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historica XXXII.2 / ISSN 0252-8894

Klein, Herbert S. y Ben Vinson III. La esclavitud africana en Amrica Latina y el Caribe. Lima: Instituto de Estudios Peruanos, 2008, 318 pp.
En 1986, Herbert S. Klein, entonces profesor en la Universidad de
Columbia y autor de importantes trabajos sobre la esclavitud en las
Amricas, public una valiosa sntesis de la historia de la esclavitud, cuya
traduccin al espaol fue publicada en 1988 en Madrid por Alianza Editorial. Poco ms de veinte aos despus, y esta vez en colaboracin con
Ben Vinson III (autor de un importante estudio sobre las milicias negras
en el Mxico colonial), Klein nos ofrece una actualizacin de aquella
sntesis histrica que recoge los aportes ms novedosos en la creciente
historiografa sobre la esclavitud latinoamericana. Estamos frente a un
libro ambicioso por su cobertura y que tiene el mrito de ofrecer una
visin comprensiva que permite ubicar experiencias locales al interior de
un marco interpretativo ms amplio; al mismo tiempo, sin embargo, se
trata de una obra que no pretende ofrecer una interpretacin novedosa
o revisionista sobre la esclavitud latinoamericana o sobre las experiencias
de las personas que la padecieron.
Uno de los aspectos a resaltar ya presente en la primera edicin y
que ahora ha sido enriquecido con nueva informacin es el referido
a la diversidad, movilidad y versatilidad de la poblacin esclava, que a
su vez estuvieron conectadas con la variedad de formas de propiedad y
explotacin esclavista. Los esclavos trabajaban en un sinnmero de labores, vivan en la ciudad o el campo, eran alquilados a terceros o enviados
como jornaleros a buscar trabajo por su cuenta, dentro de un rgimen
de semilibertad. Al interior de la poblacin esclava existan, adems,
jerarquas nacidas de la condicin tnica, la insercin laboral, la edad
o el gnero. Los amos tampoco formaban una comunidad homognea:
no todos eran miembros de las elites ni integrantes de la comunidad
blanca europea o criolla. Algunos posean cientos de esclavos, mientras
otros apenas eran propietarios de uno o dos. Para hacer ms complicadas las cosas, los esclavos vivan, trabajaban y compartan espacios de
socializacin con la poblacin de negros libres que, en nmeros variados,
siempre existi en las ciudades y pueblos de Amrica Latina. El estudio

aguirre Klein y Vinson, La esclavitud africana en Amrica Latina y el Caribe

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de la esclavitud en Amrica Latina y el Caribe, por lo tanto, requiere de


una atencin especial a las peculiaridades de cada caso, lo que hace muy
difcil establecer generalizaciones para toda la regin.
Por ello, conviene subrayar la atencin que los autores prestan a la
variedad que existi en el peso (econmico, social, demogrfico, cultural) que tuvo la esclavitud en las distintas zonas de Amrica Latina y el
Caribe. En algunos casos, como Brasil y Cuba, se trat de una institucin
central, alrededor de la cual se articulaban las formas de dominacin,
explotacin, separacin legal y control social que regulaban el funcionamiento de dichas sociedades. En otros casos se trat de una institucin
relativamente secundaria, como ocurri en Mxico y el Per, donde la
esclavitud estaba localizada regionalmente y no resultaba determinante
en la estructuracin de las relaciones sociales, dominadas por el control
y explotacin de la mano de obra indgena. Un caso interesante, que
los autores tratan con cierto detalle, es el de Panam, donde luego de
la desaparicin de la poblacin indgena la importacin de esclavos
aument considerablemente al punto que, hacia comienzos del siglo
XVII, su nmero era tres veces mayor que el de los blancos. Sin embargo, Panam nunca llegara a tener la importancia econmica y poltica
para la Corona espaola que tuvieron, por ejemplo, Mxico y el Per (y
ms tarde Cuba), mantenindose como una zona predominantemente
esclava aunque perifrica al sistema colonial. Otro caso peculiar es el de
Quito, que los autores incluyen dentro de las sociedades esclavistas
del Nuevo Mundo por el hecho de que all la esclavitud africana afect
de manera fundamental las jerarquas sociales y las relaciones sociopolticas (p. 52). De manera ms general, sin embargo, Klein y Vinson
postulan la existencia en Mxico, el Per, Amrica Central y el resto de
las regiones hispanas de Sudamrica de un sistema nico, propio de la
Amrica espaola continental, y diferente a los modelos del Caribe y de
Brasil. En aquellas regiones, la esclavitud se desarroll bajo la premisa de
conciliar la presencia africana con la existencia de una poblacin nativa
ancestral (p. 53). En el Caribe y en Brasil, por el contrario, la poblacin
indgena fue drsticamente diezmada, cuando no desaparecida, luego
de la imposicin del rgimen colonial, y por lo tanto la esclavitud de

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origen africano pasara a ocupar un lugar central como articulador de


las formas de dominacin social y explotacin laboral.
El captulo dedicado a sintetizar la vida cotidiana de los esclavos est
lleno de detalles fascinantes y contribuye a iluminar las vicisitudes por
las que tuvieron que pasar quienes estaban sometidos a la explotacin y
control esclavistas. Las comunidades esclavas estaban constituidas por
grupos diversos (en origen, tamao, caractersticas tnicas, ocupaciones,
etc.) y sus rasgos variaban de una regin a otra. Los autores ofrecen una
sntesis bastante apretada de la composicin de estas comunidades segn
los grupos tnicos africanos, resaltando la imprecisin de los trminos
usados para clasificarlos (imprecisin en la cual, subrayan, los propios
esclavos tambin participaban). Si alguna generalizacin se puede ofrecer,
esta sera que los grupos tnicos existentes en Amrica Latina eran,
en gran medida, invenciones y convenciones impuestas a sus propios
portadores ms que descripciones objetivas o formas autnticas de
identificacin transportadas desde frica a las Amricas.
Dentro de este mismo esfuerzo por iluminar la vida cotidiana de los
esclavos vale la pena destacar la atencin que prestan los autores al tema
del sincretismo cultural, resaltando las formas creativas de adaptacin y
resistencia que pusieron en juego. Las prcticas culturales de los esclavos
combinaban, en proporciones diversas, rasgos importados de frica (y
modificados en su trnsito hacia el Nuevo Mundo), formas culturales
europeas e indgenas, y aquellas resultantes de la experiencia en territorios
americanos. Al interior de estas prcticas, Klein y Vinson destacan la
aparicin de fuentes y formas de ejercicio de saber desarrolladas dentro
de las poblaciones esclavas. Este es un tema que recin ha empezado a
estudiarse sistemticamente, pero que revela cmo ciertas capacidades
y conocimientos podan servir para ejercer formas de liderazgo al
interior de dichas comunidades o, al menos, para facilitar las prcticas
de mediacin cultural que inevitablemente se ponan en juego entre los
esclavos y el resto de la sociedad.
La cultura creada por los esclavos africanos en Amrica Latina y el
Caribe, como sealan los autores, sirvi para reforzar dos procesos aparentemente contradictorios: integrarlo(s) en la sociedad dominada por

aguirre Klein y Vinson, La esclavitud africana en Amrica Latina y el Caribe

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el amo blanco y proporcionarle(s) una identidad y un sentido que lo(s)


protegieran de la opresin y de la hostilidad de esta misma sociedad (p.
187). Esta relacin dialctica entre adaptacin y resistencia, entre asimilacin y rechazo, entre la apropiacin de modelos y valores ajenos y la
forja de formas propias y autnomas, resume adecuadamente, creemos,
la experiencia de las poblaciones de origen africano en la regin, tanto
durante la esclavitud como en el periodo post-abolicin. Los estudios
ms recientes enfatizan las maneras complejas y a veces imprevisibles en
que la vida, la cultura, el trabajo y las formas de accin de los esclavos
se conectaban con las estructuras polticas, culturales, econmicas y
mentales que existan en las sociedades en que vivan. El libro que hemos reseado ofrece una reconstruccin dinmica de esas experiencias,
prestando atencin tanto a las generalidades como a las particularidades.
Estamos frente a un trabajo que difcilmente ser superado en sus ambiciosos objetivos y en la destreza con que ha reconstruido una historia
tan compleja y dolorosa.
carlos aguirre
Universidad de Oregon

Lamana, Gonzalo. Domination without Dominance: Inca-Spanish


Encounters in Early Colonial Peru. Durham and London: Duke University Press, 2008, 289 pp.
En Domination without Dominance, Gonzalo Lamana sostiene que la
dominacin poltico-militar que impusieron los conquistadores espaoles
en los Andes no implic el ejercicio de un dominio cultural sobre los
nativos (p. 3). El autor propone que, sin importar su orientacin ideolgica, la gran mayora de trabajos acerca de las dos primeras dcadas
de contactos entre espaoles y andinos ha asumido implcitamente tal
trnsito. Ello se debera a que se basan, en gran medida, en testimonios
espaoles, sin prestar la debida atencin a sus supuestos epistemolgicos,