Anda di halaman 1dari 8

Protocolo de investigacin:

Recuperacin de partculas finas


y ultrafinas de carbn
Enrique Alberto Ruiz Elorza

PROCESAMIENTO DE MINERALES

DR. SHAOXIAN SHONG

JUSTIFICACIN
Como lo es bien sabido, el carbn es una roca sedimentaria que a lo largo de la historia del hombre ha sido
fundamental como un combustible valioso. Se forma principalmente por los restos vegetales superiores
reposndose durante millones de aos en la corteza terrestre. No todos los carbones presentan las mismas
caractersticas. Concretamente se han clasificado en base a su poder calorfico, en orden ascendente
tenemos: turbas, lignito pardo, lignito negro, hullas y antracitas.
Debido a que su poder calorfico es alto, el carbn es un recurso energtico no renovable. La importancia
de la utilizacin del carbn remonta a la revolucin industrial durante la segunda mitad del siglo XVIII,
cuando se produjeron las primeras mquinas de vapor. En el siglo XIX el carbn posibilit el desarrollo del
ferrocarril, y el orden del transporte martimo a gran escala, as como la aplicacin en la siderurgia
mediante su empleo en forma de coque.
En el siglo XX, y especialmente en su segunda mitad, el carbn fue sustituido en muchas aplicaciones
tradicionales por otros combustibles, fundamentalmente por los derivados del petrleo. Sin embargo en la
generacin de energa elctrica en las centrales termoelctricas, iniciado ene le entorno de la Primera
Guerra Mundial, se ha mantenido hasta la actualidad. A pesar de la aparicin de otros sistemas de
generacin elctrica (nuclear, elica, mareomotriz, ciclos combinados de gas natural), el papel carbn en
todos los campos sigue siendo fundamental, y es que hasta la fecha no se ha encontrado sustituto eficiente
para el carbn. Basta decir que el 50% de la energa elctrica que consume Estados Unidos es generado en
termoelctricas que usan carbn como fuente de calor.
En el mundo han sido explotados yacimientos en forma desmedida desde hace ms de un siglo, por lo que
los mejores recursos, es decir los de mejor calidad y ms fcil laboreo han sido ya extrados. Esta
circunstancia, unida a la que muchos yacimientos se sitan en estructuras geolgicas especialmente
complejas, o comnmente llamado en soluciones slidas. Esta complejidad en el mineral hace que los
costos de recuperacin sean extremadamente elevados.
Aunque en los ltimos aos, el carbn ha ido sustituyndose con otros tipos de combustibles, sigue
ocupando un nivel importante, sobre todo a nivel nacional, en la generacin de energa elctrica. Por otro
lado, el empobrecimiento de los yacimientos como consecuencia de explotaciones de ms de un siglo,
hacen necesaria la utilizacin de mtodos de enriquecimiento que permitan la obtencin de un
combustible de calidad aceptable. Dentro de estos sistemas, los mtodos ms utilizados tradicionalmente
han sido procesos donde la densidad ha jugado un papel fundamental, siendo la separacin por medios
densos donde se produce una mejor recuperacin a unos niveles de coste aceptables.
La recuperacin de partculas finas es una necesidad de la minera del siglo XXI, ya que la manera en que se
presenta la mineraloga de inters es cada vez ms pequea. O la muy alta diseminacin en partculas de
ganga es otra de las razones por la cual estudiar la dinmica de partculas finas en medios densos la cual
promete ser un mtodo fsico de separacin altamente confiable.

OBJETIVO
Separar las partculas finas y ultrafinas de carbn a travs de una separador tranversal de tambor por
medios densos.

ANTECEDENTES
En la naturaleza el carbn se presenta en capas de inclinacin variable unido a materiales estriles. Estos
forman parte del carbn de dos maneras distintas. En un caso proceden de los elementos inorgnicos que
formaban parte de la estructura ntima de los vegetales superiores que dieron origen al carbn. En un
segundo caso los estriles proceden de los aportes de sedimentos inorgnicos, arcillosos y arenosos, que se
produjeron simultneamente durante la formacin del carbn.
Los estriles del primer tipo, que podramos llamar intrnsecos, no pueden ser eliminados mediante
procesos de lavado pero afortunadamente tienen muy poca importancia frente a los de origen
sedimentario. La eliminacin o separacin de estos ltimos es el objetivo de los procesos de lavado.
Adems de estos estriles de origen natural, existen otros estriles de origen antrpico que tambin
acompaan al carbn y que tambin pueden ser eliminados por los mtodos que explicaremos ms
adelante. Proceden de la imperfeccin de los procesos de extraccin minera que siempre implican una
cierta mezcla de mineral con estril o, como es cada vez ms frecuente, de la necesidad de recuperar a
cielo abierto el carbn remanente de antiguas explotaciones subterrneas.
La gran diferencia de densidad existente entre el carbn y el estril que lo acompaa, hacen que los
mtodos de lavado en los que la gravedad juega un papel fundamental, sean los ms utilizados.
Todos estos mtodos utilizan los efectos combinados que la masa, volumen y forma de las partculas de
carbn tienen, sobre su comportamiento fsico en el interior un fluido. Este fluido, a su vez, puede
encontrarse en situacin esttica o dinmica. Partiendo de este sencillo esquema conceptual, tres son los
sistemas que industrialmente se utilizan para el lavado del carbn:
Mtodo del manto pelicular fluente: consiste bsicamente en generar una lmina de agua de poco espesor
que desliza sobre un canal inclinado, de forma que las partculas van sedimentando en funcin de su
velocidad de cada y de su resistencia al movimiento de la lmina; dentro de este mtodo, el aparato ms
utilizado actualmente son las espirales. Mtodo de la aceleracin diferencial: en este sistema las partculas
son sometidas a oscilaciones peridicas del fluido, de forma que este movimiento provoca una
sedimentacin diferencial entre partculas de distinta densidad; los aparatos que utilizan este principio se
denominan cajas de pulsacin que bien pueden ser hidrulicas, si el fluido empleado es agua, o bien
neumticas, si el fluido de separacin lo constituye el aire. Mtodo de medios densos: aqu las partculas
son introducidas en un lquido formado por una mezcla de agua y partculas finas densas que forman una
pseudo-solucin, denominada medio denso, de forma que los materiales ligeros flotan en el medio,
mientras que los pesados se hunden; los aparatos ms importantes utilizados en este sistema son el

tambor, medio esttico, y el cicln, medio dinmico. En este ltimo mtodo y, ms concretamente en el
tambor de medio denso, ser donde centraremos nuestra atencin.
PRINCIPIO DE LA CONCENTRACIN POR MEDIOS DENSOS
Este mtodo est basado, como se acaba de comentar, en que si se sumerge en un fluido de alta densidad
una mezcla de partculas con densidades inferior, igual y superior a la del medio, las de menor densidad
flotarn, las de mayor densidad se hundirn y las que tengan la misma densidad que el medio, se
mantendrn en suspensin. En un principio los lquidos o fluidos orgnicos permiten conseguir un espectro
de densidades muy amplio, por lo que resultan ideales para hacer el papel de medio denso. La primera
complicacin del mtodo estriba precisamente en encontrar fluidos orgnicos pesados que bien por si
mismos o mezclados con otros sean capaces de producir fluidos estables y, todo ello, a un precio razonable.
Pues bien, esto no resulta posible a escala industrial debido, precisamente, a su elevadsimo coste. Por este
motivo es necesario recurrir a pseudos-soluciones. Una pseudo-solucin est compuesta por una mezcla de
slidos inorgnicos molidos a tamao de micras con un lquido, normalmente agua, de tal manera que
resulte ms o menos estable. Para formar estas pseudo-soluciones se han utilizado a lo largo de la historia
diversos tipos de slidos. A principios del siglo XX se emplearon lechos de arena (mtodo Chance).
Posteriormente se utiliz el cloruro de calcio (mtodo de Lessing). Con anterioridad a la II Guerra Mundial
se idearon los medios de galena (procedimiento Huttintong-Heberleing). Con este ltimo sistema se
llegaron a alcanzar densidades del orden de 2,7, muy superiores a las conseguidas hasta entonces con el
mtodo Lessing de tan solo 1,35 y todos los anteriores. Con posterioridad a la II Guerra Mundial,
comenzaron a emplearse los actuales medios compuestos de magnetita o ferrosilicio, que aportaron
importantes ventajas tanto econmicas, bajo coste relativo y facilidad de recuperacin, como de precisin
en la separacin.
ETAPAS DEL PROCEDIMIENTO DE MEDIOS DENSOS.
Este procedimiento, para su correcto funcionamiento, necesita de tres etapas fundamentales:
A) Preparacin del mineral.
B) Preparacin del medio.
C) Separacin de los productos (concentrado y estril).
Para que el proceso resulte econmicamente viable se requiere de un cuarto proceso que consiste
precisamente en la recuperacin del material empleado para formar el medio denso.

METODOLOGA
PREPARACIN DEL MATERIAL
Como es sencillo imaginar, los materiales que llegan a la instalacin de lavado, procedentes de la
explotacin, no suelen ser aptos directamente para su tratamiento debido, fundamentalmente, a sus
enormes granulometras que impiden que sean manipulables en las lneas de transporte y proceso del
lavadero. Por lo tanto, lo primero que se debe conseguir en una instalacin de este tipo es reducir el
tamao del material de alimentacin. Por este motivo, los lavaderos poseen en su inicio etapas de
trituracin, con lo que se consiguen dos objetivos: por un lado, como ya se ha comentado, adecuar el
tamao del material para que la instalacin lo pueda manejar, y por otro conseguir la liberacin del
mineral, es decir, su segregacin mecnica del estril. Una vez pasada la fase de trituracin y con el fin de
favorecer los posteriores procesos de separacin densimtrica, el material triturado debe clasificarse por
tamaos o fracciones granulomtricas. Es importante resaltar que cuanto ms homogneos sean los
tamaos que lleguen al proceso densimtrico mejor y ms precisamente se realizar la separacin estrilmineral. Tambin es importante que antes de que el material entre en el medio denso, se hayan
desprendido de l las partculas finas que normalmente lo acompaan. Estas partculas finas aumentan la
viscosidad y densidad del medio denso provocando el incremento de la imperfeccin del proceso de
separacin. No obstante, es necesario mantener un determinado nivel de esos finos, con el fin de dotar al
medio de la estabilidad necesaria que permita mantener su densidad constante.
PREPARACIN DEL MEDIO
Como ya se ha comentado anteriormente, los primeros medios que se utilizaron estaban formados por
mezclas de baritina, arena o galena con agua. Los problemas derivados de su falta de estabilidad, dificultad
para su recuperacin, baja densidad, etc. han llevado a que hoy en da se utilicen nicamente medios
formados por magnetita o ferrosilicio. Este ltimo slo se emplea cuando se necesitan densidades
especialmente elevadas. Una de los motivos que han llevado al empleo sistemtico de la magnetita o el
ferrosilicio es que su recuperacin mediante sistemas magnticos resulta muy sencilla aprovechando
precisamente las propiedades magnticas de estos materiales. El medio denso se prepara normalmente en
un depsito con agua en el que la magnetita se deposita mediante medios mecnicos, una pala o una
retrocargadora. Desde ese depsito, la mezcla o pulpa es bombeada hasta el equipo que va a emplear el
medio denso. Es evidente que una pseudo-solucin no es nunca tan estable como una solucin verdadera o
un lquido orgnico, por lo que a la hora de preparar y utilizar la mezcla slido-lquido hay que tener en
cuenta varias consideraciones.
En primer lugar las partculas del slido que forma el medio denso deben tener la suficiente resistencia para
que no se rompan durante el proceso, ya que de lo contrario se hace ms difcil su recuperacin y se
produce un incremento incontrolado de la viscosidad del medio. Por otro lado, la velocidad de decantacin
de las partculas, debe ser baja, inferior a 1 mm/min, ya que de ser mayor se producen disminuciones
importantes de la densidad y el medio pierde estabilidad. Finalmente, la viscosidad debe ser la adecuada:
una viscosidad demasiado baja da como resultado un aumento en la velocidad de decantacin de las
partculas del medio, disminuyendo su densidad ; por el contrario, una viscosidad demasiado elevada trae
consigo un aumento no controlado de la densidad.

SEPARACIN DE PRODUCTOS.
Una vez preparados tanto el producto como el medio se est en condiciones de poder realizar con xito el
enriquecimiento del mineral, eliminando la mayor cantidad de estril posible. El volumen de estril
eliminado es funcin, recordemos, del grado de liberacin alcanzado en la fase de preparacin anterior. La
separacin se produce cuando introducida la mezcla carbn estril en el bao de medio denso, los
productos ligeros, el carbn, flotan, mientras que los productos pesados, el estril, se hunden. A
continuacin vamos a examinar cmo se realiza a escala industrial este proceso.
SEPARACIN EN UN TAMBOR WENCO.
Este aparato de separacin est constituido por un tambor rotativo, que se encuentra lleno de medio
denso, ms o menos hasta un tercio de su capacidad. Como puede observarse en la Figura n 1 (Corte
transversal del tambor), el material llega al tambor por uno de sus extremos descargndose a travs de un
canal. El material se introduce en el bao de forma que, transcurrido un cierto tiempo, se produce la
separacin: el carbn sobrenadar en el medio y el estril se habr depositado en el fondo. El giro del
tambor, a velocidad comprendida entre 0,5 y 2 r.p.m., permite por un lado el batido constante del medio y
por otro favorece la extraccin del material hundido.

Figura 1.- Corte transversal del Tambor Wenco


Para conseguir la evacuacin del interior del tambor del carbn es necesario crear un rebose con una altura
suficiente para permitir la salida de las partculas de carbn de mayor tamao. Este rebose se consigue
introduciendo medio denso por el mismo canal que se utiliza para alimentar de material al tambor.
La evacuacin del estril hundido se realiza mediante unas palas que el tambor posee en todo su permetro
interior. Estas palas, al igual que los cangilones de una noria, recogen el estril del fondo y lo descargan en
un canal de salida situado en la zona superior del tambor. Tanto el carbn flotado como el estril hundido
abandonan el tambor acompaados de una parte del medio denso, medio que es necesario recuperar por
motivos econmicos y para evitar la contaminacin del carbn por la magnetita. El medio se recupera en

unos vibrotamices dispuestos inmediatamente a las salidas del tambor, en la primera zona de este
vibrotamiz, se recupera por gravedad. El medio as recuperado recibe el nombre de medio denso
concentrado, ya que posee la misma densidad del medio de separacin y por lo tanto puede utilizarse de
nuevo en el tambor y generar con l nuevos.
A continuacin los vibro-tamices van dotados de riego de agua, en donde se acaba de recuperar el medio.
El medio as recuperado se denomina medio denso diluido y si bien tiene la misma composicin que el
concentrado (agua, magnetita y finos de carbn), no puede recircularse directamente al circuito ya que no
dispone de la densidad adecuada. El medio denso diluido se lleva al circuito de recuperacin (ver Figura n
2: Circuito de recuperacin de medio denso). En l se separan y recuperan sus tres componentes: la
magnetita que se emplea para reponer las prdidas que se generan en el concentrado, los finos que son
carbn y el agua que se utiliza de nuevo en los circuitos de riego. La recuperacin se realiza en primer lugar
con separadores magnticos que se encargan de recoger la magnetita para introducirla de nuevo al
circuito. Los finos y el agua se recuperan en tanques espesadores.

Figura 2.- Circuito propuesto de medio denso.


En estos tambores, es posible el tratamiento de carbones con granulometras comprendidas entre los 3 y
los 300mm, pudiendo disearse para la recuperacin de 2, 3 o 4 productos en funcin de que el tambor
est dotado de uno o dos compartimentos, (figura n 3.Distintos diseos de tambores Wenco).
Si el tambor se disea con un solo compartimiento, podr realizar la separacin de 2 productos, estril y
carbn. Por el contrario si est dotado de dos zonas independientes, se podrn recuperar 3 productos, si el
hundido del primer compartimiento alimenta al segundo, obtenindose un carbn, un mixto y un estril; o
4 si a cada compartimiento se alimenta con productos diferentes, obtenindose un carbn y un estril por
cada compartimiento.

Figura 3.- Diferentes tipos de tambores Wemco


Bastaran las pruebas con los prototipos Wemco ya que se presente iniciar un vnculo con la empresa
dndole una parte de los beneficio de las patentes nuevas.