hace propender a la psiconeurosis.
Como potencia social, el mundo simblico, que hace humano al
hombre, produce al mismo tiempo el curso sanguinario de la historia.
En contraste con la ingenua lucha por la existencia de los organis
mos, la historia humana est dominada en gran medida por la
lucha entre ideologas, es decir de simbolismos, tanto ms peligrosos
cuanto ms disfrazan los instintos primitivos. No es posible revocar
el curso de los hechos que produjo lo que llamamos hombre;
lo que s nos atae es aplicar la previsin a su adelanto o su
propia exterminacin. En este sentido, la cuestin de qu rumbo
tomar la concepcin cientfica del mundo es, a la vez, la cuestin
del destino de la humanidad.

270

TEORA GENERAL DE LOS SISTEMAS

Al repasar adelantos cientficos queda de manifiesto un extrao


fenmeno. Independientemente unos de otros, principios generales
parecidos empiezan a tomar forma en los varios campos de la
ciencia. Entre ellos, el conferenciante hizo especial hincapi en los
aspectos de organizacin, totalidad y dinmica, y esboz su influen
cia en las distintas ciencias. En fsica estas concepciones son caracte
rsticas de la moderna, en contraste con la clsica. En biologa,
las subraya la concepcin organsmica, representada por el conferen
ciante. Hay visiones anlogas en medicina, psicologa (Gestalt, teora
de la estratificacin) y la moderna filosofa.
Esto abre un panorama inmenso, la perspectiva de una unidad
de visin del mundo desconocida hasta la fecha. Cmo se dar
esta unidad de principios generales? El doctor von Bertalanffy
responde pidiendo un nuevo campo en la ciencia, que llama teora
general de los sistemas y que intenta fundar. Es un campo lgicomatemtico cuya tarea es formular y derivar aquellos principios
fundamentales que sean aplicables a sistemas en general. De
esta manera se vuelven posibles formulaciones exactas de trminos
tales como totalidad y suma, diferenciacin, mecanizacin progresi
va, centralizacin, orden jerrquico, finalidad y equifnalidad, etc.
Son trminos que se presentan en todas las ciencias que se ocupan
de sistemas e implican su homologa lgica.
La visin del mundo mecanicista del siglo pasando estaba estre
chamente vinculada al dominio de la mquina, a la visin terica
de los seres vivos como mquinas y a la mecanizacin del hombre
mismo. Sin embargo, los conceptos acuados por los adelantos
cientficos modernos tienen la ejemplifcacin ms patente en la
vida misma. Hay, pues, esperanzas de que el nuevo concepto cientfi
co del mundo sea expresin del progreso hacia una nueva etapa
de la cultura humana.

Bibliografa

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Lecturas recomendadas

La siguiente lista ayudar a llevar adelante el estudio de la teora ge


neral de los sistemas y de sus principales aplicaciones, segn se defi
ni en el libro. De ah que slo sean citados unos cuantos ejemplos
representativos de la vasta bibliografa de cam pos com o la cibernti
ca, las teoras de la inform acin, los juegos y la decisin, la term odi
nm ica irreversible, el anlisis y la ingeniera de sistemas, etc.

Generalidades, matemticas de la teora general de los sistemas


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ndice analtico

Accin de masas, ley de; 124, 125, 129


A ckoff, R. L.; 8, 94, 104
A ctos del cuerpo animal y humano que
regulan los mecanismos de retroali
m entacin; v e r : retroalimentacjn
A ctualidad, principio de; 120
Adam s, H .; 165
A daptativo, modelo de com portam iento,
ver: comportam iento
A dolph, E. F.; 172, 178
Afanasjew, W. G .; 11.
Alexander, Franz; 217
Alomtrica, ecuacin; definicin; 64-6;
en biologa, 170-8 (cuadros y figuras);
en relacin con los fenm enos socia
les, 107
Allesch, G. J. von; 240
Allport, Floyd; 215
Allport, Gordon, W .; 202, 215, 216,
217, 218, 219, 222, 226
Analogas en la ciencia; ver: ciencia
Analtico, procedimiento, en la ciencia;
ver: ciencia
Anderson, Harold; 215
Anschtz, G .; 243
Ambientalismo, principio de; 198, 199,

200
Appleby, Lawrence; 226
Arieti, Silvano; 203, 215, 217, 221, 222,
224, 225, 226, 227
296

Aristotlica, filosofa; 72-80. 222, 235,


236, 243, 259
Arrow, J. J., 117, 119
Ashby, W. R .; 24, 46, 98, 99, 100-3, 257,
264
A tm ica, energa; ver: energa
A ttneave, F.; 103
Ausubel, D avid, P.; 203
A utm atas; ver: Turing, mquina de;
Teora de los; 21, 24, 145-6
Autorrestauradoras, tendencias; ver: Sis
temas organsmicos.
Backman, G .; 243
Bavink, B 78, 255
Bayliss, L. E.; 21
Beadle, G. W .; 158
Beckner, M .; 11
Beer, S.; 99
Beier, W.; xviii, 150, 151, 155, 263
Bell, E.; 104
Bendmann, A .; 11
Benedict, Ruth; 211, 229
Bentley, A. F.; 41
Berg, K.; 190
Berlin, Sir Isaiah; 6-7, 117-18
Berlyne, D. E.: 2 1 9 ,2 2 2
Bernal, J. D .; 4 - ll
Bernard, Claude; 11
Bernstein. A .; 215

NDICE ANALTICO
Bertalanffy, Felix, D.; 151, 152
Bertalanffy, Ludwig, von; 4, 5, 7, 9, 12,
69, 72, 75, 78, 81, 98, 101, 106, 107,
110, 111, 120, 125, 140, 141, 146, J47,
177, 178, 179, 182, 183, 184, 185,
186, 191, 193, 217, 218, 219, 220, 222,
223, 226, 227, 228, 229, 230, 231,
241, 243, 248, 254, 257, 259, 260,
268, 270
Bethe, Albert; 218
Beverton, R. J. H .; 107, 154
Biocenosis; 70, 142-3, 154
Biculturismo en C anad; 212
Biologa; molecular; 4, ms altos ni
veles de organizacin en; 4, 27-9, 30;
concepcin organsmica en la; 4, 11,
30-1, 92, 105-7, 215, 218, 270 contro
versia m ecanicismo-vitalism o en la;
92
Biolgicas, teora de dinmica de las
poblaciones; 32
Biolgica, teoria de la organizacin; 47;
relatividad, de las categoras; ver: cate
goras
B iolgico, teora del equilibrio; 31, 48
Bienler, Eugen; 218, 224, 225, 228
Bode, H; 50
Boffey, Philip, M .; 2
Boguslaw, W .; 1, 8
Bohr, N iels, Henrik David; 188, 192
Boltzm ann, Ludwig; 30, 157, 158
Borelli, Giovanni A lfonso, 145
Boulding, K. E.; 13, 26, 28, 48, 107, 108,
208
Bradley, D. F.; 99, 155, 164
Bray, H .G .; 105
Bray, J. R .; 106
British Ministry o f Agriculture and Fishe
ries; 107-8
Brody, S.; 173, 243
Bronowsky. J.; 22
Bruner, Jerom e; 222
Brunner, R .; 155
Brunswik, E gon; 215
Buckley, W .; xviii, 6, 16, 206, 267
Biihler, Charlotte; 111, 215, 217
Burton, A. C.; 146, 150, 153
Butenandt, A .; 163

297

Calvin, M .; 99, 153, 164


Cannon, W. B.; 10-11, 14, 22, 80, 167,
221
Cantril, H adley;,203, 222
Carlyle, Thom as ; 115
Carmichael, Leonard; 219
Carnap, R. ; 89
Carter, L. J.; 2
Casey. E. J.; 167
Cassirer, Ernst; 203, 222, 226
Categoras; determinacin lingstica de
las (hiptesis de W horf); 203, 233-39;
introduccin de nuevas, en investi
gacin y pensamiento; 8, 18, 95, 97;
relatividad de, e hiptesis de Whorf;
233-39; relatividad biolgica de las;
239-44; relatividad cultura de las;
244-51; relatividad de las, y visin
perspectivista; 251-60; Tabla de Kant
de las; 45; teora de las (N . Hartman);

88
Causales, leyes; 45, 47
Center for advanced Study in th Behavioral Sciences (Palo A lto); 13
Centralizacin; definicin; 73-6; en Psi
copatologia; 223-5
Ciberntica; desarrollo de la, en ciencia
y tecnologa; 15, 16, 21-2, 104-5; en
la teora general de los sistemas; 16,
20-1 ; m ecanism os de retroalimentacin
en; 43-4, 77, 96, 156, 167, 168, 169;
y sistemas abiertos; 155-6
Ciencia; analogas en la, definicin; 86-7,
88; clsica; 96; generalizacin de con
ceptos bsicos en la; 97; desantropom orfizacin en la; 223-5, 259-61;
m todo nom ottico en la; 114, 115,
116-8, 207-8; nuevas visiones en la;
123; isom orfism o en Ja; 82-88; pro
cedim iento analtico en la ; 15-6; unidad
de la, 49, 88-91, 262-5; valor de las
analogas en la, 33-5; y evolucin de
problemas y concepciones similares en
diferentes cam pos, 30-1 ; y problemas
bsicos en la teora general de organiza
cin, 34; y sociedad, 51-3.
Ciencias del hombre, concepto de sis-

298

NDICE ANALTICO

tema en las, 195-214; reorientacin


segn la teora general de los sistemas
de las, 202-4
Ciencias de los sistemas, aproxim aciones
y miras en las, 1-9, 93-8; aproxim acio
nes matemticas a las, 19-22; historia
de las, 9-16; orientacin en las; 16-29;
vase ta m b i n : Teora General de los
Sistemas
Ciencias Sociales; analogias organsmicas en las, 121, 122, 123; aplicacin
amplia de la teora de los sistemas
en las, 204-7; desarrollo de nuevos
conceptos en las, 30-1, perspectiva de
sistem as en las; 5-6; sistem as socioculturales en las; 5-7, 205-7, 210-11
Cientficas, leyes; hom ologas en las, 53-4;
revoluciones, v e r : revoluciones cien
tficas
Cintica, 11, 55, 127, 148, 157-8, 165, 167
Crculo de Viena, 11
C ivilizacin, de masas, 213-4; occidental,
expansin mundial de la, 122-3; na
turaleza global, 214
Clausius, Rudolf, J. E., 157
Clausius, ecuacin de, 148
Coghill, G . E 218
Commoner, B., 11
C om portam ientos, teora de los, 19-20,
150
Com petencia entre partes, basada en or
ganism os enteros, 66-7, 95-6; defi
nicin de ecuaciones de, 64-5,66,154-5;
y alom etra, 170-8
Complejidad, organizada, problemas de
la, 34, 89-90; no organizada, 34
Com plejos de elem entos, 54-5 (fig.) ca
ractersticas constitutivas y sumativas
de los, 54-5, 95
Com portam iento adaptativo, m odelo de,
44
Com portam iento, adaptatividad y bs
queda de meta en el, 45, 46-7, 81, 95,
136; concepciones elem entalsticas y
unitarias en el, 72-3; esquema estmulorespuesta (E-R ) en el, 4, 111-2, 198-9,
200-3; principio de racionalidad y,
118-21; y m edio ambiente, 198-9; prin

cipio de equilibrio en el, 199; principio


de econom a en el, 199; vase ta m b i n :
com portam iento hum ano
Comportam iento de masas, 119
Comportam iento humano, teora del, ver:
teora de la personalidad; fuera de las
leyes fsicas, 208-9; m odelo robot del,
197-8, 199-200, 203, 215, 216;1teora
unificada del, 5; vase ta m b i n : com
portam iento
Com unicacin, teora de la, 41-4; y co
rriente de inform acin, 42-3; y con
cepto de retroalimentacin, 43-5 (fig.)
Condicionam iento, 52, 198
Conducta intencional y capacidad autoperfectiva, 15, 43-4, 46, 81, 95-6, 130,
155-6
C o n flic t a n d D e fen c e (Boulding), 208
Conjuntos teora de, en los problemas de
sistem as, 20
C onklin, E. W., 223
Convergencia de la investigacin, ver:
investigacin
C oprnico, ver: revolucin copem icana
Cowdry, Edmund, 223
Crecimiento, exponencial (curva de) 63;
curva logstica de, 65; m odelo, segn
Bertalanffy, de, 106-7, 140-1, 153,
170-93; relativo, 107, 154-5; sistemas
generales de ecuaciones de, 62-4, 63
(fig.); equifinalidad de, 151 (fig); vase
ta m b i n : ecuacin alomtrica
C rim e a n d C rim in o lo g ista s (A nom .), 217
Crtica de la Razn Prctica (Kant), 195
C u en to s de H o ffm a n (Offenbach), 145
Cultura, concepto de la, 210-1; depen
dencia de las normas mentales con
respecto a la, 229; leyes efT el desarrollo
de la, 208-9; multiplicidad de la, 247,
248, 249
Cummings, J., 226
Cusa, N icols de, 9, 260, 261
C y b e rn etics (revista), 14
Chance, B., 153, 170
C hom sky, N ., 198
Chorley, R. J., 106
Dam ude, E., 5

NDICE ANALTICO
D A ncona, V ., 56, 57, 78, 82, 138, 143
Darwinismo, 5, 23, 103, 158, 159-60
Desantropom orfizacin en la ciencia, ver:
ciencia
D ecisin teora de la, 22, 93, 104, 117-8,
208-9
Decadencia del Imperio R om ano, 214
D eca d en cia de O ccid e n te , la (Spengler),
122, 212-4
Decadencia de Occidente com o hecho
consum ado, 214
D e ludo G lobi (N icols de Cusa), 9
Demerath, N . J., 207
Demogrfica, explosin, 122-3.
Denbigh, K. G 150, 157
Descartes, Ren, 17, 145, 247, 252
De-Shalit, A ., 3
Determ inismo, 188, 230-1
D iferenciacin, principio de la, en psico
patologia, 222-3; vase ta m b i n : segre
gacin
Difusin, cultural, 210; ecuacin simple
de, ver: ecuacin simple de difusin
de Fick
D iofanto, 23
Directividad de procesos, 14-5, 45-6,
79-80, 95-6
D obzhansky, T ., 11
Donnan, F. G ., 57 ,1 3 8
D ost, F. H 154, 163, 186
D ualismo cartesiano entre mente y ma
teria, 230
Driesch, Hans, 25, 26, 40, 74, 138, 150
Drischel, H., 154
Dubos, R., 11
Duhl, F. D ., xviii, 267
Dunn, M. S., 190
Ecologia, teora de la, 31, 48, 106; di
nmica, 106
Economia poltica y econom etria, 30
Economia, principio de econom a en el
comportam iento hum ano, ver: com
portam iento
Eddington, Sir Arthur Stanley, 157
Educacin, en la teora general de los
sistemas, 50-1, 201-2
Education o f Scientific Generalists,
The (Bode, e t, a l ) , 50

299

Einstein, Albert, 160, 237


Elssser. W. M 24, 167.
Energa atm ica, desarrollo de la, 120-1,
196
Entropa, 39, 41-5, 147-8, 149, 157, 158,
165-6; vase ta m b i n : termodinmica
Equifinalidad, 46, 106, 141-2, 150; de
finicin, 40, 137-8; de crecimiento,
146-8 (fig.). 154
Equilibrio, biolgico, ver: biologa; qu
mico, ver: qumica; en el comporta
miento hum ano, ver: com portam iento;
dinm ico, 130, 135; vase ta m b i n :
estado uniforme en el organismo
Escuela A rqueolgica de proceso, 7
Estadstica y sociedad, 120-1, 207-8
Estado Dinm ico de los Constituyentes
del Cuerpo (Schnheimer), 166-7
Estado uniforme en el organism o, 39,129,
130, 131, 132, 138, 139, 147-8, 149
(fig.), 162-7; definicin, 134-6
Estmulo-respuesta, esquema, 11, 112,
198-200, 219
Estwick, 178
Evolucin: y contraste entre totalidad
y suma, 72; teora sinttica de la, 158,
159, 196-7
Excitacin, fenm eno de la, y concepto
en los sistemas abiertos, 141, 142, 143
Existencialism o, 113, 202-3
Explicacin en principio, 36, 47-8, 110.
117
Exponencial, ley, 62-3 (fig.), 84
Eysenck, Hans, 223
Factorial, anlisis, 94
Fagen, R. E., 99
Farmacodinamia, 56-7, 454, leyes de ac
cin de medicamentos en, 56-7, 142-3,
154
Fearing, F., 233
Fechner, Gustav Theodor, 111
Fick, ecuacin simple de difusin de,
131-2
F ights, G am es, D e b a tes (R apoport), 208
Finalidad de sistemas, 77-9, 94-5, 136-7;
tipos de, 79-82
Fsica, cuantitativa, 32; progresos mo-

300

NDICE ANALTICO

d em os en, 3-4, 30-31; repercusin de la


teora de los sistemas en, 3-4; teoras
generalizadas en, 30-2 teora de la
com plejidad no organizada en, 34-5,
96
Fisicalism o, 90-1
Fisicoqum ica, tendencias hacia teoras
generalizadas en, 32; de reacciones
enzimticas, 146-7, 153-4.- vase ta m
b i n : sistemas abiertos
Fisiolgico, reloj, 242
Foerster, H., von, 169
Food and Agriculture Organization (de
la O N U ), 107-8.
Foster, C. A ., 157
Foundation for Integrated Education, 50
Four R s o f Ramembering (Pribram),

Glansdorff, P 157
G la sp erlen sp iel (Hesse), 9
Goethe, Johann W olfgang von, 153, 258
G oldstein, Kurt, 109, 217, 218, 226, 111
Gom pert, funcin de 66
Grficas, teora de las, 20
Gray, William, Xviii,5, 106, 167, 267
Grimm, ley de, sobre la evolucin de las
lenguas indoeuropeas, 116; ley sobre
mutaciones de consonantes en las len
guas germanas, 209
Grinkey, R oy, R ., 5
G rodin, F. S., 167
Gross, J., 79
G rupos, teora de los, 250
Guerra, E., 178
Gnther, B., 178

222
Frank, L. K 14, 15, 81
Frankl, Victor, 221, 226, 228, 230
Franks, R. G . E., 150
Freeman, G raydon, 221
Freud, Sigmund, 111, 114, 122, 198, 222,
224, 226
Friedell, Egon, 201
Fuhrmann, F. A ., 175
Funcionalism o, y teora sociolgica, 205
G alileo, 17, 118, 192, 195
Gallup, encuestas, 120, 208
Caravaglia, C., 153
Gause, G . F 47, 56, 110
Gauss, Karl, Fridrich, 92
Gazis, D enos, C., 18
Geertz, C lifford, 224
Generalistas cientficos, 50-1
G en era l S y s te m s (Anuario de la Sociedad
para la Investigacin General de Sis
temas), 5, 14
G eosnorfologa, 106
Gerard, Ralph, W., 13, 34
Gessner, F., 107
G e sta lt, 69, 75; en fsica, 10; mutacin
de, 17; psicologa de, 5, 31, 218, 270
G eyl, Peter, 114
G ib son, J. J. 222n
Gilbert, Albin, 223
Gilbert, E. N 21

Hacker, Frederick, 217


Hahn, Erich, 5, 8, 165
Haire, M., 99, 107, 118, 122
Hall, A. D ., 92, 94-5, 99. 109
Hall, C. S., 109
Hart., H., 25
Hartmann, E. von, 79
Hartmann, M ., 128
Hartmann, N icolai, 74, 88
Harvey, William, 147
Hastorf, Albert, 221
Hayek, F. A 35, 117
Hearn, G., 99
Hearon, J. F., 152
Hebb, D onald O., 110, 219
Hecht, S 144, 154
Hegel, Georg, Wilhelm Friedrich, 9, 114,
- 208, 209
Heisenberg, Werner, 31
Hemmingsen, A . M ., 192
Hempel, C. G ., 11
Henry, Jules, 216
Heraclito, 168, 260
Hering, Ewald, 141
Herrick, Chares, 219, 226
Hersch, A . H ., 63, 107
Herzberg, A ., 11
Hess, B., 19, 150, 151, 153, 170.
Hess, W. R 14
Hesse, Hermann, 9

n d ic e

Heterostasia, 9
Hill, A. V., 142
Hipcrates, 249
Historia, impacto del pensamiento de
sistemas en la concepcin de la, 6-7;
m todo ideogrfico en la, 6, 114, 115,
118-9 207; modelo cclico de la, 122-3,
211-2, 214-5; naturaleza del proceso
de la, 210-12; nom ottica, 114, 115,
207; teora organsmica en la, 212-3
Historia, inevitabilidad, 6-7, 11, 116-8,
122-3
H oagland., H., 242
Hber, R., 140, 148
H odgkm -Huxley, teora de la retroalimentacin de, 153
Hfler, Otto, 83n
Hoijer, H 237
Holst, Enrich, von, 14, 110, 219
Hlt, S. J., 107, 154
H om costasia, concento de Cannon de la,
12, 14, 22, 80, 167, en psicopatologa y
psiquiatra, y retroalimentacin, 43,
80, 103,168-70
H ook, Sidney, 231
Hopkins, 127
Horvarth, W. J., 121
Humboldt, Wilhelm, von, 203, 222, 244
Huxley, A ldons, 49, 52, 243
Huxley, Sir Julin, 154
Ibn-Kaldun, 9
Individualizacin dentro del sistema, 72-6
Informacin, teora de la, 14, 21, 93, 96,
97-8, 104, 157, 158, 169-70, 210, 258-9
Ingeniera, de comunicacin, 20; de con
trol y energtica, 1; de sistemas, 1-3,
95, 107-8; elemento humano com o
com ponente de la, 8-9; humana, 94
Inhelder, Barbel, 231
Instinto, teora del, 110-11
Institute for Advanced Study o f Princenton, 3
Integrative Studies for General Education (M ather), 50
Interdisciplinaria, teora, implicaciones
de la, 49; principios bsicos de la,
59-61; y nuevos m odelos conceptuales.
97-8

a n a l t ic o

301

Investigacin, convergencia de la, 255;


de operaciones, 7, 97, 111 ; de opinio
nes, 123; vase ta m b i n : investigacin
general de sistemas
Isomorfismo, en diferentes campos, 34,
49, 85-6, 105-6 en la ciencia, 82-88
Jeffries, L. A ., 26
Jones, R. W 167
Juegos, teora de los, 14, 21, 22, 93, 104,
114-5, 118-9, 208
Jung, Carl, 112
Jung, F 106
Kafka, Franz, 79
Kalmus, H 21, 242
Kamaryt, J., 11
Kanaev, 1. I., 11
Kant, Immanuel. 44, 107, 195-6, 238,
239, 241, 244, 252
Keiter, F 99, 107
Kelvin, W illiam Thom son, 39
Kleiber, M 173
Klir, G .J ., xviii, 264
K luckhohn, C., 211, 235, 247n
Kment, H 105, 167
Koestler, W 10, 136, 218
Koltje, F 128
Krebs, ciclo de oxidacin de, 145
Krech, D avid, 41, 109, 215
Kremyanskiy, V. I., 99
Kriszat, G 239
Kroeber, A. L., 162, 207, 211
Kubie, Lawrence, 227
Kuepfmller, K., 154
Kuhn, T. S xi, xv, 16, 17, 23, 211
La Barre, W 235, 237
Landois -Rosemann (libro de texto), 165
Langer, S 226
Lapicque, L., 142
Laplace, Pierre Simon, 19, 25, 30, 89,

122
La Salle, 265
Lashley, K 26, 218
Lan, C., 151
Lane, R., 151, 263
Lazio, xviii

302

IN D IC E A N A L IT IC O

Lavado de cerebro. 200


Le Chatelier. principio fisicoquim ico de.
78, 82. 139
Lecom le du Noiiy. P.. 242
Lehmann. G .. 173. 190
Leibniz, Gottfried Wilhelm, 9, 259n
Leighton, )., 235
Lennard, H., 215
Lenz, regla de eleclricidad de. 78, 82
Lersch, P., 223
Lvi-Strauss. C.. xiii
Lewada, P.. 823
Liapunov, funciones de, 264, 265
Libre albedro, 118-9, 120. 121. 230-1
Lindzey. G , 109
Lingsticos sistemas, diversidad de, y re
evaluacin de conceptos cientficos,
234-6
Locker. A 24, 150, 151, 174, 175, 194
Loewe. S 143. 154
Logstica curva, r e /. crecimiento
Lorenz. K 110, 2 4 In. 252
Loschmidt, nmero de 255
Lotka. A. J 10, 32, 47, 56
Lumer. H.. 66
Luria. Aleksandr. 228
Lu he. W olfgang. 223
Llavero, F.. 217
M accia, E. S. y G. S.. 20. 263
M agoun. Horace, 219
M alck, E.. 155
M althus. ley de poblacin de, 47-8, 63,
107-8
M quina, ciberntica. 145: quimicodinmica. 145: origen de la. 144-5. trmica.
145: de Turing. 21. 24. 26. mecnicas.
145
M anning. Hon. E. C\. 2
Martin. A. W.. 175
Marx. Karl. 9. 114. 208. 209
M aslow. A. H.. 109. 113. 202. 217
Matemticas, aproxim aciones, en la teo
ra general de los sistemas, 19. 24, 28.
93-4
M aterialism o, 96-7
Mathematical Systems Theory (peridi
co), 14

Mather, K. F 50, 51
M atson, Floyd, 216, 222.
Maupcrtuis, Pierre Louis Moreau de, 77
May, R ollo, 228
M ayer, J.. 190
M cClelland, C. A., 122
M cCulloch, W. S.. 24. 267
M cN eill. W.. 7
Mecnica, principio de accin mnima
en, 77-8: principio de m nim o esfuerzo
en, 77-8.
M ecanicista. visin, del mundo. 30-1. 45,
47-8. 49. 55-6, 90-1, 270
M ecanismo orgnico, filosofa del. 10
M ecanizacin dentro del sistema. 44-5.
69-70. 71-2. 94. 221-3: y prdida de
regulabilidad. 71. 223
Meixner, J. R.. 147
M endel, leyes de, 192
Menninger. Karl, 5. 109. 214. 221
M erloo, Joost. 222
M erton. Ro'bcrt, K.. 207
M esarovic. M. D ., 20, 263
M etabolism o. 39, 66-7, 125. 126, 140-1.
142-9, 146, 153, 154; regulacin propia
del, 128. 135-6; regla de superficie del.
(Ley de Rubner), 170-5, 181-2
M etabolism o basal, tasa de. 175
M etablicas. tasas, dependencia de las.
176 (fig.)
M etablicos, tipos. 181. 182. 183
M eteorologa, 105-6
Metzger. W.. 73
Menninger. K. 215. 221
Meunier. K.. 178
Miguel Angel. 201
Miller, Janes. 215
1984 (Onweli), 9, 52
M ilsum. J. H.. 21
Minsky. Marvin. L.. 21
M iltasch. A .. 71
M ittelstaedt. H.. 167. 168
M N aghlen, reglas de. y lo criminal. 23 1-2
M odelo, matem tico, ventajas de 23-4,
y realidad, incongruencia entre. 22-4.
97-8. 208-10: falacia del nada sino
en la evaluacin de. 123
M orchio. R.. 106

NDICE ANALTICO
M orgensten, O., 14, 2 1
M orfognesis, 154-5
Morris, Charles, 93
M oser-Egg, O., 124
Moser, H., 124
M osteller, F., 50
M otivacin, investigacin de la, 120,
198, 200-1
Mller, I., 177, 191
M unford, L., 207
M undo, concepcin del, com o caos, 196;
com o organizacin, 196-7
M u n d o F eliz (Huxley), 9, 52, 122
Murphy, Gardner, 113
Murray, Henry, 216, 217, 226

303

Organsmica, teora de personalidad, 109,


218; de sociologia e historia, 212-3
Organizacin, caractersticas de la, 47-8 ;
concepto de, 45-8, 96, 97, 268-9; cuan
titativa, 17-8, 19-21; formal, teora de
la, 7-8; leyes frreas de la, 48, 52-3,
108; ley de dim ensiones ptimas de
las, 48, 107; ley de oligop olio en las,
48, 108; precepto ltimo de la teora
de, 52-3; teora general de, 34; vase
ta m b i n : complejidad
O rg a n iza tio n a l R e v o lu tio n , T h e (Boulding), 48
Ortega y Gasset, Jos, 117
Orwell, George, 9, 52
Osterhont, W. J. V., 142
Oxentierna, Conde Axiel GustalTson, 120

N acin, concepto de, en la O N U , 212


Naturaleza, animada e inanimada, apa
rente contradiccin entre, 39, 40-1,
Paracelso, 9
144- 5; leyes de la, concepcin moder
Paradigma, 17
na de las, 116-7
Paralelismo de principios cognoscitivos
en diferentes cam pos, 31-2
Nervioso, sistema, nueva concepcin del.
Prelo, ley de, en sociologa, 67, 84
109-11
Parseval, August, von, 11
Netter, H., 106, 163
Parsons, Talcott, 196, 205
N eum ann, J. von, 14, 21, 24, 26, 259
Patten, B. C , 106
Newton, Sir Isaac, 195, 242
P a tte r n s o f C u ltu re (Benecit), 2 1 1
N ietzsche, Friederich Wilhelm, 196
Permeabilidad, y sistem a abierto, 129-32
Nihilism o. 196
Personalidad, sistema activo de, 202-4;
Nuttin, Joseph, 226
teora de la 109-13, 196-7, 202-4; teora
organsmica de la, 109, 218; y ambien
talism o, 299
O ligopolio, ley de, y organizaciones, 48,
Perspectivismo, 49-50, 259-60
108-9
Onsanger, L., 147
Peterson, R. E., xviii, 195, 205, 267
Opler, Marvin, 217
Piaget, Jean, xviii, 5, 202, 203, 217, 222,
231
Orden jerrquico, en la teora de los
Picard, E., 138
sistemas, 25-9 (cuadro), 76-7, 222-3
Organismo, concepto de, 50-52 ; com o
Pirozynski, W. J. P 173, 178
Pitts, W. J. P 173, 178
sistema abierto, 31, 39-40, 43-4, 124-8,
145- 6; m odelo mecnico de, y sus li Platon, 5, 51, 247, 252
Polticos, y aplicacin de la orientacin
mitaciones; com o sistema activo, y
de sistemas, 2
personalidad; vase, ta m b i n : organis
Poblacin, ciclos peridicos en la, 48;
mo vivo
dinmica de la, 32, 106, 107-8, 142-3;
Organismo vivo, biofsica del, 146-7,
ley malthusiana de crecimiento de la,
148 (fig), 162-3; com o sistema abierto,
48, 63, 108; ley de Verhulst de cre
31. 39-40, 43-4, 124-8, 145-6, 162-7,
cimiento de la, 48, 63, 108; ley de
166 (fig.), 200-1; procesos dinm icos
Verhulst de crecimiento de la, 64
en el, 44-5

304

NDICE ANALTICO

Ptzl, O tto, 12
Pribram, D. H., 224n
Prigogine, I., 106, 148, 149
Prigogine, teorema de, 157
Psicoanlisis, 4-5, 22-3, 111, 196, 200
Psicologa, aplicacin de G. S. T. en la,
4, 109-11, 230-1; desarrollo de la, 203;
incertidumbre de la, moderna, 199,
215-7; manipuladora, 200; mecanicista, 4, 11, 196; organsmica, 204; orien
tacin holista de la 202; tendencias
en, 31, 203
Psicolgica, tecnologa; ver: tecnologa
Psicopatologia, regresin en, 224-5; l
mites del yo en, 223
Psiquiatra, conceptos de sistemas en,
218, 229-30; inters creciente en la
teora general de sistemas, 4-5, 202,
215-32; marco fisico-psiquicosociolgico de la, 227; tendencias moderna?
en, 203
Pumpian- M indn, Eugene, 215
Pter, A ., 142, 179
Qumica, caractersticas de los sistema
en, 129-36; equilibrios en, 124-8; equi
librio y cintica en, 121-6; industrial,
127-8, 147; sistemas abiertos en, 124-8
Racine, 175, 176
R acionalidad, principio de la, 119; y
com portam iento humano, 119-20
Rameaux, 171
Rapaport, D ., 111, 215
Rapoport, A., 12, 14, 18, 20, 24, 103,
104, 105, 108; 117, 119, 121, 208
Rashevsky, N 20, 117, 138, 139, 142,
150
R e a ffe r e n z p r in zip (Holst), 14
R eb eli n de las m a sa s. L a , (Ortega y
Gasset), 128
Reduccionism o, 49, 89-90, 259-60
Reichenbach, Hans, 11
Reik, H. G 147, 157
Reiner, J. H 150
Relatividad, teora de la, 104, 236, 237,
259, 261
Rensch, B., 159

Repge, R., 25
R escigno, A., 20, 150, 153
Responsabilidad, cuestiones moral y le
gal, de la, 230-2
Retroalimentacin, concepto de, 43-5
(fig.); 46, 157-8; criterio de control de
sistemas en, 167-9; mecanismos ci,
que regulan los actos del cuerdo hu
m ano, 41-4; y ciberntica, 44-5, 80-1,
155-6, 167, 169; y hom eostasia, 42-3,
8-11, 155-6, 167, 169-70
R evolucin, cientfica, 16, 211-12; co
pernicana, 103; industrial, 123, 186-7
Rittenberg, D 152, 185
Rizzo, 267
Rogers, Cari, R., 217
Rosen, R ., xviii, 20, 264, 267
Rothacker, Erich, 223
R ostovtzeff, Michael Ivanovich, 213
R oux, W ilhelm, 68
R oyce, Joseph, R., 225
Rubner, ley de, 171-4, 181
Ruesch, J., 8
Russell, Bertranu, (>7, 70

Sangre, com o sistem a abierto, 154-5


Sarrus, P. F., 171
Schachtel, E. G ., 203
Schaffner, Kenneth, F., 11
Schaxel, J 12, 243
Scher, Jordan., 226, 231
Schiller, Claire, 219, 225
Schlick, M oritz., 11, 79
Schnheimer, R., 167
Schrdinger, Erwin., 168
Schulz, G . V., 153, 157
Schwarz, H., xviii, 226
Scott, W. G ., 7
Segre, G 20, 150
Segregacin progresiva dentro del sis
tema, 70-1, 72
Seyle, H., 201
S e n se s c o n sid ered as p e rc e p tu a l S ystem s,
T h e (Gibson), 222n

Sentidos, fisiologa de los, 154


Servom ecanism os en tecnologa, 21, 80-1
Shannon, Claude, 14, 21, 101, 102, 103
Shannon, teorema de, 101

NDICE ANALTICO
Shaw, Leonard, 16
Sim blicas, actividades, 225-7, 269
Sim n, H. A ., viii, 18, 27
Sistema, abierto y cerrado, 39-41, 124-8,
146-50; activo, 156; activo de perso
nalidad, 202-4; aproximacin terica
a los problemas de, 21-2; caracters
ticas constitutivas y sumativas de.
54-5; com o concepto clave en la in
vestigacin cientfica, 7; com o mquina
autorreguladora, 101-2; definicin ma
temtica, 56-62, 61 (fig.); definido co
mo com plejo de elem entos en interac
cin, 18-9, 38, 55-6. 86; hipotticodeductivo, 208
Sistemas organsmicos, tendencias autorrestauradoras de, 26
Sistemas, Teora General de los, avan
ces en la, 103-23; axiomatizacin, 20-1;
bsqueda de una, 30-4; causas de la
postulacin de la, 95-8; com o ciencia
general de la organizacin y comple
mento, 34, 36-7; e isom orfism o en
c a m p o s , 3 4 - 3 6 ; e j e m p lo s , 38-49
distintos campos, 34-6; ejemplos, 38-49;
en la educacin, 50-1, 202-3; funcin
integrativa de la, 49-50; historia de la,
9-15, 92-3; inclinacin hacia teoras
generalizadas en campos mltiples en
la, 31-2; objeciones a la, 35-6; objetivos
d la, 13-4, 38; orientacin de los
problemas m etodolgicos de la, 19-21;
postulacin de una nueva disciplina
de la, 32, 37, 95-6; significado de la,
33-4; tendencias en la, 16-29; y unidad
de la ciencia, 49, 88-91, 267-8
Sistemas, mtodos en la investigacin
general de los, 98-103; mtodo em
prico-intuitivo, 98-99, orientacin de
ductiva, 100-3
Skinner, B. F., 198, 224
Skrabal, A ., 56
Skramlik, E. von, 241
Smith, Vincent, E 11
Social, fenm eno, regularidades esta
dsticas y leyes en el, 209
Sociedad de Filosofa Emprica, Berln,
11

305

Sociedad para la Investigacin General


de Sistemas, 13-4
Sociedad humana, aplicacin de la teo
ra general de sistemas a la, 48-9;
ciencia y, 51-3; evaluacin del hombre
com o individuo en la, 52; y leyes es
tadsticas, 120-1, 207-8
Sociologa, teora organsmica de la,
212-4
Sorokin, P. A ., 5, 9, 204, .205, 207, 210,
211, 217
Spem ann, Hans, 72
Spengler, Oswald, 6, 11, 114, 117, 121,
122, 208, 209, 210-11, 212, 213, 245,
246, 250
Spiegelman, S., 56, 67
Sprinson, D. B., 152
Stagner, Ross, 221
Stein-Beling, J. von, 242
Stoward, P. J., 157
Sugestin de masas, m todos de, 52-3
Sumatividad, 69; en sentido matemtico,
70
Superficie, ley de, ver: m etabolism o
Syz, Hans, 217
Szent-Gyorgyi, A ., 3
Tanner, James, 231
Tecnologa, computadora y ciberntica,
14; desarrollo contem porneo de la;
1-3, 6-8, 11, 196, 217-8; psicolgica,
50-1; sociolgica, 51 -3
Teleologia, 45-7, 96; dinmica, 80-1; es
ttica, 80; y valor final, 79-81; vase
ta m b i n : directividad
T h e o retica l B io c h e m is try (Netter), 163
T h e o retisc h e B iologie (Bertalanffy), 12
Teora de los colores (G oethe), 258
Termodinmica, 11-2, 39, 145, 146, 149,
157, 163, 165, 258; irreversible, 11,
97-8, 135, 146-7, 156, 157-60, 165;
segundo principio de la, 30-1, 34, 39,
47, 96, 105, 129, 149-50, 165
Thom pson, J. W., 106
Thumb, Norbert, 226
Toch, Hans, 221
Tolstoy, Leo, 115
Topologa, 94

306

NDICE ANALITICO

Torricelli, 188
T otalitarism o, sistemas de m oderno, SI-3
T otalidad, 30, 53; cifencia general de la,
36-7, 45, 270; y suma, contraste entre,
72, 98; vase ta m b i n : organizacin
Toynbee, A m o ld , 114, 117, 121, 207,
209, 210-11, 213, 250
Transporte activo en los procesos celu
lares, 153-4
Tree and the candle, The (Koestler), 27
Tribifio, S. E. M. G. de, 11
Trincher, K. S., 158
Tschermak, A , von., 128
Tukey, F 50
Uexkll, Jacob von, 203, 239, 240, 241,
242, 247, 252, 253, 256
Umrath, K., 142
Ungerer, E., 11
V ant HofT, 129
Vickers, Sir GeofTrey, 122
Vico, G iovanni Battista, 9, 114, 121, 207,
209
Vida, principios fenom enolgicos de la,
158
Vitalism o, 40, 68, 79, 82, 128, 138, 146,
150
Volterra, V., 32, 47, 48, 56, 57, 67, 78,
82, 105, 117, 138, 143
Wagner, Richard, 14, 105, 167
W ahl, O., 242

W atson, John, B., 199


W att, K. E. F., 107
Weaver, Warren, 14, 21, 34, 96, 103
W eber, ley de, 142, 154
W eiss, P.. 26, 104, 267
Werner, G ., 56, 154
Werner, Heinz, 202, 203, 217, 219, 221

222
W hatm ough, J, 234n
W hite, K ., 106
W hitehead, A . N ., 10-11, 47, 218
W hittacker, R. H 41, 106
W horf, B. L., 203, 223, 233, 235, 236,
239, 250; hiptesis de determinacin
lingistica de las categoras del cono
cim iento, 233-8
W hyte, Lancelot, 224, 231
Wiener, N orbert, 14, 44, 81, 105, 266
W ilbert, 267
W ilson, 267
W insor, C ., 50
W olfe, Harry, B., 2
W oodger, J., H 27, 218
W orrnger, W ., '244

Zacaras, J. R 96
Zeiger, K ., 163
Zerbst, E 150,153
Z opf, G . W .. Jr.
Zucker, L., 190
Zucker, T. F., 191
Zwaardem aker, H ., 125

ndice de cuadros
Cuadro 1.1: Clasificacin de problemas matemticos..........
Cuadro 1.2: Catlogo informal de niveles principales en la
jerarqua de los sistemas............................

17
28

Cuadro 6.1: Ritmos de renovacin de productos intermedios


del metabolismo celular............................ 151
Tasa de renovacin de protenas..................... 152
Tasas de mitosis en tejido de rata................... 152
Metabolismo en los perros............................
171
Ecuaciones que vinculan propiedades cuantitati
vas y pesos corporales en mamferos........... 172
Cuadro 7.3:
174
Cuadro 7.4: Tipos metablicos y tipos de crecimiento......... 182
Cuadro 7.5: Crecimiento de Acipenser Stellaus ................. 184

Cuadro 6.2:
Cuadro 6.3:
Cuadro 7.1:
Cuadro 7.2:

ndice de figuras
Esquema sencillo de retroalimentacin............
43
Complejos de elementos...............................
54
Nodo; bucle; ciclo......................................
61
Curvas exponenciales...................................
63
Curva logstica...........................................
65
Equifnalidad de crecimiento......................... 148
Aproximacin asinttica al estado uniforme,
arranque en falso y exceso en sistemas abiertos.. 149
Figura 7.1: Modelo de un sistema abierto sencillo y el sistema
abierto de ciclos de reacciones en la fotosntesis
por las algas..............................................
164
Figuta 7.2: Esquema sencillo de retroalimentacin; regula
cin homeosttica de la concentracin de azcar
en la sangre............................................... 168
Figura 7.3:
Q02 (MI 0 2/mg peso seco/h) de varios tejidos
de rata.............................................
173
Figura 7.4:
Dependencia de tasas metablicas con respecto
al tamao en la rata en condiciones bsales y
no bsales.................................................
175
Figura 7.5: Dependencia de tasas metablicas con respecto
al tamao en el ratn.................................. 176
Figura 7.6: Consumo 0 2 por larvas de Tenebrio molitor....
177
Figura 7.7: Dependencia de Q02 del diafragma con respecto
al tamao en diferentes medios.....................
178
Figura 7.8: Tipos metablicos....................................... 183
Figura 7.9: Clculo del crecimiento de la rata blanca.. 185186
Figura 7.10: Crecimiento de Lebistes reticulaus.................
187
Figura 7.11: Metabolismo y crecimiento en caracoles te
rrestres
191

Figura 2.1:
Figura 3. 1:
Figura 3.2:
Figura 3.3:
Figura 3.4:
Figura 6.1:
Figura 6.2:

ndice general
Prefacio..............................................................
Prefacio a la edicin revisada...............................

vii
xi

Procedencia de los captulos....................................

xix

1 Introduccin........................................................
Sistemas por doquier
En tomo a la historia de la teora de los sistemas---Tendencias en la teora de los sistemas.................

I
1
9
16

II

El significado de la Teora General de los Sistemas....


En pos de una Teora General de los Sistemas......
Metas de la Teora General de los Sistemas.........
Sistemas cerrados y abiertos: limitacin de la fsica
ordinaria...................................................
Informacin y entropa...................................
Causalidad y teologa.....................................
Qu es organizacin?.....................................
La Teora General de los Sistemas y la unidad de
la ciencia...................................................
La Teora General de los Sistemas en la educacin:
la produccin de generalistas cientficos...........
Ciencia y sociedad..........................................
El precepto ltimo: el hombre como individuo....

III Consideracin matemtica elemental de algunos con


ceptos de sistema...............................................
El concepto de sistema....................................
Crecimiento...................................................
Competencia.................................................
Totalidad, suma, mecanizacin, centralizacin__
Finalidad......................................................
Tipos de finalidad...........................................
El isomorfismo en la ciencia.............................
La unidad de la ciencia...................................
309

30
30
36
39
41
45
47
49
50
51
53
54
54
60
64
68
77
79
82
88

310

IV

INDICE GENERAL

Progresos en la Teora General de los Sistemas.............


Enfoques y metas de la ciencia de los sistemas.__
Los mtodos en la investigacin general de los
sistemas.....................................................
Adelantos en la Tera General de los Sistemas__

92
92
98
103

El organismo considerado como sistema fsico...........


El organismo como sistema abierto....................
Caractersticas generales de los sistemas qumicos
abiertos......................................................
Equifnalidad................................................
Aplicaciones biolgicas....................................

129
136
138

VI

El modelo del sistema abierto..................................


La mquina viviente y sus limitaciones................
Algunas caractersticas de los sistemas abiertos. .
Los sistemas abiertos en biologa.......................
Sistemas abiertos y ciberntica..........................
Problemas no resueltos....................................
Conclusin....................................................

144
144
146
150
155
157
159

VII

Algunos aspectos de la Teora de los Sistemas en bio


loga................................................................
Sistemas abiertos y estados uniformes.................
Retroalimentacin y homeostasia.......................
La alometra y la regla de superficie....................
Teora del crecimiento animal............................
Resumen......................................................

161
162
167
170
179
193

VIII

El concepto de sistema en las ciencias del hombre.......


La revolucin organsmica...............................
La imagen del hombre en el pensamiento contem
porneo.....................................................
Reorientacin segn la Teora de los Sistemas.---Los sistemas en las ciencias sociales....................
Una concepcin de la historia basada en la Teora
de los Sistemas............................................
Aspecto del porvenir segn la Teora de los Sistemas.

124
124

195
195
197
202
204
207
213

INDICE GENERAL

IX Teora General de los Sistemas en psicologa y psi


quiatra............................................................
Las perplejidades de la psicologa moderna.........
Conceptos de sistemas en psicopatologia............
Conclusin....................................................
X La relatividad de las categoras................................
La hiptesis de Whorf.....................................
La relatividad biolgica de las categoras............
La relatividad cultural de las categoras..............
La visin perspectivista....................................
Apndice I : Notas sobre adelantos en la Teora Mate
mtica de los Sistemas (1971)...............................
Apndice II : Significado y unidad de la ciencia...........
Bibliografia.........................................................
Lecturas recomendadas..........................................
Indice analtico.....................................................
Indice de cuadros.................................................
Indice de figuras...................................................

311

215
215
218
230
233
233
239
244
251
262
268
271
292
296
307
308

N O T A FIN A L

Le recordamos que este libro ha sido


prestado gratuitamente para uso
exclusivamente educacional bajo
condicin de ser destruido una vez
ledo. Si es as, destruyalo en forma
inmediata.

sin egosmo
Para otras publicaciones visite
www.lecturasinegoismo.com
Referencia: 4001

Esta edicin de Tem a general de los sistemas, de Ludw ig von Bertalanffy,


se term in de im prim ir en el m es de agosto de 2007
en los Talleres G rficos N uevo O ffset, Viel 1444,
Ciudad de Buenos Aires, A rgentina.

LUDWIG VON
BERTALANFFY

GENERALAS
LOS SISTEMAS

Los complejos sistemas en tec


nologa, urbanizacin, trabajo
social, relaciones internaciona
les y en tantos otros campos de
la vida contempornea estn pi
diendo cada vez ms un acerca
miento sinttico en trminos de
sistema. La Teora g en era l d e los
s i s te m a s ofrece en este sentido
el desarrollo ms reciente de to
da una metodologa innovadora
y altamente refinada. Se trata de
la creacin de una nueva ciencia
que sistematiza el paralelismo
de principios cognoscitivos ge
nerales en diferentes campos de
la actividad cientfica y social
del hombre.
Von Bertalanffy, que ha
concebido y desarrollado esta
teora, expone ampliamente en

este libro sus mtodos e impli


caciones. Delinea la estructura
conceptual, explica sus princi
pios fundamentales y muestra
cmo su teora puede ser rela
cionada tanto con el organismo
vivo como con la organizacin
social, en busca de una integra
cin interdisciplinaria de carc
ter rigurosamente cientfico.
Ludwig von Bertalanffy naci
en Viena en 1901 y fue profesor
de biologa en la Universidad
de su ciudad natal hasta que
en 1949 march a Canad y a
los Estados Unidos, donde ha
adquirido un enorme prestigio
acadmico.

I789505ll57096611