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Magnetismo y fuerza magntica

Te invitamos a estudiar en fenmeno magntico. Aprenders acerca de los


imanes, el magnetismo terrestre y los efectos magnticos de la corriente
elctrica, entre otras cosas. Contiene ilustraciones.

Magnetismo y fuerza magntica


Magnetismo natural. El fenmeno magntico, al igual que el elctrico, est estrechamente
ligado a los tomos y es tambin una propiedad general de la materia. Veremos a continuacin
las caractersticas de este fascinante fenmeno.
Al igual que los elctricos, los fenmenos magnticos fueron conocidos en la Grecia antigua y
por otros pueblos que conocieron las piedras imn o magnetita.

La figura ilustra el aspecto de la magnetita y sus polos magnticos. As se denominan las zonas
de la piedra que atraen con mayor fuerza a otros materiales magnticos, como por ejemplo
clavos. Estos polos pueden ser varios y siempre en nmero par. De aqu en adelante, a este
tipo de materiales magnticos los denominaremos imanes y estudiaremos los ms simples:
aquellos que presentan solamente dos polos.
La experiencia cotidiana nos muestra que los imanes atraen nicamente a ciertos materiales,
particularmente a los que contienen hierro, y no al papel, la madera, aluminio, bronce, vidrio,
etc.
Quiz la caracterstica ms sorprendente de los imanes es que se orientan geogrficamente.
En efecto, si cuelgas un imn de barra que posea sus polos en los extremos y de modo que
pueda rotar libremente, despus de un tiempo se orientar de norte a sur. Si marcas uno de
sus polos, por ejemplo pintando el que apunta hacia el norte y lo haces rotar, constatars que
despus de un tiempo, el mismo polo seala de nuevo el norte. Este fenmeno se ilustra en la
figura. Se trata del principio de la brjula. Llamaremos polo norte del imn al que apunta hacia
el norte geogrfico y polo sur del imn al que apunta hacia el sur.

No se sabe quin ni cundo se realiz este extraordinario descubrimiento, aunque algunos


historiadores se lo atribuyen a los chinos. Consta que alrededor del ao 1100 ya lo usaban los
marinos para orientarse cuando las estrellas no estaban visibles. En la figura se ilustra un
prototipo de brjula muy comn, junto a la visin de un corte lateral.

Si pones durante unos minutos junto a un imn un trozo de acero, que inicialmente no
manifiesta propiedades magnticas (una aguja de coser, una tijera o un destornillador), podrs
verificar que l se convertir en un imn.
Interaccin entre imanes y el magnetismo terrestre
Si colgamos dos imanes con sus polos debidamente marcados, veremos que polos del mismo
nombre se repelen y de distinto nombre se atraen. Si consideramos la brjula, entonces
debemos concluir que nuestro planeta Tierra es un gran imn en cuyo polo norte geogrfico
posee un polo sur magntico y en el polo sur geogrfico un polo norte magntico.

Otras propiedades de los imanes


Cmo se logra que un imn pierda sus propiedades magnticas? Como lo ilustra la siguiente
figura, hay bsicamente dos maneras: una es golpendolo con un martillo y otra calentndolo.

Qu ocurre si cortamos un imn por la mitad o de alguna otra manera? Como ilustra la
siguiente figura, si hacemos los cortes sin elevar demasiado su temperatura, lo que obtenemos
son nuevos imanes completos; es decir, es imposible obtener un polo aislado.

Imanes permanentes y momentneos


Al magnetizar un trozo de acero, ste conserva sus propiedades magnticas por mucho tiempo,
posiblemente por cientos de aos: ser un imn permanente. Sin embargo, otros materiales,
como el hierro dulce, manifiestan propiedades magnticas solamente mientras se encuentran
en las proximidades de un imn.
Modelo magntico de la materia
Para el estudiante que ve por vez primera estos temas, posiblemente ninguno de los
fenmenos magnticos descritos hasta el momento posee una explicacin. Para avanzar en
busca de ella describiremos un modelo muy simple que es capaz de dar cuenta de varios de
los efectos mencionados. Este modelo consiste en suponer que la materia est conformada por
minsculos imanes. Los tomos deben ser imanes. La diferencia entre un material que se
comporta como imn se debera a que tales imanes atmicos estn ordenados. La siguiente
figura ilustra esta idea. Mientras que en los imanes permanentes este orden se conserva, en
los imanes momentneos se produce solo cuando un imn prximo los ordena.

Esto explicara por qu al cortar un imn se obtienen nuevos imanes y por qu al golpear o
calentar un imn ste pierde sus propiedades magnticas. La agitacin trmica producida en
ambos casos desordena la orientacin de esos pequeos imanes.
Se enfriar un material en presencia de un imn? Si consideramos que tomos y molculas
se encuentran permanentemente en movimiento como consecuencia de la agitacin trmica,
entonces la presencia de un imn dificultar este movimiento, lo que debiera traducirse en una
reduccin de la temperatura. Efectivamente, as ocurre aun cuando en situaciones cotidianas
no se observe. Los fsicos que trabajan con bajas temperaturas aplican poderosos campos
magnticos a los objetos que desean enfriar. sta prediccin es un xito importante de este
modelo.
Visualizando el campo magntico
Con el trmino campo magntico expresamos la idea de que el espacio que rodea a un imn
tiene propiedades magnticas. Es posible visualizar este campo en algunos experimentos
sencillos.
Si exploramos el espacio que rodea a un imn con una pequea aguja magntica que pueda
rotar libremente, veremos que en cada punto la aguja adquiere una direccin especfica.
Diremos que el sentido que seala el norte de este imn de prueba es el del campo magntico
en cada punto, que anotaremos con la letra B. Las lneas por donde se movera un polo norte
de la aguja (si pudiera existir en forma aislada) las denominaremos lneas de campo magntico.
La siguiente figura ilustra esta situacin. All estas lneas estn dibujadas como lneas de punto.

Para inspeccionar la forma que tiene el campo magntico en diversos imanes, puedes
colocarlos debajo de una hoja de papel y espolvorear sobre l limaduras de hierro, que hacen
las veces de pequeos imanes de prueba. Las lneas del campo magntico que se pueden

visualizar en estos casos se insinan en la siguiente figura para un imn de barra y para un
imn de herradura.

Efectos magnticos de la corriente elctrica (experimento de Oersted)


Durante muchos aos los fsicos sospecharon que los fenmenos elctricos y magnticos
estaban relacionados. El descubrimiento lo hizo a Hans C. Oersted. Su clebre experimento es
muy fcil de reproducir. Consiste, como lo indica la figura, en hacer pasar una corriente
elctrica por un conductor alrededor del cual hay una brjula.

El nico cuidado que hay que tener es el de orientar el conductor, antes de que circule la
corriente, en la misma direccin en que se orienta la aguja de la brjula; es decir, de norte a
sur.
A continuacin se muestra la orientacin que adopta la aguja de la brjula cuando por el
conductor: a) no circula corriente, b) circula hacia el sur y c) circula hacia el norte.

La manera de obtener con facilidad el sentido del campo magntico es la regla de la mano
derecha: si con esta mano envolvemos el conductor, como si nos fusemos a afirmar de l, de
modo que el pulgar apunte en el sentido de la corriente (de + a ), las puntas de los restantes
dedos sealarn el sentido del campo magntico B.
El campo magntico producido alrededor de un conductor que porta corriente tambin puede
visualizarse empleando limaduras de hierro. La siguiente figura ilustra las lneas de campo
magntico en tres situaciones importantes: a) un alambre recto, b) una espira circular y c) una
bobina con varias espiras.

El electroimn. Si, como muestra la figura, enrollamos alrededor de un trozo de hierro dulce
(un clavo, por ejemplo) unos metros de alambre recubierto de aislante (por ejemplo, alambre de
timbre), al hacer circular corriente elctrica por l observaremos que se convierte en un
poderoso imn.

Esto es lo que se conoce con el nombre de electroimn y posee numerosas aplicaciones


prcticas. En base a ellos funcionan desde un simple timbre de chicharra, hasta grandes gras
que levantan pesados bloques de hierro.
Fuerza magntica sobre cargas elctricas en movimiento
Otra relacin notable entre magnetismo y corriente elctrica fue descubierta por Michael
Faraday. Consiste, como lo indica la figura, en el hecho de que aparece una fuerza sobre un
conductor que porta corriente cuando est inmerso en un campo magntico.

Si haces el experimento vers cmo el cable flexible oscila como un columpio al conectar y
desconectar la batera. La fuerza F que se origina es perpendicular tanto a la direccin del
campo magntico (B) como al conductor por donde circula la corriente (i). Si se invierte el
sentido de la corriente o la del campo magntico, la fuerza sobre el conductor apuntar en
sentido opuesto. Una regla simple para recordar el sentido de la fuerza es la regla de la palma
de la mano derecha que se ilustra en la figura.

Generacin de corriente alterna.


Michael Faraday, junto a otro cientfico de apellido Henry, descubri experimentalmente que se
poda generar corriente elctrica en un alambre con el simple movimiento de meter y sacar un
imn de una bobina. No se requera una batera ni fuente de voltaje alguna: slo el movimiento
de un imn en una bobina o en una sola espira de alambre. A este fenmeno se le llam
induccin electromagntica, ya que se induce un voltaje debido a la variacin de un campo
magntico.
Este fenmeno, que dio origen a la dnamo produce una corriente alterna al sacar y meter un
imn en el interior de la bobina, o bien al girar regularmente el imn en el interior de sta.
Un modelo muy simplificado de dnamo es el siguiente: