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Mnica Rosselli y Esmeralda Matute

iversas escuelas psicolgicas han propuesto marcos explicativos para el desarrollo


cognitivo del nio. Algunas de ellas buscan relacionar el desarrollo de la cognicin
con el desarrollo cerebral. Dentro de este contexto, el trmino cognitivo se refiere
al uso o manejo del conocimiento (Gregory, 1987) e incorpora aquellos procesos que dan
sentido a las seales sensoriales y a las respuestas motoras a medida que son codificadas
neuralmente (Harris, 1995). As, los procesos cognitivos incluyen una variedad de funciones
mentales tales como atencin, memoria, aprendizaje, percepcin, lenguaje y capacidad para
solucionar problemas. Cada una de estas funciones contina una secuencia propia de desarrollo que se correlaciona con la maduracin del sistema nervioso central. El objetivo central
de este captulo es el de proporcionar al lector las bases de la relacin entre el desarrollo
cognitivo y la maduracin cerebral. Para ello, se inicia con una descripcin del desarrollo del
sistema nervioso (SN). Dado que el campo de la cognicin humana es muy amplio, se presentan
las etapas del desarrollo de tan solo algunas funciones cognitivas. Detallando lo que se sabe
actualmente acerca de la correlacin entre los cambios observados en estas funciones y su
asociacin con aspectos puntuales de la maduracin cerebral. Tambin se describen en forma breve algunos de los modelos del desarrollo cognitivo infantil.

Desarrollo morfolgico del sistema nervioso


El desarrollo del sistema nervioso es secuencial y se rige por principios claros y definidos. El
sistema nervioso extiende su desarrollo en interaccin con el ambiente y con eventos ge-

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nticamente programados (Ardila y Rosselli, 2007). De manera general, se reconocen dos


momentos; en el primero de ellos, la neurognesis se lleva a cabo la formacin de manera
precisa y secuenciada de cada una de las partes que conforman el SN y el segundo, comprende la maduracin propiamente dicha. Aun cuando para fines didcticos se habla del periodo
prenatal y posnatal, es importante destacar que el nacimiento no es una marca particular en
el proceso biolgico madurativo.
La formacin del sistema nervioso (SN) (neurognesis) se lleva a cabo durante las primeras 20 semanas de gestacin. A partir de la semana 20 de vida intrauterina se lleva a cabo el
crecimiento neuronal y la maduracin la cual culmina iniciada la adultez con la maduracin
de las regiones corticales ms anteriores conocidas bajo el nombre de reas prefrontales.
Tanto la neurognesis como la maduracin dependen de influencias genticas y epigneticas; el cerebro inmaduro recibe los estmulos del ambiente, sea intrauterino o extrauterino, y
responde en trminos de diferenciacin.

Neurognesis
La formacin de las regiones cerebrales es en tiempos precisos, comenzando por las partes
caudales ms primitivas y terminando por las estructuras de mayor complejidad y evolucin:
la corteza cerebral. La formacin del SN humano inicia aproximadamente 18 das despus
de la fertilizacin. En ese momento el embrin tiene tres capas germinales el epiblasto, el
hipoblasto o endodermo primitivo y la ltima en formarse, el amnios que da lugar a la cavidad amnitica. Las dos primeras forman un disco bilaminar, con el epiblasto en la superficie
dorsal y el hipoblasto en la superficie ventral. Al inicio de la tercera semana de gestacin,
aparece en este disco la estra primitiva. El desplazamiento de clulas por la estra primitiva
da lugar al surco primario o primitivo.
En el extremo de la estra primitiva se encuentra un pequeo cmulo de clulas: ndulo primitivo que posteriormente dar origen a la notocorda. La notocorda sirve como soporte longitudinal primario del cuerpo, centro primario de una serie de procesos que transforman las clulas
embrionarias no especializadas en tejidos y rganos definitivos. En esta etapa las clulas que entran a la estra primitiva cambian su morfologa y pueden migrar de manera individual.
A travs de un proceso denominado gastrulacin, este disco bilaminar se convierte en
trilaminar con la formacin del mesodermo, el cual rene clulas que se extienden entre el
epiblasto y el hipoblasto. Las otras dos capas de este disco son el ectodermo que es la capa
superior y rene los restos del antiguo epiblasto y el endodermo o capa germinal inferior
derivado de algunas de las clulas del hipoblasto.
Las transformaciones para la formacin del tubo neural se llevan a cabo a travs de dos
procesos de induccin neural. La induccin dorsal que se realiza a las 3 o 4 semanas de gestacin y la induccin ventral entre las 5 y 6 semanas de gestacin; en la etapa embrionaria.
A travs de la primera, mediante el proceso llamado nerulacin la placa neural se deriva
del engrosamiento del rea dorsal media del ectodermo. Este engrosamiento resulta de la
produccin de clulas nerviosas. Posteriormente, se forman cadenas de clulas en ambos
lados de la posicin media de la placa neural, los extremos comienzan a doblarse buscando

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Neuropsicologa del desarrollo infantil

tocarse. Estos engrosamientos se denominan pliegues neurales. Entre ellas queda un surco, el
surco neural. Las invaginaciones neurales resultantes de estos pliegues se doblan hacia atrs
hasta unirse y as formar el tubo neural. La parte caudal del tubo neural produce la espina dorsal. De la parte rostral resulta el cerebro. La cavidad del tubo neural produce el sistema ventricular.
La elongacin posterior, doblez, y engrosamiento del tubo neural le dan una forma de pipa.
En el da 25 de gestacin 3 vesculas primarias son aparentes: el prosencfalo, el mesencfalo y el rombencfalo. En el da 32, la primera y la ltima de estas vesculas se dividen en
dos. Con ello, el tubo neural pasa de trivesicular a pentavesicular. Del prosencfalo se deriva
el telencfalo y el diencfalo, en tanto que el rombencfalo da origen al metencfalo y al
mielencfalo. En el cuadro 2-1 se presentan las vesculas secundarias y sus derivados con la
estructura Adulta.
Cuadro 2-1. Relacin de las vesculas con la estructura adulta
Derivados

Cavidades

Telencfalo
(cerebro terminal)

Corteza cerebral
Cuerpo estriado y dems ganglios basales
Rinencfalo y sistema lmbico
Hipotlamo rostral

Ventrculos laterales
Porcin rostral, tercer ventrculo

Diencfalo

Epitlamo
Tlamo, Hipotlamo
Tlamo ventral

Mayor parte del tercer ventrculo

Mesencfalo

Tectum (techo), Lmina cuadrigmina


Tegmento
Pednculos cerebrales

Acueducto cerebral

Metencfalo

Cerebelo
Puente

Cuarto ventrculo

Mielencfalo

Mdula oblonga

Mdula espinal

Mdula espinal

Conducto o canal central

Cuando hay defectos en el cierre del tubo neural, stos difcilmente son compatibles con
la vida. Algunas de las anormalidades derivadas de los trastornos del cierre del tubo neural
son el mielomeningocele, la anencefalia y el encefalocele.
A travs de la induccin ventral (5 a 6 semanas de gestacin) se segmenta el tubo neural
en su eje longitudinal; se forma la mayor parte del cerebro y de la cara, se separan los hemisferios, aparecen las vesculas pticas, bulbos olfatorios y el cerebelo. A este nivel, las alteraciones producen trastornos neurolgicos-neuropsicolgicos graves, que con frecuencia se
acompaan de crisis convulsivas.
En el cuadro 2-2 se presenta un resumen de los principales sucesos en la embriognesis del SNC (sistema nervioso central), desde la formacin de la placa neural el da 18 de la
gestacin, hasta la aparicin de los ventrculos cerebrales al tercer mes, cuando comienza el
periodo fetal (Majovski, 1989).

Desarrollo cognitivo y maduracin cerebral

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Cuadro 2-2. Embriologa del sistema nervioso


Edad

Estructura cerebral

18 das

Aparicin de la placa y la cresta neurales, una banda de tejido ectodrmico en la lnea


media a lo largo de la superficie dorsal del embrin

24 das

Formacin del tubo neural

28 das

Aparecen tres abultamientos en el tubo neural: prosencfalo, mesencfalo, romboencfalo. Del prosencfalo emergen las vesculas pticas

36 das

El prosencfalo se divide en telencfalo y diencfalo; el romboencfalo se divide en


dos partes: anterior (protuberancia y cerebelo) y posterior (bulbo raqudeo)

45 das

Del telencfalo se forman los hemisferios cerebrales

7 semanas

Los hemisferios cerebrales crecen y se inicia la formacin de los surcos y las circunvoluciones

3 meses

Los hemisferios cerebrales estn claramente diferenciados, se aprecia la comisura lateral


de Silvio y del mesencfalo surgen el rinencfalo (bulbo olfatorio, hipocampo y sistema
lmbico, los ncleos profundos del cerebro (ganglios basales) y la corteza cerebral

Maduracin cerebral
A su vez, el proceso de maduracin depende de la organizacin y diferenciacin celular caracterizados por el crecimiento axonal y dendrtico, la sinaptognesis, la muerte axonal y celular
y la mielinizacin. Este proceso termina iniciada la adultez con la culminacin del proceso de
mielinizacin axonal (Kolb y Fantie, 1989).
Durante la etapa fetal ocurren los procesos esencialmente madurativos que van a dar la
forma final del sistema nervioso. Cuando inicia el periodo fetal comienza el periodo de crecimiento ms dramtico en la dimensin radial de las vesculas cerebrales, principalmente de
la pared de la vescula telenceflica de la cual nace la corteza cerebral.
La corteza se expande primero rostralmente para formar los lbulos frontales, luego
dorsalmente para los lbulos parietales. Posterior e inferiormente para lbulos occipitales y temporales.
Los primeros surcos de la corteza cerebral aparecen hacia los 150 das de gestacin. Los
surcos secundarios y primera mielinizacin hacia los 180 das.

Mecanismos celulares
Cuatro mecanismos celulares subyacen a la formacin y la maduracin del SN: proliferacin, migracin, diferenciacin y muerte celular. La proliferacin es la produccin de las clulas nerviosas. En un inicio, en el tubo neural se distinguen dos capas: la capa interna o ventricular y la capa
externa o marginal. Las clulas nerviosas inician como una simple capa celular a lo largo de la
superficie interna del tubo neural. Las clulas se dividen y dan origen a clulas hijas. En esta eta-

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Neuropsicologa del desarrollo infantil

pa las clulas nerviosas son neuroblastos. De stas se derivan las neuronas y la gla. Las neuronas
del SN en desarrollo siempre estn en movimiento y tienen informacin sobre su ubicacin final
en ste. Existen diversos mecanismos a travs de los cuales las neuronas alcanzan el sitio que
les corresponde. Algunas se mueven a lo largo de la superficie de un tipo de clula glial, la gla
radial, que les sirve como alambres de soporte durante su desplazamiento. Otro mecanismo,
ms tardo es la atraccin por otras neuronas (Rakic, 1985). La migracin inicia desde la zona
ventricular y todas las clulas que migran son neuroblastos. En la corteza, el establecimiento de
las neuronas conforma una organizacin horizontal (capas) y otra vertical (columnas). Cada capa
tiene diferentes tipos de neuronas. El nmero de capas aumenta en el desarrollo; pasa de las 4
capas embrionarias del telencfalo a las 6 capas de la corteza del adulto.
La migracin es vulnerable a causas genticas, infecciones virales, y alteraciones vasculares. Al no ubicarse los neuroblastos en el lugar que les corresponde se pueden producir alteraciones en los surcos o en los giros (micropoligiria), agenesis del cuerpo calloso
y heterotopias neuronales. Las alteraciones en la migracin neuronal han sido relacionadas a trastornos del aprendizaje como lo es la dislexia (Galaburda y Kemper, 1982).
En la neurognesis destaca, adems de la migracin celular, la participacin de otro mecanismo celular: la proliferacin y migracin celular. La ocurrencia mxima de la proliferacin
es de los 2 a 4 meses de gestacin, en tanto que la migracin es entre los 3 a 5 meses de
gestacin. Al igual que para la migracin, existen diversos mecanismos que propician la diferenciacin celular. La formacin de una clula depende tanto de los determinantes de la
clula individual como de la influencia de la clula vecina. Algunas partes crecen sin y otras
con influencia del ambiente; es decir algunas tienen autoorganizacin intrnseca, en tanto
que otras requieren de la influencia del ambiente neural (Rosenzweig y Leiman, 1992).
Una vez alcanzados sus destinos, las clulas nerviosas comienzan a adquirir la apariencia
distintiva. Los neuroblastos tienen el potencial de transformarse en diferentes tipos de clulas nerviosas. Lentamente se forman ms y ms ramificaciones. Cualquier regin del SNC
puede tener clulas nerviosas de dos o ms tipos (p. ej., en la corteza cerebelosa hay clulas
de Purkinje y clulas granulares). En las regiones que estn organizadas por capas (corteza)
primero se forman las grandes clulas.
Las alteraciones en la diferenciacin neuronal pueden dar como resultado anormalidades
en el desarrollo cortical causantes de retardo mental. Las lesiones cerebrales tempranas pueden igualmente alterar el desarrollo cerebral. Una vez lesionado el tejido cerebral del nio no
se produce una proliferacin neuronal adicional que compense la perdida.
La diferenciacin y el crecimiento de las neuronas tienen lugar antes que la produccin de
clulas gliales y estos procesos parecen ejercer un papel importante en la estimulacin
del crecimiento y proliferacin de la gla. Al contrario de las neuronas, las clulas gliales continan su proliferacin despus del nacimiento. Uno de los mecanismos celulares marcados
por la gentica es la apoptosis; la sobreproduccin inicial de neuronas y an procesos neuronales con la eliminacin posterior de aquellos innecesarios (Mendola y cols., 2002). Es decir, la muerte celular en una fase crucial del desarrollo del encfalo. Especialmente en etapa
embrionaria. De hecho, en algunas partes del encfalo y de la mdula espinal la mayora de las
neuronas mueren en etapa prenatal. Los factores que determinan este mecanismo son de
diverso orden; tamao del campo de la superficie corporal, competencia en el establecimiento de conexiones, nivel de substancias qumicas naturales, emparejamiento numrico entre
poblaciones celulares, presencia de conexiones incorrectas.
Desarrollo cognitivo y maduracin cerebral

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