Anda di halaman 1dari 251

f e m

(u i W

e ia
ifd e r

Cu dragoste pentru fraii mei,


Brett, Craig, i Erie

Fem eia lui W ilder

Chelsea Lockridge apuc mai sirns drugul


porii grele de metal i mpinse cu toat puterea.
Reui s-o mite nainte cu nc civa centimetri.
Proptindu-se mai bine pe picioare, mpinse din
nou. Ploaia i stropea faa i i uda prul nchis la
culoare pe care i-l aranjase ntr-un coc ngrijit, n
dimineaa aceea, nainte de a pleca din San
Francisco.

Piciorul i alunec ntr-o bltpac adnc pn


la glezn, dar se inu de poart i reui s nu
cad. Exasperat, jeli dup pantofii din piele
italieneasc, cu tocuri nalte, dup ciorapi i
manetele pantalonilor de ln, care se stricau,
dar nu se opri din lupta cu poarta. Ce mai timp
pentru prima ei vizit la proprietatea asta! Tunetul
huruia i bubuia deasupra i din cnd n cnd
fulgere despicau norii ntunecai cu scprri ca
de laser, dar ploaia o necjea cel mai tare, fcnd
metalul alunecos. Trebuia s deschid poarta
asta lsat ca s poat intra cu m aina pe
domeniu i s gseasc cabana. Fostul ei so
motenise pmntul de la bunicul lui, iar ea pltise
impozitele pentru el n ultimii a se ani, ca s
mpiedice revendicarea lui de ctre stat n timpul
absenei lui Craig, dar n-avusese nici o intenie
s-l viziteze - pn asear.
Se scurser mai multe minute de efort zadar
nic. Chelsea se opri s se odihneasc, prbuindu-se peste poart. n timp ce-i recpta
suflul, i blestem statura scund. Era att de
obosit! La nceput ncerc s dea vina pe ziua
urt i noaptea proast pe care-o avusese. i era
sectuit emoional fiindc citise jurnalul tatlui ei

i
;
;

i epuizat fizic de o noapte de insomnie. Totui,


trebuia s fie cinstit cu ea nsi i s admit c
sta era unul din acele momente cnd natura se
simea obligat s-i demonstreze pe leau limitele
staturii ei.
j
ncruntndu-se, i nl capul cnd auzi un
sunet neobinuit. Privi peste umr, dar nu vzu !
i nimic dect panglica neagr i ngust a drumului
| strlucitor de ploaie pe care venise mai devreme
! i desiurile de pini care se nlau de fiecare
J parte a oselei. Sunetul crescu n intensitate.
Acum i ddu seama c era al unui motor i c
venea din fa, nu din spatele ei. Se ag de
poarta recalcitrant, privind peste ea spre un
drum plin de hrtoape care se pierdea printre
pomi la vreo douzeci de metri mai n fa.
Deodat, un jeep stropit de noroi se npusti n
lumini ca un bulgre de foc catapultat ntr-o
cldire n flcri. Buimcit, Chelsea rmase cu
ochii int la vehicul n timp ce oferul clc frna
1 ridicnd un gheizer de ap de ploaie mocirloas,
n ciuda ploii i a peticelor de cea, l putea
vedea surprinztor de clar pe brbatul cu pr
lung i nfiare aspr care sri din jeep, cu o
; puc de vntoare strns n mna stng.

Nu-I recunoscu pe brbatul care se ndrepta


spre ea, dar recunoscu emoia care se revrsa
din el: furie, de-abia stpnit. Cu evident dispre
fa de vremea mizerabil, i purta impermeabilul
negru descheiat; acesta i pleznea furios picioa
rele lungi, musculoase. Mersul cu pai largi, agre
siv pn la extrem, rmase constant i sigur n
ciuda hrtoapelor terenului i a noroiului care-i
sugea cizmele sclciate.
Privirea lui Chelsea cltori n sus pe trupul lui
n timp ce el se apropia. i msur incontient
blugii care se mulau fest pe coapsele puternice
i-i cuprindeau stinghiile ca palma i degetele
unei iubite - o iubit care-i aprecia brbia
arogant. n ciuda vemintelor care-i acopereau
trupul, ea observ un pntec plat i dur ca o
lespede de piatr, un piept care fora estura i
nasturii unei cmi decolorate, n carouri, i nite
umeri largi care ntindeau custurile impermea
bilului pe care-l purta. Respirnd ntretiat, ea
remarc muchii care-i brzdau gtul puternic, ca
nite frnghii, i barba neras, neagr, care-i
acoperea brbia i obrajii.
Ceva tresri pe neateptate, undeva adine n
ea. Clipi i i fix privirea pe buzele lui. Dei

strnse ntr-o linie alb, dreapt, preau familiare


i n acelai timp evocau o natur erotic pe care
merita s-o cerceteze.
Chelsea se cutremur, uluit s-i dea seama
c rspundea la aceast bravur fizic ntr-un
mod instinctiv senzual. Nu-i mai amintea cnd
reacionase ultima oar fa de un brbat - orice
brbat. Uimit i puin jenat, i mut cu greu
privirea ceva mai sus; era furios. Atunci ocul se
rspndi n ea ca o und. Anii i experienele pe
care le a vu sese de ndurat l transformaser
ntr-un mod pe care ea l simea mult mai profund
dect nfiarea lui schimbat. Chelsea rmase
privindu-l cu ochii ei cprui, larg deschii, intuit
locului de nencredere.
Craig Wilder se opri de cealalt parte a porii
i o fulger cu privirea.
Pleac dracului de pe proprietatea mea !i s
nu te mai ntorci!
Trupul ei tresri involuntar, ca i cum cuvintele
lui ar fi atacat-o fizic, totui creierul ei absorbi
rapid realitatea c avocatul yuppie1 cu care se
mritase cu atta vreme n urm devenise o
1. prescurtare de la young, urban, professional=tnr, citadin,
profesionist

creatur nembllnzit care acum se simea acas


n inutul nalt i puin populat din California de
Nord. Lustrul de civilizaie pe care*l purtase odat
ca pe o armur fusese complet rzuit. Craig
Wilder arta exact a ceea ce devenise - un fost
pucria mnios, de treizeci i ase de ani, care
ajunsese la pmint n anul care trecuse de la
eliberarea lui din nchisoarea federal.
Nu mai semna deloc cu brbatul pe care-l
primise In inima i-n trupul ei n numele dragostei,
realiz Chelsea cu nelinite. Dei fusese prevenit
de ofierul la care el trebuia s se prezinte
periodic, ea nu-l crezuse cnd acesta insitase c
nu-i va recunoate fostul so. Acum dorea s fi
inut seama de avertismentul lui i s-i fi plnuit
vizita cu mai mult grij.
Pleac acum, Chelsea! ip el. Dac rm, o
s te fac s-i par ru.
Mnile i czur de-a lungul trupului. Profund
zguduit, i cut cuvintele potrivite de spus
dup ce nu*l mai vzuse de ase ani. i cut, de
asemenea, curajul, printre resturile de regret i
ruine care o umpleau. n cele din urm l gsi i
nelegea furia, tia cFiiar c din punctul lui de
vedere era o reacie ndreptit fa( de sosirea ei

neanunat, dar s e simea i trist. Disperat de


trist, pentru c amndoi deveniser victimele unui
om n care avuseser ncredere.
Trase aer n piept s se liniteasc.
-- Trebuie s vorbesc cu tine, Craig.
El se ncrunt rnohort spre ea.
- Nu a mai rmas nimic de spus.
S e ntoarse sa plece. Ea se arunc nainte,
izbindu-se cu umrul de o latur a porii n timp
ce i strecur braul prin deschiztura pe care se
chinuise s-o fac. ncerc sa-l apuce de mna, dar
d eg etele i alunecar pur i simplu pe braul
impermeabilului su ud. El se feri, de parc
atingerea ei i-ar fi provocat repulsie.
Chelsea simi cum lacrimile i neap ochii la
aceasta reacie a lui fa de ea. Retrgndu-i
braul, se ndrept. Ignor zvcnetul dureros din
umr i refuz n mod contient s se sperie de
furia i nencredrea lui. Dei se temea de reacia
lui la c e e a ce trebuia s-i spun, refuz, de
asem enea s-l lase s-o intimideze.
- Cinci minute, Craig. Doar de-att am nevoie.
E important.
- Nu-i datorez nici cinci secunde.
- Dar eu i datorez, contracar ea ferm, In

ciuda impactului devastator al respingerii lui.


ndura privirea suprat a lui Craig i se
mngie cu amintirea unor vremuri dnd ochii lui
erau nclzii de pasiune. Dar acela era trecutul, i
aminti ea cu ntrziere. Un trecut pe care ea nc l
plngea ca fiind mort, pentru c nu mai putea fi
revendicat niciodat.
Ploaia se nteise devenind potop. Tunetul
bubuia asurzitor, iar fulgerele sfiau cerul n
zig-zag, ntr-o manifestare caleidoscopic. Ea
tresri, ptruns de frig pn la oase, dar i
meninu terenul, cu o expresie neutr pe faa
ridicat ca s i-o poat cerceta Craig.
n cele din urm, l avertiz:
Nu plec pn nu stm de vorb. Pot s
a ept n main pn o s fii gata s auzi ce-am
venit s-i spun.
Era pregtit s atepte mult timp. Se oprise
din drum azi- diminea i i spusese efului ei de
la departamentul pentru tutela copiilor al curii de
drept familial c o situaie de urgen avea s-o
mpiedice s vin la lucru un timp.
El njur, cu un cuvnt att de vulgar nct o
oc. Nu-i amintea ca el s fi folosit vreodat un
limbaj att de trivial n faa ei. Fusese ntotdeauna

p ro te cto r, un d o m n d e s v rit, n clinat s- o


o cro te a sc pe fem eia din viaa lui.
C h else a i ridic brbia i mai su s, prnd
sfidtoare, dei privirea lui scruttoare o f c e a s
s e simt intimidat. Dar i prom isese siei s fie
tare i s rmn calm . De dragul lui, nu al ei.
- Te-ai schim bat.
Auzi acuzaia n v o ce a lui. S e zbrli, dar nu
a v e a nici un rost s n eg e evidena. Nu a v e a
n evo ie d e nimic pentru a-i a d u c e am inte c
fiecare dintre ei trecuse printr-o versiune p e rso
nal a iadului sau c fu seser amndoi silii s s e
schim be ca s supravieuiasc.
- Ai dreptate, adm ise ea.
i cercet trsturile coluroase, spernd vreun
sem n c su p rare a fa de ea s-ar fi domolit
n tru ctva n m inutele p e c a r e le p e tr e c u s e
studiind-o, dar nu gsi nimic s-i su gere ze c
atitudinea lui s-ar mai fi mblnzit. Ba dimpotriv,
arta i mai suprat. l blestem n tcere pe omul
rspunztor de schimbrile lui Craig.
Cu un calm pe ca re nu-l sim ea, C h else a
rem arc:
- Evenimentele i schim b pe oameni. Bnu
iesc c am nvat amndoi lecia asta mai bine

Laura Taytor
dect o fac vreodat majoritatea oamenilor.
i ddu seam a, dup expresia de pe chipul
lui, c el nu tia cum s-i interpreteze atitudinea
sau comportarea, aa c atept ca el s se
poat mpca cu amndou. Dac el nu coopera,
nu putea s-i spun ce descoperise ea. N-avea
intenia s-i trimit noile probe prin pot, nici s
le ofere autoritilor legale de drept.
Era sigur c Craig avea nevoie s simt merita s simt - c avea din nou controlul
asupra lumii lui, chiar dac asta nsemna s
distrug reputaia unui om mort. Informaiile din
jurnalul tatlui ei i-ar fi putut permite lui Craig s
ndrepte o parte din rul fcut vieii sale i carierei
sale de procuror federal adjunct.
l vzu cum arunc o privire dispreuitoare
spre maina ei sport. Expresia lui i spunea lui
Chelsea c el tia cine i-o dduse i ce simboliza
exact. Era darul unui om bogat pentru unicul lui
copil, o jucrie menit s nlocuiasc emoiile
niciodat mrturisite i apropierea niciodat
atins, n ciuda adoraiei copilului fa de brbatul
preocupat de sine pe care ea l numea tat.
Chestia aia e inutil aici. N-o
s s
ajungi
niciodat la caban.

- O s m erg p e jo s d a c trebuie, d e cla r


Chelsea.
Simi furia lui Craig, o simi vibrnd prin ploaie,
o zri n p riv ire a lui r e c e , n tr s tu r ile lui
nenduplecate, n trupul m usculos i ncordat. E a
nu sp u se nimic. Prinzndu-i bareta d e um r a
poetei, cu d e g ete ngheate, C h else a s e nvlui
pur i simplu n rbd area pe care fu s e se nevoit
s-o nvee n ultimii ani i atept.
Craig sm uci b rusc poarta i o d e sc h ise. O
apuc de bra i pe jum tate o du se, pe jum tate
o tr d u p el. Dei surprin s, C h e lse a nu s e
mpotrivi. Nici nu-i fu fric de el. R egret do ar c
el fu se se red us la o a se m e n e a existen plin d e
mnie. Nu s e opri pn nu aju n se la jeep, cu toate
c ea s e poticni de mai multe ori.
Sm ucind ua ca s-o d eschid, Craig i ordon:
- Urc! N-o s stau afar pe vijelie do ar c a
s-i fac ie cheful. O s spui ce-ai d e sp u s, pe
urm pleci i nu te mai ntorci. E clar?
Ea ncuviin din cap, cu dem nitatea fcut
ferfeli.
- Foarte clar.
Intorcndu-se, s e urc e ap n n jeep . P e cnd
se a e z a pe scaunul sfiat d e piele, ncet s-i

mai fa c griji pentru noroiul de pe pantofii i


pantalonii ei, interiorul vehiculului era d e ja
cptuit cu a a ceva.
Foarte nfrigurat n ciuda cldurii care sufla
din orificiile din podea, Chelsea i frec palmele
una de alta. Craig se urc lng ea, trupul lui bine
dezvoltat fcnd ca interiorul vehiculului s par
mai mic i amintindu-i nc o dat c el nu mai
avea fizicul suplu i aerodinamic al unui alergtor
de maraton. Chiar i bentia legat peste frunte,
ca s-i in prul lung, i ddea o nfiare vag
am enintoare, de proscris. n clipa a c e e a ,
Chelsea simi c acum Craig avea capacitatea de
a supravieui celor mai dosnice strdue ale
oraului sau celor mai sumbre ameninri de
ncarcerare.
In nchisoare erau, i dduse ea seam a de
mult vreme, creaturi de prad, i presupunea c
Craig i remodelase deliberat trupul ca pe o
declaraie a hotrrii lui de a zdrnici orice ncer
care de dominaie fizic sau sexual din partea
altor deinui. Se simi bolnav la gndul c el trebuise s se apere de acest gen de victimizare
pervers.
Un muchi se zbtea pe maxilarul lui ncletat.

F e m e i a lui W i l d e r
Minile aveau ncheieturile degetelor albite de ct
strn gea volanul. O d urea sufletul pentru el i
tnjea s-i uureze ncordarea pe care o simea,
dar o durea i pentru ea, pentru c el refuzase
s-i a co rd e m car o privire nainte de a b ga
nervos jeep-ul n vitez i de a-i izbi piciorul de
acceleraie.
M aina porni ca din pu c. Privind fix nainte,
C h else a s e a p u c de marginile scaunului ei i
rm ase a a tot drumul pe urm, care fcu s-i
treac o s prin o s i s-i clnne dinii n gur. S e
n co rd , corpul ei pre g tin d u -se instinctiv de
dezastru n timp ce s e nclinase n toate prile pe
p o te ca erpu it i plih d e gropi ca re trecea
drept drum.
Craig mormi un cuvnt urt dup cteva minute
i ncetini jeep- ul pn la un p a s de melc peste un
po d ngust de lemn care s e ntindea p este o
viroag adnc, cu ap e umflate. Ea fix fascinat
a p a noroioas de d edesub t i ncerc s nu se
g n d e a sc la felul n care scriau i trosneau sub
ei scndurile mbtrnite.
S u s p in d e u u ra re cnd fur d e p a rte a
cealalt i din nou pe crare i i ctig o privire
d e dispre d e la Craig, care o arse ca fierul rou,
v.

19

Laura Taylor
nainte ca el s-i concentreze din nou atenia
asupra condusului. Perspectiva de a fi singur cu
Craig n ca b an o nspimnt deodat. Nu
1 pentru c se temea c el i-ar fi putut face ru fizic,
\ ci datorit vulnerabilitii emoionale pe care o
simea nc n preajma lui.
i ngdui un resentiment de-o clip fa de
I puterea destructiv a altora, dar apoi i aminti c
scopul ei era s ndrepte o nedreptate, orict ar fi
costat-o. n inima ei tia c nu poate repara ce ea
. ce se ntmplase cu csnicia lor, fiindc pierduse
deja dragostea i ncrederea lui Craig. El izbi
pedala de frn cu piciorul i Chelsea se apuc
de bord cu amndou minile. Vehiculul alunec
nainte civa metri-i se opri zguduindu-se n faa
unei cabane mici, cu aspect rustic, de o vechime
greu de apreciat.
Craig intr cu pai largi n caban fr un
cuvnt sau o privire napoi. Ea l urm, apoi simi
apsarea privirii lui cnd pi nuntru. nfurndu-i braele n jurul taliei, Chelsea privi n iur la

Femeia lui Wilder

|
j
:
'

I
I

'
'
----------El sch im b ase o celul cu alta, realiz e a cu
tristee. Ar fi vrut s plng pentru el, dar simi c
l-ar provoca pe fostul ei so d a c i-ar pierde
controlul dndu-i fru liber emoiilor. C h else a s e
ls s ca d pe m arginea exterioar ridicat a
cm inului, n e g a l m su r c a s profite d e
c ld u r a r sp n d it d e fo c i c a s p u n o
o a r e c a r e d istan ntre e a i C ra ig , c a r e s e
ndreptase i s e uita la ea cu suspiciune, dup ce
i proptise p u ca de vntoare de perete, lng
u.
S e opri n mijlocul cam erei, fulgernd-o din
o ch i n tim p c e s e sc u tu ra c a s - i s c o a t
im perm eabilul. Vem ntul, ud leo a rc , ateriz
g r m a d pe p o d e a. S u b privirea atent a lui
Ch elsea, Craig i ddu un picior i-l arunnc de-o
parte. Ea i ridic ochii plini de surpriz spre
ch ip u l lui, c o n tie n t c re a c ia ei fa d e
n ep sare a lui pentru propriile haine i s e citea pe
fa.
Un yuppie tipic, el a v u se se o slbiciune pentru
m brcm intea scum p. i amintea ct de mult
co n tase pentru el nfiarea lui, ct de mndru era
s fie meticulos de ngrijit, n special cnd s e afla
n instan sau cnd p resa i lua interviuri. Pierise

!I
i
;

acum personalitatea lui carismatic. Pierise, de


asemenea, imaginea sofisticat pe care o arta el
lumii. Ea se ndoia c devotamentul lui pentru
binele public i dorina lui de a-i face un viitor n
politic s fi supravieuit nchisorii.
Chelsea nu*l recunotea sau nu-l nelgea pe
j acest Craig Wilder. El vibra de ostilitate ca o
creatur slbatic, prudent, din pdure, al crei
teritoriu fusese invadat. Fizicul lui vnjos, poziia
rigid a umerilor lui largi i privirea aspr i
I subliniau nencrederea evident fa de motivele
ei. Privind la el, ea se lupta cu emoia care-i
strngea gltul i clipea ca s opreasc lacrimile
j care-i umpleau ochii.
Tcerea lui o clca pe nervi, dar reui s se
stpineasc i recunoscu:
- Am luat legtura cu comisia de eliberare
condiionat. Ei mi-au dat numele ofierului la care
te prezini periodic. El mi-a spus c locuieti aici.
Zicea c n-ar trebui s te deranjez.
- Ar li trebuit s-l ascui. El tie ce simt fat de
tine.
- Te-a anunat nu-i aa?
- Are vreo importan?
Ea expir, sunetul fiind o reflectare a stinjenelii

Femeia lui Wilder


ei.
- Probabil c nu, dei trebuie s auzi ce am
de spus.
Cu o expresie enigmatic, el o privi mai multe
minute nainte s vorbeasc.
- ine-i scuzele, Chelsea. Nu vreau nimic de
la tine, cu*att mai puin nite-sentimente false pe
care-ai s le uii imediat ce ai pronunat cuvintele.
Ai fost o cea trdtoare cnd am avut nevoie de
tine acum a s e ani, a a c de fapt snt foarte
mulumit c viaa noastr mpreun e de dom e
niul trecutului. Eu am uitat-o i i sugerez s faci
la fel.
Vocea lui scrnea peste emoiile ei ca o lam
zimat. Sri n picioare, cu loarea inundndu-i
obrajii.
- Nu am greit cu nimic, a a c nu-i ofer nici
o scuz. i n-am venit aici ca s vorbim de
cstoria noastr, pentru c tiu c s-a sfrit.
i-ai artat foarte clar sentimentele cnd ai divorat
de mine. i nici nu m atept s se schimbe ceva
ntre noi. Chelsea i ndrept umerii. Ce atept e
o comportare civilizat. Nu-i snt duman i nu
eti tu singurul care-a suferit dup ce s-a ntmplat
acum a s e ani.
--------------------------

Craig o strpunse cu o privire ucigtoare i


apoi ncepu s patruleze prin caban. Chelsea
nu-l scp din ochi n timp ce el msura n lung
i-n lat camera fr covor. i amintea de un animal
care se lupta mpotriva amintirii c a fost nchis n
cuc.
n cele din urmf el se apropie de ea. Ea fcu
un pas lateral, ferindu-se din calea lui, apoi
regret instantaneu c reacioneaz att de
nervos. Simi o uurare de moment cnd Craig
n-o lu n seam, se ntinse dup un butean
greu dintr-o gleat de metal din cealalt
parte a cminului i-l puse peste cei aflai deja pe
foc.
Ochii ei rmaser fixai asupra lui dnd el se
ndrept i privi focul. nregistrar linia coluroas
a profilului i faptul c maxilarele i erau ncletate.
Dnd el i ridic brbia, ea vzu cum prul lung,
tiat drept, ii cade napoi pe umeri. Atunci de-abia
observ mica andr ptrat de aur pe care o
purta n lobul urechii drepte.

nrioort
r>
" c""?c a ia , atept s se
ndeprteze Craig ca ea s se poat jntoarce la

cldura focului. El n-o fcu. n loc de asta, se


ntoarse i privi n jos la ea, cu o expresie att de
istovit i de suspicioas nct ea nu se putu gndi
la nimic de spus. Nu se simise niciodat mai
mic sau mai vulnerabil. Inima i galopa ntre
c o a ste , iar e a tremura de parc propria ei
nelinite interioar i-ar fi alergat n sus pe coloan
i i-ar fi fcut pielea de gin pe ceaf. Dar tot
nu*i putea desprinde ochii de la el. Se simea
fascinat de contururile ferme ale trsturilor lui,
de pulsul care-i zvcnea la tmpl i de cinismul
care-i strmba forma buzelor.
Nu se putea mpiedica s se ntrebe cum ar fi
s-l ating acum, s pipie schimbrile din trupul
lui cu vrful degetelor, s mai triasc o dat
experiena firii lui ptimae, dei simea ct de
mare era riscul afectiv dac ar cdea victim unui
astfel de impuls. n ciuda nfirii lui aspre, Craig
arta pmntean, senzual, necizelat i nemblnzit.
Arta i foarte imprevizibil. Instinctele ei sexuale,
adormite de cnd el fusese nchis, erau treze
acum. nc l mai dorea .
Nu m atinge! aproape c strig ea cnd vzu
sclipirea neateptat de dorin sexual brutal
> scprnd n strfundul ochilor lui. O, Doamne,

nid nu te gndi mcar s te foloseti de mine,


fiindc a muri dac ai dezonora amintirea a c e e a
ce am simit odat unul pentru cellalt.

D oi

Craig simi foam ea care-i pulsa prin vene i-i


ntrea trupul n timp ce-o studia pe Chelsea. O
voia, rvnea dup ea cu fiecare celul din trup,
dar nu s e ls prad dorinei. Era sigur c dac o
gusta o singur dat, oricit de scurt, asta putea
s-l ro sto g oleasc napoi ntr-un vrtej de emoii
ntunecate din care n-ar mai avea scpare.
nlndu-se d easupra ei, el i cercet trs-

---------------- < sm -----------------

turile cu o privire necrutoare n timp ce se lupta


cu nevoia de a descoperi dac ea mai avea nc
pasiunea i tandreea pe care le aflase odat n
braele ei. Craig i blestem curiozitatea dup o
btaie de inim. Se schimbase, evident, dar orict
de sigur pe ea ar fi devenit i orict de mult ar fi
vrut-o el, i aminti siei c i lipsea integritatea pe
care o cerea el acum de la o femeie.
Nu-mi place ce-ai fcut cu prul tu, spuse
el n cele din urm, dei se ntreba de ce conta
mcar asta pentru el.
Chelsea clipi, dar nu se uit n alt parte.
Ridicndu-i mna dreapt, i pipi cocul de la
ceaf.
Palmele i degetele lui fur furnicate brusc de
amintirea a ceea ce simise atingnd cascada
lung pn la talie de crlioni dei, de un
castaniu-rocat, nchis, cnd fceau dragoste.
Prul ei i amintea ntotdeauna de cea mai bogat
mtase i petrecuse ore ntregi jucndu- se cu el.
Dorinja l zgudui ca un trznet, un ecou
secundar al haosului de-afar, cnd i strpunse
controlul pe care i-l impunea el invariabil. Folosi
sentimentul care il rodea ca s-i dezvluie
nevo,a tata de ea. Nevoia il c e a pe brbat

vulnerabil. nvase acest anume fapt de via cu


mult nainte de a ajunge n nchisoare, dar ideea
dobndise o claritate mai mare ct sttuse acolo.
Craig i nbui dorina care-i tresrea ntre
co ap se i-i biciuia simurile. Expresia lui deveni i
mai necrutoare, dar ignor nfiarea surprins
din ochii lui Chelsea cnd se uit la el, la fel cum
n dep rt propria percepie a tremurului de
nelinite care trecu prin trupul ei suplu. l fcea s
se gndeasc la o cprioar care se pregtete
de un salt, dar spre deosebire de cprioar, o
creatur fundamental inocent, Chelsea Lockridge avea firea cea mai duplicitar dintre toate
femeile pe care le cunoscuse el vreodat.
- Desf-I!
Ea se albi.
- Craig...
El porunci:
- F-o! Acum!
Craig o privea, fr vreun semn de mil pe
chip. Ochii i se ngustar n timp ce ea bjbia cu
degete tremurtoare s-i scoat spilcile care-i
strn geau co cul. B g spilcile n buzunarul
exterior al poetei de umr i-i scutur prul, ca
s-l elibereze, cu un gest nnscut att de senzual

Laura Taylor

n?

nrt el i strnse minile pumn ca s se mpiedice


nct
s-o ating.
El veni mai aproape cnd ea i cobor minele
pe lng corp, cu simurile n alert la sunetul
neregulat al respiraiei ei. Vzu fric n ochii ei.
tia c el o provocase i-i spuse c nu-i pas.
Groaza fusese nsoitorul lui constant timp de
mult prea muli ani. Acum era rndul ei, conchise
el, s-i simt fora deplin. i aminti i c ea
merita orice pedeaps nscocea el, pentru c l
abandonase cnd avusese mai mult nevoie de
ea.
Craig ridic minile i-i trecu degetele prin
revrsarea dens de crlioni care-i mngia umerii.
Ea tresri la atingerea lui, dar el i captur capul
ntre mini i o inu nemicat. Masndu-i pielea
capului, simurile lui nregistrar cldura care se
scurgea n pielea plin de btturi i uviele
mtsoase care i se buclau n jurul degetelor.
Minile i tremurau i trupul i se ncord de ten
siunea interioar, de prea mult timp nepotolit.
Blestemnd acest nou asalt al dorinei, care-i curgea
fierbinte prin vene, o strnse i mai tare Dei se
pedepsea n primul rtnd pe sine, pentru c o atin
sese, o nvinuia pe ea c l ispitise, n timp ce-i

inspira parfumul, acelai parfum seductor care-i


bntuise zilele i-i transformase nopile n iadul pe
pmnt ct fusese captiv n celula lui nsingurat.
O trase mai aproape, oldurile lui nguste
atingndu-i uor partea de jos a abdomenului, n
timp ce ea se uita n sus spre el, cu ochii mari,
de-abia putnd s respire. El i folosi deliberat
trupul care i se ntrea ca s-i spun c ar fi putut
s-o ia, c ar lua-o dac ar vrea i apoi i schimb
tactica fr nici un avertisment.
Rsfirndu-i degetele, i le nfipse n adncul
uvielor crlionate, lungi pn la umr, privind-o
cum tresare de durere cnd ele se ncurcar i
traser de o m as compact de bucle. Ea i
muc buza de jos i lacrimile i se adunar n
ochii ei cu gene dese. El i recunoscu puterea de
a ndura cnd ea nu ncerc s se elibereze, ci, n
loc de asta, i toler nemulumirea fa de ea i
tratamentul brutal cu o demnitate calm care la
nceput l nedumeri, apoi i provoc o licrire de
respect morocnos.
Nu m-ai atins niciodat cu furie nainte, opti
ea dup cteva secunde.
El nghe, cu atenia captivat de privirea ei.
lazuri cprui fr fund, ochii ei erau o revelaie.

Vzu tot felul de emoii pe care nu voia de fapt s


le vad. Cu aceast imagine veni un val d e
amintiri, amintiri sen zu ale p re a ch in u ito a re
aproape ca s i le aduc n memorie, din cauza
sentimentului de pierdere care le nsoea.
Craig tia n sinea lui c i ea i amintea - i
amintea cum era cnd simea minile lui pe trupul
ei gol, strnindu-i simurile pn la pragul febrei,
seducndu-i inima i sufletul, torturndu-i emoiile,
nainte de a o duce la mplinire iar i iar. Reacia i
scutur trupul cnd i aminti sentimentul magnific
de a se scufunda n trupul ei, de a fi revendicat
ncet de ea exact cnd i el o revendica pe ea
drept a lui.
O simi tremurnd, i vzu ochii zbtndu-i-se
nchii. Se ntreb absent dac se simea obligat
s se ascund de el! Refuz s-i ngduie acest
lux. Degetele lui se strnser, apoi rsucir.
Chelsea trase aer n piept, intermitent.
El i eliber minile din prul ei des si le ls
sa alunece n jos, pe gtul ei suplu, apoi le arcui
peste umerii ei. Degetele i se strnser s p a s
modic, mfigindu-se n ea. Ea tremur, dar nu
sco ase nu sunet. Apoi, ncet, deschise ochii
3 " naPad' mintea i sim]urile pentru c nu se

putea m piedica s-o d o re a sc . O alt furie i fier


b e a n ven e pentru c e a p rea hotrt s fa c
p e nevinovata.
- Ai uitat c pielea m ea s e nvineete foarte
u o r? ntreb ea.
El auzi o v o ce interioar strigndu-l cu ruine.
Fr voie, i slbi strnsoarea.
- N-am uitat nimic, C h elsea.
- Nici eu , d a r f cn d u -m i ru n -o s s e
schim b e c e ni s-a ntmplat.
Dei o culoare violent i pta pomeii nali, el
nu s e sinchisi s s e scu ze. tia deja c elem en
tele cele mai civilizate ale firii lui m uriser d e o
m oarte rapid n nchisoare i nu s e atep ta la o
rencarnare subit. Nici n-ar fi trebuit, hotr el.
- L-a tiat, o a cu z el.
E a nelese clar ce voia el s spun .
-D a .
C h else a i ntoarse capul, privind dincolo de
el. Craig tresri dureros cnd prul ei m tsos
trecu p e ste minile lui.
- De c e ?
- Snt ocu pat. E prea mult de lucru acum. i
ndrept umerii i-i read u se privirea spre chipul
lui. i nici n-o s ajungem nicieri rnindu-ne unul

pe altul cu vorbe grele.


- De unde tii?
- Nu-i n firea ta s te pori crud cu o femeie.
- Nu m mai cunoti. Consider-te norocoas.
- Ba te cunosc, insist ea. Acum snt destul de
puternic s-i ndur suprarea, Craig, dac de
asta e nevoie ca s te fac s m asculi.
Expresia.lui deveni de cremene, iar ochii i
scprar de un avertisment clar c era n stare
s-o fac s plteasc pentru fiecare trdare, real
sau imaginar, pe care ar fi comis-o vreodat fa
de el. Craig murmur un cuvnt murdar, acelai
cuvnt pe care-l folosise mai devreme. De aceast
'dat, totui, o b serv c Chelsea nu prea
tulburat de limbajul lui vulgar.
- De unde tii attea despre mine sau sup
rarea mea?
Ea ridic din umeri, artnd mult mai calm
dect voia el s se simt ea.
- Am ntrebat. Ofierul tu mi-a rspuns la
majoritatea ntrebrilor.
Simtindu-se trdat nc o dat, el se smuci de
ling ea i ncepu din nou s umble fr ncetare
contient c ea i reluase locul pe marginea
cminului i se uita pur i simplu la el. Trecur

mai multe minute, minute umplute de sunetul


pailor lui i al ploii care rpia pe acoperiul
cabanei.
- Acum vrei s m asculi?
El continua s umble, contient c adoptase
acest obicei n primele luni de nchisoare ca s se
poat m pca cu daustrofobia de care suferea
cnd era nchis ore ntregi n celula lui fr
ferestre, de forma unei cutii de pantofi.
- De ce-a face-o?
- M-ai adus pn aici i nu cred c ai fcut-o
pentru c-i nchipuiai c-a fi n pericol s m
to p e sc d a c stteam n ploaie. S e opri, apoi
ad u g pe o voce care suna nostalgic: M-a mai
plouat i altdat, Craig.
El se opri brusc, iar minile i se strnser pumn
pe lng corp. N-avea nevoie s-i vad faa ca s
tie c ea i amintea o ntmplare din luna lor de
miere. Ce mai rm sese din inima lui, i se rsuci
dureros n piept.
Fuseser att de dornici unul de altul nct nu
mai putuser s atepte pn s se ntoarc n
intimitatea camerei lor de hotel din Napa Valley.
Gsiser un lumini pustiu pe un drum dosnic, nu
d e p arte d e o vie bin ecu n o scu t, p a rca se r

repede maina l ntinseser o ptur n iarba


pn la bru. i potoliser foamea Lin ul do
altul cu o mpreunare exploziv de trupuri l Inimi
n ciuda ploii de var care*i nghiise la cteva
momente dup cei aruncaser h a in e le de pe el.
Craig se mica cu Instinctele de prad ale unui
om care nvase tot ce se poate nva n arta
supravieuirii.
- ZI. Chelsea, l pe urm pleac dracului
de-aici!
Ea apuc baretele poetei caro sttea lng oa
pe marginea cminului.
- Tata a minit dnd a depus mrturie mpotriva
a.
#

naltft

Spune-ml ceva ce nu tiu nc.


- El a fa b rica t p ro b ele care au dus la
condamnarea ta.
Craig se opri, cu muchii din corp zbttadu-se
de ncordare, cnd fu pomenit socrul su.
- Nimic nou. Hal s mergem. Te duc napoi la
main.
#
- Tata... Ea Inghlfl spasmodic. Ji-a nscenat tie
delictul pe care-l comisese chiar al f'rain i
gSslt |urnalul A mSrturiJit ce ftcuse, Irfaime^sA
moar. Iarna trecut*. || am ,a m(ne
' n,e s

Femeia lui Wilder


El i dus aminte c nimeni nu-l crezu se cnd
d d u se cjlas bnuielii c cineva l-ar fi fcut o
nscenare. Nici avocatul lul. Nici juraii. Nici m car
soia lui.
- Ai venit cu a s e ani mai trzlu. a a c ultl
Nu e prea trzluI strig ea i sri n picioare.
i s e poate anula condam narea. Eu o s...
- Tu o s c e ? scrnl el. lntulnd*o pe loc cu o
privire a sp r . O vzu o p rin d u -se poticnit la
jumtatea drumului dintre cmin i locul unde era
el, n mijlocul cabanei. Ce o s faci de data asta,
C h elsea? o lu el pesto picior. O s crezi n mine?
O s m susii? Sau o s m aperi a a cum ai
mal fcut?
O s te ajut, l prom ise ea. Merii s-i
recapei viaa, a a cum a fost.
Exact. Craig rse, un sunet scurt, dur ca
oelul i total lipsit de orice umor real.
Ch elsea suspin.
Nu-i n eleg atitu din ea. A sta ar p utea
schim ba totul pentru tine. Lumea te-ar crede c
nu al mituit juriul la.
Tu crezi cinstit c viaa mea o s mai fie
vreodat aceeai sau c eu o s mai fiu vreodat
acelai? Chiar ai rm as att de naiv? A vrea

pn la Dumnezeu ca fiul la de diavol s te fi


nvat s vezi lumea aa cum e i nu cum ai vrea
tu s fie. Maturizeaz-te, Chelseal E de mult
vremea. Ai treizeci de ani, aa c poart-te ca
atare. Nu poi s fii fetia lui tticu tot restul vieii.
Ea fcu un pas nainte, apoi nc unul.
Tata e mort i eu n-am fost niciodat fetia
luil Am fost un inconvenient pentru el, dup ce-a
murit mama. N-a tiut de mine ct am fost plecat
la coal. Am fost pentru el stpna casei cnd a
avut nevoie de una pentru primiri, dup ce am
absolvit colegiul - dar numai dup ce s-a asigurat
c n-o s-l fac de ruine fa de prietenii lui
politici. Trase aer n piept s se liniteasc. i nici
mcar nu e vorba de tata, n clipa de fa, dect
poate ca mijloc de a atinge un scop. De tine e
vorba, Craig. Merii s profesezi din nou n justiie.
i-o s poi, dac reuim s-i schimbm sentina.
Slnt sigur c baroul o s-i acorde o audiere. O
s fii reintegrat, o dat ce dovedim adevrul.
El i ascunse ocul pe care-l resimea. Ea se
schimbase n mai multe privine dect sesizase el
iniial, dar tot nu putea s-o ierte c-l trdase i-l
abandonase. Se ndoia c-ar putea vreodat.
- i pe urm s triesc fericit pn la adinei j

btrinei, spuse el sarcastic. N-o s-ajute la nimic


s ajung iar la tribunal, aa c de ce nu te-ntorci
tu n lumea ta imaginar i s m lai pe mine
dracului n pace?
- Craig...
- Ce-i? ip el, fierbnd din nou de furie.
- D-mi o ans s te ajut, te rog! Nu-mi pas
ct o s fie de greu sau ct o s dureze. Vreau s
lupt alturi de tine pas cu pas, pn la capt. Ce
altceva mai bun a putea face cu banii pe care mi
i- a lsat tata dect s angajez cel mai talentat
avocat disponibil pentru cazul tu?
El ridic mna, i scoase bentia, o ls s
cad pe podea i-i m as fruntea cu vrful
degetelor. Durerea care-i zvcnea n tmple venea
din frustrarea de a redepna un trecut pe care
nu-l putea schimba. Avea nevoie s nchid
lumea afar. Avea nevoie s se elibereze de
dorinja de-a sc p a ngropndu-se n adncul
trupului lui Chelsea pentru cteva ore scurte. Nu
reui. Ba chiar se simea mai pujin ca oricnd
stpn pe situaie.
tia un singur lucru: trebuia s-o scoat pe
Chelsea din cas i de pe pmnturile lui. De
dragul ei i-al lui, ea trebuia s stea ct mai

departe posibil de el. In cele din urma, se uita la


ea.
- Nu te vreau aici,
Ce ti*a tcut tata- ce
fcut* 0 f08t
nedrept,
'Multe lucruri stnt nedrepte, nceplnd cu tine.
Ea tl ntinse apte el amtndou mllnllo. i
amintea de un credincios rugndu-se la un altar.
Nu avea nici o Intenie s-o Ierte pentru pcatele
pe care le comisese ta de el l era al dracului
de sigur c nu voia s-l acorde Ispirea pe care
p irea ea so caute.
Craig II arunc o privire batjocoritoare, o
mpinse l trecu pe lnga ea l se duse spre
eimln, Rmase cu spatele la ea, nc dureros de
tentat sa la orice I-ar <1 putut da ea ca alinare, tia
deja c nu- l putea reface viaa, exact aa cum
nelesese l Inutilitatea de a nutri sperana ca I
s-ar putea face dreptate,
Justiia II n e lase ateptrile n anii do
nchisoare, n ciuda unul recurs dup altul, Dup
ce trise ntre graniele Infernului atia ani, credo*
ntr-un singur concept simplu: supravieuirea.
Vreau a te a|ut, spuse ea In timp co
strabtea ncet cabana,

Craig privi fix focul, cu cotul sprijinit de


marginea policioarei de deasupra cminului, cu
amndoi pumnii ncletai, cnd apuse:
Reputaia mea l cariera mea s au dus l
nimeni nu mi Io mal poate da napoi, Chelsea.
Nimeni.
Dar viitorul?
Ce viitor? ntreba el, cu vocea ca un fichi ue
bici, Eu n-am viitor, mulumit ls 91 lul taic-tau.
Al tot droptul s no urti, recunoscu ea.
El a p r o a p e c a so n e c a do n e v o ia do
rzbunare.
Iml eti datoaro, ntr-un fol sau altul, o sa
plteti, se jura el.
Fio ca m crezi sau nu, am pltit. nc mal
pltesc, Craig, Ea oxplra uor, un sunet ca o
mngiere plina do durere. To rog, nu lsa ura l
resentimentul sa te mpiedice sa te uii la noile
probe.
iii nu catadicsi sa se ntoarc, dei sunetul
vocii el l parfumul pielii el II avertizar c ere
aproape, foarte aproape. ncerc s a i jind seri'
tlmentoio a sc u n se , dar In efortul de a nu-i
dezvlui foam ea pentru ea, amrciunea 1 00
strecur dincolo do barierele po care le con- M a1

struise n jurul emoiilor sal


Ar fi trebuit s ii ndeajuns la mine ca s m
ajui atunci dnd ar fi avut importan. Ai vnit prea
tttiu.
E a pus mina pe umrul lui, d e g e te le
arcuindu^se bfind peste estura todt care-i
acoperea pietea cald. 0 1 simi atingerea tocmai
ptt ^ strfundul sufletului Su zguduit
Am descoperit adevrul doar ieri dupamiaz. Fceam curenie la el in birou puneam
In cutii cri i fie de cazuri pe care le-a donat
bibliotecii de ia facultatea lui de drept. Craig.
mrturisirea Ki h*r putea schimba viaa. Dac a
fi tiut de ea mai demult, a fi mutat cerul i
prnNul s te ajut. Jur.
El s e scutur s sca p e de mina ei. nc
luptindu-se cu amintirea senzualitii ei i cu
dorina de-a o poseda, dhd se ntoarse spre ea.
- TU ar fi trebuit s t c snt nevinovat
- Am crezut ntotdeauna n nevinovia ta,
dar. dar s*au htmptet atunci unete lucruri, nite
Mauri pe care n-am avut n*aodat ocazia s S ie
povestesc, leimin ea to oapt
O furie refcnoft prins
o dat pentru

- Du-te dracului, s p u s e el pe un ton jo s,


ucigtor, i ia-i aa- zisele probe cu tine.
El vzu cum umerii ei s e las n jos nainte ca
ea s-i ntoarc spatele.
- O s las jurnalul. Travers cam era. Citete-I
dn d eti pregtit. Dac vrei ajutorul meu. o s-l ai.
0 s fac orice-mi ceri.
Silindu-se s nu se mite, el li numr paii ca
s se mpiedice s-o nface i s-o duc n pat.
Ochii li aruncau vpi pe chipul cu trsturi aspre
dn d ea s e opri ling o msu{ de lemn i trase
din poet un volum masiv, legat n piele.
ii trecu degeel tremurtoare peste cotorul
caietului, ii puse pe m as i se duse la u. Fr
s s e uite napoi, spuse:
N-am avut timp s fac o copie, a a c ai
gnj de el.
C raig s e npusti nainte, m icn du-se cu
linitea i vtteza unei pume n atac. Izbsndu-i
p im a d e sc h is n mijiocul uii d n d Chelsea
aj*sa ciana. el fi ntlni privirea surprins cu o
expresie rece. speculativ.
- Altceva? ntreb el pe o voce p a s , scrinit.
revoa caren v.bra prin trup fdndu-l nesbuit.
C h eisea li arunc o privire nedumerit. i

Laura Taylor
deschise gura s vorbeasc, dar o nchise brusc
dup un moment. Cu ochii mrii de nelesul care
i se limpezea, se uit pur i simplu n sus, la el, n
timp ce culoarea i se scurgea din obraji.
- Altceva, Chelsea? insist Craig, forndu-se
s ignore expresia ei ocat.
Ea nepeni.
- Nu snt o curv, aa c nu te purta cu mine
ca i cum a fi. Dac ai nevoie de-o femeie s-ti
uurezi o durere, atunci gsete-ti una care
accept s fie folosit.
- C h e lse a ... V o c e a lui a v e a o n o t d e
avertisment, dar el auzi ceva n plus, ceva pe care
nu voia s-l cread, ceva ce se temea c-ar fi putut
auzi i ea.
O
lacrim alunec pe obrazul ei. El o fix cu
fascinaie, nu doar cu nencrederea c ea 11 lsase
s vad rana pe care i-o fcuse.
- Ai grij de tine, l rug ea, vorbind att de
ncet nct el se ncord ca s-o aud. mi pare ru
c tata a fost un om aa de egoist.
Craig se ncrunt, uluit de comportarea ei. Se
ddu ncet n lturi, privirea tulburndu-i-se mai
mult cind o vzu deschiznd ua i ieind pe
veranda joas din taffl. Nu se uit napoi, dei el

Femela Iul Wilder


sttea In ua deschis, cnd fugi de el.
C helsea dispru repede n m briarea ceii i
a ploii d e se care aco perea peisajul nconjurtor.
R m as singur, Craig se lupt s s e m pace cu
faptul c aproape o implorase s rmn cu el.

Fr s ia n seam furtuna, Chelsea se n


pusti afar din caban i travers luminiul. In
stinctul, nu doar pornirea irezistibil de a scpa
de dispreul lui Craig, suprarea i durerea o
clluzir spre crare.
i strnse la piept poeta de umr n timp ce
fugea, zdruncinat emoional, cu gndurile att de
fragmentate ndt nu se putea concentra la nimic

n afar de nevoia de a fi singur i de a-i pan sa


rnile n intimitate. Timpul, care vindec toate, n-o
s-i poat alunga totui suferina. Era profund
contient de asta.
Alunecnd i poticnindu-se, se ndrept spre
crarea cu hrtoape. Reui s m earg n con
tinuare doar prin puterea voinei.
Adevrul simplu, ngrozitor, era c l iubea nc
pe Craig, n ciuda anilor pe care-i petrecuser
departe, a divorului pe care-l ceruse el sau a ct
de mult l schim base nchisoarea. O s-l iubeasc
ntotdeauna. i i era datoare. Nimeni altcineva nu
avea puterea de a com pen sa nedreptatea pe
care i-o fcuse tatl ei.
Paii ei ncetinir pe msur ce se apropia de
podul de peste rp. Tremurnd de frig, Chelsea
se opri i cercet lemnul vechi lsat al punii.
Tunetul bubui amenintor deasupra. Fulgerul
trosni i uier, iar ea sri de surpriz cnd o
crac uria czu la pmnt la numai jumtate de
i metru de unde sttea ea.
C helsea tremura, att de frig ct i de teama de
necunoscut. Fa de ora, se simea copleit
: cnd privea n jur. Pentru ea, era descurajant
absena cldirilor i a oamenilor. Cum se putea

j
|
;

mpca Craig cu o asem enea izolare?


Biciuii de vntul puternic, pinii se cltinau i
trosneau de jur mprejurul ei. Se ferea cu pru
den de frunzele i rmurelele care dansau pe
deasupra rafalelor de vnt, n timp ce tufele strivite
se ineau de pmnt cu acel gen de tenacitate cu
ca re n mod normal C h elsea credita fiinele
umane, care cutau adnc n ele nsele resurse
suplimentare de for atunci cnd se confruntau
cu o criz.
C o n tien t c nu a v e a alt a le g e re , i
ndeprt nelinitea i pi pe pod. nghe un
moment mai trziu cnd ceva se izbi de unul din
stlpii care susineau construcia. O dat ce podul
se opri din trepidat dup impactul cu obiectul
greu , mai f cu un p a s. Scn d u rile d e sub
picioarele ei gemur ru prevestitor.
Ea expir nesigur, dar rmase neclintit n
hotrrea ei de a ajunge la main. Mai speriat
dect fusese vreodat de ani de zile, ncerc, doar
cu un succes infim, s se conving c nu era att
de grea nct s amenine stabilitatea podului.
Cnd auzi un sunet ca un scncet ciudat, acesta i
aminti de un copil care plnge de durere.
Aproape sufocndu-se de team, Chelsea i

ddu sea m a c sunetul ar fi putut veni d e la un


animal slbatic. Privi p este umr dar nu vzu
nimic mai amenitor dect crarea mturat de
vnt. Murmurnd o rugciune, s e uit la torentul d e
ap noroioas care s e nvolbura tem erar n fundul
rpei. i n d rep t con tien t umerii, i ad u n
curajul i s e sili s nu mai urm reasc contient
geamtul constant i oscilaia scndurilor de sub
picioarele sale.
naintnd precaut, centimetru cu centimetru,
Ch elsea auzi un vuiet brusc, asurzitor i s e opri la
mijlocul drumului. S e uit cu groaz cnd un zid
de ap explod n viroag, apoi i sp u se s fug
nainte ca a cesta s izbeasc podul. Fugi, dar
a p a s e m ica cu o vitez n sp im n ttoare.
Scndurile putrede de sub ea s e nclinau i se
curbau sub presiunea teribil a apei.
Aruncndu-i poeta, C h elsea s e lupt s-i
in echilibrul n timp ce mijlocul podului ncepu
s s e rup i s cad n rp. Cznd n genunchi,
bjbi dup ceva de care s s e apuce n aceeai
clip n care torentul s e revrs peste construcia
ubrezit de vrem e i o pocni ca un pumn greu.
iptul ei s e stin se cnd fu ridicat n aer i
aruncat ca o ppu veche de crp n curentul

npraznic.
Rostogolindu-se, Chelsea fu lovit de buci
de lemn. Deodat, fu prins de un vrtej cumplit
de sub ap. Scufundat, continu s s e lupte n
ciuda fricii c era pe punctul de a s e neca. i inu
respiraia, iar plmnii i ardeau din lips de
oxigen. De-abia putea raiona, dar din h aos veni o
neateptat graiere. O cotitur brusc a rpei fcu o
plas de siguran natural pentru trupul ei.
Lipit de peretele lateral al rpei de puterea
curentului dup numai cteva secunde, C h elsea
i ridic faa din ap i trase aer n piept. n cele
din urm i recpt respiraia, i ndeprt prul
lung de pe fa cu mna liber i deschise ochii.
Buimcit d e scufu n darea pe care tocm ai o
ndurase, nregistr cu ntrziere creanga care o
inea pe loc ntre coasta abrupt a rpei i un
bolovan care ieea din ap.
In ciuda panicii, Chelsea se concentr s nu
fie t r a s din nou n cu ren tu l n v o lb u ra t.
ntorcndu-se, se uit n sus, cu dinii clnnind
de frig. Rpa era abrupt i vzu puine lucruri
care s-o ajute s urce acolo unde ar fi fost n
siguran. Erau civa coli de stnc pe pant i
, rdcinile dezgolite ale unui pom, dar nimic mai

promitor d e ca re s s e a p u ce cu mna sau s-i


sprijine piciorul.
Lacrimi d e frustrare i um plur ochii, nceoindu-i ved erea, dar clipi s le rein. A gat
de bolovan, i pstr forele, odihnindu- s e cteva
m om ente nainte d e a n ce rca s e s c a la d e z e
viroaga. O bo seala i frigul i cuprinser trupul. S e
apuc mai tare d e bolovan i, n timp ce curentul
se umfla, s e retrgea i s e nvolbura n jurul ei, i
ngdui micul lux d e a-i ad u ce aminte d e a c e a
perioad din viaa ei cnd Craig Wilder nc o
iubea. Dei ispitit s z b o v ea sc cu amintirile ei,
gsi n ele o putere neateptat i le folosi ca s
s e motiveze singur.
Adunndu-i curajul, s e ntinse n s u s i-i
strnse mna peste ciotul unei rdcini de pom. n
acelai timp, i m ic trupul n a a fel nct s s e
s e rv e a sc de bolovan ca punct de sprijin i reui
s ajung i cu cealalt mn la rdcini. S e opri
s-i trag sufletul, apoi s e slt pe jumtate din
ap. Muchii braelor ei subiri o ardeau susinnd
greutatea trupului ei suspendat.

Dup& ce O a g o x t o pe C?*& ea disprtad &


pierdu nofcunea vnpuui * trrase ih ua

c M

cu g N u re ia trecut pfwfs*a goa& i

m c$ie In tumdt Turwfci bubu vtotes* cteas^Qfct


Un trsnet ctesac modrwi unui pom ta
m a im lumn dlrt 3|a lui Se rtetum ou c u r
moment * se prjow a p&rihL dar el n o nu ciip
mioar.
tn c&fe a r urm i C ra g sr ctoata nginegar
TSnena ua dup* et* frwepu s pafe\jte m :
casar. cu tocunft ozmetar tarind podeaua o?
tamn tar-on rtem n ecfccs* care s u ra ca b & A i
oufetar Mr-un steru - sacru ta care se gssau
amtnhrt vse pe care o mprise cdat ou
Orais s opri i pnwi ta jur *a cab an a pus*
Cneteea s ndrepta s irg u ^ . pe ^ sere pos*ta
de la tabaraa o pmHuii lui p furtuna sssa
cxjmpltt In t f p a urmtoare * am rt: o e p o d ii
v ^ ta o i d peste
om ite* d e cafoanii

cam fia un teftanmefcru ^

Oaig tafrjrS. pn d dej^^st ta de sme


* x ^ c s a . a *
s ^ ^ s M i i a e ai?
a j6
d* e* J >5159
e < B* " a* rin* r w

s ajur ta cocu cei vecrv Prezerva a r corv


nuare Ihg ei era o ameninare pensu encjiie
lui. dar Oajg r>a c ntinderea ubred* de
sdhdun putrede era o amerm^re * mai -rare a v a ^ im O vtse a
C h in u it d e m a g im le d e dezastru c a r e - ;
torturau m r*ea O a r g conducea n c e a mat m are
v * e ? & J e e M i d e ra p a i s e redresa In coac de

ce:e ce drumul enxrt. norocs. i amrtt cu


ntertsate o e r c o le * vrtunftor p e care te v & u s e .
dhd era c o p ii r votee ia rposatui Punic. Se
smea ca un prost c o sase pe Cheisea s
piece de (a cabani pe c asemenea furtuna
vtoftamfc
Extrem de tiriburat *>o V v r ie u a p e C h eisea
o~ns ce pod Ir* twnp ce un ud de apa se
pr&xjea ce sus. a r iccunto mai
La lei oe
rvprarric ca un ren scpat de sub control, o
v*tura efestruea /^anaoi once a pe onone In
calea ei
Dezgustul ta d e s*>e s e dubea* pentru ca ^a
d e multa \*em e d t d e ubred d e v e n s e p o d u j
nu s e srrvfvs^se s&4 reoa*e S r e a c a p e s el cu
maana. fie vrem e bun s a u rea. devenase modul
k* d e a s jde~n nas duavoluluL O com portare

infantil, rzvrtit, dar co n sid erase, c e dreptul


lui s s e poarte nesbuit d u p n regim entarea pe
care-o ndurase atia ani n nchisoare.
Pe m sur c e C raig v e d e a c p o to pu l s e
nteete i vntul biciuie pinii d e p e m a rgin e a
crrii, expresia feei i d e v en ea tot mai mohort,
cu fiecare secu n d ca re trecea. Frn n timp c e
lua ultima curb. Jeep -u l patin i s e opri la civa
metri de rm iele sfrm ate ale podului.
Buimcit d e ravagiile din faa lui, b g jeep-ul
n vitez c a s-l p a rch ez e, s e ntinse autom at
dup colacul d e frnghie pe care-l inea n spatele
scaunului oferului i ni din vehicul, dar nu fcu
dect civa pai. O strig pe C h elsea pe nume.
ip d e mai multe ori dup ea, dar singurul
rspuns pe care-l primi venea de la ap a care s e
prvlea n viroaga abrupt.
Privirea lui Craig czu spre pmnt. Zri p o eta
abandonat a lui Chelsea, o ridic i-i nfipse
degetele lungi, rotunde la vrf, n pielea scum p,
ud. Gemu, un sunet cu totul primitiv, nainte s
arunce singura dovad a prezenei fostei sale
soii la pod pe capota jeep-ului.
-

T e rog, fii n viajl Te rog, fii n viat!

Cuvintele pe care le rostea erau lucrul cel mai

54

a p ro p iat d e -o r u g c iu n e p e c a r e r e u is e s-l
pronune d e ani d e zile.
Hotrt s -o g s e a s c p e C h e lse a , C raig s e
npusti prin d e siu l c a re n p d e a b u z a din sp re
nord a rpei. F r s -i p e s e d e cr cile care-i
sfiau hainele i-i zgriau faa i minile, urm cursul
apei n jo s, scrutnd fie ca re a sc u n z i i fiecare
crp tu r din rp cu o privire p tru n ztoare i
d is p e ra re a om ului pornit s - i g s e a s c p e r e
ch e a - d e i s e lupta s resp in g a c e s t ultim im
puls.
D eod at, C raig auzi un strigt. S e nputi n
direcia sunetului. Privirea i s e ndrept n jo s i o
z ri p e C h e l s e a a g a t d e c o a s t a rp ei. l
cu p rin se slb iciu n ea, d e u urare, cnd c z u n
g en u n c h i s -o v a d mai bine, d a r sen tim en tul
dispru cnd i d d u s e a m a c e a n ce rca s
e s c a la d e z e malul noroios i instabil ag n d u -se
cu minile d e cioturi d e rdcini u de d e ploaie.
-

Nu te m ica, C h else a ! ip el, con tien t c

era posibil s n-o p o a t s a lv a d a c e a c d e a


napoi i era prins din nou d e curentul iute.

rC

L au ra T aylor
Nu te m ica?
n ghe, buim cit, fiin dc i n ch ipuia c

tocmai auzise v o ce a lui Craig. Simul ei practic s e


impuse i insist c e a i im agin ase sunetul. El
era nc la cab an . Mintea, i zise ea , n cep u se
deja s- i jo ace feste. n cerc s s e concentreze
din nou a s u p r a obiectivului imediat, n ciu d a
curentului nvolburat care tot ncerca s-o trag
napoi n rpa inundat.
D ac nu m mic, o s mor, i sp u se siei.
- Ch elseal Ascult-m, fir-ar s fie!
E a privi n su s i clipi, pentru c ploaia deas. i
m piedica ved erea, n timp ce atrp.a pe jum tate
afar, pe jumtate n apa care s e umfla i-i lovea
partea de jos a trupului. Simea c delireaz i s e
ncovoie brusc, iar capul i czu n fa. Craig era
doar o plsm uire a imaginaiei ei. n timp ce
ncerca s-i lim pezeasc mintea nclcit, i s e
puse un crcel n degete dar i adun puterile
care scd eau i reui s se in de rdcinile
pomului.
Deasupra ei, Craig i petrecu frnghia n jurul
unui trunchi de pom i o nnod zdravn. Cobor
m alul'rpei, miestria pe oare o dob n dise n
armat cu mui ani nainte revenindu-i automat. O

a v a la n d e bulgri d e noroi i pietre mici l urm .


- C h e lse a !
o c a t s a u d din nou v o c e a , e a i nl
capul i d e s c h is e ochii.
- Eti real, s p u s e ea , n en cred e rea fcn d loc
pornirii a p r o a p e co p le ito a re d e a s e ntinde s-l
ating.
- Sig u r c snt real.
C h e lse a l vzu ncruntndu-se. Simi ochii lui
nchii la cu lo are trecnd p e ste e a i cercetndu-i
trsturile, dar nu n elese c e cu ta el.
- Am crezut... c mi te-am nchipuit eu.
E xp re sia lui s e nspri.
- Fii atent i f ex a ct cum i spun !
E a ncuviin din c a p , cu dinii clnnind. Voia
s s e t r a s c n b r a e le lui. V o ia c a el s - o
cuprind. i voia s-l a u d spunndu-i c o s
fa c el c a totul s fie bine, dar ex p re sia d e p e
ch ip u l lui o c o n v in s e c el nu i-ar a p r e c ia
gndurile.
C raig i d e sf c u picioarele i s e propti n ele
d e malul rpei n timp c e i potrivea minile pe
frnghie.
- O s m m ic lateral, ip el p e ste mugetul
con stant al apei. V reau s-i nfori picioarele pe

dup mijlocul meu i pe urm s m prinzi cu


minile p e d u p gt. T rebuie s n m icm
repede. nelegi?
Ea s e sim ea zpcit l dezorientat, dar
prinse sensul de urgen al mesajului lul.
- Da.
O s te scot de-aicl, Chelsea. Ai ncredere n
minei
- Am, confirm ea , str d u in d u -se s - i
menin capul limpede. Am avut ntotdeauna.
Vzu dup privirea din ochii lui c n-o credea,
dar nu era nici momentul, nici locul s ncerce s-l
conving c spune adevrul. El i mic trupul n
poziia pe care o descrisese, iar ea i urm cu
8tngcie instruciunile cnd el I le repet.
- Nu-i da drumul, url Craig odat ce Chelsea
se ncolci pe el.
Folosind metoda de ascensiune mn peste
mn, el o cr n spate n sus pe panta abrupt a
rpei, cu o vitez i o for a torsului care o uluir.
Rostogollndu-se de pe el pe spate, odat
ajuni pe terasa de deasupra rpei, ea ncepu s
tremure de uurare amestecat cu oc. Craig se
ridic repede n picioare. Chelsea se bucur de
atingerea lui cnd el o trase de pe pmntul ud l

apoi o susinu In timp ce ea ae lupta cu am eeala


care p rea hotrt s-o trag din nou n jo3, n
genunchi.
Prlnznd'O d e brbie, el l cercet faa,
- Ari c a d racu . Privirea I s e ngust cnd ea
se uit n su s la el, cu trupul scuturat de frig, cu
ochii ncepnd s strlu ceasc de o c. Hai s
plecm de-alci. Eti la doi pai de o form grav
de hipotermle.
E a s e s m u c i s s e e lib e re z e , rn it d e
d u r ita te a lul. F c u doi p a i i s e p o ticn i,
agndu-se d e trunchiul unui, pom, dar genunchii
I s e nmuiar i czu grm ad la pmnt. Chelsea
auzi dezgustul lui Craig fa de ea n cuvintele pe
care le mormi nainte de-a o apuca i de-a o
slta n brae.
- Pot s m erg. Las-m doar s-mi trag puin
sufletul.
- i-ai pierdut pantofii, l aminti el, pe un ton
inexpresiv.
Ea ii nconjur umerii cu braele i-i ap s
faa n scobitura m uscu loas care-i unea gtul cu
umrul. Prea sectuit s i se mai mpotriveasc
ui Craig, C h elsea s e cuibri la pieptul lui n timp
ce el o d ucea la jeep. Ea nu s c o a s e nu sunet.

A inat d e cldura trupului lui tare, sa v u ra


sigurana pe care o aflase n braele lui.
Craig o aez pe locul pasagerului n jeep cu
minile pricepute i o atitudine impersonal, care
o fcu s-i vin s plng, dar se stpni. Chelsea
l privi cum aranjeaz poeta ei i frnghia pe careo folosise ca s co b o a re n rp n sp atele
jeep-ului, d ar i feri ochii d e privirea lui
cercettoare dup ce se urc i el n main.
Lsndu-i capul pe sptar, nchise ochii. Se
cutremur; frigul i ptrunsese att de adnc n
oase nct se ndoia c s-ar mai nclzi vreodat.
Cnd mna lui Craig se aez pe umrul ei, ea i
arunc o privire prudent i el i-o retrase
repede.
- Cum te simi?
- Bine. Mi-e doar frig. Am fost aa de speriat,
recunoscu ea.
- Uit ce s-a ntm plat. Ai su p ravieu it
experienei i s-a sfrit. n timp ce vorbea,
schimb vitezele i ntoarse jeep-ul cu faa spre
drumul care ducea napoi spre cabana lui.
- Nu-mi vine s cred c m-ai gsit ntr-adevr.
- E al dracului de bine c te-am gsit.
- De unde-ai tiut c snt n pericol? De unde

ai tiut m car unde s m caui?


El o strpunse cu o privire pe care ea n-o
nelese.
- Conteaz?
Ea i cercet chipul, cutnd cu disperare s-l
z r e a s c p e vechiu l C raig, brbatul m ilos,
sensibil, pe care-l cunoscuse odat att de intim,
dar nu vzu nimic care s sugereze c el mai
exista.
- Cred c nu, admise ea.
Craig strbtea poteca ce ducea spre caban
n tcere i cu o grij neobinuit, dar Chelsea
simi fiecare centimetru zguduit pe care l-au par
curs. Bnuia c drumul a durat mai puin de dou
minute, dar i se prea c-au trecut ore. Se uit
drept nainte ct strbtur drumul. Tremuratul i
se ntei i-i m uc buza ca s nu-l implore pe
Craig s o p re a sc jeep-ul i s-i dea iar din
cldura lui.
n ciuda hotrrii de a merge n caban cu
propriile ei puteri, picioarele ei refuzar s-o
susin cnd cobor din main. Craig o prinse n
cdere. Nu ncerc s-l opreasc atunci cnd o
duse n baie, o inu cu o mn, iar cu cealalt
ddu drumul la du. n timp ce o dezbrca de

hainele ude leoarc i ptate de noroi, ea s e putu


gndi doar la ct de tulburtor de impersonal era

atingerea lui. *
El o duse pn n cabina duului i o aez
sub uvoiul de ap cald.
Aici s stai! i comand el att de rstit nct o
sco ase din srite pe loc. M ntorc imediat, spuse
el, apoi trase smucit perdeaua de la du.
Chelsea alunec n jos pe peretele cu faian,
prea slab s rmn n picioare. i nconjur cu
braele genunchii ridicai i-i nclin capul,
copleit de epuizate, n timp ce apa i se revrsa
pe trup. Pierdu noiunea timpului stnd a a i
primi mulumit letaigia produs de oboseal,
ca re o cuprinse. Cnd simi mini puternice
ncercnd s-o ridice n picioare, puin mai trziu, le
lovi cu palma.
- Termin. Nu te mai purta ca un copil!
Ea deschise ochii i se uit la Craig, ieindu-i
din fire pentru prima dat n ziua aceea.
- Snt obosit, aa c las-m dracului n
pace! l simji c-i msoar dispoziia btioas cu
o privire calm, lipsit de emoie, iar ea fu iritat
de stpnirea lui. Amintindu-i cu ntrziere c era
goal. i ncruci braele peste sni. Pot s am

singur grij de mine, Craig. N-am nevoie de tine.


El chicoti, un sunet uscat ca un fonet de
hrtie.
- Cred c-o s trieti, dar numai dac reuim
s nu faci pneumonie. i inu ochii fixai pe chipul ;
ei n timp ce-i scotea cizmele.
Cu demnitatea zdrean, ea nchise perdeaua
i se sprijini de peretele de faian.
- Nu doresc compania ta i n-am nevoie de
ajutorul tu.
- N-ai de ales. Dei mbrcat n cm a i cu
blugii uzi de ploaie, el intr sub du. Eti murdar
i doar a a te putem cura i nclzi n acelai
timp.
- Iei afar! ip ea, dar el i ignor ordinul.
- Ct ap din aia noroioas din rp ai but? o
ntreb el n timp ce se ntindea s potriveasc
presiunea apei.
- Nici un pic. Acum, te rog, pleac de-aici!
- Te-am mai vzut goal. Te-ai simi mai bine
d ac m-a dezbrca i eu? i ridic degetele
spre nasturele de la betelia blugilor. Cred c mai
eti curioas s vezi dac m mai poi strni;
specul Craig. Orice femeie goal ar face-o, mi
nchipui, mai ales dup ce-am trit cum am trit.

Te-am lmurit?
- E t i crud.
- De dragul tu, snt practic, contracara el
rspicat.
Chelsea s e ntoarse cu spatele la ei i-i aps
fruntea de peretele duului.
- Las-m n pace, i Implor ea sfiiat de
emoii p e ca re nu le mai putea reine, nici
controla.
- Nu pot, feti{o. Pur i simplu nu pot!

Chelsea refuz s se uite la Craig, chiar i


dup ce el o trase din colul cabanei spaioase a
duului i o ntoarse cu faa la el. i nchise ochii,
dorind s nu-i rspund, dar nelese inutilitatea
d e a da o a se m en ea com and simurilor ei
nucite.
tia c lui puin ii pas de mindria sau de
pudoarea ei dnd ii trase braete de peste sini i i

le mtirise forjat pe lng corp. S e simi imediat


ofen sat d e n ep sarea lui fa de sta rea ei
emoional cnd el i clbuci prul lung pn la
umeri cu un spun lichid parfumat, masndu-i
pielea capului i ceafa cu degetele puternice
care-l strneau amintiri pe care le mpriser
odat - amintiri pe care ea ncercase, dar nu
reuise, s le uite n timpul anilor de desprire.
- Pot s m spl singur, insist Chelsea.
~ Ai nevoie de ajutorul meu, aa c nu te mai
ncpna s nu-l accepi. Umplndu-i din nou
palmele cu spunul parfumat, Craig veni mai
aproape. n loc de mnu de baie, i folosi
minile mari i bttorite. Trupurile lor se atinser
n treact cnd el i nconjur umerii cu braele i-i
frec tot spatelp cu minile. Ls n urm o dr de
scntel fierbini, iar ea o simi pe fiecare n parte.
Tremurnd n timp ce Craig se aplec peste ea s
ajung la coapse i la partea din spate a pulpelor
cu minile acoperite de spun, Chelsea i muc
buza ca s nu se arunce n braele lui, cerind
s-l zreasc pe iubitul pe care i-l amintea.
- Nu apreciez deloc purtarea ta, anun ea
zguduit, dei i venea s toarc.
- Cnd i-a fcut baie un brbat ultima oar?

Ochii ei se deschiser brusc. Chelsea tremura


d e o c i de furie. i nelegea ntrebarea real.
F u sese cu ali brbai n anii de desprire? II fcu
s a tep te n timp c e e a i impunea s se
stpneasc.
Nu-mi aduc aminte, rspunse ea, minind
deliberat, pentru c nu avea destul ncredere n
motivele lui ca s recunoasc adevrul i anume
c nici un alt brbat nu se mai atinsese de ea n
mod intim.
Craig se ndeprt i privirea lui i scrut fata.
Chelsea i ridic brbia, ca un semn clar pentru
el c n ultimii ani n ea se dezvoltase un rezervor
interior de sfidare.
El i fcu minile cu pe umerii ei. Chelsea
simea puterea din degetele lui n timp ce el i
m asa pielea. Inspirnd i tinndu-i respiraia,
savur alunecarea senzual a minilor lui cnd el i
le l s d e -a lungul braelor ei. Cu privirea
n gustat i fixat pe fata ei, Craig i trecu
degetele printre ale ei ntr-o mpletire lejer care i
permitea s-i m aseze spatiile dintre fiecare deget
n timp ce- o studia.
Ea i simi nelinitea devenind tot mai intens,
trind prom isiunea senzual a atingerii lui n

fiecare nerv. El i mic degetele mari n palmele


ei i le frec mijlociul cu o m icare circular
sugestiv. Deja n pericol de a-i pierde cuno
tina, Chelsea ddu drumul aerului pe care-l
inuse n plmni, cu o grab gritoare.
ncearc s-i aduci aminte, i suger el pe o
voce joas i intens.
Craig i purta ncheieturile degetelor ntr-o
parte i-n alta peste abdomenul ei, apoi n sus
i-n jos peste linia taliei, andu- i sufletul ntr-o
mie de cioburi de regret dup dragostea pierdut
pentru ei. i venea s plng de durere. Fcu apel
la orgoliul ei ca s-i vegheze emoiile fragile i
s-i pstreze autocontrolul, dar ndemnului lui i
ced, rechemnd fr voie trecutul lor; amintirile i
inundar mintea ca o rzbunare. i aminti de firea
senzual a lui Craig, nu doar de priceperea lui ca
amant. i aminti pn i de rbdarea lui fa de
lipsa ei de experien prima oar cnd fcuser
dragoste. i i aminti bucuria i plcerea pe care
le simise, pentru c el fusese prima persoan din
viaa ei care o fcuse s se simt iubit cu
adevrat i preuit pentru ea nsi. Trecutul lor
era un loc periculos de vizitat, se mustr ea cu
asprime.

Expirnd ntretiat, Chelsea se sprijini de umerii


lui cnd el ngenunche n faa ei i-i alunec
minile spu n ite n josul picioarelor ei. De la
glezne n jo s zbovi, degetele lui seductoare
m asnd-o pn ce simi c apro ape i pierde
miriile. Apoi i purt minile n sus, pe picioarele
ei. Cnd i simi d egetele mngindu-i interiorul
pulpelor, reui s ipe, n ciuda senzaiilor care
scprau sub piele. Chelsea se cutremur uor,
dorul i dorina coagulndu-se n ea tocmai cnd
se lupta cu reacia la atingerea.lui.
i aminteti, totui? ntreb Craig nind n
picioare i nlndu-se deasupra ei.
ntorcnd capul, ea fix peretele de faian de
lng ei. Tresri interior cnd el i model cu minile
rotunjimea oldurilor. Degetele lui merser n sus
lateral, apoi schimbnd cursul, cuprinzndu-i talia.
E a refuz s s e uite la el, d ei d o rea s-i
z r e a s c s a u p o a te ch iar s-i g u s te g u ra
senzual.
Petrecuse ani de zile visnd la asta, iar acum ar
fi vrut s-i strige nevoia de mplinire n braele lui,
dar n-o fcu. Snii i se umflar i i se ntrir, de
parc ar fi implorat s-i simt minile. Chelsea
aproape c btu cu pumnii n pieptul lui ca s-i

verse frustrarea, dar reui s-i nbue pornirea.


- Rspunde-mi, Chelsea!
- Nu-mi prea aduc aminte de nimic, murmur
ea n sfrit.
- tiu c acum te simi frnt. O s te poi
odihni imediat.
Auzi o neateptat blndee n vo cea lui i se
simi sedus de acest sunet. Aproape c gemu
cnd el i trecu degetele pe snii ei, apoi se smuci
surprins cnd el i ciupi sfrcurile. Nu se putu
mpotrivi instinctului care o mpinse s se aplece
nainte, mai ales cnd el i cuprinse snii n mini.
nchise ochii suspinnd ncet, dreptul deplin al
lui Craig ca s-o ating att de posesiv fiind prea
mult ca^s-i reziste. i gemu dorina cnd sfrcurile
i se ntrir n mici muguri dureroi de senzaii i,
cnd locul dintre pulpe ncepu s zvcneasc i se
umezi de poft, un scncet i iei de pe buze.
- Nu te-ai schimbat, nu-i aa? ntreb el, pe o
voce dura i rece.
C h else a tresri dureros i deschise ochii,
disperarea nvluind-o ca o ptur grea cnd vzii
asprim ea de pe chipul lui. Simi cnd minile lui i
czur de pe sni i accept adevrul. El se
simea obligat s-o chinuiasc, s-o strneasc i

chiar s-o dornine cu incursiunile lui intime <&


p e d e a p s pentru trecut nelese, d e asem enea,
c el inteniona pro b ab il s-i b a tjo c o re a sc
dem nitatea, d a c putea. i ei i era team c
putea.
- Tu dai o nou definiie combustiei, Chelsea
Lockridge. E plcut s constai c unele lucruri
rmn neschim bate.
Tonul prozaic al vocii lui o nfurie i ntreb:
- C e anum e ncerci s dovedeti? C eti mai
puternic dect mine? C-mi poi strivi trupul, chiar
d a c n u poi ajunge la inima m ea? C eti un
brbat care i-a trecut pe catastif umilirea fostei
soii pentru fiecare greeal pe care a fcut-o n
viaa ei? Sp u n e-m i, C raig, pentru c vreau
ntr-adevr s neleg ce ncerci s dovedeti.
El ridic din umeri, apoi i trecu palmele
d e sc h is e ntr-o m icare d e du-te vino p este
sfrcurile ei relaxate. Chelsea icni cnd senzaia i
explod adnc n trup ca o ca sca d de foc.
C ra ig zm bi cu o e v id en t s a tisfa c ie la
rspunsul ei.
- Deci am avut dreptate n privina ta. Ai fost
ntotdeauna ca un mnunchi de vreascuri uscate
care ateapt doar un chibrit aprins.

E a fcu un pas napoi, i mobiliz contient


mndria i i ndrept spatele cnd s e uit n su s
spre el.
Acum, c ai dovedit ct snt de uuratic, ai
terminat s m pedepseti? Sau trebuie s m
atept i la altele de acelai fel pn s pot pleca
de aici?
Ea vzu cum privirea lui deveni dur, dar se
simi incapabil de com pasiune sau nelegere.
Ba chiar se simi desprins de realitate n timp ce
i studia ochii ntunecai la culoare - ochi care
aveau cldura granitului negru i rece. Probabil
c i imaginase c ce ea ce auzise n vocea lui cu
cteva clipe n urm ar fi fost blndee.
Ignorndu-i ntrebrile, Craig termin s-i frece
i s -i lim p e z e a s c trupul. C om un ica prin
expresia lui mpietrit i minile sigure, faptul, c ar
fi tratat un strin sau un teanc de vase cu aceeai
eficien lipsit de emoii.
Chelsea clocotea de furie de-abia reinut n
timp ce terminaiile ei nervoase vibrau de durere,
iar emoiile ei deveneau tot mai contradictorii.
Zdruncinat, se eliber din minile lui i se npusti
afar din cabina duului.
C raig opri a p a i o urm, paii lui largi

a c o p e r in d s p a iu l din tre ei n c te v a clip e.


Smulgnd un prosop dintr-un vraf pe care-l inea
pe un raft, la ndemn, o nfc pe Chelsea de
umr, nainte ca ea s ajung la u, i o rsuci
sp re el.
Sim indu-se c a un animal ncolit, ea ridic
mna i-o repezi spre Craig, purtat mai mult de
instinct dect de simul practic. Dar el o prinse de
ncheietur nainte ca palma ei s intre n contact
cu obrazul lui dur.
- S nu mai ncerci asta vreodat! o avertiz el
cu o vo ce gtuit i muchii trepidndu-i n trup de
tensiunea acumulat.
C h e ls e a s e sm u ci s s c a p e , co n tie n t
dureros c el i-a permis-o.
- Am greit n privina ta mai devreme. Eti
capabil de o incredibil cruzime.
El tresri, apoi o smuci spre el, aducnd-o ntre
pulpele lui puternice.
- Te-am avertizat, Chelsea, dar bineneles c
n-ai vrut s m- asculi.
Ea simi imediat cldura care em ana din trupul
lui voinic. Inspirnd brusc, ncerc s se calmeze
cnd mirosul masculin de m osc izbi simurile ca o
lovitur. S e lupta cu nelegerea faptului uluitor c

| vroia i c dqrina. i depea furia< ;Cum nu mai


trise ni^oda o asem enea izbucnir ocant de
senzualitate pur, se uit urt la el, cu trupul
eapn de nencredere i indignare.
- Greeti, Craig. Te-am ascultat, dar tu n-ai
catadicsit s-mi spui c i-ai lsat contiina i
simurile morale n nchisoare.
Un muchi se zbtea pe maxilarul lui ncletat
cnd el nfur prosopul de baie pe trupul ei ud
ca pe un sarong i apoi vr un col n anul dintre
sni ca s-l fac s stea. Neputincioas s
o p rea sc tremurul care-i cu p rin sese trupul,
Chelsea i inu respiraia pn ce Craig i retrase
minile.
Cu expresia de pe chip indescifrabil i vocea
egal, el i spuse:
- Am supravieuit a s e ani ntr-o mocirl
uman l snt capabil de lucruri care ie nici mcar
nu-i trec prin cap, aa c nu m provoca prea
tare. N-o s-i plac rspunsul pe care o s-l
primeti.
Devastat de atitudinea lui i de tumultul din
inima ei, ea se ddu napoi de lng el pn ce se
lovi d e u . C h e lse a bjbi d u p cla n
ntrebnd:

- De ce nu vrei s crezi c am venit aici s


ndrept rul pe care l-a fcut tata n viaa ta?

Craig rm ase nemicat n mijlocul bii mult


timp dup ce Chelsea iei. S e concentr s se
calm eze inspirnd profund i expirnd ncet, o
deprindere pe care o dobndise la nchisoare, i
nu n instan, ca procuror federal adjunct.
Mrind njurturi pe care i le adresa siei, se
d e zb r c d e hainele ude cu mini ca re nc
tremurau de dorina care-l strbtea, i terse
trupul excitat cu un prosop mare de baie i trase
pe el halatul flauat pe care-l lu de pe spatele
uii de la baie.
Ar fi vrut s-o nvinuiasc pe Chelsea pentru
pofta lui sexual slbatic, dar contiina nu-i
dd ea voie. Nu ea l aase.
El o provocase i-o speriase deliberat. Dei
tnjea s ndeprteze vinovia pe care-o simea,
drept o emoie inutil, nu putu, a a c renun s
mai ncerce.
Apropiindu-se de oglind, Craig terse un
cerc de abur i se strmb la brbatul care i
75

ntoarse privirea de-acolo. Trsturile tbcite ale


fiinei aceleia cu nfiare hituit vedeau anii pe
care-i pierduse i preul pe care-l pltise pentru
supravieuire. Ochii lui reflectau i dorina de
rzb u n are i cinism ul ca re-i ro d e a inim a.
ncercnd s fie cinstit cu sine, Craig recunoscu n
tcere c acesta era nc unul din acele momente
cnd vroia ca cineva - oricine - s plteasc
pentru nedreptatea comis mpotriva lui. Credea
c Chelsea luase parte la prbuirea lui i, orict
de mult ar fi dorit-o sexual, nu reuea s-i ierte
purtarea din trecut. O fi avnd el nevoie de ea, o
nevoie pur fizic, i inteniona s-o aib, dar doar
n condiiile impuse de el.
Craig medit la motivele ei reale de a veni la el
n timp ce trntea mbrcmintea lor ud pe
podeaua de la du ca s-o spele mai trziu. In
diferent ce spusese ea mai devreme, el ndeprt
ideea c ea ar inteniona s trasc n noroi
reputaia unui tat pe care l idolatrizase. n sinea
lui tia c Chelsea nu era capabil s demate
adevrul despre nemernicul care-i distrusese lui
viaa.
Iei din baie i-o gsi pe Chelsea aezat pe
marginea cminului de crmid. Oprindu-se, o

-QD-

privi cum i trece degetele prin prul care-i


a d u s e d e o d a t am inte d e un nor castaniu
crlionat, acum cnd cldura focului l u scase
parial. Pentru c ea prea pierdut n gnduri,
a a cum s e uita la foc, Craig i ngdui s-o
cerceteze pe ndelete. Arta mai fragil dect de
obicei i mult prea inocent.
O poft renoit se rsuci adnc nuntrul lui. i
simi pulsul accelerndu-se. i privi membrele
g o a le , apoi proem inena torturat a snilor.
Amintirile firii ei vibrant senzuale izbucnir peste
peisajul minii lui ntr-o serie de imagini erotice pe
care el se simea neputincios s le opreasc.
Aducndu-i aminte de plcerea care-i oprea
inima, pe care o aflase n adncurile i rotunjimile
trupului ei, statura m usculoas a lui Craig se
strnse ntr-o ngrm dire de noduri. n clipa
a c e e a murea de pofta de a-i gusta sfrcurile
sensibile, amintindu-i n acelai timp cum le
simea tari ca nite pietricele cnd o iubea cu
buzele i cu limba. i nbui un geamt i se
strdui s-i controleze dorina care alerga
frenetic prin el. Dei i lu mai multe minute, n
cele din urm Craig i strnse impulsul de-a o
revendica pe Chelsea.

Ea se uit n sus dnd el se apropie.


- De ce?
El i nelese ntrebarea, dar ezit s-i dea un
rspuns.
Nu avea destul ncredere n ea ca s fie
cinstit n privina unor emoii pe ca re nu le
nelegea el nsui deplin. Mai simea i c a risca
trdarea ei de dou ori ntr-o via era un pre
mare de pltit pentru o scpare temporar de
singurtatea care devenise un mod de via.
Studiindu-i trsturile delicate, Craig vzu
deziluzia i jignirea reflectate n ochii ei cu gene
dese. Dei l preocupa mai mult dect vroia s ;
recunoasc, i reaminti c nu-i putea permite
s-i risipeasc timpul simind preri de ru
pentru ea.
- Dac m urti att de mult, de ce nu fri-ai
lsat s m nec? n timp ce atepta rspunsul lui,
ea i mut privirea spre butenii aprini.
- Snt un deinut eliberat condiionat i n-am
nevoie de hruiala de a le explica autoritilor de
ce a murit o idioat de femeie, prin propria ei
prostie, pe pmntul meu, n cea mai groaznic
vijelie din ultimul decen iu , mai a le s cn d,
se-ntmpl ca femeia aia s fie fosta mea soiei

- N-am czut n rp intenionat!


- tiu exact ce s-a-ntmplat.
Ea tremur.
- N-ai cum s tii. Nu erai acolo.
Contient c ea fu se se ap roap e de moarte din
cauza lui, el s e rsti suprat:
- Ai aprut aici nechem at, a a c n-ai dect
s supori consecinele opiunii tale i zi mersi c
mai trieti.
o ca t evident de lipsa lui de nelegere, ea l
privi cu ochii mari. Craig s e aplec, o ap u c de
mini i o trase n picioare.
- De ce m urti att de mult? l ntreb ea. De
ce nu poi s- mi dai o a n s ?
- Mie nu mi-a dat nimeni nici o an s!
- Atunci nceteaz m car s le atribui motive
faptelor mele.
N-am venit aici cu un sco p personal, Craig.
Am venit pentru c eu...
Ezit, cu frica fulgerndu-i n ochi.
n sfrit, se gndi el. Adevrul. Bnuia c era
destul de zguduit s-l dezvluie.
- Dg ce ai venit, de fapt, C helsea?
- Pentru c a a era corect, sp u se ea pe un
ton rezervat.

El scutur din cap, frustrarea n privina ei


devenind i mai intens.
- Nu te cred.
C h e lse a ridic minile i-i a p s vrful
degetelor pe tmple, fcnd s s e sl b e a sc
prosopul care o nfur. Craig interpret ca
atare gestul ei tulburat, dar nu recunoscu c a
neles c ei i zvcnea capul dup stresul din
ultimele ore. n loc de asta, se ntinse i nfc
prosopul nainte ca acesta s se desfac i s-i
expun trupul gol. i strecur degetele n valea
care-i desprea snii cu uurina unui bFbat care
cunotea foarte intim trupul femeii ce sttea n
faa lui.
Ea i cobor minile i-l privi cu pruden,
ncerc s fa c un p a s napoi. El i ntri
strnsoarea. Ochii li se ntlnir i rmaser astfel
i amndoi tiau c ea risca s piard mai mult
dect prosopul dac se mica din nou.
Respirnd superficial, Chelsea spuse:
- Te rog, nul
El apuc estura i mai strns, mesajul lui
ctre ea fiind clar cnd ncheieturile lui apsar pe
pielea ei cald. Privirea lui o ardea ca fierul rou
cnd alunec peste obrajii ei mbujorai, peste

pu lsu l ca re -i z v cn e a ntr-un ritm agitat n


scobitura gtului i n jos, peste proeminenele
snilor ei tremurtori.
- Nu ce? ntreb el.
- Nu profita de mine. Nu te-ai purtat niciodat
a a cnd...
- ... cnd eram cstorii? termin el n locul ei,
desprinzndu- i privirea de pe sni i ridicnd-o
spre faa ei.
Chelsea ncuviin din cap cu pruden.
- Nu fac promisiuni pe care nu m atept s le
pot ine.
- Craig, n-o s te las s te foloseti de mine.
- M vrei, par el.
Ea scutur din cap a negaie.
El in sp ir b ru sc, n ecndu-i simurile n
parfumul pielii ei catifelate.
- Nu merii, Chelsea. Eti mai strvezie ca
sticla.
- Nu merit s fiu folosit.
- Tu i taic-tu m-ai folosit pe mine. Pare un
schimb cinstit, nu crezi?
- Eti un brbat onorabil i onest, ncepu ea.
- Scap de iluziile tale n legtur cu mine, de
dragul nostru, al amndurora! ip el.

Ea i muc buzele i i feri privirea.


w Refuz s cred c brbatul pe care l-am
cunoscut i anii pe care i-am petrecut cu tine snt
o iluzie. Refuz i s cred c m-ai folosi. Avem o
poveste pe care n-o putem ignora.
- ncep s cred c i-ai supraestim at far
mecele, o ntrerupse el, avnd nevoie s dove
deasc, pentru amndoi deopotriv, ce ea ce
credea el c e adevrat. El se schim b ase.
Devenise fr inim i fr suflet mulumit unui
sistem penal disfuncional, a unui socru intrigat i
a unei soii necredincioase.
O cercet pe Chelsea cu ochii mijii, cu o
expresie desvrit de speculaie sexual rece i
garantat s-i rneasc ei sentimentul propriei
valori. O simi c tremur de oc cnd o mpinse
napoi i o msur cu privirea n sus i-n jos.
- Nevoile mele zilnice de acest fel snt destul
de... primitive. Orice femeie sexi i cu pielea
moale mi-ar face treaba i tu satisfaci dorinele
mele.
Ea prinse prosopul nainte s se desfac. Dei
palid, i meninu terenul. Fcndu-i mna pumn
n estur, o strnse peste sni, care preau pe
punctul de a se revrsa afar dac respira prea

B>

adnc.
- Ai face dragoste cu o femeie care nu e
dornic?
- Dragoste? El rise amar. Eu vorbesc despre
sex, Chelsea. Un contact sexual fierbinte i nimic
altceva i garantez c o s fii mai mult dect
dornic al dracului de repede.
- Nu snt? o provoc el. Fotii mei temniceri
probabil c te-ar contrazice.
- Nu te cunosc deloc, nu-i aa?
Craig ridic din umeri, i ddu drumul fr
vreun alt cuvnt i se ndeprt de ea, dar nu prea
mult. S e opri de cealalt parte a cminului i cnd
se ntinse dup un buteam ca s-l pun pe foc,
profilul lui arta ca cioplit n piatr.
- Cred c ai ridicat nite ziduri foarte nalte n
jurul emoiilor tale, spuse ea pe o voce zguduitor
de blnd. i bnuiesc c le-ai ridicat ca s
protejezi ce-a mai rm as din brbatul sensibil i
milostiv pe ca re l-am cunoscut i l-am iubit
odat.
El nghe, perspicacitatea ei era neateptat,
iar cuvntul iubire pe care-l folosise era o mustrare
crud, care-i amintea de absena emoiilor pozi
tive n viaa lui. l surprinse i revenirea ei rapid

i rt^ti seama c va trebui s se pzeasc de


maturitatea pe care-o dobincfcse ea, dac era s
petreac mai muft tmp mpreun.
- Asea-s speculata. Nu-p mai pierde timpul.
- Nu sint de acord, dar fie ca tine de data
asta. i ricfic brbia i-i ndrept umeiriu Ii
mulumesc c m-a salvat mi pare ru c n-am
putut s fac i eu aceiai lucru pentru tine nainte
s fii trimis la nchisoare.
Zguduit de curajul ei. Craig trase de timp
punind inc un butean peste grmada care
scdea in foc. \ scutur rumeguul de scoar
de pe mtini. se ndrept i-i ntlni privirea.
Surprins de tristeea dei expresia ei. se mpietri ca
s nu reacioneze la vulnerabitetea ei.
- ne-j aprecierea i mia pentru cineva care
e vrea
- Nu m-e mi de tine, nsas Chetsea. Ce
simt eu e regret
- Cum ai de gnd s m rsplteti?
Ea se ncrunt.
-Pentru ce?
- C >-am safva aa, btne*Tetes. in uneie
culturi mi-a fj obligat pentru totdeauna.
Interesant conceput nu crezi?

Midndu-se jenat, ochii lui Chelsea fugir de


ia expresia calculat a lui Craig la ua din fa a
cabanei. Craig o privea, poziia lui relaxat fiind o
apropiere neltoare pentru nevoile lui primitive.
a ii amintea de un oricel prins de o pisic
flmnd i vedea c nici ei nu-i place sentimentul
mai mult dect fi plcuse lui.
- Gata cu evocrile siropoase, Chelsea? Gata
cu psiho* trncneala despre ziduri nalte?
Craig rm ase In picioare in faa cminului cind
ea travers camera, i lu geanta ud leoarc de
pe bufetul din buctrie unde o pusese el mai
devreme i sco ase portofelul. Sfidarea i furia pe
care te vzu pe chipul ei l luar prin surprindere
i-i amintir nc o dat de schimbrile petrecute
in ea n ultimii ani.
- Bani ghea, c e c sau aranjez pentru o
d isp o ziie de p lat? ntreb e a p e un ton
rzboinic care ded an n Craig o reacie pe care
el nu se obosi s i-o rein.
S e npusti prin camer ca o rachet, cu ochi;
scprnd de furse dnd o infc pe Chetsea de
antebra. Ea ip surprins, iar carnetul de cecuri
i zbur din min i czu pe podea. El o sm ua,
lipind-o de pieptul lui i-i strivi buzele sub aie

L a r ta y lo r
sale.
Craig avu sese de gnd s-i dea o lecie.
Intenionase s-o pedepseasc pentru atitudinea
in so le n t , a a cum in te n io n ase i s - i
demonstreze completa dominaie asupra ei. Dr
nu se ateptase s fie sedus de gustul ei, nu
anticipase senzaia luxuriant de-a o avea sub
minile lui cnd trsese prosopul de pe trupul ei
care se mpotrivea i i nchisese minile peste
snii ei plini.
Ea se lupta cu el, cu buzele strnse, btndu-l
peste piept cu pumnii ncletai. El i nelegea
reacia, simea chiar un respect plin de pic
pentru asta, dar nu se putea m piedica s
participe la lupta exploziv pentru control pe care
o declanaser amndoi.
Se hrnea cu buzele ei ca un animal slbatic
lipsit prea mult vreme de hran. O atingea peste
tot, modelndu-i coapsele, netezindu-i n sus i-n
jos spatele ngust i mngindu-i curba blnd a
abdomenului nainte de a-i cuprinde snii.
Minile ei se desfcur. l apuc de umeri, cu
palmele apsnd i degetele frmntndu-i carnea.
Chelsea icni sub gura lui. Craig rspunse la
a c e a s t intrare pe care o d e s c h is e s e ea

H >

afundndu-i limba printre buzele ei desfcute, isorbindu-i gutul. Ea se rsucea i se ntorcea


sub minile lui, punndu-i coap sele pe foc i
ameninndu-i controlul. El i nbui gamtul
care s e ridica n el, nevoind s-i dezvluie
adevrata amploare a nevoii de ea.
Cu o b r u s c h e e c a re -l p rin se co m p let
descop erit, ea rm ase absolut nem icat n
braele lui. Craig simi schimbarea din ea n clipa
n care se petrecu. Dect s se mire de norocul
lui, el i cotropi interiorul dulce, fierbinte, al gurii n
timp ce continua s-i alinte snii tari. tia c nu
atinsese pe nimeni sau nimic, toat viaa, care s
fie att de perfect format sau att de senzual de
volatil.
Chelsea l seducea fiind pur i simplu ea nsi
i i dovedea lui Craig c realitatea fpturii ei era
mai minunat dect toate amintirile cu ea, orict de
vii ar fi fost ele.
Ea gemu sub gura lui, dar el auzi c sunetul
profund senzual era lipsit de protest. i simi
sfrcurile ntrindu-se i strpungndu-i palmele ca
nite minuscule pumnale. Degetele lui tresrir
sp a sm o d ic , nfigndu-se n snii ei. C h else a
suspin, un sunet ntretiat. El l gust, l auzi i-l

recunoscu drept absoluta capitulare. Totui tri o


clip de anxietate la gndul de a se ncrede n ct
de dornic devenise ea.
Nevoia lui de a pedepsi dispru treptat, n timp
ce dorina de a domina se estomp n umbra
poftei de pasiunea ei. i savur atingerea cnd i
simji minile pe talia lui, dar aproape c i se opri
respiraia cnd ea trase un cordon care-i tinea
halatul, mpinse materialul n lturi i se cuibri
lng carnea lui tare.
Ea l uimea, mai nti cu blndeea ei cnd i
mngie obrazul cu vrful degetelor, apoi cnd i
nclin capul i-i desfcu buzele ca el s
ptrund i mai uor. El i cuprinse coapsele i o
strnse mai aproape, o senzaie dureroas i
perfect. Simurile i scprau de senzualitate ca
un cerc btut de diamante. Ea i primi zVcnirea
invadatoare a limbii n gura ei, amplificndu-i
propria senzualitate cnd i folosi coap sele
unduitoare ca s se mite nainte i napoi spre
masculinitatea lui care pulsa.
Sugndu-i limba, Craig i savura gustul dulce.
Se cutremur cnd ea i rspunse la fel. i captur
vrful limbii mucndu-l ncet cu dinii. Cu inima
btnd nebunete i trupul pe jar, nu se mai

stura de ea, dar pofta lui nesbuit ptrunse


d e o d a t n c o n tiin a lui i-l f c u s s e
opreasc.
Eliberndu-i buzele, el trase aer ct s-i umple
plmnii n timp ce-i azvrli capul pe spate. Craig
n cerc s g n d ea sc limpede, dar nu putu.
Ascult sunetul neregulat al respiraiei lui Chelsea
n timp ce ncerca s se domine.
Dup cteva minute, mormi o njurtur.
C h elsea tresri. Conflictul emoional pe care-l
simea el, l fcea s se ndoiasc de propria lui
sntate mintal. i ddu drumul. Ea nu ncerc
s se opreasc. Craig se ntreb n treact dac
mcar i ddea seam a c e goal.
S e uitar fix unul la altul. Pielea ei mbujorat i
expresia ei uluit i rodeau contiina, dar febra
care nc l ardea nu-l lsa s se autoflageleze
pentru ce e a ce tocmai se petrecuse ntre ei.
Adunndu-i prosopul de pe jos, i-l arunc n mini
i s e n dep rt, dar glasul ei l fcu s se
opreasc nainte de-a iei din camer.
Stteam ore ntregi n dulapul tu cnd te-a
luat prima dat, mrturisi ea. Mi-era att de dor de
tine, de credeam c-o s mor de singurtate, dar
ntre hainele tale puteam s simt mirosul tu de

mosc. Chiar m i mbrcam cu tricourile tale,


seara, la culcare. Poate c asta i se pare o
santeai, dar pe mine m-a ajutat s triesc d e la
o zi. la alta, la nceput Chelsea rise, dar sunetul
deveni aproape un suspin sugrum at. mi tot
spuneam c, orice s-ar ntmpla, o s fii acelai
om cnd or s-i dea drumul din nchisoare. Ct
am greit!
Luat prin surprindere de onestitatea ei, nu
doar de disperarea care-i rsuna n cuvinte, Craig
nelese, n sfrit c i ea pltise un pre pentru
renghiul pe care li-t ju case soarta i tatl ei
mort.
- Asta am tot ncercat s-i spun.
- Acum te cred, opti ea. Cred c adevrata
ntrebare e d ac vrei sau nu s-mi dai timpul de
care am nevoie s-i cunosc noul eu.
- De ce te oboseti? scrini el.
- Cred c merii efortul.
- Nu-l merit, aa c las-o baft!

Chelsea pfi.
- Sper c o s te rzgndeti, Craig. n plus,
nici eu nu mai snt aceeai persoan. Trebuie
s nvm amndoi o mulime unul d e sp re
cellalt.

-m m -

El s e n to a rse n ce t, cu v o c e a plin d e
dispre{.
- Eu deja am nvat ceva nou despre tine.
Eti categ o ric mai fierbinte acum , puicu i
bnuiesc c eti dinamit curat ia aternut, dar e
adevrat c ntotdeauna am crezut c ai mirtt
potential n domeniul sta. Chicoti fr umor.
Ei, poate c-ai vrea s te uii prin scrinul din
dormitor, e ia captul coridorului, d a c nu te
hotrti s te ffi prin jur c a o propunere cu
norm ntreag ct rmi aid. O s g se ti bluze
i pantaloni d e corp i pturi i-o s ai nevoie
d e am n d o u fiin dc dorm i p e c a n a p e a la
noapte.
Chelsea i slt brbia. Ctig admiraia fr
voie a lui Craig, cum sttea acolo, dezbrcat i
sfidto are n faa remarcilor lui voit n ep stoare.
- Dar de mncare? ntreb ea. S e face trzk] i
mi-e foame.
El fcu semn din cap spre buctrie.
- Servete-te.
- O s pot pleca diminea?
- Habar n-am.
Apoi Craig se ndeprt, cu trupul nc ncins,

cu nervii sfiai, cu emo{iile n haos i cu regretul


dup ceea ce pierduser cu ani n urm, ca un
junghi dureros n piept.

Neputnd s doarm, dei era trecut bine de


miezul nopii, Chelsea privea flcrile muribunde
ale focului i asculta ploaia rpind pe acoperi.
Simea un fel de oboseal care-i ajungea pn-n
suflet i care de fapt n-o surprindea de vreme ce
ndurase echivalentul la a-i vedea emoiile rulate
napoi prin gura cheii. Oftnd ncet, i potrivi
perna i se mic pe somiera plin de umflturi a

canapelei, ntr-un efort de a-i gsi o poziie mai


com od.
Trecu o or, dar somnul tot o ocolea. C h elsea
simi prezena lui Craig nainte d e a-l ved ea cu
ad ev rat. S e m ica cu zgom o t prin c a m e ra
semintunecat, cu trupul gol, doar cu o perech e
de blugi pe el. Docul tocit i s e mula ca o a doua
piele pe picioarele puternice i era lsat n jo s pe
coapsele suple, iar fermoarul descheiat d e sc o
p e rea c ra rea n gust de pr ntunecat ca re
c o b o r a din hiul d e m ta se a s p r care-i
acoperea pieptul lat.
Cnd s e aplec s mute o grm ad de lemne
pe grtarul cminului, Ch elsea i inu respiraia i
i privi muchii care i s e relaxau lin, mpletii ntr-un
m odel com plicat su b cu loarea luxuriant, de
miere a pielii lui. El s e ndrept dup cteva clipe,
trecndu-i cu n epsare degetele prin c a sca d a
d e a s d e pr ntunecat care-i c z u se p e ste
umeri.
Lemnul uscat s e aprinse i focul strluci. Craig
rm ase n faa cminului, cu capul dat pe spate,
cu ochii nchii i minile ntinse n fa.
Vrjit d e liniile perfecte i graia fluid a
trupului lui voinic, Chelsea l cercet cu lcomie,

cu simurile treze. Tnjea s - i tre ac d e g ete le n


lung i-n lat p e ste statura lui. El i arun c o privire
i e a i cob or g en ele s a sc u n d faptul c era
treaz, stnd nem icat i ateptnd c a el s s e
ntoarc n dormitorul lui.
O surprinse cnd s e apropie d e ea, apropiindu -se d e c a n a p e a cu o ex p re sie co n cen trat
d e sp re care C h else a gndi c ar fi artat norm al
la un anim al slb atic ca re-i p n d e te p ra d a.
Dup cteva clipe lungi d e o b se rv aie tcu t,
C ra ig s e l s n jo s , cu gen u n ch ii ndoii i
balansndu-se pe vrful picioarelor goale.
i simi inima palpitnd d e nencredere cnd el
i tra se ptura, ca re i s e n grm dise la talie,
peste piept. i nveli umerii cu estura aspr, iar
minile lui zbovir blnd pe braele ei. Ea expir,
cu plmnii arznd, dar ncerc s sco a t un sunet
tipic p e n tru c in e v a ad o rm it p ro fu n d . T o a te
eforturile ei d e a a sc u n d e c e ra tre a z i-l
simise s-au sfrit, totui, cnd el i plimb vrful
degetelor p e obrazul ei.
C h elsea i inu com plet respiraia. D eschise
b rusc ochii i nu-i putu m a sca ocul fa de
gestul lui d e mngiere. i cercet liniile coluroase
ale chipului luminat de strlucirea focului, cut

cu disperare s-i neleag purtarea. C raig i


trase mna ca fript.
S e privir unul pe cellalt n timp ce singurele
sunete din caban erau trosnetul butenilor care
ardeau i sflfTrtul apei de ploaie care mai intra pe
horn i se prelingea n foc. Afar, Mama Natur i
continua atacul, dar nici Chelsea, nici Craig nu
preau contieni de nimic altceva dect unul de
altul.
Ea se simi deodat suspendat ntre realitate
i fantezie. Nu-i clinti un m uchi, sigu r c a
ostilitatea de mai nainte a lui Craig I- ar mpinge
s o resping d a c s-ar fi ntins spre el, dar totui
tnjea dup mbriarea lui. nc o dat privirea ei
fi cercet conturul feei cu obraji duri. O bserv
ncordarea care-i ngusta ochii ntunecai i f cea
s i se zbat un muchi pe maxilarul ncletat.
Dar mai vzu ceva, totui. Cel puin crezu c
vede ce va mai mult, ca o pasre, cnd i zri
vulnerabilitatea n ochi, dar apoi el clipi, adoptnd
din nou e xp re sia dispreuitoare ca re p re a
normal acum, dnd se uit la ea.
Chelsea suferea pentru el. Ar fi vrut s-l trag
lin g e a l s -l in In b ra ie . D o re a s -i
nclzeasc inima i s-i renvie spiritul zdrobit i

mai d o re a s fa c sem n cu o bagh et m agic i


s fa c trecutul s dispar, dar tia c nu poate
s schim b e prerea pro ast a lui Craig d e sp re e a
sau s alun ge amintirile lor individuale cu privire
la experienele negative p e care le nduraser n
ultimii a s e ani.
- De c e nu dorm i? o ntreb el.
-

Am dorm it puin. M -am trezit puin mai

nainte.
- Ai avut o zi grea.
- Da, ap ro b e a ncet.
S e gndi atunci la zecile d e m omente d e criz
pe care le nfrunta d e fiecare dat d n d intra n
salonul d e copii d e la spital i i pu nea uniforma
d e voluntar, dar c d e re a n rpa inundat fu se se
altfel. i nfruntase propria moarte pentru prima
o ar d e muli ani i o a fectase ntr-un m od pe
care nici nu putea n cerca m car s-l exprime.
C h elsea reui un zmbet ovielnic n timp c e se
m ica p e can ap ea . S e strmb, totui, d n d un arc
o m punse n old.
C raig i arunc o privire crispat.
- Nu-i p lace ca z a re a ?
- C a n a p e a u a e puin cam incom od.
- E foarte incom od, sp u s e el.

Vzu cum ochii lui se ntunec de emoii pe


care ea nu le putea recunoate.
- Fizic, snt obosit i m doare capul, dar
gndurile tot mi alearg cu o sut de kilometri la
or.
nainte s poat rspunde Craig, tunetul bubui
peste cerul nopii. Fcu s zngne ferestrele n
timp ce vntul urla. Chelsea privi nelinitit spre o
fereastr din apropiere. Vzu cum fulgerul
despic cerul ntunecat.
- Furtuna nu pare deloc s se domoleasc.
Fr nici un avertisment, i aminti zidul de ap
care-o mturase de pe pod n rp. Tremurnd,
tia c reacia ei ntrziat fa de acest eveniment
nu era anormal, dar se simi totui tulburat.
- Nu sntem n pericol de inundaie, Chelsea,
spuse el, de parc i-ar fi citit gndurile. Cabana e
pe un teren nalt. Pe cnd vorbea, Craig alunec n
poziie eznd pe podea, cu picioarele lungi
ntinse n fa i ncruciate la glezne i spatele
sprijinit de canapea; privea vlvtaia dansnd n
jurul butucilor pe care-i pusese pe foc cu cteva
minute mai devreme.
- Simi nevoia s vorbeti despre ce i s-a
ntmplat astzi? o ntreb el.

"----------- >------ ---------

Ea nu se atepta la compasiunea lui... i o


aprecie.
- Probabil c da, dac nu te deranjeaz s m
asculi. Am crezut c o s mor n rpa aia. M-am
mai simit aa doar o singur dat pn acum.
C h else a i p str v o c e a calm , nevrnd s
dezvluie incidentul de care pom enise. Ar fi
nsemnat s spun prea mult, prea devreme. Nu
e un sentiment agreabil.
- Singura opiune pe care o ai e s nu te mai
gndeti la el. O s se atenueze cu timpul.
Ea ddu din cap afirmativ.
- Asta i vreau s fac, dar m vd cznd cu
ncetinitorul cnd m atept mai puin s-mi rsar
imaginea asta n cap.
- neleg, spuse el pe o voce joas.
n inima ei , ea tia c el nelegea mult prea
bine situaiile amenintoare.
- La ce te gndeti?
El ridic din umeri.
- Nimic important.
Ea ezit, privirea ei rtcind peste profilul lui,
apoi p e ste co am a de pr ntunecat care i
d escoperea fruntea nalt i se revrsa n jos,
dincolo de umerii lui lai. Ea se gndi c el arta

primitiv, c a o ntoarcere n timp sp re o cultur


disprut n ca re brbaii erau dom inatori i
nembfinzii. Oft ncet n tirr\p ce privirea avid s e
mut n jos, peste pieptul lui larg l abdom enul
plat. Tot nu p u te a s n e le a g p re a b in e
schimbrile din fizicul lui. M usculos, dur, dar i
elastic, trupul lui p re a sculptat de un artist
specializat n forme masculine.
- M fixezi, Chelsea.
Ea clipi, apoi roi.
- Da, a a e, dar nu-i normal? Corpul tu arat
att de diferit, att de... puternic.
Cu vocea egal, el sp u se:
- Exerciiile fizice m-au ajutat s-m i treac
timpul i s-mi mai s ca d frustrarea.
- i era i o declaraie despre capacitatea ta
de a te apra.
Muchii din captul maxilarului lui ncepur s
pulseze din nou. Privind spre ea, el i cercet
trsturile mai multe secunde, apoi i ndrept
din nou atenia spre foc.
- De dnd ai devenit o autoritate n materie de
ce face sau nu un pucria?
E a suspin, detestnd felul in care el s e referea
la sin e num indu-se p u c ria . Ju r n a c e l

m om ent s g s e a s c un m od d e a-l ajuta c a el s


nu s e mai eticheteze altfel dect c a om.
- Ai uitat c am ncercat s te vizitez d e do u
ori p e lun n primul a n ? l ntreb ea . tiu c i s-a
sp u s d e fiecare d at cnd am venit, pentru c ai
refuzat s m vezi. Ateptam n cldirea pentru
vizitatori, c e e a c e a fost o experien ed ucativ pe
ca re n-o p rea doream , dar am cptat-o oricum.
Am vzut cum um blau oamenii n grupuri, chiar i
cnd erau acolo familiile lor i am o b servat privirea
a se m n to a r e , privirea c a r e s p u n e a ia-te-dem in e-pe-riscul-tu, la o am en i c a re evid en t s e
antrenau n sala d e gim nastic a nchisorii. Am
citit i nite cri pe ca re ni le-a recom andat direc
torul nchisorii, n ca z c... tiu c deja recu n o s
c u se prea mult cnd el s e uit la ea, a a c s e
opri.
- n caz c c e ? o p re s Craig.
- Nu tiam d a c o s vrei c a eu s iau parte la
read aptarea ta d up ce-i d d ea u drumul, dar am
vrut s fiu pregtit s te ajut d a c acceptai. l
vzu cum i strn gea minile pumn, cu nche
ieturile d egetelor albite d e ncletare, d easupra
pulpelor m uscu loase. Ferindu- i rep ede privirea,
l ntreb: Nu i-a fost deloc dor de mine, Craig?

El nepeni, de parc s-ar fi pregtit pentru o


lovitur. O fulger cu privirea, mormi o njurtur
i apoi se uit din nou la foc. Ea l privi cum lupt
s se stpneasc, n timp ce inima ei galopa.
- mi pare ru. N-ar fi trebuit s m bag.
B expir, un sunet ciudat de chinuit.
- ncercam s m gndesc la trecut. E inutil s
te gndeti la lucruri pe care nu le poi schimba. i
dac oamenii din jurul tu cred c nu eti cu
oct-n patru la ameninarea lor douzeci i patru
de ore pe zi, eti un om mort
- Nu pot s-mi nchipui s fii n alert tot
timpul.
- E cea mai important treab pe care o ai n
nchisoare.
- Dar cum e cu lucrurile pe care acum ie poi
schimba?
- Nu exist aa ceva.
- N-ai dreptate. DoveziJe pe care i le-am
adus...
- Nu m intereseaz trecutul, o ntrerupse el.
, Schimb subiectul" i spuse Chelsea n
sinea ei.
- De ce te-ai hotrt s locuieti aid?
- E proprietatea mea.

- Dar de ce ? S e ridic ntr-un cot. Eti att de


singur. Fr prieteni sau vecini, dup cite mi-a
spus ofierul tu.
- Am nevoie de spaiu.
- Nu cumva vrei s spui, de fapt, c nu vrei s
te legi de nimeni emoional? Sau c nu ai nc
n credere n tine nsui n preajm a oamenilor
aa-zis normali?
- Mergi pe un drum periculos.
Ea continu, instinctiv incapabil s renune la
el.
- E un risc pe care snt pregtit s mi-l asum.
- Termin, Chelsea! Acum! i ordon el aspru.
- Nu pot. Tu merii efortul i ai nevoie de un
prieten.
El ii arunc o privire sarcastic.
- Eti ultima persoan de pe pmntul sta
care s-mi merite ncrederea. Chiar ultima.
- D-mi o an s s-i dovedesc c te neli n
privina mea. Vino la San Francisco, ntr-o vizit.
- N-am uitat nimic acolo, dnd am plecat acum
a s e ani.
M-ai uitat pe mine, ar fi vrut ea s-i spun, dar,
n loc de asta, z se:
- Consider c-i o vizrt. i aduci aminte de

mtncaroa grozav do la restaurantul ftla Sze


chuan din Pla|a Ghirardelll? Dac nu vrei s
mtncAm n ora, am putoa s lum cu noi nite
mtncaro i sfl Ieim tn larg sau s vedem o piesa
sau chlnr sA vIzItAm nite prieteni vechi.
Do ce ml*a bato capul?
- S-ar putoa s fll surprins de cit do bino to-al
simit.
- Nu-ml planifica viata tn locul meu, Chelsea.
Mi a ajuns ctl oameni ou fAcut chostlo asta.
N-a planifica ceva doctt duca m-al ruga tu,
binotntolos. Ii aluneca mtna peste umorul lul. Jur
cA n-a faoe nimic ce n-al vrea tu s fac, Craig.
El ridlcA din umeri ca s scapo de atingerea
ol. Aploctndu-se tn fa, tl tnconjur genunchii
ridicai cu braole.
- nc nu pot suporta lume mult.
Ea tntelegoa ctt II costaso s rocunoasc asta,
dat fiind co fol do om fusese ol odat, mal ales.
- Nu o prea mult lume tn golf dimineaa
dovreme.
Chiar mlal pstrat barca.
N-am vrut s~o vtnd. lnoal la ea. E la Jack
Sinclair tn docul uscat. Te ateapt. Ca l mlno,
so gtndl oa. ntocmai ca l mine,

Chelsea arunc ptura, se ridic de pe pern


i fi trecu picioarele peste marginea canapelei.
S e ls jos, pe covorul oval mpletit din coade,
ling Craig. i gsi o poziie ntr-un unghi din
care s-i poata vedea faa.
Fii rbdtoare l bllnd, se sftui pe sine nsi
n timp ce-l ridica mna i-o strecura peste
umrul lul. tia c nu trebuie s piard din vedere
c el fusese tratat ca un animal, nici c nvase
s rspund ca atare cnd era provocat.
Dei simi n cord area ca re l cu prin se la
atingerea el, Chelsea o Ignor i ncepu s se
joace cu degetele prin prul lung care-l cdea pe
umeri. nelegea riscul de a-l atinge, dar avea de
glnd cu tot dinadinsul s strpung zidul de furie
l suspiciune pe care el II nlase In jurul su.
Nu m-am gndlt niciodat c o s te vd cu
prul lung. mi place, dei te face s ari uluitor
do nocivilizat.
El rmase nemicat ca o statuie. Ea i mpleti
dogetelo printre uviele lungi, tiate drept,
bucurndu-se do senzaia lor aspr pe pioloa ei.
Craig i prinse ncheietura, cldura mlinil lul
aprinzndu-l i mai mult simurile, cu o strnsoare
ferm dar nu dureroas, i-i ndeprt dogetolo
f -7105

cfin prul h.
- Te jod cu focul. Dac vrei sex, spune dar.
S-ar putea chiar s te servesc, dar n condiiile
mete.
Chelsea simi neptura ascuit a sarc as
mului lui, dar i nbui replica defensiv care-i
tremura pe limb. i nu se trase, dei el o fcuse
s se aplece n fa ntr-un unghi incomod, pentru
c i inea mna peste pulpa lui. Ea i dorea
atingerea, n duda cuvintelor lui dure. Dorea, de
asem enea, ca el s-i redescopere i s se
ncread n latura tandr, mai vulnerabil, a per
sonalitii lui. Ea se mic n fa astfel nct
genunchii i apsau coapsa tare.
- Ce ncerd s dovedeti? o ntreb el.
- Nimic. Snt curioas, dar categoric nu-i fac
avansuri sexuale, Craig.
El i desctua ncheietura i-i mpinse mna la
o parte.
- Nu snt un exponat ntr-un intermezzo, aa
c nu m atinge dedt dac te invit eu.
- ntr-o bun zi, n curnd, o s-i dai seama c
nu am motive ascunse. Pn atunci o s fiu
rbdtoare cum tiu eu s fiu.
- Nu-mi face nid o afurisit de favoare!
L

Statur aa ochi n ochi, msurndu-i unul


altuia puterea voinei, pn dnd Craig se ncrunt
i se uit tn alt parte. Ea se uit la ei cum privea
focul i simi dup expresia lui stoic i dup
trupul rigid c gndurile u erau mpotmolite n
haosul trecutului lor comun. Ls minutele s se
scurg, spernd c Craig se va simi din nou
destul de relaxat s continue s stea de vorb, n
duda orei trzii.
i ddea seama c i ntrebrile iui, nu doar
rspunsurile lui, puteau s-o, ajute s ptrund
dincolo de atingerea Iii ostil.
- Tu ai pltit impozitele pentru locul sta, nu-i
aa? ntreb el ntr-un trziu.
-Da.
- Te gndeai s revendid pmintul pentru tine?
Chelsea i ngrdi furia, n duda tonului Iui
caustic i a insinurii c ea ar fi fost motivat
exdusiv de interesul personal.
- N-am vrut s-l pierzi. nainte s moar,
bunicul tu mi-a s p u s c familia ta deine
proprietatea asta dinainte de 1890. M-am gncfit
c n-ai vrea ca motenirea ta s fie revendicat
de stat pentru neplata impozitelor.
- Ai fost lng el dnd s-a sfrit

Ea nelese c el nu ntreba, ci afirma un fapt


de care prea sigur. C el tia mcar, de timpul
petrecut de ea cu Ben, o surprinse, dar nu o
deranj pentru c n-avea nimic de ascuns.
- El a cerut s fiu chemat cnd doctorul lui l-a
transferat la Spitalul Memorial din San Francisco,
pentru o operaie experimental. Am trecut s-l
vd de cte ori am avut timp.
- Zi de zi, timp de patru luni.
Surprins, ea l ntreb:
- De unde... Vreau s spun... cine i-a spus?
- Am vorbit cu el de la nchisoare nainte s
moar.
-A !
- A apreciat ce-ai fcut pentru el.
- i mai simt i-acum lipsa. A fost un om
minunat. Jucam cri cnd se simea mai n putere
i din cnd n cnd m lsam convins s- i aduc
cte un profiterol cu ciocolat fierbinte de la
autoservirea spitalului.
- Chiar e adevrat ce-ai spus mai devreme, c
stteai n dulapul meu?
Uimit de schimbarea brusc a subiectului,
Chelsea ezit. i simea obrajii invadai de
culoare i se bucura de semintuneriul din

camer.
- sta nu e genul de lucru despre care o
femeie s mint, Craig..
- mi vine greu s cred.
Ea se uit fix la el, nedumerit de nevoia lui de
a se aga de o imagine att de negativ a ei.
- C mi-a fost dor de tine? C, dei tiam c
nu pot s repar ce ni se ntmplase, tot mai aveam
nevoie de tine n viaa mea? Aveam atunci mai
mult nevoie de tine dect de aerul pe care-l
respiram. Mi-a luat mult timp, dar n cele din urm
mi-am revenit i am nceput s-mi triesc din nou
viaa. N-aveam de ales.
- Erai inocent cnd am fost prima oar
mpreun.
Ea rse uor.
- Nu prea mult timp.
Chelsea i aminti atracia care i trse unul
spre cellalt ca pe nite magnei. i mai aminti i
stnjeneala de la prima lor ntlnire, fiindc ea era
fiica efului.
- n ciuda inocenei tale, erai senzual din
instinct.
Ea simi c pulsul i se acceler.
- M-ai fcut s simt lucruri pe care nu le mai

simisem niciodat, opti Chelsea.


- i pare ru?
Ea se uit la el i incertitudinea fa de
motivele lui i reveni. Dei stnjenit, gsi curajul s
fie cinstit.
- Am adorat fiecare dip pe care am trit-o
mpreun.
- M-ai uitat astzi, recunoscu Craig pe un ton
mai puin argos. Eti mai puternic dect a fi
crezut vreodat c ai s fii. nainte nu ripostai
nidodat cnd cineva i rnea sentimentele sau i
contrazicea punctul de vedere. Se m ic.
Genunchii li se ntlnir i el o cercet cu o
curiozitate real.
- Snt mai mare i am avantajul experienelor.
Unele bune, altele proaste. A trebuit s nv
s-mi port de grij i s-mi exprim dar dorinele.
- Cu ali brbai?
Sensibil pn la extrem n legtur cu viaa ei
social inexistent, Chelsea refuz s admit c
puinele ntmplri pe care le avusese au fost nite
dezastre absolute. Mndria ei n-o lsa s spun
nimnui c invariabil comparase fiecare brbat pe
care-l ntlnise cu Craig i c nici unul nu fusese Ia
nlime.

- Nu vreau s-i rspund la ntrebarea asta i


nu ai nici un drept s-o pui. Cu toate astea, snt
sigur c o s treci propriile tale concluzii cu
privtre la subiect.
- Eti sntoas i nu eti mritat.
- A a snt sute de mii de alte femei din
California.
- Eu nu vorbesc despre alte femei. Discutam
despre tine.
- Tu ncerci s discui despre ceva ce eu nu
vreau s discut, l corect ea. Respir, inndu-i
nervii sub control nainte de a-i iei din fire. Cnd
am spus c m-am schimbat, asta nu nseamn c
a fi acostat fiecare brbat care-mi ieea n cale,
nu-i aa?
- Tu s-mi spui. Ochii lui ntunecai scprau
de suspiciune.
- N-ar trebui s fie nevoie s-i spun. Ar trebui
s tii. Chelsea se ntinse i-i mngie obrazul i
b arb a lui n era s i zgrie vrful degetelor,
trimindu-i uvoaie de senzaii n palm.
Craig se smuci de sub atingerea ei. Ea i ls
cu regret mna n poal.
Nu tresri cnd ochii lui se nfipser n ea cu
furie evident. Dei erau lucruri pe care simea

nevoia s i le spun, Chelsea tia c nu e


momentul.
- Dac te simi tentat s m judeci, spuse ea
cu demnitate calm, atunci f-o pornind de la
lucruri incontestabile, nu de la speculaii. Nu merit
asemenea prejudeci din partea ta. Nu le-am
meritat niciodat. Se opri atunci, contient c
risc s mearg prea departe dac i pierdea
stpnirea de sine.
- Ce crezi c merii din partea mea? ntreba
Craig, pe o voce neateptat de potolit.
- Exact ce merii i tu de la mine i de la
oricine altcineva. O audiere cinstit, nu o judecat
bazat pe idei preconcepute care comand o
persoan dinainte.
- Cinstit! ntregul concept de cinste e o iluzie
filozofic.
- N-ai dreptate, se aprinse ea. Ai putea s-l
faci s nsemne ceva, dar numai dac vrei s faci
sacrificiul emoional de a nfrunta trecutul cu capul
nainte. Citete jurnalul pe care l-am adus cu mine
i pe urm putem discuta conceptul de cinste.
El o privi cu ceea ce prea aproape un
respect morocnos.
- Eti mai mare, eti mai puternic i ai un

temperament al dracului acum, dar eti nc prea


naiv pentru lumea real, Chelsea.
Ea se aplec nainte, i apuc minile i se inu
de el cu toat puterea.
- Lumea nu e un loc ru n totalitate. Snt
oameni buni i iubitori peste tot n jurul tu, dar
trebuie s-i ngdui s-i recunoti ca s-i poi
primi n viaa ta. Dac renuni la lume, renuni la
tine nsui. Refuz s te las s faci asta.
Chelsea continu s-l in de mn. Studia
emoiile care treceau peste chipul lui: uluire fa
de ardoarea ei, o scnteie de speran care
dispru aproape imediat, scepticism. i inu (
respiraia n timp ce-l privea, apoi respir ntretiat
cnd el clipi i reveni la privirea prudent a unui
animal ncolit.
Chelsea ar fi vrut s plng, dar i sugrum
emoiile. Le ddu drumul minilor lui, i ridic
degetele la frunte, nchise ochii i i m as
tmplele n timp ce se lupta s dobndeasc un
calm pe care se ndoia c l va mai simi vreodat.
- A vrea s te gust, spuse Craig dup cteva
clipe. i puse minile, cu palmele n jos i
degetele ntinse i desfcute larg, pe coapsele ei.
Luat pe n epregtite de fran ch eea lui,

Chelsea i ntlni privirea. Simi cldura atingerii lui


infiltrndu-i-se n piele, minile lui arznd-o ca fierul
nroit n ciuda materialului gros al pantalonilor de
corp cu care era mbrcat. Sfiat ntre dorina
pentru el i frica de a nu fi folosit, l privi fix. Inima
i btea cu putere.
Degetele lui i se nfipser n coapse.
- Am nevoie s te mai gust o dat, Chelsea.
E a n e le s e c el a t e p t a s f a c e a
urmtoarea mutare. S e ncrezu n instinctele ei i
i alung simul practic ntr-o firid linitit din
strfundul minii.
- Atunci gust-m, l invit ea n timp ce se
apleca n fa.
El o cu p rin se cu b raele i o ridic pe
genunchi. Chelsea i trecu degetele peste umerii
lui, n sus pe gtul musculos i apoi le b g n
coam a lui de pr. Apsndu-i degetele pe pielea
cald a capului lui, fremt ca o pisic ce n sfrit
i-a gsit perechea.
Craig se aplec n fa, trecndu-i buzele
nainte i napoi peste ale ei, pn ce ea aproape
c plnse de surpriz i plcere. sta era vechiul
Craig, nelese ea. Iubitul tandru, galnic de
care-i fusese cu disperare dor.

Ochii i s e nchiser n clipa urmtoare cnd el i


srut buzele cu o blndee care o uimi. Tremur
n mbriarea lui, buzele i se deschiser ntr-o
inspiraie profund, degetele i s e ncurcar n
prul lui lung.
Limba lui sgeta n fa s-i mngie interiorul
um ed al b uzelor. Simurile ei s c p ra r de
senzaii mult prea variate s poarte un nume. El i
savur dulceaa i n acelai timp, C h elsea i
sorb ea gustul, propria ei dorin intensificndu-se
ntr-un ritm nebunesc.
Craig o urma, buzele lui o ciuguleau, limba o
tachina intrnd i ieind din gura ei. ncepu un
duel erotic care o ls pe Chelsea fr aer i
agndu-se de el. Se. desfta n dorina lui pentru
ea, dar simea deopotriv, n sruturile lui vdit
s e n z u a le , s in g u r t a t e a i d u r e r e a c a re - i
dom inaser viaa atia ani.
i simi inima poticnindu-i-se dureros sub
coaste nainte de a se da la o parte din calea
re a lit ilo r c a r e s e te m e a c l vo r bntui
ntotdeauna. i sorbea gemetele, primea fericit
cldura care emana din trupul lui pe jumtate gol
i adora mngierea mistuitoare a minilor lui care
se micau n sus i-n jos pe spatele ei.

Strivit de pieptul lui, cu snii liberi ntrii i


ridicai la vrfuri, flanela de corp pe care o purta
era o barier nesemnificativ n calea rspunsului
ei febril fa de el. Se strnse mai aproape de el,
nconjurndu-i oldurile cu picioarele ei suple.
Coapsele li se ntlnir i auzi geamtul profund
care-i rsun lui n piept. Simea creasta ngust
de carne ncordat sub blugii lui descheiai.
Cluzit din nou de instinct, Chelsea se ntinse
spre el, dar Craig i prinse mna i i-o ndeprt de
erecia lui.
i eliber gura de-a ei, respirnd sacadat, i o
mpinse uor n spate, astfel nct ea sfri prin a
sta clare peste pulpele lui. Ea gemu protestnd,
strbtut de dorin i de nevoia de el, dar el i
potoli trupul fremttor cu minile strnse ferm pe
talia ei, astfel nct nu se mai putea mica dect
dac i ddea el voie.
- Ce s-a-ntmplat? ntreb ea cu respiraia
tiat i trupul n flcri dup el.
- Eti dulce. Rosti cuvintele ca pe o acuzaie.
Nedumerit, ea i scrut trsturile. tia c el o
dorea.
Simindu-se viteaz, i nchise degetele peste
ncheieturile lui i-i cluzi minile pe sub bluza

larg pe care i-o mprumutase el. Vzu cum ochii


lui se ntunec de patim cnd ea i mpinse ncet
palmele peste talie pn pe sni. i model minile
mari peste carnea ei dornic, icnind de senzaiile
care-i erpuiau prin simuri.
Craig uier un blestem vulgar, degetele i se
strnser spasmodic cnd i cuprinse posesiv
carnea mtsoas, dar i ddu drumul doar dup
cteva clipe. Ea i strig numele uluit.
El ni n picioare fr nici un avertisment, cu
Chelsea agat de piept. O trnti pe canapea i
se ntoarse cu faa la foc. Ea se rostogoli napoi
pe perne i se uit la el cu ochii mari. Din cauza
luminii slabe din camer nu-i ddu seama ce
erau cicatricele care-i strbteau alele n
curmezi dect dup ce trecur mai multe minute.
Un sentiment tot mai puternic de groaz,
asociat cu nencrederea c el a fost inta unor
atacuri fizice ale altor deinui, o coplei.
- Craig... ncepu ea ovielnic.
- Nu mai spune nici un cuvnt! o avertiz el. O
s te fac doar s dai de bucluc.
Chelsea se strduia s se ridice n ezut i i
aranj la loc flanela de corp.
- Te rog, vorbete! Nu neleg ce se ntmpl.

Cinismul ti marca trsturile coluroase dnd el


se tntoarse tn sfrit s se uite la ea. Privirea ei
cobori spre coapsele lui, apoi se ridic spre chip.
tia c el o dorea tnc, dar ochii lui care'aruncau
fulgere spuneau altceva. Ea nghe, paralizat de
incertitudinea care se revrsa prin ea.
- Exact, Chelseal Trupul meu nc ia foc
pentru tine. Eti foarte bun. Care i- planul? D-i
bietului nenorocit sttut i avid orice vrea i o s
fie sclavul tu devotat pe via? Uit de asta,
fiindc am vorbit serios cfnd am spus c o s
facem sex numai tn condiiile pe care le vreau eu.
ncovoiat de cruzimea lui, ei ti lipsea pn i
puterea de a se apra dei simea impulsul
ridiclndu-se tn ea ca un strigt furios. Stpnindui emoiile i meninlndu-i vocea calm, ea sublinie:
- Tu ai tncepu, Craig. Nu eu.
- i acum termin. Se ndeprt de ea fr alt
cuvnt, nghend-o pn n suflet.
nc n stare de oc i tremurnd tare sub
dispreul lui, Chelsea i potoli durerea i se
cuibri sub ptur. ncerc s neleag cu ce
greise, dar gndurile Ii erau prea risipite ca s
raioneze coerent. ncerc s se mpace cu ideea

brutalitii pe care o ntlnise Craig la nchisoare,


dar i lip se a pn i n e le g e re a c e a mai
elementar a motivului pentru care oamenii i
proiectau furia mai ales asupra altora, fcndu-le
ru.
n cele din urm reui s adoarm, dar visele
din trecut o bntuir tot restul nopii. Furtuna se
nteise i, n orele lungi i solitare dinaintea
zorilor, Chelsea se resemn cu faptul c Craig
Wilder n-o s mai aib niciodat ncredere s-i
dea dragostea lui.

Craig inea o carte n mn, dar nu se putea


concentra s-o citeasc. Nemicarea trupului i ex
presia ncremenit a feei i mascau nemulumirea
de a fi captiv n cas din cauza vremii. ntins pe
canapea, n faa cminului, o privea pe Chelsea
umblnd de la o fereastr la alta.
Ea se micase de colo-colo toat dimineaa. i
observ ncheieturile degetelor albite de ct

strngeau cana de cafea pe care o inea n min i


ncruntarea profund de pe chip.
Ea s e opri i privi, pe fereastra c e a mai
apropiat de ua din fa, la pomii biciuii de vnt,
tufele aplatizate i ploaia torenial. Bubui tunetul,
apoi un fel de tcere aproape ncrem eni se ls
peste caban. Ea rmase nemicat, de parc se
pregtea pentru urmtoarea explozie sonor.
Craig auzi suspinul nelinitit care-i scp lui
Chelsea dup numai crteva clipe. Nervii lui se
ncordar i mai tare i iritarea i crescu dnd ea
ncepu din nou s se plimbe.
mi aminteti de o pisic scpat pe un
grtar ndns.
De ce nu stai jos s te calmezi nainte s
toceti podeaua pn fad potec?
Ch elsea nu-l lu n seam , iar paii ei nu
fcur nici un zgomot dnd se duse spre fereastra
de lng o bibliotec hodorogit. nc o dat, privi
afar. Craig se ntreb dac ea recunoate lotul
de pmnt s p a t, m bibat cu a p , d e lng
fereastr, drept locul pentru grdina pe care
inteniona s-o planteze la primvar. Grdinritul.
S in g u ra d e p rin d e re fo lo sito a re pe c a re o
dobndise n nchisoare, se gndi el cu am

rciune.
Craig i lu cartea broat i iritarea lui fa de
comportarea ei izbucni n sfrit:
- Chelsea!
Ea se opri puin.
- Nu fri pot opri. Cum poi s stai acolo ca o
momie? De ce nu faci ceva?
- La ce anume te gndeti? Craig se ridic i-i
ls picioarele pe podea.
nelegea c Chelsea se simea prins n curs
de mprejurri care scpau controlului ei. i tia
ct de tulburtor putea fi sentimentul acesta, dar
i aminti siei c ea cunoscuse puine adversiti
n viaa ei cocoloit de copil unic. Merita s
nvee c nu poate controla fiecare aspect din
viaa ei, ca i s triasc umilina care nsoea
adeseori aceast lecie.
Chelsea se opri n mijlocul camerei. Craig zri
nesigurana, prudena i o msur zdravn de
suspiciune n ochii ei, n timp ce-l studia,
mbrcat ntr-o cma veche de flanel care-i
atrna pn peste genunchi i nclat cu o
perech e de o sete de ln, arta tnr i
vulnerabil i mult prea sexi pentru cuvinte.
Dorina s g e ta prin el, am intindu-i de

%
=TT^:" '

Femeia lui Wilder

trznetele care d e sp icaser cerurile noaptea


trecut. Luat prin surprindere, nepeni i se lupt
cu cldura care-i scorojea venele i-i inunda
coapsele.
- Tu eti expertul n a tri afar n minunata
natur, remarc Chelsea. Nu ai nici o ideee cum
pot pleca de aici?
El zmbi, un zmbet mic i dur.
- i-e fric de mine?
Ea pli.
- Nici pomeneal!
- Atunci, care-i problema ta?
- Trebuie s m ntorc n ora. Am treburi.
- Ca de pild? ntreb el, curios fr voia lui.
Un prnz de caritate, o plimbare agale printr-o
galerie de art ca s-i omori dup-amiaza sau
poate una din prezentrile alea plicticoase de
mod care-i plceau att de mult? Tu ai nevoie de
o via a ta, Chelsea.
- Am o via, se rsti ea. Chiar dac ie nu-i
place s crezi, nu snt vreo fandosit care se fie
prin jur ateptnd ca oamenii s- o distreze.
- Zu, spuse el ironic.
E a t r a v e r s c a m e r a , z b o v in d n fa a
cminului.

- Ai un radio? A vrea s aud buletinul


meteorologic.
- Snt descrcate bateriile.
Chelsea privi spre el.
- Dar telefon? N-am putea suna la informaii
meteorologice? Expresia i se nvior deodat. O
prieten de-a mea are un serviciu de elicoptere n
Sacramento. A putea s-o sun i s-o rog s
zboare ncoace cnd se limpezete vremea.
- Las-te pguba! Au czut cablurile.
Ea se ncrunt.
- Atunci cum de mai avem curent pentru
lumin, frigider i filtru de cafea?
- Generator, mormi el.
- Mai e vreun drum de-aici?
El s e gndi un moment la vechiul drum
forestier.
- Nu e sigur, declar el.
Dezamgirea i nlocui scnteia de optimism pe
care o aprinsese ezitarea lui.
- Eti sigur?
- Te-a mini?
D ac i-ar con veni, r sp u n s e ea , cu
certitudinea rsunndu-i n voce.
El chicoti fr umor. nc o dat, Craig i

aminti c ea se schim base. C ptase talentul


de-ai ghici pe oameni.
- Ai devenit suspicioas la btrnee.
- Am un creier care funcioneaz, iar tu mi-ai
dat asear o lecie pe care n-o s-o uit.
El s e ncord, nc suprat pe sine nsui
pentru c o crezuse c ntr-adevr l dorete.
- i ce lecie a fost aceea?
- C nu merii ncrederea mea.
- Iar eu nu am ncredere n tine. Cred c asta
ne pune pe un teren de joc egal, nu-i a a ? ntreb
el, nemaifiind nclinat s-i ascund cinismul n
legtur cu motivele ei.
- Nu e nimic egal pe terenul sta de joc i o
tii la fel de bine ca mine. Pn ce nu ncetezi s
arunci vina pe mine pentru tot ce-a mers prost n
viaa ta nu putem pretinde c ne purtm cinstit
unul cu cellalt.
Cu o expresie categoric, Chelsea-ncepu din
nou s se plimbe.
Craig o cercet, cu ochii mijii, cu o expresie
gnditoare. Contiina l ndemna, dar el refuza s
accepte faptul c ea poate avea dreptate. Peste
cteva minute, ls cartea s cad pe podea,
abandonnd prefctoria de-o diminea c ar citi

o poveste care-l plictisea de moarte.


- Poate c mai ai i altele de nvat.
Ea nu se opri nici mcar un pas din plimbarea
ei de la o fereastr la alta.
- Tu nu mai ai nimic s nvei i pe mine nu m
intereseaz s nv, aa c scutete-te de efort.
- Eu tiu s atept, Chelsea, i aminti el. tiu
foarte bine.
Paii ei ovir, ochii i fugir spre chipul lui,
apoi se ndeprtar.
- Compari merele cu portocalele.
- Nu. i spun doar c a fi blocat n cabana
asta o zi sau dou cu mine nu se compar nici pe
departe cu ase ani ntr-o celul de nchisoare.
Chelsea l fulger cu privirea.
- Calmeaz-te i instaleaz-te, o sftui el cu
rceal. Trage un pui de somn sau citete o
carte. Mie nu-mi pas. Furtuna nu se potolete,
aa c fii mulumit c nu eti afar, n ea.
- Mi-e bine aa cum snt i nu m mai trata de
parc a fi vreo proast care n-are nici atta minte
ct i-a dat Dumnezeu unei gini.
- Te pori ca un copil de trei ani, prea obosit,
pe punctul de a face o criz de nervi. Rnji, apoi
suger: Dac vrei s faci ceva util, de ce nu faci I
*-------------------------- -M k m --------------------J

mncare pentru prnz? .


- Nu m mai hrui. M-am sturat. i prnzul
poi s i-l faci singur. Nu snt servitoare.
- Atunci distreaz-m.
- S te distrez? mi pare ru, sp u se ea, clar,
fr s s e scuze. Nu cnt, nu dansez i nu spun
glume.
- Ce-ar fi s-mi spui despre brbaii din viaa
ta? Snt sigur c ar fi foarte distractiv.
E a s e o p ri ln g b aru l c a r e d e s p r e a
buctria de cam era principal. Punndu-i cu
grij can a de cafea pe tejghea, i a p s palmele
una peste alta n faa pieptului, se ntoarse cu faa
la el i l privi cu pruden.
- S-i spun d espre ce?
- Brbai, Chelsea. ia care te-au nvat attea
de cnd snt eu plecat. Snt curios s tiu d ac au
apreciat faptul c eu te-am... domesticit sau nu
mai contez fiindc nu snt dect un fost pucria?
- Eti nebun!
- Nu cred, i d ac felul cum mi-ai rspuns
ast noapte a fost o dovad, nici tu nu crezi. ni
n picioare. i-a plcut cnd te-am atins a st
noapte. Tu mi-ai pus minile pe piept. Tu mi te-ai
frecat de genunchi i-ai ncercat s-mi intri sub

piele. Tu mi-ai gemut sub gur. i tot tu te-ai


zvrcolit de plcerea pe care o simeai, a a c nu
mai ncerca s negi evidena.
- Evidena? Era palid ca moartea.
- Eti mai focoas dect o bom b incendiar,
puicuo. Genul sta de rea cie vin e dintr-o
practic serioas de aternut.
Ea suspin, un sunet plin de attea emoii nct
Craig nu le putu identifica pe toate. Cu minile
ncletate pe lng corp, el o intui pe loc cu o
privire dur cnd s fac un pas.
Ea ezit, cntrindu-i clar opiunile limitate. El o
privi cum ovie ntre a-i menine terenul i a
fugi, dar i nchipui, de asem enea, c mare parte
din conflictul interior dezvluit de ochii ei expresivi
s e datora jenei ei de a recunoate adevrul.
- Foarte bine, Craig. O s-i spun tot ce vrei s
tii.
Chelsea i ndrept umerii i-i slt brbia,
sfidarea scprndu-i deodat n ochii cprui.
Cred c-ar trebui s ncep cu Howard Lacey. E
arhitect i-i place teatrul. Ieim mpreun de cteva
ori pe lun.
- Ce altceva i mai place? ntreb Craig.
Ea zmbi, un rezumat al debutantei sigure pe

ea n societatea din San Francisco, care fusese


odat.
- F o rm a c o a p s e lo r m ele, a a c pentru
Howard mi pun ntotdeauna rochii scurte. i pe
urm, binenjeles, e Marty Doherty.
- E nsurat cu cea mai bun prieten a ta.
Cu o expresie ironic, ea spuse:
- i?
El s e sili s d ea replica urmtoare, n ciuda
nencrederii:
- Te culci cu brbai nsurai?
Chefsea ridic din umeri nepstoare.
- Toat lumea face asta. n plus, ei rareori
povestesc. S e btu cu un deget peste brbie,
apoi zmbi ca o pisic pe cale s savureze o
farfurie cu smntn. O, i nu puteam s-l uitm pe
Tom Lansberg. E un prieten vechi de-al tatei.
Tom e un scum p, dei e cu douzeci de ani mai
mare ca mine i trebuie... s-o lum ncet. Tom o
s c a n d id e z e la u rm to arele a legeri pentru
funcia de primar i i place s fiu cu el cnd i ia
interviuri presa. S-ar putea chiar s i-l aminteti, a
fost la nunta noastr.
Uluit, Craig o privi cum i netezea pe spate
u v ie le crlio n ate d e p r c a sta n iu c a r e i

alunecaser pe obraz. i venea s-i su ce asc


gtul.
- Totui, ca s fiu cinstit, cred c preferatul
meu e Jim Marshall. A ctigat un loc n Congres
la ultimele alegeri i i place s joace tenis, care e
jocul meu favorit, tii. S continui?
Craig se prefcu calm.
- M mini.
- Zu? Dovedete!
Simi cum autocontrolul i se destram n faa
beligeranei ei.
- De ce? ntreb el, cu vocea sunndu-i ca o
fie lung de drum cu pietri.
- Ai spus c vrei s fii distrat, a a c nu te
plnge cnd i dau exact ce-ai cerut. Gndete-te la
asta, Craig. Acum te poi simi ndreptit ca
dracu' cnd m tratezi ca pe o creatur ngro
zitoare, fr moral sau principii. Ar trebui s-mi
mulumeti pentru c am fcut ce tu nu puteai s
faci. i-am justificat suspiciunile mizerabile n
legtur cu moralitatea mea - sau lipsa ei. De ce
nu jubilezi i s-mi trimii flori ca amintire a acestei
ocazii cu adevrat speciale?
- Vorbeti despre tine de parc ai fi o curv.
- Singura persoan care m-a fcut s m simt

astfel eti tu. Am ncheiat co n versaia a sta


idioat?
Nu ncerc s-i scap e cnd el naint spre ea.
Ba dimpotriv, Craig i ddu seam a c ea avea
de gnd s-l nfrunte cnd i ridic brbia i i
strnse minile graioase n pumni mici de-a lungul
corpului.
l o nfc de umeri i o smuci n fa. Ea se
izbi de pieptul lui, dar privirea lui furioas se ntlni
n ochii ei cu una de pur ncpnare care l
uimi.
Pentru un scurt moment, Craig nelese de fapt
c el ar fi trebuit s-i cear scuze ei pentru ceea
ce tocmai o fcuse s sufere. Ezit totui, punnd
n cumpn posibilitatea unei scuze i dorina lui
de-a o face s-i plteasc tratarea.
Contiina lui i aduse aminte c ar fi putut s-o
scoat de pe pmntul lui n cteva ore, folosind
drumul care ducea ntr-o vale din apropiere, dar
se simea silit s-o in zvorit n cabana lui cteva
zile, chiar dac ea ncerca s-l fac s-o ia razna
de gelozie. i argument c izolarea ei era doar
o ped eaps m odest pentru anii pe care el i
petrecuse tnjind ntr-o celul de nchisoare nu
mai mare dect un sicriu.

---------------- ddbiM----------------

- Te-ai culcat cu ali brbai, C h else a ?


- Am spus clar ast-noapte c nu vreau s
rspund la ntrebarea asta. Am vorbit serios.
Craig o apuc de umeri, n timp ce un tremur
de furie i scutura trupul. S e simi fizic bolnav la
gn dul altor b rb a i c a r e o a t i n s e s e r , o
gustaser, o sed useser n paturile lor.
- Rspunde*mi!
Ea se uit dincolo de el i privirea i zbovi un
moment pe jurnalul prsit cu o zi nainte pe
mas i ateptnd nc atenia lui.
- Citete jurnalul tatei i-o s m g n d esc s r i
rspund.
- Chelsea! Voce lui jo as, sunnd ucigtor,
ntreaga lui comportare, strigau P z ea !". Nu eti
n situaia de a face trguieli.
- Eu nu iau parte mai mult la rzboiul sta pe
care tu te-ai hotrt s-l pori mpotriva m ea, a a
c nu m mai provoca. i s-i intre bine n cap,
Craig Wilder, am vorbit serios cnd i-am sp u s c
snt destul de puternic s m d e scu rc cu tine.
Habar n-ai prin ce-am trecut eu n ultimii a s e ani.
i de vreme ce nu te-a interesat destul ca s
ntrebi, nu face greeala de a m subestim a.
ocu J i su p r a r e a i s l b ir s tr n s o a r e a

asu p ra ei i-i ddur ocazia de a s e sm ulge din


minile lui. C h elsea s e aplec, ferindu-se, cnd el
ncerc s pun mna pe ea. Fugi n buctrie,
oprin du-se d e p artea cealalt a barului, cu o
expresie rzvrtit pe chip.
C ra ig nu mai a v e a n c re d e re n sin e . S e
npusti, afar din cam er i trnti u a n urma lui.
i ls impermeabilul i p u ca n cab an .
Orb fa d e furia furtunii, m erse pn i potoli
suprarea, cu un p a s hotrt i pumnii ncletai
cu care ocazional btea n cte un trunchi d e pom
sau ntr-un stlp de gard. Nu sim ea frigul sau
um ezeala n timp ce s e lupta cu imaginile care-i
m iunau prin minte i i-o artau p e C h e lse a
n tin s g o a l d e -a cu rm eziu l paturilor altor
brbai.
Craig colind terenul din jur mai mult de-o or.
n c e le din urm s e ca lm d estu l c a s s e
ntoarc la cab an . Dezbrcndu-i hainele ude,
s e te rs e cu un p ro so p i-i p u se blugi i o
c m a pe care nu s e obosi s-o ncheie.
n timp ce-i peria prul d e s i ud d e pe fa
i-l ls s s e u su ce d e la sine, ndeprt ideea
de-a o fora pe C h elsea s fa c peniten pentru
trdarea ei i s e concentr s ncerce s uite c

odat ea fusese cea mai important perso an din


viaa lui.

C h e lse a nepeni cnd auzi u a din fa


trntindu-se.
Cnd se apuc din nou s m estece n su p a de
pui cu tiei, auzi paii nclai n cizme ai lui
Craig traversnd cam era principal a cabanei.
Suspin de uurare cnd el intr n dormitor i
ncuie ua n urma lui. Micor focul de sub oal,
puse din nou capacul i ls supa s fiarb ncet.
ndreptndu-i atenia sp re sandviurile pe
care le pregtise n absena lui Craig, C h elsea i
jur s-i stpneasc nervii d ac el s e hotra s
stea cu ea la m asa de prnz. Apoi cut prin
dulapuri o tav.
Vesela lui srccioas, de farfurii crpate i
p a h a re cio b ite i am inti d e c r is ta lu r ile i
porelanurile pe care le folosiser ei i pentru
micul dejun luat n g ra b i pentru m esele
romantice care se prelungeau la sfritul zilei de
munc a lui Craig. Cu un oftat, Chelsea i ddu
deoparte amintirile cnd zri o tav pentru servit

pe raftul de su s al bufetului.
Tr un taburet din partea cealalt a camerei,
bombnind n surdin d espre inconvenientul de a
fi prea a naibii de mic pentru binele ei. S e urc
pe el i s e propti cu o mn de perete.
- C e dracu faci?
Tresri d e surpriz, apoi se rsuci, ca s-l
vad pe Craig stnd n ua micii buctrii.
- P regtesc prnzul.
- D-te jos de-acolo! i com and el pe cnd se
apropia de ea.
- Nu puteam s ajung la...
Explicaia ei se stinse ntr-o inspiraie brusc
atunci cnd el o apuc de talie i-o trase de pe
scaunul ubred. Cu ochii pironii pe chipul lui,
C helsea l prinse de umeri n timp ce el o ls
ncet s alunece n jos, n faa lui. Ea i simea
fie ca re centim etru m u scu lo s din pieptul gol.
C m a a ei s e rid ic, expu n n d u -i p ie le a la
cataram a rece de metal de la blugii lui, pe cnd
a cea sta trgea o linie de sus, peste curba uoar
a abdomenului ei.
El s e opri, cu trupul trem urnd. O inea
susp en d at d easupra podelei, ochii lor fiind la
acelai nivel. S e privir fix unul pe altul. Ea inspir

Laura Taylor
ntretiat, trfllnd in piept mirosul stropilor rje
ploaie rm a n prul hi, n timp ce s e lupta cu
im pulsul d e a-i n co lci p ic io a rele in jurul
oldurUdr hn, fi simi coapsele care s e ntreau
apsndu-i scobitura dintre pulpe. Virilitatea lui
puternic li arunc simurile Intr-un tumult de
react.
n autoaprare, ea spuse primul lucru care-i
trecu prin minte,
~ A< fcut o plimbare plcut?
Craig li ddu drum ul E a czu pe podea,
ameit dup un contact att de apropiat, Netezindi>$i cm aa la loc cu minile tremurtoare, li
evit privirea d up c e g s i p u terea s s e
ndeprteze,
Craig lu tava i-o puse lng sandviurile
fcute grm ad pe fundul de tiat pine. S e
sprijini pe marginea mesei, cu braele ncruciate
peste pieptul lat i privirea rece i dur.
Chelsea tie nervoas n felii de pine i puse
sandviurile cu brnz i unc pe o farfurie pe
care apoi o aez pe tav.
Adug tadmuri, farfurii, pahare i ervetele, i
i inu gura dei ar fi vrut s-i reproeze lui Craig
c o trateaz ca pe o hoa.

Dup ce-* dti mintie la chiuvet, travers


buctria i ntr ntr-o camer lung i ngust
d e stin a t s s e r v e a s c drep t sp l to rie i
substitut d e cm ar, Un -bec chior d d ea o
lumin sfab . nc zguduit d e com portarea
agresiv a lui Craig, se opri o dip s s e adune
nainte de a cotrobi prin rafturi dup cutia de
compot d e piersici pe care o zrise mai devreme.
Aproape c sc p cutia dn d se ntoarse s ias
din cam era fr fereastr i t vzu pe Craig.
Umplea cadrul uii, btodnd lumina care venea
din buctrie, Chelsea se simea de parc un
animal de prad ar fi ptruns i-ar fi ncotit-o.
ovi, lupUndu-se cu panica pe care o simea,
nainte de a s e sili s m earg nainte de parc nu
s e ntmplase nimic, Simufnd o ncredere pe care
s e ndoia c o simise vreodat n toat viaa ei,
spuse:
- Te rog, d-te la o parte din drum
n lo c d e a s t a , C r a ig a v a n s . C h e ls e a
ncremeni. El se nl deasupra ei, iar ea se simi
chiar i mai mic dedt de obicei. Cnd el i lu din
m n cu tia d e co m p o t, ea nu n ce rc s-l
opreasc. El puse cutia pe un raft din apropiere,
fr ca ochii lui s prseasc vreo dip chipul

ei, ridicat n sus, spre el.


- N-o s m las intimidat d e tine sau d e orice
alt brbat i refuz s joc jocuri d e putere cu tine,
a a c las-m s trec.
- sta nu mai e un joc, Chelsea.
El fcu un p a s nainte.
E a s e ddu napoi.
El mai fcu un pas.
Ea pli, dar i pstr expresia neutr n timp
s e mai ddu napoi cu nc doi pai.
El continu s vin spre ea. Nu s e opri nici
m car cnd e a s e lovi d e peretele din fundul
cmrii.
C h e ls e a i a p s p alm e le d e s f c u te p e
p e rete , d ar i n v trstu rile s exp rim e
indiferen pentru a-i ascun de anxietatea.
El elimin i cei civa centimetri care-i mai
despreau. Ea i simi cldura i puterea cnd el
i lipi trupul de rotunjimile moi ale trupului ei mic.
S e uit n su s la el, cu respiraia superficial,
n ce rca s-i n eleag motivele, dar ochii lui,
ex p re siv i o d a t , nu-i sp u n ea u nimic d e s p re
gndurile lui.
El ridic mna spre obrazul ei. Ea nu s e putu
m piedica s tresar. Craig s e ncrunt, cu mna la

doar civa centimetri d e faa ei. Arta ca un om n


cutare d e rzbunare. Mai a vea oare vreo urm
de contiin? s e ntreb ea.
- C e ncerci s d ovedeti? l ntreb n cele din
urm.
- ie nu trebuie s-i d o v ed e sc nimic, Chelsea.
E a tremur i nchise ochii. Simi alunecarea
degetelor lui pe obrazul ei, apoi degetul m are i
urm ri blnd conturul buzei pline d e jo s. Ea
s u sp in . El m orm i o njurtur. Ochii ei s e
d e s c h i s e r b r u s c , d e z v lu in d d o r in ... i
confuzie.
- M vrei. De ce nu recunoti? ntreb el.
- Nu! ip ea, ridicndu-i pumnii spre pieptul ;
lui gol.
El s e apropie nc i mai mult, co apsele lui
umflate mpingndu-i abdomenul, cnd i strecur
un picior ntre pulpele ei.
- Fii cinstit cu mine! Numai de data asta.
- Snt cinstit.
Incapabil s s e opreasc, i desfcu palmele
i le lipi d e pieptul lui. Simi im ediat btaia
furioas a inimii lui i cldura pielii cnd i cufund
d e g e te le n m ta s e a a s p r care-i a c o p e re a
pieptul. A proape c gem u de plcerea de a-l

atinge. Cnd l auzi trgnd aer n piept, frmnt


carn ea m usculoas de sub degetele ei cu o
gratie de pisic.
- O s te ating a a cum fceam de obicei, i
spuse el pe o voce rguit de dorin. i plcea
ntotdeauna cnd mi foloseam minile i gura
asupra ta, Chelsea.
Ea se rsuci, lipit de el, ntr-un protest tcut,
dar m icarea ei negndit nu fcu dect s-i
apropie i mai intim. Chelsea i aminti priceperea
lui de-a o scp a de toate inhibiiile n timp ce o
reducea cu miestrie la o mas clocotitoare de
senzaii violente. S e temea de seducia lui, pentru
c tia c el avea de gnd pur i simplu s-o
foloseasc, nu s fac dragoste cu ea.
- Auzeam, n visele mele, sunetele pe care le
sco i tu. T o rc e a i d e p l c e r e cnd f c e a m
dragoste. Vreau s faci din nou asta pentru mine.
Chelsea nu putea s vorbeasc. Scutur din
cap, apoi se cutremur violent cnd el se mic
i-i frec sugestiv creasta dur, lung, a ereciei,
de abdomenul ei. Ea se lupt s rmn pasiv
cnd el i ap s pulpa acoperit de blugi pe
m tasea subire a chiloilor ei.
- Nu-mi face asta, l implor ea, cu genunchii
---------------------------( J 4< D ----------------------------

moi i pulsnd interior de dorin.


S nu-Ji fac ce ? ntreb el. S nu te fac s
m vrei? S nu te forez s-mi aminteti ceva ce
s-a distrus cu ajutorul tu? S nu a focurile care
ard n tine pentru c ar putea sc p a de sub
control i te-ar arde? Ce anume, C helsea?
Ea simi o spaim adevrat sgetndu-i inima
cnd privi n su s spre el. Spaim a pentru c l
dorea cu atta disperare. Spaim pentru c nc l
iubea mai mult dect orice sau pe oricine pe lume.
Spaim pentru c avea s-l iubeasc ntotdea
una, fie c el o iubea sau nu la rndul lui.
Dorina violent din ochii lui o paraliz un
m om ent. Dup cteva clipe o trecu un fior,
sfrcuri|e ntrindu-i-se n muguri tari care tnjeu
s fie supi de gura lui. Respira neregulat, cu
muchii trupului ncordai i ntini ca nite coarde
de pian.
nchiznd ochii, C h elsea i a p s capul pe
sp ate, de p e rete , in ca p a b il s v o r b e a s c ,
incapabil s gn d easc clar, incapabil de orice
altce va d e ct s r s p u n d la r e a lita te a c
ateptase a s e ani lungi ca s triasc din nou
fora deplin a pasiunii lui Craig.
Rezistena ei ncepu s se prbueasc cnd

simi alunecarea degetului lui Craig pe linia dintre


buzele ei. Ea reacion instinctiv, capturndu-i-l
Intre dini i sugrumndu-l n gur.
Craig murmur un cuvnt care ar fi sunat
vulgar n alte mprejurri, dar acum i iei de pe
buze ca o rugciune optit. Chelsea deschise
ochii, nemaidorind s ascund dorina pe care o
simea. n clipa aceea, i abandon contient
teama de Craig i frica de consecinele intimitii
dintre ei. Oricare ar fi fost preul, tia n inima ei c
era destinat i mai mult dect dornic s-l
plteasc.
Craig deveni focarul ei, centrul existenei ei,
cnd i cluzi minile spre faa ei i i le aps pe
obraji. i alint palmele i degetele cu nasul,
optind srutri pe pielea lui cu btturi pn cnd
minile lui ncepur s tremure i el i le trase s
s e elibereze.
Ai avut dreptate, mrturisi ea uitndu-se n
sus la el i vzndu-i nencrederea reflectat n
ochi. ntotdeauna mi-a plcut cnd m-ai atins.
Craig i acoperi snii cu mini posesive. Chelsea
s e arcui sub atingerea lui, cu sfrcurile puncte
dureroase de dorin. Tnjea s-i simt gura i
minile - pretutindeni, oriunde i ct timp putea

face el plcerea s dureze.


Ea i privi ochii ntunecndu-se n timp ce el i
modela i-i sculpta snii i vzu culoarea aprins
care-i pta pomeii nali. Simi cldura sgetndu-i
adncurile trupului, explodnd i apoi trimind
valuri concentrice de senzaii care zvcneau din
miezul ei.
Craig dibui dup nasturii cmii ei, dar n
cteva secunde i pierdu rbdarea i o smuci pur
i simplu n lturi. R b d area lui s e sfri, iar
nasturii srir care ncotro cnd el i trase cm aa
de pe umeri, dar n loc s i-o scoat de pe brae,
i nctu minile la spate rsucindu-i materialul n
jurul ncheieturilor.
Cu capul nvrtindu-se i trupul tremurnd de
anticipaie, Chelsea nu ncerc s se elibereze,
dei se simea att de expus i vulnerabil.
S e uit n su s la Craig, buimcit i nesigur.
S e simea o prizonier i se ruga ca el s n-o
transforme ntr-o jertf pe altarul furiei lui.
Privirea lui i ardea pielea m tsoas ca un fier
rou, iar expresia de absorbire senzual total de
pe chipul lui fcea ca sfrcurile ei s s e ntreasc
i mai mult, snii s i zvcn easc nesioi de
atingerea lui, iar locul secret din partea de su s a

coapselor s se umfle i s se umezeasc. i


opti numele.
Craig se uit atunci la ea, se uit la ea cu
adevrat i Chelsea i vzu n sfrit conflictul
interior. n ciuda modului n care o tratase, i
ddu seama c el inea nc la ea, chiar dac nu
vruse s se tie adevrul, chiar dac refuzase
constant s l recunoasc i chiar dac mai trziu l
n eg ase. Cu inima aproape pleznindu-i de
speran renoit, ea i ngdui barierei de
autoprotecie care i nconjura emoiile s se
prbueasc.

a ftte

Dndu-le drumul ncheieturilor ei legate lejer,


Craig i duse minile la snii lui Chelsea i-i frec
uor sfrcurile. Ea gemu, sunetul rugtor care-i
scp fiind o elocvent declaraie de dorin
nfocat.
Vorbete-mi, murmur Craig n timp ce s
apleca. Dup ce-i mngie lateral gtul cu buzele,
se ntoarse pe acelai drum cu vrful limbii,
>-------------------------------------

ciupindu-i n acelai timp sfrcurile.


- Spune-mi ce vrei.
Ea vorbi ncet i din inim.
- Vreau s faci dragoste cu mine.
Trsturile chipului lui se fixar n linii defensive
i spuse:
- Facem sex.
Ea scutur din cap, negnd automat.
- Nu, Craig, nu facem.
El o fcu s tac cu yn srut rapid, apsat,
apoi se ls n genunchi i-i cuprinse greutatea
snilor plini cu minile. Ezit un moment nainte de
a-i ntlni privirea.
- Nu-i pot promite nimic, Chelsea. Tot ce pot
s-i spun e c o s ne folosim unul de altul i c
probabil o s fie cel mai cinstit lucru pe care-l
vom mpri vreodat.
Cu expresia blnd, ea spuse:
- Nu-i cer promisiuni, doar tandreea pe care
mi-o amintesc.
Crezu c a zrit ceva n ochii lui nainte ca el
s se uite n alt parte. i auzi suspinul ntretiat i
sper c el ar mai putea spune ceva, dar n-o mai
fcu. Atunci el i linse sfrcurile, limba lui lefuind
ca rn e a s e n sib il cu lovituri chinuitoare i

mpunsturi afltoare. Altern direciile pn cnd


ea se simi umflat i ndurerat de dorin.
Chelsea se lupt s se elibereze de cm aa
care-i nfur ncheieturile i o ls s cad pe
podea. S e prinse de umerii lui Craig ca s
rmn n picioare. El prea orb la starea ei de
slbiciune, pe cnd continua o tortur erotic care
pe ea l ls s-o fac tremurnd. Pofta ei pentru el
i alerga prin trup cu un abandon nesbuit.
El o atingea peste tot. i sorbi sfrcurile ca un
om uscat de sete, apoi i pict abdomenul cu
mngieri fierbini, umede, care n cele din urm se
transform ar n srutri arztoare. Ea simea
tremurul care-i scutyra minile cnd rtceau peste
rotunjimile i adnciturile trupului ei i simea c
C raig a v e a n evoie d e ea ntr-un mod ca re
d epea dorina fizic.
D egetele lui i lunecar ntre genunchi iar
ncheieturile degetelor trimiser fiori reci pe pielea
ei cnd el le trase n sus i-n jos pe interiorul
pulpelor. i desfcu de bunvoie picioarele,
cooperarea ei ajutndu-l cnd i alunec chiloii
p e s t e c o a p s e i n jo s pe p ic io a re, unde
rm aser puin n jurul gleznelor ei nainte ca ea
s arunce cu piciorul de o parte crmpeiul de

m&taae albft,
Chelsea I prlml incursiunea Intim clnd o
cuprinse cu mna cu, ronii\jndu-l palma paate
cMiunii el castanii cu un spirit de posesiune cate
aproape c o puiverteeazA Tiemuilnd, II ?opU
numele Iar l Iar Intr-o incantaie febrila, apoi icni
dnd el vrl degetele nguste In Inima dai Iniei ei.
n timp ce o cerceta i-o dejimlerda, nl II aug
aftrcurlle i mal taie, treclnd de la un aln la altul
pln ce ea ae temu a nu Inebuneaaca. Cheta >m
i bga degetele In paiul lui lung i nlunerut,
cuprln*fndu*l capul ntre palme, In timp ce el tl
teaea vraja aaupia ei, ncerca *a l l e c a p e t e
respiraia, dai nu laul, Senzaie du pa aenzatie o
legana, pe cnd el i acufunda degetele nyi iste*
nainte l napoi n fii Ida el umeda, intima
Craig ae opri bruac i-i letiaae mna. Chelit
gemu, pierdeiea atingerii Iul tlliul devaataloaio,
dar auapma de uiaia dupa doar ctteva clipe
cnd el ae laa pa vine i i a e / a unul clin
picioarele ai pe umai Amlntindul ntuelul ei otic
unic din urma cu ani da zile, ea Ii Inleleaeae i i
primi cu bucuile Intenia. S e alini veaela, In timp
ce Inima II batea nebunete, Iar punctele i le puia ii
clocaneau ca tobele.

C h e l a e a e in d iep t, a p a a ln d u ^ i a p a te le d e
peiw te. C u te a p iia iia lute 91 au p eitiu laia, almtl
la a u tla ie a c a ld a a Hil C ra ig tieulnd p ea te c a rn e a
ei o a a mat aenaihlla, cu o batale tlt inlma nainte
e a g in a Iul a a a e age/t p a e a

l a tre m u ra

In c o n tr o la b il, g o c u l a a u p i a iiu p u lu j ei flint.)


inoontentabtl.

j
j

Oemu d iul almtl pilowle mingled Induvnet da


intime ale timbil lui Ciaiu I I o augea, tiiimfnd un
guc odnteietoi prin tit*caie neiv al trupului el
S fich lu in d tuj lim ba nainte jl Inapm pe&le
almbuiele inflamat, nem alaam na vedeiii, ('ia lg 0
atitf v1 0 tortuia chiar In timp 10 tl mlngiia pielea
delicata a Intoitoiului cu apaeloi r.u VHtut tin
gateloi
I

<1 at) a lm ta a ale ita H e a im ta a in c e n d ia ta !,il

a im te a g a l a

na m u a ia

de

t n g r a m a d e a el a m ip ia e

p la c e t e a

p a cat a 0

( 'u m in te a ilu m in a t a fie

u n a in g u i g ln d lim p e d e , e a l i a a e tie n e tlu tunetM lui


C ia ig

ll v u ia g n | ^i Im pllntat a d in e In ti tipu l el gi

l ai ti vln d n t 91 umflatul d a r a astei ai tl fowl p re u l


tie a I a tlt iu e a c o lo ,

Slm intln i p a ir.a d la p e ia r e a , C ra lu tlgni In


p ic i o a ie , lyl a c u t u ia urnei II c a a a ai a p e d e
c a m a a d ea u h e ia ta t?i ne Intinae a p ie nautili ale tie

mo

la blugi. Minile lui Chelsea au fost mai iui. Cu


respiraia tiat de poft, ea l mngie prin
materialul tocit, puterea i cldura crnii n erecie
aproape frigndu-i degetele.
Cu ochii aintii pe trsturile lui ncordate, l
mngtie cu o nou ndrzneal i un sentiment de
premeditate pe care-l punea pe seam a anilor de
dorinj nbuit i singurtate. S e simea foarte
lacom i complet fr inhibiii.
Craig i gemu numele. Inima Iul Chelsea strig
la el, rspunzndu-i. El se cutremur, incapabil
s-i stpneasc reacia la mngierea ei intim.
Ea se gndi c el arat ca un rzboinic mndru
din vreo cultur primitiv, aa cum se nlase
deasupra ei, cu prul lung, nc umed, curgndu-i
peste umerii largi, cu inta de aur strlucindu-i n
lobul urechii i oasele coluroase ale fetei dndu-i
o nfiare att de enigmatic nct i era imposibil
s-i citeasc gndurile. El se cutremur nc o
dat sub degetele ei.
Vreau mai mult din tine, opti ea, cu trupu
zvcnind de o incredibil ardoare. Am nevoie de
mai mult din tine.
Craig smuci din cap, ncuviintnd. Ea i privi
maxilarele strngndu-se i i simi muchii din tot

trupul Incletindu-se cnd fi descheie nasturele,


desfcu ncet fermoarul i apoi i trase blugii i
ortul jos peste co apsele nguste. Sexul ini
eliberat, erecia pulsndu-i cu for. Chelsea II
cuprinse n mini, simindu-l neted i fierbinte, o
senzaie care-i lu respiraia.
Craig murmur un cuvnt neneles, sunetul
fiind un am estec ameitor de emoii neexprimate
i nevoie fizic.
- Nu mai pot s atept.
Chelsea aproape c nu auzi comentariul lui
gutural. Simi o uluitoare senzaie de pierdere
cnd el se ndeprt de ea i-i sco ase hainele,
d ar n clipa urm toare toat ngrijorarea ei
dispru. Craig o apuc cfe talie, o ridic pn
privirile li se ntlnir i ei rmaser ochi n ochi, i
o sprijini de perete. El fcu un pas nainte, cu
trupul musculos ntr-o magnific tensiune.
Craig o inu acolo, intuit pe perete ca o jertf
ateptnd penetrarea lui. Erecia lui zvcnea pe
cldura primitoare, n ateptare, din partea de sus
a pulpelor ei. Chelsea i ncolci torsul cu braele
i cu picioarele. Snii ei czur greu pe pieptul lui,
cu sfrcurile mpungndu-l prin hiul des.
- Las-m s te iubesc, Craig.

Ochii lui se fcur negri ca miezul nopii, iar


buzele lui senzuale se albir de tensiune. Ea vzu
rzboiul pe care el l purta cu sine nsui n
privirea lui tulburat. ncletarea dintre brbatul
capabil odat d e d ra g o ste i sen sib ilitate i
brbatul care nvase s urasc i care refuza

s-i arate sentimentele.


lub ete-m , C raig! O, D oam ne, te rog
iubete-m!
El se nfipse n ea fr un singur cuvnt de
avertisment, intrnd pn n p r se le . E a ip,
surprins i cu o uurare pornit din inim. S e
simea vie pentru prima oar de a s e ani.
mplntndu-se repetat i ct de adnc putea n
ea, Craig i apuc coapsele, cu degetele nfipte n
pielea ei. Chelsea ntmpin fiecare nfundare a lui
cu o zvcnire erpuit a pelvisului. Muchii interiori
ai trupului ei tremurau i l sugerau. Ea i p resr
gtul expus cu srutri pn ce el i revendic gura
i repet cu .limba micrile frenetice a prii de
jos a trupului. Ea se desft sub puterea ereciei
Itii i fora unduitoare a trupului lui n timp ce-o
poseda.
El mnca de pe buzele ei, prnd nestul i cu
desvrire nemilos n cutarea satisfaciei, dar n

inima ei C h elsea tia c Craig nc s e ascu n d ea,


nc s e proteja de riscurile inerente ale iubirii. E a i
iert atitudinea defensiv i am rciunea, s e ls
n voia instinctelor autoprotectoare pe care le
dobndise n anii ct fu se se r desprii i capitul
complet, lsndu-i trupul s exprime emoiile pe
care tia c Craig le-ar fi respins d a c e a ar fi
fcut g reea la de a da glas sentimentelor.
l iu b e a cu s ru t ri c e r c e t to a r e i prin
m preunarea intim a co apselo r lor. i ncerca
s-l ajute s-i vindece inima rnit, dei tia c
nu trebuie s s e atepte la prea mult, prea curnd,
de la un brbat ncpnat i vulnerabil cum era
Craig Wilder.
S e m perecheau fr cuvinte de d ragoste, cu
o pasiune slbatic, ap roap e la fel de violent ca
stafiile din trecutul lor comun care-i urm reau. Cu
gurile lacom e ncletate, s e izbeau unul de altul,
pierdui, cutnd mplinirea.
C h e ls e a s e a p ro p ie d e a p o g e u a p r o a p e
nainte s-i d e a seam a. S e sim ea oscilnd pe
buza unei prpstii, cu perm isiunea eliberrii la
n d e m n . S e n c le t d e um erii lui C ra ig ,
nemaiputnd s-i controleze trupul, cu nevoia de
eliberare att d e mare nct lacrimile i umplur

ochii i-l alunecar n jos pe obraji.


Tremura, tnfigndu-i incontient unghiile n
umerii lui.
- Craig?
Chiar i ea i putea auzi anxietatea din voce.
- Nu te mpotrivi, sp u se el rguit cu buzoi
lipite de ale el. Zvcnl spre ea, profunzimea i
unghiul Iul de penetrare reflectnd am intirea
senzorial a nevoilor lui Ch elsea n convulsiile
pasiunii. D-i drumul, mltiticol D-i drumull
Senzaia explod adnc n ea, apoi se rspndi
cutrem urat sp re exterior s-o cu p rin d , s-o
consum e l, s e temu ea ntr-un m om ent de
panic l oc, s-o nece. S e nvrti napoi ca un
titirez. Incapabil s se opreasc, Chelsea ip.
Craig inhal sunetul n trupul lui n timp ce
pompa n ea, nc purtat de propria lui cutare a
mplinirii. A gat de el, C h e lse a i sim ea
interiorul trupului desfcndu-se ntr-o mie de
frme de senzaie. El ti apuc coapsele nc i
mai strns, mpungerea lui aproape nebuneasc
aruncnd-o ntr-o uitare nstelat care-l refuza
coerena i-o rsplti cu extazul.
Dupa ce Chelsea atinse punctul culminant,
Craig sco ase un geamt jos din gt. El izbucni

dup cteva clipe, fora Iul vital nlnd ca o lav


fierbin te n strfu n d u rile el, ntr-o e lib era re
n delungat ca re ap ro ap e l fcu s ca d n
genunchi. S e simea aproape paralizat cnd se
prvli peste ea, aplatiznd-o pe zid, n timp ce ol
se lupta nu numai pentru aer, ci l pentru fora de
a se ridica de pe trupul ei nainte s-o striveasc.
n cele din urm, Craig i susinu greutatea
trupului sprijinindu-i braele de o parte i de alta
a c a p u lu i Iul C h e l s e a , cu r e s p ir a ia n c
neregulat, cu inima bubuindu-i slbatic n piept
i scaldat de sudoare. Cnd ncepu s-i mite
coapsele, ea s e rzvrti. Minile el l apucar de
talie ntr-o g rab tcut ca el s nu se retrag din
ea.
El i aminti cum stteau mbriai o dat ce
fu r t u n ile s e n z u a l e t r e c e a u , cu tr u p u r ile
s a t is f c u te , cu sen tim e n tele m b o g ite d e
intimitile pe care le mpriser. i aminti i
conversaiile lor linitite, ca i rsul istovit al lui
C h elsea i propria Iul nevoie neostenit de a
ncerca din nou hotarele dorinei lor unul pentru
cellalt chiar i atunci cnd erau deja vlguii de
o b o se al dup ore ntregi de fcut dragoste.
Craig i simi suprarea fa de Chelsea ncepnd

s se diminueze n timp ce aluneca n trecut, iar


amintirile li deveneau att de vii nct sfri prin a
lupta s-i stpneasc emoiile.
Chelsea i revenea ncet, cu gndurile confuze
i trupul tremurnd de plcute ocuri ntrziate.
a n d n sfrit se m ic i alint gtul lui Craig cu
buzele, el i ridic capul plecat i privi n jo s la ea.
Ea i ntoarse privirea curioas, nesigurana din

ochii ei i zmbetul ovielnic care-i ridica colurile


gurii g en e ro ase fcndu-l din nou precaut. O
cercet ri tcere. S e pregti de asem en ea, s
fac fa regretului ei i nvinuirilor care ar fi putut
urma.
mi pare bine c s-a ntmplat, mrturisi e
nainte de a se ondula lipit de trupul lui robust i
de a-i a p sa buzele pe o latur a gitului lui
m usculos. A fost minunat, mai minunat dect
amintirile mele laolalt.
ocul se rspndi prin el i se sim ea de parc
cineva l-ar fi izbit cu o crm id bine intit. Sfiat
dintr-odat ntre pornirea de-a o scutura c e att
de imprevizibil i cea de-a o arunca afar, n
furtun, i de-a o lsa s se descu rce singur
pentru c devenise o complicaie de care n-avea
n evoie, C raig m urm ur o e x p re s ie v u lg a r ,

a d r e s a t sie n su i i c a re p u n e n d is c u t e
caracterul mamei sale. n cele din urm, nu ce d
nici unuia din a ceste porniri. n schim b, ce d unor
nevoi mult mai primitive, nevoi prea mult timp
lsate nepotolite.
n d re p tn d u -se u o r, el p rin se b rb ia lui
C h elsea n mn i-o for s-i ntlneasc privirea,
i sim ea trupul ntrindu-se d e un nou asalt al
dorinei i ncerc s descifreze i s neleag
p riv ire a v is t o a r e din o ch ii ei. D ei l irita
capacitatea ei de a-l sed u c e doar cu o privire,
C ra ig nu n c e r c s d e sp rin d trupurile lor
nlnuite. i lu gura, suprat c nu era n stare
s-i refuze plcerea pe care i-o oferea ea, n
timp ce i ap leca oblic buzele peste ale ei i se
afunda n dulceaa ei de miere.
Apucnd-o de ncheieturi, Craig i le nctu
d e asu p ra capului cu o mh. C h elsea zmbi sub
buzele lui i s e arcui n el cu graie felin. El i simi
miezul interior cutremurndu-se fierbinte pe cnd
el cretea n ea, cldura lun eco as a trupului ei
arzndu-l, seducndu-l i avertizndu-l c n-o s s e
sature niciodat d e fem eia asta, indiferent de cte
ori ar lua-o.
O revendic a doua oar, revendic ce fu se se

I m in i lily jo r

.1 IMl 0M Alljlrt Mill In HI HIM


lIH*l mill'd
IH|1B|M| In Mi, l|l *|IM** OA ll tlrtlnm oalMdi|lM
I III IMIP |1 VMlI* I tJln I1MW, ohlrtl 'Id. M d*ld
Im am ii MAI fnliiMKMHoA tmpul plnA fin d
nAImn ilrt nl g l1 In ml
Ilugl fAlHI ill) utlMl VIIm|i...., IHrtlu MU I0119I nn
l l U| > a i I n Iu ImImm III! 1 lavftl lalt mnllvti dlw
IIIH illIIIII UU t-MlM | A |U IH lld r t m u Ml I n u a i i a ..........

n| aaii^nnlD liammlllil vlnlaiil nil 111llmltum I9I vii I


llliihd (ll uUIm lill &A nn ill Mum 91 nd rt|l|o, M ilrti III
S H t im d

l)A &

4 lll l[ n p

111 MM I d i i l i l l l

';l

m u ll

|u I

IlDBR[|l ICl I'M HA I m.ll MltM| IMI Ip *H |||| l||Vl|p (t ml


ti*A mmIm m.ll llillu, I9I |iinmlftti alagl, pu i ItitI
II U p U l

Ini lU llM M iln n

hm ||(i

i i | i Im iI d

I u ii a Iii m u

amili

tyl nwiun[ll ilD vanlaliiniti I ioiim m ii In Vdlliil p nn lo I

I ll

lll f ll

IH lllf l

d H llt l,

| a i >iH m 1 tai l 1 ( m i l l

M lM U ll * l I** n I'Mi la Im li 11 la rjii i m u I i i i| m i j it .-,11| 1 i,


U i'd lw
CU M bbm

ly l ill Iii A p l iv ii pm i In Id

. H H IV I9 11I

0|

minuni | iu imuMitiiu
N m m i h m l n i l' llu la lA II I m r - A l A i * * p n m u l d ,

ilrtl lilt jHaci

mil|||m|ilrilti
i l&H

lojnVin ini wiliici


N il Vfllltenn! i lon| Hb 11ill li Ml m
M a n ia mm b u r t lM I I I I 1(1 llwlnr*

n MB |iin

VUlIiM llV

Wpn
Ml rlt b|Ulb 11*iMltt i f l ui lin h lll

Mil 111A lilt in ti

IiiI,)I(Immiimm In limllm I In Im**imil rtniM tin im(a


nfl #lmlH*a#' il N Min f.ii -iil 1 lat II uri || 1 in 1 h- bImIiiI
lliallin lulu ImIo Mil fiibl d m .d ld iild |iu llu iiimI

llWllllw
I m mm/ I In n n l m n in i ill 11 Hi t IIIi v in ;*ui lui iii
IM U M III i M IM I

bd

I HI

U| (M IM

I IM

lin p iinu liH l Mvliluni |H ln I'A iiim ^

b llM llll,

III

b || III

h lm ll h i M imm Iul

OlMlU III MlAl ll li I (I M in i MU IIII91 M, (lin V n i rtldrt fill III


iMPlaillft III IU lfM Id d IIIMl jlllllll t let II
Im puliil ol

1 ll till, i

Nil ill Ml lllim l i li it Ii ill tl i ijii ii , iiim I u i ImIi i I

flM lilm lll I b f l lt 'll llld t |c i|r l h c i| |b |l i||u

M lll|lllliaiai
h t t U |H in

MM b ill'll!

iM 1 >g11 iln mi it Mil

MblM III b MM111I I U 1 il Mil lM Mill

ilnidM iAull
N m il b |U lb MblM, b ii l g n l dl, i l l
tfAlttlVlMlI I im nil III Ml

I H IVll wm

I M l*.l III III m I iim I mIm , bd

Inlintm, m| h ii iui 1 ni mi 1 ini ni nun ill* in 1 in ula


ll MllinilA 11 I I I IVllu liMVlllnVdlM nil III 11-Iill II bn
Illlillllr A III b f lig ll, 1 lu y l 1.II11 M l l l l l l i l n l nrt n i l I M lllf lt llb d
M

I ' ld O ll f l

OA

I I I I I I Ml MM Ml Ml

fl

f llb l

MllfMl l l d l l l

intenionat.
- Dar asta ai avut de gnd, ripost ea cu mai
mult ncredere dect simea n realitate. Nu-i aa?
Craig ridic din umeri i schim b b rusc
subiectul.
- Furtuna ncepe s se potoleasc, dar va
trebui s mai stai cteva zile. Trebuie s se mai
zvnte nainte ca drumul s fie sigur ca s poi
pleca de aici.
Ea ncuviin din cap, mulumit n tain c
Mama Natur i dduse timpul de care avea
nevoie cu Craig.
- Nu m deranjeaz. Pe tine?
El se ncrunt, de parc sunetul vocii ei blnde
i zgria nervii.
- Mie mi-e indiferent.
- Bine. Am observat c i-ai lsat hainele pe
podeaua duumelei. Te deranjeaz dac m
apuc s spl? Chelsea se ntinse dup ceaiul ei
cu ghea, b g un deget n pahar i fcu
cuburile s salte i s clincne. Petele alea de
noroi o s fie un comar ca s le scot, dac nu
m ocup rapid de ele. Scondu-i degetul din
pahar, i supse vrful ca s-l usuce, cu ochii pe
chipul lui tot timpul.

nceteaz s te mai gndeti la trecut, i ordon


pe tcute. Gndete-te la mine i la viitor. D-mi o
ans s te ajut s vezi posibilitile care ne stau
n fat, pentru c snt nelimitate.
Prnd nedumerit, Craig o ntreb:
- Ce dracu cloceti?
- n c e rc d o a r s-m i s a lv e z pulovrul i
pantalonii din grm ada de zdrenje i ncerc s fiu
un musafir bun.
- Nu eti musafir. Eti fosta mea nevast.
- Adevrat, dar nu-i nevoie s faci ca starea
mea civil s par o soart mai rece ca moartea.
- N-am ncredere n tine, Chelsea. N-o s am
niciodat.
Ea simji neptura din vorbele lui.
- Deja Ji-ai exprimat clar sentimentele n ceea
ce m privete. Cum nu snt nici surd, nici
oarb, Ji-am receptat mesajul, dar cred totui c
atitudinea ta e problema ta, nu a mea.
Craig se ridic, iar picioarele scaunului zgriar
cu furie p o d eau a de lemn. A plecndu-se, i
sprijini palmele mari pe mas.
- Fji atent, puicuo. Eti bgat pn peste
cap.
Ea i arunc o privire senin, uznd de tertipuri

femeieti ruginite dnd spuse;


' - Eti ncordat iar. Cred c ai nevoie de mine
ca s te relaxezi.
Chelsea i nbui rsul cnd vzu expresia lui
buimcit. i plcea s-l surprind pe Craig, mai
ales fiindc o supra evidenta lui nevoie de-a o
clasifica drept o specie care se g sea undeva
sub categoria rimelor. El se mic cu viteza
fulgerului.
Instinctiv sigur c el nu avea nici o intenie de
a-i face ru, Chelsea l ls s o sm uceasc n
picioare i s o izbeasc de pieptul lui. Lipit de
trupul lui dur, ca un strat proaspt de vopsea, ea
i zmbi cu gura pn la urechi.
- M vrei, nu-i aa?
El rspunse cuprinzndu-i oldurile ntre mini.
O trase n sus i o strnse lng coapsele lui,
aeznd-o astfel ncrt ea simi fiecare centimetru al
ereciei care zvcnea prin blugi.
- Fir-ai s fii! spuse el, vo cea lui jo as,
ptima, trimindu-i un fior n su s, pe ira
spinrii.
Dei cuvintele lui sunau a p ro a p e ca o
mngiere, Chelsea du se amgi. nelegea ce
vroia s spun C raig. R egretul i n p d i

s en tim e n tele i inim a o d u re a pentru el.


Trecndu-i vrful degetelor peste buzele lui, ea i
aps palma pe obraz.
- Nu m blestema. Mai bine f dragoste cu
mine. tii c asta vrem amndoi.
- Eti o vrjitoare.
El rosti acuzaia ntr-un mod att de lipsit de
convingere, nct Chelsea aproape zmbi. ncerc
s-i nveseleasc starea de spirit.
- S-i fac o vraj? ntreb ea, iar rsul se trezi
brusc la via n interiorul ei i iei liber la
suprafa nainte ca el s-l poat opri. Atunci i
ddu seam a c era mai fericit cu Craig, chiar cu
un Craig defensiv i imprevizibil, dect fusese ani
de zile.
- D eja mi-ai f cu t, m urm ur el, v o c e a
sunndu-i din nou ncordat i iritabil.
- Te rog, las-i deoparte suprarea. Dac n-o
faci, o s te devorez de viu.
- Nu pot, murmur el, iar privirea lui tulburat
reflect o strlucire trectoare de durere pe care
nu vroia s-o recun oasc i apoi frica lui de
trdare, n timp ce-i cerceta chipul. i nu vreau.
Asta m-a inut n via.
Ea s e n treb d a c el n e le g e a ct de

revelatoare era recunoaterea lui, mai ales c i


ea nvase c furia putea fi o puternic for
motivant. C h elsea simi lacrimile nepndu-i
ochii, dar clipi s i le rein. Nu voia s cread
Craig c i era mil de el, chiar dac murea cnd
se gndea c el fu sese trdat i umilit de un
sistem legal pe care odat l aprase.
- Nu-i nevoie s te aperi de mine. N-a face
niciodat ceva care s te rneasc.
El nepeni.
- Nu mai ai asem enea putere asupra mea.
R b d areu i aminti ea. El avea nevoie de
fiecare strop de rbdare al ei.
- Nu e vorba de putere, Craig. E vorba doar
de noi doi i de opiunile pe care le facem ct
sntem mpreun.
Chelsea se opri, cercetndu-i trsturile dup
vreun semn c el ar putea fi de acord s-i
coboare puin garda. Din nefericire, nu vzu nimic
care s-o ncurajeze, dar totui refuz s se dea
btut. nainte ca el s-o poat opri, i strecur
braele pe dup gtul lui, i trase capul n jos i i
cuprinse buzele ntr-un srut fierbinte, cu gura
deschis, menit s-i prjoleasc sufletul.
Craig lu ofranda ei de pace, n ciuda unui

moment de ezitare care n-o surprinse pe C helsea


nici un pic. i degust fiecare prticic, foam ea lui
prnd neostenit cnd s e hrnea de pe buzele ei
i-i fo lo se a limba n interiorul gurii ei ca un
rzboinic jefuitor. Nici nu-i desprinse buzele de
ale ei cnd -o ridic n brae, o duse n partea
cealalt a camerei i o a e z pe covorul oval din
faa cminului. ngenunchind ntre picioarele ei
desfcute, i nfc poalele cmii.
C helsea i opri minile atingndu-le blnd.
- O s co s nasturi tot restul vieii d ac o ii tot
aa, iar tu o s rmi fr haine dac nu ai grij.
ncheieturile degetelor lui se albir.
- Atunci sca p de cm a!
- A ju t -m , l invit e a , d o rin du-l cu o
intensitate care-i fcea vocea s-i tremure. Eu
ncep de su s i tu de jos. Ne ntlnim la mijoc.
A a fcur, iar operaia le lu mai puin de
cinci secunde.
Craig d esfcu piepii cm ii, minile strngndu-i-se pumn n estu r cnd privirea lui
ncins alunec peste goliciunea ei.
- Pielea ta m-a fcut ntotdeauna s m
gndesc la cel mai fin porelan, dar nu e niciodat
rece cnd o ating.

S e ntinse i-i mngie sfrcurile cu vrful


degetelor, apoi le privi cum se ntresc ca dou

mrgele de coral.
Ea se uit fix la el, ocat de comentariul lui. i
tremur, trupul ei trimind un mesaj mut, dar
profund, de dorin. Cu o expresie concentrat,
Craig i rsuci sfrcurile ntre degete, apoi le ciupi
uor pn ce Chelsea gemu.
Privirea lui alunec pe trupul ei pn jos la
crlionii castanii mtsoi. Degetele lui i urmar
ochii, micndu-se ncet peste pielea ei, zbovind
aici, and acolo. Chelsea i inu respiraia cnd
el i fcu mna cu peste micul ei dmb, cu o
atingere posesiv, privind-o i provocnd-o pe
tcute s-i refuze ceea ce dorea el.
Ea scoase un suspin senzual. Senzaie dup
senzaie cnta peste pielea ei i se rostogolea prin
sngele ei n timp ce el pieptna cu degetele valul
castaniu.
Nimeni nu m-a atins de cnd ai plecat tu
opti ea, rugndu-se ca el s cread adevrul,
dar i temndu-se c ar fi putut vorbi prea
devreme.
Craig se opri, cu privirea att de ptrunztoare
i att de plin de suspiciune nct ea se simi

" - f

Femeia Iui Wilder

rnit. i lu un timp s-i cntreasc sinceritatea. I


C h e ls e a tiu clip a cnd el o ju d e c d rep t
m in cin o as, dar nu s e o b o si s - i p led e ze
cauza.
Cuprinzndu-i c o a p s e le n mini, C raig s e
aplec i-i folosi buzele i limba pentru a lsa
crri s g e t to a re d e foc pe linia n eted a
abdomenului ei, peste ridictura uoar a fiecrui
os al oldului. Prul lui trecea peste pielea ei ca o
mngiere.
Chelsea i trecu degetele printre uviele lui
lungi; apoi le b g adnc n coam a lui ntu
necoas, cnd el se mut la snii ei i i supse. Ea
tremura sub gura lui priceput, minile czndu-i
slab pe lng corp. De-abia rsufla.
Craig se ndrept. Chelsea rm ase tcut i
n e m i c a t s u b p riv ire a lui c o n c e n tra t i
d ra g o ste a ei pentru el o ajut s g s e a s c
rbdarea de care avea nevoie ca s fac fa firii
complexe i atitudinii sceptice a fostului ei so.
- Nimeni n-ar trebui s aib un corp ca al tu,
remarc el n cele din urm.
- De ce nu? opti ea.
- Eti o ispit ambulant.
Ea zmbi, incapabil s se abin.

- Acum n-a fi In stare s fac un pas nici dac


viata mi-ar depinde de asta, dar oricum, eti
ispitit?
El i duse palmele pe abdomenul ei, cu
palmele fierbini dnd i desfcu degetele peste
ea ntr-un gest posesiv care spunea ct tomuri
ntregi. Ea i ntinse minile. El le lu i o trase
n su s, astfel nct stteau genunchi lng
genunchi.
Cum stteau fa-n fa, el ntinse ochii,
rotindu-l capul dintr-o parte n alta i masndu-i
gtul. Chelsea atepta, pur i simplu, i-l privea,
cu trupul zvcnind de poft. nelegea nevoia lui
Craig de a orchestra intimitatea lor i se simea
dornic s-l lase pe el s imprime ritmul.
n sfrit el i ntlni privirea cnd i puse minile
n interiorul pulpelor ei. Vrful degetelor lui i
zgndrea cutele calde ale trupului. O mngia,
fcnd o s se umfle de tensiune i s se
umezeasc de atingerea unei alte intruziuni, nc
i mai intime, n trupul ei.
- Nu m-am ateptat s te vreau att de mult,
recunoscu el. Credeam c mi-a trecut. Credeam
c m-am vindecat de tine.
Ea i acoperi minile cu ale ei, savurndu-i

onestitatea.
- Nu eti obligat de nimic din ce se ntmpl
ntre noi, Craig. n afar de asta, nu snt o
proast. neleg ce e la mijloc.
- i ce anume e la mijoc, n afar de sex?
ntreb el rstit.
Ca s rspund la ntrebarea lui, ea atept
un m om ent c a s -i ad u n e curajul c a re o
prsea.
- Asta e jocul tu i tu stabileti regulile pe
msur ce se desfoar. Dac i accept regulile
i nu am pretenii, snt binevenit s joc pn te
plictiseti tu.
Nu te mai neleg.
Chelsea gsi prea puin consolare n uimirea
pe care o vedea n expresia lui.
O
s m nelegi pn la urm, dar num
dac vrei.
- Nu mai eti femeia cu care m-am nsurat
acum opt ani.
- Nici tu nu mai eti brbatul pe care l-am
pierdut acum a s e ani. Sntem chit? ntreb
Chelsea. Sau nseamn pur i simplu c trebuie
s ne adaptm fiecare la schimbrile celuilalt
dac vrem s ne petrecem timpul mpreun?

- Simplifici prea mult.


Ea tl lu una din minl i l-o ridic la stnul ei.
- sta e singurul lucru simplu dintre noi. M
vrei i te vreau.
- Aa cum al spus, te folosesc. l frmnt
carnea, atingerea Iul se n z u a l Infirmndu-I
cuvintele, tioase, chiar dac el nu prea s-i
dea seama.
Chelsea se simea ca plastilina sub minile Iul.
i venea s geam l s se arunce n braele Iul,
dar rmnea nemicat l concentrat asupra
cursului gndurilor lui.
- tiu, dar nu aa funcioneaz lumea ta?
Oamenii se folosesc unii pe alii l numai cel
puternici supravieuiesc.
- Snt mirat.
- Nu fi. Am trit n lumea ta de cnd al plecat. E
departe ca cerul de pmnt fa de cea pe care
am mprlt-o noi i poate c-o ursc, dar e o
realitate.
- Am fost nite proti, ne-am am git sa
credem c putem scpa de latura ntunecat a
vieii.
Chelsea l contrazise Imediat.
- Ba nu, eram ndrgostii.

Iluziile rvor sa te ajute sa treci prin viata. Nici


dragostea.
Dar nici nverunarea ta, Craig, O foloseti
ca sa te protejezi, clar te face orb faa de partea
frumoasa a violl,
El expira zgomotos,
Nu vremi aa mal vorbesc,
Atunci ivo aa mal vorbVn, apuse Chelsea
blnd. S e apleca n fata, deja cautndiM cu minile
fermoarul blugilor n timp c e l ciugulea ncet
barbla cu dinii.
Craig se elibera din minilo el, tnl n plcloai
l ae de/braca pna la piele Rwlutndu l locul pe
covor, dusa minile Iul Cholnea pa erecia Iul eain
pulsa, En murmura narutan pt ftt(n Iul i I
mnglo lungimea duia, mlnunlndu-ta n taueie do
senzaia puternica a nexului Iul l Inteleglnd ca In
curnd fora Iul vn fi acufundat n ndtncurilc)
trupului ol. I~l i aluneca degetele n b us pe
Interiorul pulpelor ei, ea I explodeze cldura
acoperita de matnuo a doi Intel i- 1lua gura n aa
fel nct en ae 8lm(l iubita prima oaia de ani d
zile.
Chelaoa l Craig au comunicat fara cuvinte
cJupfi aata, dorina lor eclipsnd realitile caie

nc i bntuiau. Cltoria lor spre satisfacie a fost


un intermediu intens erotic i n afara timpului,
care a pus n micare o subtil redefinire a relaiei
lor.

O pt

Furtuna s-a potolit, n sfrit, trziu n dupamiaza aceea. O tendin de nclzire, cu soare
strlucitor i adieri blnde s e stabili n zon n
dimineaa urmtoare. Ameninarea unei alte inun
daii a disprut cnd natura i-a nceput procesul
de recuperare i renoire n zilele care urmar.
Psrile i-au reluat construitul cuiburilor, blile
de ap care stangnau au nceput s se evapore,

torentele rtcitoare s-au uscat i o familie de


ratoni opia la marginea luminiului. .
Chelsea i Craig s-au stabilit n propria lor
rutin. Orict de stngace i experimental era
tentativa lor de coexisten, Chelsea nu punea la
ndoial norocul ei sau motivele lui Craig.
El d isprea devrem e n fiecare diminea,
ocupat ore ntregi s refac podul peste ru.
Folosindu-i jeep-ul i o remorc cu fundul plat,
transport cheresteaua depozitat n opronul
din spatele cabanei, ca i uneltele i frnghia.
Cnd l ntreb Chelsea, Craig i explic c
avea de gnd s arunce peste ntinderea rpei mai
multe scnduri solide i s le fixeze cu buloane pe
scheletul vechiului pod, care rezistase furtunii.
Dac reuea, i spuse el, ar putea s o duc pn
la maina ei.
Ea se oferi s l ajute, dar Craig o refuz att de
dur nct ea nu mai pomeni de acest subiect. Tot
nu tia de cellalt drum, pe uscat, pe care l-ar fi
putut folosi, nici de pretextul lui Craig c podul
trebuia oricum reparat.
C h else a rm nea la cab an . S e odihnea,
ncerc cteva din crile broate pe care le avea
Craig n bibliotec, aipea i din cnd n cnd fcea
'--------------------------- ' -------------------------------------

plimbri lungi ca s-i dezm oreasc picioarele n


absenta lui. Loviturile de pe spinarea i oldurile
ei s e nvineir, dar durerile i junghiurile rm ase
dup cd erea n rp i trecur repede. V edea
o b o seala lui Craig dup orele lungi pe care le
petrecea muncind s repare podul i l sftui s-i
mai ncetineasc ritmul. Nu recunotea ct de
lipsit de entuziasm s e simea s-l p rsea sc pe
Craig sau cab an a lui izolat, nici sperana ei ca
proiectul lui de reconstrucie s-i ia mai mult timp,
dect se atepta el.
i g s is e de lucru, folosind proviziile din
cm ar i din con gelator ca s p re g te a sc
m ese apetisante. Craig nu prea spun ea mare
lucru despre mncarea pe care o gtea ea, dar i
tergea invariabil farfuria, apoi cerea o a doua
porie, uneori chiar i pe a treia. Dac g se a
priceperea ei culinar neateptat, nu o coment.
El c d e a ad eseori n tceri prelungite cnd
erau m preun se a ra , dar C h else a i asculta
propriul sfat i nu-l scia cerndu-i explicaii
despre gndurile sau sentimentele lui. S e ducea
cu p asiu n e n braele lui. Uneori l z re a pe
brbatul tandru pe care-l cu n o scu se odat n
acele m omente vulnerabile i fr suflare care

urmau duptt co fceau furtunos dragoste, dar In


general ol rmnoa distant l prudont de cfto ori
erau mpreun.
Dei fceau d ragoste frocvent, evidenta
averelune a lui Craig fat de a dormi mpreun
noaptea o necjea pe Chelsea mal mult decft voia
en s recunoasc. Presupunea c ol ora hotrt
s evite orice apropiere eVnotlonal autentic. n
cea de-a clncea lor sear mpreun, ndrzni sa
dea glas curiozitii fat de atitudinea Iul
dar
numai dup co au fcut dragoste,
De co nu m lai s vin n pat cu tine
noaptea?
El termin s-l trag fermoarul la blugi nainte
do a so uita la ea.
Eu dorm elngur, Chelsea, Iar motivele molo
snt personale.
Stteam do vorb cel mal bine noaptea
trzlu, l aminti ea ncet.
N avem despre ce vorbi.
Ea i nbui frustrarea, dar totui respingerea
Iul o durea. Il aminti, do asemenea, pentru a
z e c e a o ar n ziua a ce e a , cn co ch eta cu
dezamgirea dac so atepta la altcova dect la o
relaie sexual do In Gralg. Trglndu-i ptura

posto trupul gol, II prlvwa IntlnsA po canapea.


DupA cum era obiceiul lul seara, Craig stAtoa
aezat po podea tn faa cAmlnulul l privea fix
pflpTlron flcrilor. So aplocA tri fajA, ductndu-l
degetele In frunte. In timp co-l nclina capul l-l
m asa ttmplolo, parul lul lung alunecA tn foii,
ascunztndul profilul.
Cholsoa tl InAbuI pornlroa do in ao duco ItngA
ol l do a l consola, Privirea ol so mutA spre
rotoaua do clcatrlcl din Josul splnArll lul l zfcbovl
acolo, IncA nu gAalno curajul do n I tntroba do
undo Io avoa,
Ca l cum I ar fl Intuit glndurllo, Craig no i Anual
doodatA, cu ochii plini do ostllltato Cholaoa
ncremeni, Jenata cA o surprlnnoso flxtndu I
El tnl tn plcloaio l a ll vAzu ncordarea nu
numai In oxproala ilgldA a fool, cl l tn muchii
caro l pulsau tn trupul putornlc atunci ctnd lol din
camorA l no duso po coridor tn dormitorul lul.
Cholsoa rAsulln IntrotAlat, Iar sontlmontolo do
mulumire po cwio Io aflaun dupA mbriarea lul
doar cu puin timp tn urmA dlspaiuia Deplini* tn
1Acere atitudinea lul constant dofonalvA, nu doar
Hontlmcmtul do neputina po caio II etimon tn ua
Slmlndu h o trista l nfiina, Cholsoa so cuibri

sub ptur i se lupt cu lacrimile care-i nepau


ochii. n c e le din urm , adorm i n patul ei
nsingurat, dar sri din somn dup cteva ore cnd
l auzi pe Craig ipnd din dormitorul din fund.
Strngndu-i ptura n jurul trupului gol, C helsea
fugi spre ua deschis a dormitorului lui. S e opri,
cuprins de nelinite.
Lumina lunii se cernea peste trupul lui gol. Ea
H privi zvrcolindu-se i ntorcndu-se n somn, i
i dori cu ardoare s alunge demonii care-l
chinuiau. Totui atept. El nepeni brusc, trupul
devenindu-i rigid ca o lespede de piatr. Urlnd
un blestem dup cteva clipe doar, ncepu din
nou s se agite.
Alarmat, C h elsea naint fr zgom ot, cu
picioarele pe podea. S e ntinse i degetele i se
arcuir uor pe umrul lui Craig, n timp ce sttea
lng patul lui. Numele lui i se stinse nerostit cnd
nite mini care nu veneau de niciunde o sm ulser
de pe picioare i ateriz cu faa n jos n pat.
S e lupt s s e elib ereze de mna care-i
nctua ncheieturile la spate, dar nu reui. Cu
sufletul la gur, simi o a doua mn ncletndu-ise n pr i smulgndu-i capul pe spate.
- Craig! ip ea o dat ce-i cpt suflul. S e

simea mai speriat dect fu se se vreodat n viaa


ei. Te rog, nceteaz! M doare!
El nepeni, i ddu drumul i-o ntoarse pe
spate. nclecndu-i co apsele, i apu c minile i i
le intui d e a s u p r a ca p u lu i, a p o i s e a p le c
d easupra ei, cu expresia amenintoare, n timp
ce gfia trgnd i scond aerul din piept. ocat,
C h elsea se uit n su s la el, temndu-se s s e
mite, temndu-se s fac orice altceva.
- C e dracu ncerci s faci?
- Nimic, jur. C e s-a ntmplat? opti ea. Ce-am
fcut?
- Rspunde-mi!
- Te-am auzit ipnd n somn. Eram ngrijorat,
explic ea, nc tremurnd de ocul de a fi tratat
ca o criminal.
- Visez, sp u se el printre dinii ncletai.
Ch elsea vzu ct l costa s recun oasc asta.
- tiu.
- De unde dracu tii?
Ea nghii s-i ndeprteze senzaia de nod n
gt.
- Te-am auzit noaptea trecut dup ce te-ai
dus la culcare. i cu o noapte nainte.
Craig i eliber minile i s e ndrept, greutatea

Smw'ityVH
kjl vpfrvu* t# f *

<Ja OUS a

*,

m u f** dm U*>pul lb fttoftMU da ncorda** f*


U#r tU tyM t prvi p*U< ktfvj, aWfXWVKJu-H ****
w

podul p * n # x

O w M * ^

fc a c a Jn o h w a tu r* *

in**, co pnyyaa t</Ms jx* a /* * p*/u* dm 1*V>M


(M *,** q pma*

V car# In lumma lun

p*ra j mi <^it>pata oa Incofdara dacft dt>


otoic*
l> * 6 6 ( 4 (HJ V r# i 6 S 11$ U*^ t>6 d O f m C U t m * 7
h i i ? c o b o r i /n to id * 9 \ k it f tu j x i / i / a a

fa a* putaa omori, Gh$b*i, i nu yraau aa

a m ttiytd ijti CQO0

n0 .

fca ifi pu ea am Pala mfini p a pulpala lui


putvrut# Mu^cM a * adu/iau aut) palmwia $i
^o*u>u* m, m pan/1 aapru da pa Uupuf lui b
h u m , * p t i* d

Inii | w rau Mu m-am dat aaama da nac.


i>a nu in oiai w q pjj da mina tind dormf
fca ddu dm cap, lncuviintl/*d
ftn a

Vorims $wm- Daca ai navoia da mina


pantfg g*ya, at/iya-ma din ua
Asta a unui din motivaia pantru cam a$tj
*vX*/1t c>$ ataj aingur aici, nu i aa?
l a fncaput, al fi ignora fntratoaraa, aa dadu jos

<Je pe e a & se in c ise pe spate, cu mtaiie sub


cap. Trecur mai mui# nrwmte d e t&cere 'marAe
ca el sa spgna:
Nu pot s e stau n preajma oamenilor nor/iali.
Nu-i adey&ra! fci tu bi asta, nseta Chelsea. li
lua mine $i i rnpieti lejer degetele cu ale Jui A$
yrea s a rr ti ^pus Pot sa fac ceva c a sa ta ajut?
Nu a resfxmsabilitatea ta
I a se mica cu prudenja, ae/ndu-se finga
coafase lui, cu trupul gol un rezumat al graiei
incontiente mai d e g ra b dect o pro vo cara
P ic a t a , a$a cum ed e a scldat da lumina lunii,
h elea ai paraa pala ca srnntina proaspt, iar
expresia da f)* chipul ai ram ase blinda
C raig , n clip a a sta nu vorbim d e sp r e
responsabilitate Vorbim daspra simpla com pa
6iuna. Nu atapt nimic n schimb
Nu poi sa schimbi caaa ca am davanrt eu,
aa c las o balta
l a s a m a sa ta ajut, II implora ea, apucndu I
da mna Ma omoar sa ta vad ncordat ca un arc
tot timpul. Lacrimile care i umpleau ocini ncepur
ea cu rg , stropindu-le minile unite. Te rog,
lasa ma sa te ajutt
El o t/ase n fata. O cuprinse uurarea cnd el

( fljj)

'

o trase n jos, lng el. Punndu-i mna pe mna lui


Craig, ea i aps obrazul pe umrul lui. Chelsea
simi un frison trecnd prin el, apoi altul. Suspin
de uurare cnd el i nconjur umerii cu braul i o
strnse i mai aproape.
- i-am povestit despre serviciul meu? ntreb
ea, hotrt s-l distrag, mcar pentru scurt timp,
de la gndurile lui negre i amintirile dureroase.
- Tu n-ai nevoie s munceti.
- Nu-i sta motivul.
- Care-i motivul?
- S tiu c timpul meu trece cu folos, i asta
se ntmpl n departamentul pentru custodia
copilului la curtea de justiie a familiei.
- neleg c i-ai sco s de la naftalin diploma
de raportor al curii, coment el. Pentru care
judector lucrezi?
- Mary Templeton.
|
- E bun.
- Am admirat-o ntotdeauna, dar acum c am
vzut-o lucrlnd cu copii care au devenit subiect
de disput ntre prinii ca re d ivo reaz, e
uimitoare. Am cerut s fiu numit pe lng ea
dup ce am vzut-o cum s-a ocupat de un caz
foarte dificil n care era implicat o feti cu

leucemie. Prinii erau att de prini de propriul lor


conflict c nu mai realizau ce-i fceau fetitei lor
bolnave. Mary le-a atras atenjia nainte de a fi
prea trziu i acum fetita e n remisie.
- ntotdeauna Ji-au plcut copiii, remarc el cu
o voce domoal.
L-am iubit pe copilul nostru, s p u se ea n
tcerea mintii ei. L-am iubit din toat inima, chiar
dac l-am pierdut. Chelsea i sili gndurile s se
ndeprteze de sarcina care se terminase cu un
avort spontan n timpul procesului lui Craig, de
copilul despre care el nu tia nimic, copilul pe
care ea nc l mai jelea.
- Mary e unul din judectorii care par s aib
nelepciunea lui Solomon cnd hotrte ce-i mai
bine pentru copiii care vin la ea n instan,
continu Chelsea. M-a ajutat cnd tata era pe
moarte. M-a susinut i cnd m-am ocupat de
s u c c e s iu n e a lui. N e-am mprietenit n ciuda
diferenei de vrst. Dei Chelsea l simi pe Craig
devenind rigid cnd ea pomeni de tatl ei, tia c
nu vor putea evita subiectul la infinit.
- De ce-a murit? ntreb el n sfrit.
- Cancer hepatic. S-a chinuit mult.
- D ac te atepi la com ptim ire pentru

btrnu, afl c nu am nici un strop de cheltuit


pentru el.
- Nu m ateptam la asta din partea ta. tiu
ce fel de om a fost, Craig. A trebuit s m
descurc cu el dup ce te-au trimis la nchisoare i
l-am ngrijit ct a fost bolnav. A fost o situare
dificil, mai ales cnd s-a ncpnat s fie ngrijit
acas.
- De ce n-ai angajat o infirmier?
- Am angajat. apte n decurs de trei luni. Le
f ce a viaa un iad. Infirmiera numrul opt a
rezistat pn la sfrit numai pentru c a intrat n
com.
- L-ai idolatrizat. Nu i-a fi fost uor s-l vezi
cum moare.
Surprins de compasiunea lui, ea confirm.
- Nu mi-a fost uor, dar nu pentru c l-am
idolatrizat. A d evrul e c m i-era fric de
dezaprobarea lui i am pierdut o grmad de ani
ncercnd s-i ctig respectul. A trebuit s moar
ca s neleg c singura aprobare de care am
nevoie este a mea proprie.
- A fost un afurisit de...
Chelsea i aps degetele pe buzele lui.
- Te rog s m asculi. Cred cu adevrat c

Dumnezeu l-a pedepsit cu o moarte lent i


dureroas pentru ce i-a fcut ie, a a c nu-i mai
pierde timpul i energia pentru el. S-a dus i nu
ne mai poate face niciodat vreun ru.
Craig i lu mna, i aps un srut n mijlocul
palmei i apoi spuse:
- Bunul sim mi spune c ai dreptate, dar n
sinea mea totui doresc rspunderea.
- Nu tiu c e s-i mai spu n , d o a r s-i
amintesc din nou c e mort i c singura ta
rzbunare real va veni prin tribunal.
Chelsea simea btaia inimii lui sub palm.
Ghemuindu-se lng Craig, i ddu timp s-i
adune gndurile.
- Eti mai ierttoare dect o s fiu eu vreodat,
dar, n fond, tu ai mai puin de iertat, nu-i aa ?
- Asta e o problem de opinie, i aminti ea n
timp ce-i amintea minciunile pe care i le sp u sese
tatl ei despre Craig n timpul procesului.
- i altfel, cum i mai ocupi timpul? o ntreb
el.
Ea se aplec i l srut pe brbie, mndr de
el, c fcea efortul de a-i stpni suprarea.
- Triesc o zi o dat, ca majoritatea oamenilor.
El privi n jos, spre ea, studiindu-i concentrat

expresia.
- Tu ai vrut s stm de vorb. i aduci aminte?
Chelsea zmbi larg.
- mi aduc aminte. Lucrez c a voluntar la
spitalul Sf. Maria. Au o arip nou de oncologie
pediatric.
Evident surprins, el fluier.
- Mare efort s-i pstrezi o atitudine pozitiv.
De ce te supui unui asem enea stres?
- Copiii snt remarcabili. Am nvat multe
despre curaj de la ei.
- Eti schimbat n multe privine acum, nu-i
aa?
- nainte eram imatur? dar acum... acum snt
mai realist.
Craig se mic deodat, rostogolindu-se pe-o
parte, astfel nct s stea fa-n fa. Chelsea i
simi mna a e z n d u -se p e old u l ei, ap o i
apsarea degetelor lui cnd o trase mai aproape.
Ea se undui n fa, arcuindu-se s se lipeasc de
el, astfel nct snii i czur pe pieptul lui tare.
Strecurndu-i braele pe dup umerii lui, i mic
pelvisul ntr-o poziie intim lng coapsele lui.
ntregul trup al lui Craig rspunse, un val de.
ncordare trecu prin el, apoi un tremur, naintQ de

a-i mpinge coapsele lng ale ei.


- Ai ncercat s m provoci cu toate povetile
alea despre ali brbai.
- M ntrebi sau mi spui?
- Spun.
Ea ddu din cap, cuprins de uurare.
- Am ncercat s te provoc, dar numai pentru
c insistai s m judeci att de aspru.
- i mi-ai spus adevrul cnd ai spus c nu
te-a atins nimeni de cnd am plecat eu.
- Nu te-am minit niciodat, n toat viaa mea,
Craig Wilder, i n-am de gnd s m-apuc acum.
Miza e prea mare.
- De ce, Chelsea? Sntem divorai. Aveai tot
dreptul s ncepi o via nou.
Inima i se strnse. De ce, se ntreb ea, nu
nelegi ct de mult te iubesc, ct de mult te voi iubi
ntotdeauna?
- Nu prospectam piaa n cutare de so.
Aveam unul, i aminti ea, i-l vreau napoi.
- Chelsea...
Ea-i nghii un suspin, apoi opti:
- Nu vroiam pe nimeni altcineva.
Craig i inu respiraia un minut lung i se uit
d o ar le ea. C h else a simi ct d e fragil era

I
ncrederea lui i nu insist. Oft de uurare cnd el
i strnse faa n scob itura m u scu lo a s dintre
um rul i gtul lui. O inu a stfe l, a bso rb in d
tremurul trupului ei suplu n timp ce-i druia
sigurana mbirii lui. Ei i fu se se dor s-o in n
brae. i fu sese dor s s e simt n siguran i
iubit. i fu s e se dor d e discuiile linitite, pe
ntuneric, din dormitorul lor. i i fu se se dor de el,
de soul ei, iubitul ei, cel mai bun prieten al ei.
- Te cred, Chelsea.
- Atunci facem progrese.
- Am vrut s cred ce-i mai ru despre tine,
mrturisi el. mi era uor s te ursc.
- Poate c am dat gre ca soie, dar nu snt o
mincinoas.
- N-ai dat gre.
- Nu-i nevoie s m aperi. Adevrul simplu e
c n-am fost acolo dnd ai avut nevoie de mine.
N-am putut fi.
- P r e s u p u n c ta t lu i t u tre b u ie s -i
mulumesc pentru asta. 0 "5trnse mai tare. B les
temat s fie! N-ar fi trebuit s m poat jefui de ce
i de dne mi-a fost mai de pre.
- A vrea ca tata s fi fost un om bun. Vieile
noastre ar fi putut fi altfel acum.

C raig s e ro stog oli p e s p a te .fr nici un


avertism ent. O trase i pe C h else a dup el,
ridicnd-o fr efort. E a aju n se clare p e ste
co a p sele lui puternice, cu genunchii ndoii i
gam bele apsate pe lng pulpele lui. S e aplec
nainte, cu minile sprijinite de-o parte i de alta a
capului lui, cu prul un cadru erotic pentru
trsturile ei delicate i snii legnndu-se pe
pieptul lui.
- La ce te gndeti? l ntreb ea.
Ca i cum ar fi fost o ispit, creia el se simea
silit s-i reziste un moment, Craig o ridic de pe
pieptul lui.
- Tot nu neleg de ce ai venit aici.
- Jurnalul, i aminti ea. Ai nevoie de el.
- P o ta fun cion eaz, orict de d efectu o s
uneori.
- Cnd l-am gsit printre actele i crile lui,
n-am mai stat s m gndesc. tiam doar c
merii s-l ai. Cred c am luat o hotrre corect,
chiar dac am luat-o n grab.
Craig i cuprinse talia cu minile, trupul lui
reacionnd prin cldur i trie la atingerea lor
intim. Chelsea s e scurse peste el ca siropul, snii
ei ntlnind peretele dur al pieptului lui n timp ce

ea i apropia picioarele i-i prinse ere z ia care


zvtenea ntre pulpele ei.
- Nici un alt motiv? m urmur el rguit,
apudndu-i coapsele ntre mini ca s opreasc
micarea de legnare mai mutt dect subtil a
prtii de jos a trupului ei.
- in la tine. N-am ncetat niciodat s tin.
- Nu vreau s te a e d .
- Fad cum vrei, spuse ea, cu buzele att de
apropiate de gura lui ndt i sorbea sufletul dnd el
expira.
- Nu mai snt bun pentru tine sau pentru
nimeni. La dracu', nu pot nid mcar s-mi petrec
noaptea cu tine.
- Din cauza amintirilor din nchisoare?
El ddu din cap afirmativ, cu o expresie
mohort.
- Mi-a spus dneva odat c amintirile plcute
pot fi folosite ca s le ii departe de cele urrte. Se
opri, contient c risc nemulumirea lui d ac ar
fi continuat. Poate c dac mi-ai povesti despre
viaa ta din nchisoare, comarurile tale n-ar mai fi
atft de rele.
- Nu e nimic de spus.
- Ba sigur c e! De exemplu, cum i petreceai

zilele?
- mi trecea timpul,
- Te lai greu, II mustr ea, punndu-i capul
pe umrul lui i nconjurlndu-i gtol cu braele.
- Bine, Chelsea. O s*i joc jocul, dar numai
pn la un punct. Ce vrei s tii?
- Orice vrei s-mi spui.
- M sculam la ase, m splam pe fat, pe
'dini i pe urm ateptam s fiu sco s din cuc.
- Erai ntr-o celul individual?
- Majoritatea timpului,
- Ce se rrtmpla dup micul dejun?
- mi vedeam de treaba mea.
- Care era?
- S lucrez la bibliotec.
- Ce altceva mai fceai?
- Scriam recursuri pentru deinuii care nu-i
puteau gsi aprtori de ncredere.
- Ai practicat dreptul?
Vocea lui sun mai ncordat decit un ceas
ntors prea tare cnd i aminti:
- Am fost dat afar din barou, Chelsea.
- Dar i-ai folosit talentul juridic s-i ajui pe
alii, preciza ea ncet. De ce?
- Mi-am fo losit p ricep e rea c a s supra-

vieuiesc. A a mi cumpram protecie, calitatea


de membru n cel mai puternic segm ent ai comu
nitii din n ch iso a re i un lo c n consiliul
deinuilor.
- i totui trebuia s te pzeti douzeci i
patru de ore pe zi i nu puteai s te ncrezi n
nimeni.

-Exact
- Tensiunea trebuie s fi fost ngrozitoare
pentru tine.
- M-am adaptat.
- Gnd te antrena}?

Cra g se ncrunt.
- n fiecare dup-amiaz. De ce ?
Ea i ridic capul i i zimtoi.
- mi place rezultatul.
- M bucur, mormi el morocnos.
Ea i ls mina s alunece n lungul pieptului
lui puternic, peste creasta de muchi care i
acoperea abdomenul i in jos pe co a p sa supl.
- mi place foarte mult. Strecurindu-i mina
lateral, Chelsea netezi cu degetele carnea zbrata
pe care o vzuse m a devreme. Cind Crajg tresar
dureros, ea 3 ntreb: Ce s-a Vrdmplat cu spatele
tu?

- O btaie cu cuitele.
- Te-a atacat cineva? Cu cuitul? ngrozit s
aud confirmarea a ceea ce bnuise ea nc de
dn d o b servase prima oar cicatricele, trase adnc
a e r n p ie p t s s e lin i te a s c . U nde erau
gardienii?
- Erau doi oameni oarecare i cuitele snt
uor d e meterit din tacmuri sau dintr-o bucat
d e m etal din. s ch e letu l patului. n g e n e ra l,
gardienii nu se b ag ia duuri.
- De ce s-a ntmplat?
- Tu de ce crezi?
Prin mintea ei fulger o im agine i simi
instantaneu c-i vine ru.
- Ai trecut prin attea!
- N-au reuit, Chelsea. Am avut grij s nu
reu easc niciodat, iar ameninarea s-a sfirt n
ziua dn d am ieit pe poart, ii aminti Craig.
- Ameninarea nu s-a sfirt dac nc mai ai
comaruri.
- Pn la urm or s se termine.
- Dar, Craig...
El o mut de pe trupul lui i s e ntoarse pe
partea cealalt. ntins pe-o parte, sttea cu faa la
perete.

- Schimb subiectul. Nu mai pot s vorbesc

despre asta.
Ea ngenunchie n spatele lui.
- Te rog, ntoarce-te pe burt.
*
- De ce?
- Te rog, ai ncredere n mine! opti ea, cu
degetele deja atingndu-i uor umerii largi.
j
Craig cooper, dar Chelsea tia c fcea asta
numai pentru c ea nu reprezenta o ameninare
1 fizic real pentru el. i m as ncet spatele.
I Frecndu-i cu vrful degetelor muchii ncordai
i simi c tensiunea din el ncepe s se mprtie.
n cele din urm, Craig se relaxa sub minile ei,
1 iar respiraia i deveni mai profund n timp ce ea
se lsa n jos de-a lungul ntregului lui trup gol. n
cele din urm, schimb direcia, micndu- se
napoi, n susul trupului lui, ntr-un ritm constant i
linititor, pn ce ajunse la talia lui ngust.
Chelsea se opri cnd ntlni reeaua de cicatrice
de pe alele lui. Ezit un moment lung, cntri
consecinele a ceea ce era pe cale s fac, apoi
se aplec n fa. i aps buzele pe pielea
hrtnit, lacrimi fierbini scurgndu-i-se involuntar
din ochi n timp ce ncerca, n felul ei, s-l vindece
cu dragostea ei.

Craig se ntoarse spre ea ca un animal care se


repede la prad. intuit pe spate n timpul ct ar
dura o btaie de inim, se uit n sus spre el, iar
el se ls peste trupul ei.
- Ce ncerci s-m i faci? ntreb Craig cu
duritate.
Chelsea i nghii lacrimile.
- Voiam doar s-i dau amintiri noi ca s le
nlocuiasc pe cele urte.
- Nu te obosi. Dispar ntotdeauna.
- Toate?
- Toate, Chelsea.
Ea ddu din cap, s-i ascund dezamgirea.
- Cred c neleg ce spui. E prea dureros s-i
aminteti, a a c i alungi din minte toate
amintirile dragi, pn ce^ ntr-o zi dispar pentru
totdeauna. ncerc s zmbeasc, dar nu reui s
produc mai mult dect o grimas, nainte de a
recunoate: N-am putut s stau n preajma unor
oameni ndrgostii dup ce te-au luat. Le purtam
pic att de mult pentru fericirea lor nct n-am mai
ieit deloc n lume. M-am nchis n casa noastr.
Am ncetat s mai triesc i am fcut tot ce-am
putut s ncetez s mai simt.
- De c e ? ntreb el, prnd cu adevrat

nedumerit. Eti o fiin foarte sociabil. i plac


oamenii i oamenii te plac pe'tine.
C helsea ezit. tia c preul cinstei ei ar fi
mare d ac Craig s- ar fi ndoit de sinceritatea ei.
- Spune-mi! i com and el, aezndu-i forat
coapsele ntre pulpele ei n timp ce-i sprijinea
greutatea trupului n coate i s e uita n jos la e a n
semintunericul din camer.
- M durea prea mult s-mi aduc aminte d e ce
pierdusem noi, sp u se ea, luptndu-se cu un nou
asalt al lacrimilor. mi era teribil de dor de tine.
Craig nepeni de parc ar fi fost izbit d e un
pumn ncletat.
- Nu neleg de ce i impui toate astea. Nu
trebuia s vii aici i nu trebuia s te joci de-a
m rturisirea sincer cu mine. Nu i-am cerut
niciodat i nici nu am ateptat a a ceva de la
tine.
- Dar am nevoie s nelegi.
- Ce neleg e c e un adevrat iad s m aib
cineva n preajm, ip el. M simt i m port ca
un animal n cu c n majoritatea timpului i s e
pare c nu m pot mpiedica s fiu aa. i pierzi
timpul pentru c te folosesc doar.
Ea i scutur capul.

- Cu toate astea, merii o a doua an s. Vreau


s te ajut s-o ai.
- n ciuda a ct ar putea s te coste?
- Exact.
- i asum i rolul mielului de jertf fr nici o
speran ? o p re s el, cu un scepticism evident.
Nu cred a a ceva. Oricine are un plan, chiar i tu.
- Nu mai cuta pete n soare, l implor, ea.
Uite, tiu d e ja c s p e ra n e le m ele, d e fapt
fanteziile mele, nu snt rezonabile i nu am intenia
s ti le impun, a a c nceteaz s te mai frminji
c-o s- Ji cer vreodat ceva n schimb, fiindc n-o
s-o fac.
- D espre ce d racu vorbeti acum ?
- V o rb esc d e sp re faptul c tiu c n-o s m
mai iubeti niciodat, s e rsti ea, att de rvit
emotional nct nu-i putu tine gura. Oi fi eu naiv
i ilogic cnd e vorba de tine, dar proast nu
snt!
El i Jinea capul ntre minile lui mari.
- Taci din gur, C helsea! Nu vreau s aud a a
ceva.
- D ac cu tine nu pot s vorbesc, atunci cu
cine? Nimeni altcineva nu nelege ce s-a ntmplat
cu noi i tu eti singurul om cu care am m car pe
^

z rss s

jumtate ncredere n privina sentimentelor mele.


Chelsea se opri s-i trag sufletul. Dei nc
agitat, inteniona s fie cinstit, indiferent de
preul afectiv. Eti singurul om care m-a iubit
vreodat fr nici un motiv, a a c ia spune-mi tu
cu cine trebuie s v o rb e s c , C ra ig W ilder?
Spune-mi, fir-ar s fie!
- De ce nu accepi realitatea? Nu pot fi ce e a
ce ai tu nevoie s fiu. Pur i simplu, nu pot.
Ea deschise gura s-l contrazic, dar Craig i
cuprinse snii, se aplec i i linse sfrcurile pn
cnd se ntrir n noduri strns nfurate de
senzaie pur. Ea se arcui sub gura i minile lui,
cu trupul fremtnd mai mult, cu gtul paralizat pe
m om ent. Cnd el n ce t s-i s u g c a r n e a
sensibil, se simi prsit i fr suflare i se
ag de umerii lui.
- Asta e tot ce pot s-i ofer, i spuse el aspru.
Nu am altceva de dat.
- Deocamdat e destul. Jur c e destul.
- O s pleci de aici cam peste o zi, o avertiz
Craig. i n-o s vii napoi.
- Nu-mi pas. F dragoste cu mine acum.
D-mi ce poi i-o s g se sc o cale s triesc
doar cu att.

Chelsea! El gem u i-i nclin capul, prul lui


drapndu-le feele. Nu-Ji face asta. Nu m lsa s
te fo lo sesc i pe urm s te azvrl.
n ciuda cuvintelor lui de avertisment, Craig
refuz s-o resping cnd ea i trase capul n jos i-i
mngie linia care-i d e sp re a buzele cu vrful
limbii. Foam ea lui constant pentru ea explod,
nc o dat. C h elsea capitul complet infernului
dulce care urm.

nttM O X

Craig simi un tremur ca un oc scuturnd


trupul lui Chelsea ctnd ti apuc umerii i se
npusti s-i ia buzele fntr-un srut dur, zdrobitor.
Aplecndu-i oblic gura peste a ei, ti bg limba
In petera umed care-l atepta, asaltul asupra ei
fiind o dezlnuire senzual de un singur gnd. i
explord curbele i firidele gurii, limba lui frecnd,
tmpungtnd i prdnd n timp ce trecea cu

ndrzneal peste carn ea ei umed, cald, i


peste dinii netezi.
i inspir aroma. S e hrnea de pe buzele ei i i
sorbea cu lcomie dulceaa. O atingea peste tot,
minile i tremurau i deveneau tot mai brutale n
timp ce-i nregistrau goliciunea.
O n se m n a pentru eternitate, punndu-i
amprenta de posesiune pe ea att de complet
nct i dezminea remarca de mai nainte cum c
nu mai avea nimic s-i ofere. Agndu-se de
afirmaia ei c nu atepta nimic de la el, se simea
liber s-i dea puinul pe care-l avea i puinul
acesta era sufletul lui.
Ea i rspu nd ea, atingere pentru atingere,
mngiere pentru mngiere. Limba ei sonda la fel
de invaziv cnd i colinda gura. Simind trecerea
frenetic a minilor ei peste gtul i umerii lui, Craig
ar fi vrut s-i strige plcerea pn la ceruri i apoi
s anune oricui ar fi stat s asculte c ea era din
nou a lui. N-o fcu, totui, pentru c nu putea
suporta gndul ca gurile lor s se despart fie i
pentru o clip.
Tria perfeciunea formei ei feminine cnd i
cuibri c o a p s e le n leagnul primitor dintre
pulpele ei desfcute. Rsufl ntretiat cnd ea i

nfur picioarele n jurul coapselor lui i ti a


c a rn e a ex c ita t cu m i c a r e a d e le g n a re
seductoare a pelvisului. S e sim ea gata s
explodeze, dar se mpotrivi i gsi puterea s se
abin.
Savura senzaia snilor ei cu sfrcurile ncordate
i a abdomenului neted n timp ce Chelsea se
rsucea senzual n braele lui i apoi i-o mul pe
trup. Gemnd n gura ei pe cnd se hrnea cu ea,
pofta lui de a sgeta pn la pragul febrei, iar
trupul i se cutremur i zvcni cu o volatilitate
senzual pe care se ndoia c-o va mai putea
reine mult timp.
Craig se ls copleit.de lcomia pe care i-o
inspira C h elsea, strngnd-o po sesiv cnd se
rostogolir pe pat, cu picioarele mpletite, cu
braele nlnuite, cu trupurile'contopite i gurile
unite. Gustnd i mngind fr ncetare, pasiunea
lor deveni un balet erotic care nu cunotea
hotar.
n curnd , Craig avea un singur gnd limpede.
Avea nevoie s fie n ea, s se scufunde n
adncurile ei fierbini i s se piard n senzaiile
| zg u d u ito a re pe ca re le p ro v o ca invariabil
senzualitatea ei nnscut. Numai cnd se unea n

suprem a intimitate i abandona el de bunvoie


revolta constant fa de situaiile pe care nu le
putea schim ba i de emoiile pe care nu le putea
controla. Era singurul moment cnd s e simea ca
un om capabil s-i controleze propriul destin.
Cum va, n elese el n ciuda dorinei care-i i
biciuia simurile i-i amenina stpnirea de sine,
Chelsea devenise rspunsul lui. tia, totui, c
n-o putea pune s jo ace rolul sta n viaa lui. Ea
merita mai mult, un brbat ntreg, un brbat
eliberat de am rciune i de pofta de rzbunare.
Craig i aminti nc o dat c ea era o graiere
tem p o ral, nimic mai mult. Nu pu tea s s e
gn d easc la ea ca la o parte permanent a vieii
lui, pentru c d e ja isp itise so a rta , nu d o a r
propria lui natur carnal, de fiecare dat cnd
o luase.
ntins deasupra ei, Craig s e smuci deodat
s-i elibereze gura i ncerc s-i re g sea sc
sufletul. i ddu capul pe spate, cu muchii
gtului ncordai ca nite otgoane de tensiunea
autocontrolului. O vroia, avea nevoie de ea acum,
dar trupul ei minion l ndemna s-i in-n fru
dorina. A d evrat. Era c a o p isic slb atic
atunci cnd era excitat, dar el tot s e tem ea c

ar putea s-i fac ru fizic dac i pierdea


controlul.
i simi minile pe umerii lui. Degetele ei i
frmntau carnea musculoas, frustrarea fiind
evident cnd unghiile ei ii zgriar pielea. El
de-abia simi durerea dnd i auzi numele ieind
de pe buzele ei, uluirea tonului mergndu-i pn la
inim.
Ai ncredere n mine, mititico, o ndemn el.
Ai ncredere in mine!
Ea se liniti instantaneu, rspunsul ei la
cuvintele lui optite fdndu-l s se simt umil. i
asum deodat puterea pe care i permisese ea
s-o aib asu p ra ei. Craig se rsuci pe-o
parte, se ridic ntr-un cot i se aplec peste
ea. i captur un sfrc ntre buze, strngndu-l
uor cu dinii, cu o tandree care ascundea
ten siu n ea fizic ce i se dezln u ise prin
ntregul trup.
Ea i rosti din nou numele, dar de data asta el
auzi mirare i uurare n vocea ei. Chelsea se
ntinse spre el, alunedndu-i palmele peste obrajii
lui, cu degetele desfcndu-se dnd ajunse la linia
prului, cnd l trgea mai aproape.
El supse cu mai mare for, cuprinznd-o i

mai adine cu gura. pin ce ea seina. Cealalt


mn r t c e a n jo s pe trupul ei i p e ste
a b d o m e n u l ei c a re palp ita. Ea s e m ic
fremtnd, desfcindu-i picioarele dnd degetele
lui coborr.
El S m'ngre uor despictura dintre pidoare.
apoi merse mai departe s-i exploreze faldurile
u m ed e, um flate ale trupului. E a icni su b
minguerea iui, inspuindu-l astfel s-o stpnesc cu
toat arta pe care o stpinea. Craig i arcui mina
peste ea, afundndu-i n ea dou degete, s
vad dac era pregtit i redescoperind cu
aceast ocazie aria smburelui feminitii ei. O
simi tremurnd, nainte ca oldurile ei s
neasc n sus de pe saltea i s-i sileasc
degetele s ptrund mai adnc n centrul ei
ncordat, clocotitor. Simi imediat un nod de
ncordare rspunznd n strfundurile trupului su,
strngndu-se pn la punctul de declanare.
Te rog. Craig. l implor ea zvrcolindu-se
neputincioas. Am nevoie de tine acum.
El o ascult, se urc peste ea i-i lu buzele n
, acelai moment n care se aez ntre pulpele ei
desfcute. Intr n ea fr ezitare, un geamt de
nencredere scpndu-i cnd se scufund n

adncurile ei ncinse. Ea ip i i se ag de
umeri. Cuprins de focul ei interior mistuitor, Craig
se cutremur cnd simi ncletarea posesiv a
trupului ei n muchii minusculi care tremurau n
jurul ereciei lui.
Cu trupurile nlnuite, Craig ncet s se mai
lupte cu inevitabilul. mpingea profund, repetat,
p lcere a rostogolindu-se peste el n valuri,
aproape necndu-i contientul n timp ce Chelsea
li ntmpina i rspundea fandrilor lui rapide cu
contrafandri.
Perfect, murmur el cu nencredere cnd ea
deveni brusc rigid, se rsuci sub el i apoi se
strnse convulsiv n jurul lui.
Ea ip, n extaz. Apogeul ei dur att de mult
i-i smulse carnea att de complet nct Craig i
pierdu controlul, propria lui eliberare fiind mai
exp lo ziv violent i mai n d elu n gat dect
oricnd.
Se prbui peste ea. Ea plngea n tcere.
Dei el simea cderea jilav a lacrimilor cnd o
srut pe obraz, nu avu tria s-o certe pentru c !
reaciona exagerat de emotiv.
R m a se r m b ria i, p re a am eii s :
vo rb easc, cu trupurile tremurnd de reacii

ntrziate. Craig meninu trupurile lor nlnuite,


chiar i dup ce se rostogolir ntr-o parte.
Chelsea aipi n braele lui. n cele din urm,
somnul l fur i pe el, uitnd de ameninarea
comarelor. Cnd se trezi, puin mai trziu, nu mai
simi panic a a cum era blestemul lui de noapte,
ci n senzaiile uluitoare pe care i le strnea
Chelsea fcnd dragoste cu el cu minile i cu
gura.
l a, l ncnt, i-l satisfcea iar i iar pe
msur ce trecea noaptea. Cnd se gndea c i
lipsea pn i puterea de a-i umple plmnii cu
oxigenul de care avea nevoie, nici pomeneal
de-a face fa nc o dat, foamea de ea reveni
nzecit.
Gurile li se ntlnir din instinct, mai degrab
dect din intenie, apoi se desprir, dar pentru
puin timp doar.
E xplorau. Aau. P rovocau. Ardeau unul
pentru altul i apoi i stingeau cu nerbdare
flcrile care-i frigeail.
Nici unul nu se reinea. Secretele deveneau
revelaii.
Revelaiile deveneau noi ci spre plcerea
reciproc.

mpingeau la o parte limitele convenionale,


ab a n d o n au regulile, diminuau inhibiiile i
abord au fiecare fantezie erotic pe care o
avuseser vreodat, experimentnd n moduri noi
i unice care i fceau s rd, le tiau rsuflarea i
le produceau plceri uluitoare. Trupurile lor se
contopiser o dat i nc o dat, iar pasiunea lor
fr sfrit unul pentru cellalt i purt cu ea ntr-o
serie de mperecheri vijelioase care se terminau
ntotdeauna ntr-o satisfacie intens i ntru totul
reciproc.
Pe cnd prda adncurile trupului lui Chelsea
pentru o ultim oar, zorii mijir n sfrit pe cer,
dincolo de fereastra fr perdea a dormitorului lui
Craig.
Ea tremur cnd eliberarea se rspndi prin ea
i strig:
- Te iubesc!
Uluit, Craig se prbui rotindu-se, pierzndu-i
co n tro lu l, cu trupul scu tu ra t de s p a s m e
violente, cu inima rsucit dureros n piept i cu
sentimentele att de devastate nct se temea c
s-ar putea s nu-i mai revin niciodat din
pierderea pe care tia c e pe cale s-o su
fere.

Dei profund ntristat de atitudinea distant a


lui Craig din dimineaa urm toare, C h elsea
respecta nevoia lui evident de tcere cnd luar
un mic dejun uor, fcur baie separat i se
mbrcar, i o conduse apoi cele trei mile pn la
maina ei. Dorea din tot sufletul s rmn cu el,
chiar dac ar fi nsemnat s-i prseasc viaa
din San Francisco, dar acum tia c el nu i-ar fi
ngduit acest lux. Ea credea c el era prea
ncpnat ca s-i ierte pcatele pe care nc i le
p u n ea n se a m . i sim ea, de a se m e n e a ,
hotrrea de a nu se mai ncrede niciodat n
cineva pe care l considera o ameninare fa de
supravieuirea lui i trase concluzia c Craig se
condamnase singur la cabana din muni ca la un
fel de mijloc, ales greit, de a se proteja.
Hotrrea lui o mbolnvea. Oft ncet n timp
ce el c o n d u c e a jeep-ul pe drumul plin de
hrtoape, sunetul care-i iei de pe buze fiind doar
un slab ecou al tumultului i al durerii interioare
profunde. Ea privi la Craig, ntiprindu-i nc o
dat n memorie profilul lui ca cioplit, cascada de

pr ntunecat ca miezul nopii care fi cdea peste


umeri i inta de aur fixat pe lobul urechii.
Privirea ei trecu lacom p este el. E xpresia
dezvoltat de pe chipul lui, nu doar puterea
stpnit a trupului, o fceau s-i doreasc s i
se arunce n brae i s-l implore s fac un
compromis oarecare care s le ngduie s
nceap din nou.
Convins c el i-ar respinge rugmintea
instantaneu, Chelsea i nbui pornirea de a
vorbi; se prinse de marginile crpate ale pernei
de pe scaunul ei ca s se mpiedice s se ntind
spre el, i privi drept nainte. Pe cnd se apropiau
de podul improvizat de peste rp, Craig ncetini
jeep-ul. Chelsea nepeni, cu o nelinite crescnd
n timp ce m su ra cu pruden din ochi
structura.
Simindu-i parc anxietatea, Craig opri jeep-ul
la civa metri de pod.
Nu e nevoie s-i fie fric. Ieri am fcut mai
multe traversri de prob.
In cele din urm i arunc o privire, lsnd-o s
z reasc o clip nenumratele emoii care-i
fulgerau pe chip nainte de a-i aranja trsturile
ntr-o expresie de calm. E sigur.

Ea ddu din cap convulsiv, simindu-se prea


ncordat i prea aproape de a izbucni n pfns ca
s spun ceva cnd el bg jeep-ul n vitez i
ncepu s nainteze pe podul scurt. Chelsea
n ch ise ochii. E ra in ca p a b il s o p re a s c
imaginea cderii ei n rp. Sdndurile noi trosnir
sub roile jeep-ului. n timp ce traversau ntinderea
de scnduri fixate n buloane, Chelsea recunoscu
adevrul afirmaiei lui Craig. Ajuns. n siguran
de partea cealalt, ea i slbi strinsoarea pe
perna scaunului, ndoindu-i d egetele s-i
ndeprteze crceii produi de fric. i strnse la
piept poeta, iar gndurile i revenir rapid la
Craig. Plngnd desprirea lor iminent i foarte
probabil pentru totdeauna, ea se ntreb dac va
fi vreodat n stare s depeasc moartea unei
relaii care ncepuse cu atrta speran i dragoste
cu opt ani nainte.
Dup ce trase n luminiul de la intrarea pe
pmntul lui, Craig parc jeep-ul fng poart.
Corbor de pe locul oferului fr graia tui fizic
obinuit, i cu trupul rigid o porni spre partea
pasagerului.
Chelsea deschise ua, uitnd pentru moment
c, dei era mbrcat cu hainele n care venise

cu m a mutte zrfe in urm, pantofii se pierduser


dnd se prvfcse n rfp. Nite osete groase de
fin ale Iu Craig ii acopereau picioarele.
- Pot s merg, protest ea, temndu-se c
dac ar fi atins-o, ea s-ar fi dezlnuit
B I rspunse cu o privire semnificativ spre
picioarete ei, apoi se ntinse spre ea, dudnd-o n
doi timpi i trei micri (a maina ei parcat tn
apropiere. Craig o aez n maina sport, joas,
fcu un p a s napoi i nchise ua, dar nu
ptec.
Dup ce-i puse poeta de o parte, i gsi
cheile i bg cheia n contact, Chelsea cobor
geamul.
- Nu-mi pare ru c am venit aid, spuse ea,
cu o voce reinut, in timp ce se rsucea pe
scaun i privi n sus ia ei.
- Presupun c era inevitabil.
Concesia M o duru, fiindc era fcut pe un
ton atit de rece.
Cheteea se lupt cu pornirea de a-i spune dt
e ra de nebun s-o n dep rteze din team .
Contro6ndu-i frustrarea, se hotr n schimb s-i
vorbeasc din inim.
- Nu m mai uri, Craig. N-a putea suporta s

m gndesc c m urti.
El ddu din cap cu bruschee.
- i-ai luat tot?
- De data asta am cltorit lejer. Zimbi stab,
amintindu-i tendina ei de a lua prea multe
bagaje dnd plecau In weekend-uri lungi sau n
vacane dt fuseser prieteni i apoi cstorii.
Spre deosebire d e trecut, cnd m acuzai c
ncerc s te transform intr-un catr de povar,

- Termin, C h else a ! Trecutul s-a dus i


cstoria noastr e moart i ngropat. Nu poi
s-o aduci napoi, nid noi nu ne putem ntoarce,
indiferent ce faci, ce spui tu.
Era i m uc buza, realitatea cuvintelor iui
cobornd peste ea ca un linoliu. Rsuci cheia n
contact i costisitoarea maina german ncepu
s toarc, trezindu-se ia via.
- Ai destul benzin s cobori muntele? Ai
nevoie de bani?
- Snt bine n am bele privine, opti ea,
afectat de tonul conjugal al ntrebrilor lui.
Craig se ddu napoi, ntreaga lui comportare
fiind la fel de distant ca privirea de pe chipul lui
cu trsturi dure.
- Atund, mai bine ai porni la drum.

- Craig? spuse ea n timp ce el se ndeprta.


El se opri, dar nu-i ntlni privirea.
- Ce-i, Chelsea? o ntreb, din nou pe un ton
tios.
- O s-mi dai de tire ce mai faci, din cnd n
cnd? Poate ne- am putea ntlni la o cafea sau
doar s stm de vorb o dat la cteva luni, s
zicem? Am fost prieteni nainte de a fi orice
altceva, i reaminti ea.
Observ c el nu se sinchisi s-i ascund
dezgustul fa de sugestia ei. Dei el nu spusese
nimic, Chelsea i vzu rcela din ochi i felul n
care gura i se strnse ntr-o linie alb, subire. Ea
suspin, frustrat att fa de el ct i fa de ea
nsi.
- Ar trebui s tiu mai bine i s nu ceresc,
nu-i aa?
- Din moment ce tii ce faci, de ce nu ncetezi?
Se mut de pe un picior pe altul, clar stnjenit de
ncercrile ei de a obine de la el o promisiune pe
care el nu putea s-o fac. N-are nici un rost s
inem legtura. Nu pot s schimb ce am devenit,
iar tu nu eti capabil s nduri o via cu mine, n
condiiile mele.
- Nu-i cer s te schimbi.

- mi ceri s iert i s am ncredere, Chelsea.


La fel de bine ai putea s-mi ceri s m arunc
naintea unui camion. N-o s se ntmple aa
ceva. Niciodat.
Luptndu-se s aib rbdare, ea insist:
- Te rog doar s te gndeti la avantajul pentru
tine de a renuna la trecut i de a te drui
viitorului.
- Atunci renun tu la mine mai nti, scrni el,
repetnd cuvintele ei ca s-i sublinieze ideea. M
sufoci i nu mai pot face fa la aa ceva.
Sectuit emoional, ea i adun rmiele
demnitii zdrenuite i-i ntlni privirea.
- Chiar dac n-o s ne mai vedem probabil
niciodat, snt cu adevrat bucuroas c am venit
s te vd i snt bucuroas de timpul sta pe care
l-am avut mpreun. Ai grij de tine, Craig. O
s-mi fie dor de tine i o s m gndesc la tine.
- La naiba! explod el pe cnd se apropia de
ea. Nu pot s fac ce vrei tu! Nu pot s fiu omul de
care ai tu nevoie. i izbi pumnii de capota mainii
sport. Pur i simplu nu e posibil. O s ard jurnalul
la, fiindc o s nebunesc dac trebuie aduc
iar pe tapet , ce s-a ntmplat. Aplecndu-se, el
apuc marginea geamului de la main. De ce nu

vrei s nelegi?
- Zu c neleg, insist Chelsea cu nc
ptoare, reinerea ei disprnd o dat pentru tot
deauna. tiu exact ce riti dac redeschizi rni
vechi. Eu retriesc permanent lunile alea de in
fern, dar vreau ca tu s te vindeci, Craig, i vin
decarea nseamn s citeti jurnalul, ca s poi
ndrepta o parte din rul care i s-a fcut. F-o de
dragul tu, nu de-al meu, iar eu o s fac orice ca s
te ajut s-i schimbi senzaia. Nu-mi pas dac
reputaia tatei e fcut zob n instan, pentru c a
comis attea delicte mpotriva noastr, nct leam i pierdut irul. Tu hotrte-te ce vrei s
faci i eu o s fiu alturi de tine tot timpul, dar
numai dac m vrei tu acolo. Merii un proces
cnd vei fi reabilitat i asta e cea mai bun
alegere. Nu-i pot oferi altceva, mai mult dect
viaa mea, dar i pe asta i-a da-o dac a
considera c ar atrna n balan.
El pru buimcit.
- De ce, Chelsea? De ce?
Ea scutur din cap, uluit.
- Pentru c te iubesc. Pentru c te iubesc.
Pentru c te voi iubi ntotdeauna, pn n ziua cnd
voi muri.

Craig rsufl brusc, un sunet greu de epuizare


emojional, marcat de incertitudine. Chelsea i
vzu nencrederea, dar refuz s*i dea rgaz
acum.
- Dac e s ai un viitor, trebuie s te mpaci cu
trecutul. E simplu ca bun-ziua, dar e n acelai
timp att de complicat.
El se uit urt la ea.
- De unde vine acest crmpei de nelepciune?
De pe capacul unei cutii de fulgi de ovz?
Ea l ignor ostilitatea.
- Din viat! Am trit propria mea versiune a
ceea ce ti s-a ntmplat tie, dar tu ai uitat asta
ntr-un mod foarte convenabil, nu- i aa? ntr-o
bun zi, dac va mai exista vreodat o zi bun
pentru noi, o s-i povestesc ce ml s-a ntmplat
mie acum ase ani. Trebuie s auzi i adevrurile
mele, realitile mele, dar o s le tin pn cnd o s
fii pregtit. Te avertizez cinstit, Craig, pentru c
odat ce vei auzi ce am de spus, n-o s m mai
poi da la o parte ca fiind unul dintre arhitecii
prbuirii tale.
- Vezi-i de viaa ta, Chelsea, i nu te mai
ntoarce! o sftui el aspru, cu toat armura pe
care o folosea ca s-i protejeze sentimentele

nchise la loc. Aici nu e nimic pentru tine i n-o s

I fie niciodat.
S te ia naiba, Craig Wilder, snt stul pn
; n gt de paranoia ta cind e vorba de mine! i merit
! ncrederea. Am meritat-o ntotdeauna, dar tu eti
att de al dracului de preocupat de tine nsui c
nu m-ai observa nici dac i-a pica leinat la
i picioare! Probabil c i-ai nchipui c snt b o r
dura i-ai pi p e ste mine! B u cu r-te de
amrciunea i de singurtatea ta, pentru c
mie mi-a ajuns ostilitatea ta pentru tot restul
vieii.
Chelsea bg furioas maina n vitez i o
trase pe oseaua ptat de soare. Nu se mai
obosi s arunce o ultim privire spre Craig prin
oglinda retrovizoare n timp ce se ndrepta, dar
numai pentru c ochii i erau inundai de lacrimi
de frustrare i tristee. De abia dup ce trecu de
prima curb a oselei ncetini maina, trase pe
margine i opri motorul.
Acoperindu-i faa cu minile, plnse pentru ea,
pentru copilul pe care-l pierduse i pentru Craig,
care, i ddea seama, era pierdut pentru ea
pentru totdeauna. Trecu mult timp nainte de a se
simi destul de puternic s porneasc iar pe

drumul de ntoarcere spre San Francisco.

eapn de ncordare, Craig o privi pe Chelsea


disprnd din vedere. i spuse c o s-i fie mai
bine fr ea n timp ce ncuie poarta, sp re
proprietate i se ndrept cu pai mari spre jeep,
dar ezit pe dat ce ajunse la vehicul, contient
c se minea - aa cum o minise i pe ea, i
aminti contiina lui. Umerii largi i czur. Craig i
ap s podul palmelor peste ochi, ncercnd, dar
nereuind, s-i argumenteze logic cruzimea fa
de Chelsea.
Te iubesc. Te voi iubi pn n ziua cnd o s
mor.
De ce dracu i sp u sese asta? S-l lipseasc
de mndrie? S-l chinuiasc? S-i aduc aminte
c fr ea viaa lui nu avea nici un sen s real? S-l
foreze s nfrunte trecutul i s-l priveasc dintr-o
perspectiv adevrat, a a cum l ndemnaser
psihiatrii la care se dusese la nceput, cnd ieise
din nchisoare?
Craig njur urt, i mai adaug o scrijelitur
jeep-ului cnd izbi bara cu piciorul nclat n

Laura Taylor
cizm, a apex conduse napoi pn la caban ca
un nebun urmrit de demonii iadului.

n zilete i sptmnite care au urmat, Craig


trepid de o furie interioar care-i amenina
sntatea mintal. Cu nervii fcui ghem , nu
cunoscu un singur moment de pace, fie treaz sau
adormit. Nu-i putea gsi pofta de mncare, dei
se silea s mnnce cel puin o dat pe zi. i urla
furia ori de dte ori se aduna in el, recunosdnd,
dar nemaipsindu-i, dup o vreme, c suna ca
urletul unui animal rnit de moarte.
Nu nelegea ntru totul de ce nu-i dusese.la
ndeplinire hotrrea de a distruge jurnalul lui
Martin Lockndge. Dei n arunc n cmin la un
moment dat, Hscoase, frigndu-i degetele n timp
ce salva pielea scorojit din flcrile care o
lingeau. Un instinct obscur a mpinse s bage
jurnalul ntr-un sertar de la buctrie, n care
umbla rareori, i s-l lase acolo.
Te iubesc.
Cuvintele ei i rsunau prin minte ca un refren
nesfrit, obsedndu-l zi i noapte. Sigurana i

senintatea pe care te gsise odat n cabana de


pe munte dispruser ca un fum risipit de un vnt
puternic. O vedea pe Chelsea oriunde se uita i o
blestema c fi invadase intimitatea.
Auzea sunetul rsului ei dulce, n momente
bizare. S e trezea ncremenit n loc, indiferent de
treaba pe care o fcea, cnd i amintea gemetele
ei de plcere i o c de fiecare dat cnd atingea
apogeul n braele lui. i blestema amintirile i pe
el nsui, dar tot i aducea aminte de fiecare
rotunjime i adncitur delicios de senzual a
trupului ei i de extazul pe care 8 trise n timp ce
e ra n castrat n timpul ei s a u su b gu ra ei
priceput, iubitoare.
n majoritatea nopilor moia pe podea, n faa
cminului. nainte de a se tr n pat. unde se
zvrcolea de pe-o parte pe alta, incapabil s
adoarm fiindc trupul lui o rivnea constant. Se
ntindea dup ea pe ntuneric n acele rare
momente cnd reuea, totui, s adoarm, dar se
trezea cu mnile goale i cuprins de frustrare. i
mirosea parfumul unic pe perna lui. chiar i dup
ce strnse cearceafurile de pe pat i le spl.
Comarurile devenir tot mai intense, ntr-atit
nct refuza chiar i s s e mai g n deasc la

odihn pn dnd nu ajungea s se clatine de


| epuizare.
Cnd nu tia lemne,' nu repara acoperiul
J cabanei, nu lucra pmntul pentru grdin sau
! nu-i nscocea alte treburi, Craig bntuia prin
pdure, cu gndurile haotice, cu emoiile din ce n
ce mai fragmentate.
La trei sptmni dup plecarea lui Chelsea,
Craig scoase jurnalul din sertarul de la buctrie
i-i citi coninCitul. Retri fiecare moment ntunecat
al inculprii lui, procesul care a urmat, verdictul
de vinovie i detenia. Dei i era greu s
mpace comportamentul ei din trecut cu compa
siunea i rbdarea de care dduse dovad ct
timp fuseser mpreun n caban, Craig puse
schimbrile din Chelsea pe seama unei maturiti
i a unei clariti a minii pe care evident le
dobndise de la moartea tatlui ei.
Afl exact cum i se nscenase mituirea jurailor
i afl i de ce. Citi rugmintea celui mort, pentru
iertare, dar nu fu micat. Se ndoia de capacitatea
; lui de a-i ierta sau de a nceta s-i urasc fostul
i socru, pentru c n sfrit l vedea pe btrn drept
ceea ce fusese - o fiin ambiioas, preocupat
numai de sine, care sacrificase de bunvoie pe

---- fz&J}---------------

oricine, inclusiv pe propria sa fiic, urmrind


succesul i aclamaiile pentru sine, n calitate de
procuror federal.
n ciuda ocului i a furiei care-l mistuiau de
mai multe zile, Craig recunoscu posibilitile
juridice care i se deschideau dac prezenta
mrturisirea lui Lockridge autoritilor de drept. i
ddea seama i de enormitatea sacrificiului pe
care-l fcuse Chelsea dndu-i jurnalul, pentru c i
ea fusese victim.
0 dorea cu disperare napoi n viaja sa. Gsi
n el puterea i curajul de a o ierta c-l trdase
cnd nelesese msura n care fuseser amndoi
folosii i manipulai de tatl ei. Craig recunoscu,
de asem enea, nelepciunea sfatului ei de a
nfrunta trecutul o dat pentru totdeauna. n cele
din urm nelese i accept ideea c, dac nu
reuea s aib un sentiment oarecare c s-a '
sfrit cu trecutul, nu va mai tri niciodat nici un
moment de pace n viitor.
Craig lu legtura cu ofierul lui i cu un avocat
din San Francisco, pe care-l respecta, iniiind
procedurile necesare ca s se reabiliteze i s-i
refac reputaia, cel pujin partial.
O iubea i avea prea mult nevoie de Chelsea

ca s nu ncerce s-o rectige. i mai voia i s


neleag ce vroise ea s spun despre ade
vrurile i realitile ei.

Sun soneria. C helsea se opri pe scar,


surprins ca cineva s vin n vizit att de devre
me. Travers holul, trase de o parte draperia
semitransparent care acoperea inseria de sticl
din ua de mahon de la intrare i se uit la
brbatul care sttea cu spatele la ea pe veranda
din fa.
El se ntoarse, ca i cum i-ar fi simit prezena,
225

i-i ntlni privirea. Chelsea clipi, incapabil s-i


cread ochilor. mbrcat ntr-o cma de un alb
imaculat, cu nasturi pn jos, descheiat la gt,
pantaloni bleumarin i o jachet sport asortat,
din catifea reiat, i o pereche de cizme de piele
n stil western, Craig arta de parc tocmai ar fi
ieit dintre paginile unei reviste de mod pentru
brbai.
Ea observ i c prul lui era tot lung, dar
fusese aranjat la frizer. Fr benti, coama
neagr i cd ea liber pe umeri. Trsturile
coluroase ale feei, nu doar trupul puternic, i
accentuau masculinitatea copleitoare, iar ea i
ddu seama c el arta mai calm dect fusese n
perioada petrecut mpreun n muni.
Trgnd aer n piept s se liniteasc, Chelsea
ls draperia s cad la loc, descuie ua i o
deschise. Rmase ncletat de clan, prea
tulburat s spun sau s fac ceva, dei se ruga
de dou luni ca el s vin la ea.
- Te-am trezit? o ntreb Craig.
- Nu! exclam ea agitat. M-am sculat de vreo
or.
- mi dau seama c-l devreme, dar trebuie s
vorbesc cu tine. Ai avut dreptate cnd m-ai acuzat

c snt preocupat numai de mine nsumi. Eram


att de cufundat n propriile mele probleme, c
nici mcar nu te- am ntrebat cum te-a afectat pe
tine procesul i divorul nostru,.dar te ntreb
acum, Chelsea, i snt .gata s ascult ce ai de
spus.
Dei uimit, ea se ddu la o parte.
- Intrl
Privirea ei rmase fixat asupra lui Craig cnd
el intr n holul casei pe care ea o motenise de la
tatl ei. Chelsea nchise ua i se sprijini de ea,
apsndu-i absent abdomenul cu mna i
nghiind, ca s liniteasc greaa brusc ce-i
rzvrtea stomacul.
Craig se ntoarse s se uite la ea, apoi se
ncrunt.
- Eti ngrozitor de palid. Te simi bine?
Ea ddu din cap afirmativ, hotrt s nu i se
fac ru de fa cu el.
- Foarte bine, am pregtit filtru de cafea,
trebuie doar s-l pornesc. Ce zici de o cecu?
- Sun mbietor.
Chelsea travers holul, cu capotul de mtase
neagr pe care-l purta mulndu-i-se pe trupul bine
fcut n timp ce mergea n faa lui Craig. Pstra

distana, dei se opri i privi n spate spre el cnd


fi auzi paii ncetinind. Atunci vzu c atenie lui
fusese atras de camera de zi.
- mi plac schimbrile pe care le-ai fcut.
- Lambriurile nchise la culoare i draperiile
grele de catifea erau deprimante, aa c am
redecorat interiorul casei dup ce s-a stins tata,
i-am vndut la licitaie toate mobilele i am scos
lucrurile noastre din depozit.
- i-au plcut ntotd eaun a pereii albi,
imaculai, tavanele boltite i obloanele stil conac
de plantaie, dac ferestrele trebuiau neaprat
acoperite.
- Consecine ale claustrofobiei de care am
suferit cnd eram mic, presupun.
n timp ce Chelsea fcea fa apariiei lui
neanunate i conversaiei politicoase, Craig se
purta ca un vizitator ntr-o expoziie de art, n
timp ce mergea pe coridorul larg care ducea la
buctrie. Chelsea i observ fascinaia fa de
aranjamentul stil galerie pe care l crease ea cu
unele din obiectele de art pe care le colecio
naser ei n timpul cstoriei. Ea sttu n ua
buctriei n timp ce el zbovea n faa unui trio
de nuduri impresionante.
'-------------------------- ------------------------------------

- mi pare bine c ai pstrat gravurile.


- Le-am cumprat n luna nbastr de miere, i
reaminti ea, mulumit n tain c el i aducea
aminte de colecie. El se uit la ea, apoi i feri
privirea. Ea se ntreb de ce arta el deodat aa
de ncordat.
- O perioad mai fericit, remarc el, n sfrit,
n timp ce-o urma n buctria reamenajat, cu
pereii i aparatele albe complet, iar bufetul i
gresia de pe podea mov cu negru lucios.
- Nu snt astea aceleai culori pe care le
aveam n apartamentul nostru?
- Snt surprins c i aduci aminte.
- mi aduc aminte o mulime de lucruri acum,
Chelsea, n special capacitatea ta de a fi miloas
i bun.
Ea se ncrunt, nepregtit pentru compli
ment, dar reui s-i aminteasc bunele maniere
impregnate n ea de cei angajai s-o creasc
dup moartea mamei ei.
- Mulumesc.
- Am luat unele hotrri pe care a vrea s i le
mprtesc.
- Bine, opti ea.
Lu un tergar de vase de pe bufetul de lng

chiuvet, strngindu-l incontient cu am'mdou


mintie In timp ce traversa camera spre filtrul de
cafea. Dup ce 3 pomi, se ntoarse spre Craig,
care sttea In partea opus a ncperii spaioase.
- Azi nu trebuie s m duc la lucru, aa c am
tot timpul.
- Ai s sfii tergarul la de v a se dac
continui s-l rsuceti aa.
Cheisea se uit fix la Craig. tergarul ii czu
din mfini. El travers camera, l ridic de jos i-l
puse pe bufetul din spatele ei. Stteau att de
aproape, ncft ea ti inu respiraia un moment,
minile tndreptndu-i-se din nou spre partea din
fa a trupului.

Ochi lui se ngustar n timp ce o studia.


Chelsea se gndi c ei arta tulburat, poate chiar
descurajat O culoare aprins i pta pomeii nali.
- Tremuri. Dac te deranjez, pot s plec.
Ea scutur din cap, negnd.
- Nu, nu-i nimic. Snt doar obosit. N-am
dormit prea bine ast- noapte.
- Eti agitat, Chelsea. Cnd e vorba de tine,
tiu diferena dintre oboseal i nelinite.
- Snt surprins s te vd, asta e tot.
- Ar fi trebuit s-i dau telefon nainte.

Ea se ntinse, B atinse uor mineca jachetei cu


virful degetetor. apoi i retrase mina.
- Nu, mi pare btne c te-ai hotnt s treci pe
aid. Ari foarte bine.
- Pn la urm rro-am cumprat nite haine
decente, spuse el cu un ris jenat. Am vrut s vezi
cu ochii ti c mi merge mai bine, mai ales de
dnd -am urmat, n sfrit, sfatul.
- Ai citit jumakrf?
- Mi*au trebuit dteva sptmini, dar l-am att.
Am angajat un avocat s se ocupe de cazul meu.
Acum facem cerere n instan pentru o audiere,
ca s fie examinate noile probe. O s dureze, dar
Tom pare ncreztor c sentina mea va fi
schimbat i c pn la urm o s fiu reprimit n
barou.
- O. Craig! Snt att de bucuroas! Preai att
de hotrt s ignori jurnalul. Ce te-a fcut s te
rzgndeti?
-T u .
- Nu e posibil. Mi-ai respins ajutorul, fi aminti
ea. Ai spus c te sufoc, nu mi-ai rspuns la
scrisori i mi-ai trntit telefonul n cele dou di
and te-am sunat. Nu eu te-am ajutat. Dimpotriv,
te-am plictisit i te-am suprat.

- Nu eram pregtit s stau cu tine cnd ai


sunat. Acum snt. i am vrut s vorb esc cu tine
direct. Nu-mi puteam pune sentimentele ntr-o
scrisoare.
- Dormi mai bine acum, nu-i a a ?
El ncuviin din cap.
- Dup ce am citit jurnalul n-am mai avut
comaruri. M-au ajutat i crile pe care mi le-ai
trimis tu. nv s-m i reorientez furia i s-o
analizez spre lucruri pe care le pot controla.
Zdruncinat de faptul c el recunoatea c ea
reuise cumva s-i dea sentimentul de care avea
nevoie ca s-i ia viaa n propriile mini, simi c
lein.
- Ce-ar fi s mergem n sufrageria mic i s
stm jos ct ateptm s fiarb cafeaua?
- Condu-m.
S e aezar de-o parte i de alta pe can a
pe au a larg din faa ferestrei care o ferea o
privelite panoramic a golfului San Francisco.
- nc mai rneti singur cafeaua?
Ea zmbi uor la ncercarea lui de conversaie
mrunt, dei i aminti cum o tachina el n trecut
n privina boabelor proaspt mcinate pentru
cafeaua lor.

- E un mic lux, dar unul care mi face plcere.


Privind pe fereastr, Craig i oferea fr s-i
d ea seam a profilul, ca ea s-l studieze. Chelsea
nu-i putea lua ochii de la el, nici nu se putea
hotr ce s fac cu minile, pentru c ar fi vrut s
s e ntind i s-i ating cldura i elasticitatea
trupului m uscu los. n loc de asta, i mpleti
degetele n poal i l privi, pur i simplu.
- Uitasem c e frum oas e ved erea asup ra
golfului, de aici. Era nc ntuneric cnd am trecut
podul azi-diminea.
- Stau sera aici i m uit la traficul naval. Am
aceeai privelite i din dormitor. E un mod plcut
de a-i ncepe i de a-i ncheia ziua.
- N-a fi recunoscut interiorul casei. El expir,
sunetul fiind ciudat de vulnerabil cnd se uit la
ea. Ce s-a ntmplat cu locuina noastr?
Am intirea o ntrist, dar nu n c e rc s-l
protejeze pe Craig cu o minciun.
- A trebuit s-o vnd ca s-i pltesc avocatul.
Tata a refuzat s m ajute s pltesc ratele la
ipotec sau s contrasemneze pentru un mpru
mut cnd am rm as fr bani, dar am motenit
c a sa asta i mai multe proprieti de nchiriat,
cnd a murit. Cred c a considerat c m trebuie

s m lase asigurat.
Dac Craig i-a observat resentimentul sau
dac a simit ceva el nsui, n-a comentat.
- Acum stai intr-un cartier mai select.
- Adevrat, dar casa e prea mare. M-am gndit
s le nchiriez dteva dormitoare unor studeni de
la Vtstitukjf de Arte Plastice.
- M mir c te gndeti s-i abandonezi
intmrtatea, mai ales dac primeti cum aveam noi
obiceiul.
Ea scutur din cap.
- Nici nu*m mai amintesc dnd am dat o
petrecere ultima oar. M- am retras de mult din
toate activitile sociale, civice i politice. In
retrospectiv, mi dau seama rit mi displcea s
organizez petreceri pentru oameni pe care deabia dac-i cunoteam sau care nici mcar nu-mi
erau simpatici. Era doar ceva ce se atepta de la
mine s fac, mai nti pentru tata i pe urm
pentru tine. Munca cu jumtate de norm la
departamentul pentru custodia copiilor i volun
tarilor la spital mi-a dat ocazia s scap din carusel
i am profitat de ea.
- N-ai deloc via social? ntreb el cu o
expresie i pe un ton de ncercare.

Ea se gndi la convorbirea ei cu doctorul, din


ziua precedent, i la vestea c era nsrcinat n
nou sptmni. i aminti i dt de rvit fusese
n ultimele dteva luni. De dnd l vzuse pe Craig
ultima dat, se ascunsese n cas, ieind doar
dnd trebuia s cumpere mncare sau dnd trebuia
s-i ndeplineasc obligaiile la departamentul
pentru custodia copiilor sau la spital.
Studiindu-I acum pe Craig cu o privire tandr,
Chelsea nelese nc o dat dt de mult l iubea
pe omul acesta i dt de greu i venea s accepte
c viaa ei i viaa copilului pe care-l concepuser
n-o s-l includ i pe el. n duda faptului c visele
ei erau att de improbabile i nerealiste, nc
nutrea n secret sperana c aveau s gseasc
un drum napoi, unul spre cellalt.
- Chelsea?
Ea reveni brusc n prezent.
- Nu, Craig, n-am o via social care s
poat fi menionat.
El i ncleta maxilarele i se uit n alt parte,
ca i cum avea nevoie s se stpneasc nainte
de a vorbi din nou. Ea atept, uimit de purtarea
lui, dar dori s aib rbdare cu el.
- Am lucrat n ultimele trei sptmni. E plcut

s in din nou n min crile mele vechi d e drept,


i mulumesc c mi le-ai trimis.
- Am sperat c or s-i aduc aminte c ai
fost, odat ca niciodat, un avocat bun i c o s
fii din nou. O s ncerci s fii reprimit la biroul
procurorului federal cnd i se schimb verdictul?
-a n d ?
- Cnd, confirm Chelsea, ridicndu-i brbia
cu ncpnare. E doar o problem de timp.
Craig zmbi, primul zmbet adevrat pe care l
vzuse ea pe chipul lui, de ani de zile.
- S-ar putea s am nevoie de tine, s-mi dai
ceva din ncrederea ta.
- Am mult de dat.
- Am fost angajat ca aprtor legal pentru
deinuii care au fost nchii ca urmare a unor
procese ndoielnice. Probabil c o s m in de
asta, oricare ar fi rezultatul n instan.
- Au noroc cu tine. Sper c-i place munca i
snt sigur c-o s faci o treab excelent pentru
clienii ti.
Craig se apropie, se ntinse i-i lu minile. i
despri blnd degetele nainte de a-i nchide
minile peste ele.
- De unde vine ncrederea ta n mine? i-am

dat o mie i unu de motive s m urti, i totui


reueti s fii generoas cu laudele i ncurajrile.
Nu neleg cum faci asta, Chelsea.
Speriat c s-ar putea arunca n braele lui i
i-ar mrturisi dragostea, ea se eliber cu regret,
ridicnd din umeri cu o indiferen pe care n-o
simea de fapt i se ridic de pe canapea. Simi
privirea lui Craig cnd se plimb prin camer, se
ntoarse i apoi se uit la el. i puse mna pe
stom ac cu gest protector care l fcu pe Craig s
se ncrunte.
- Te supr iar stomacul?
Minile ei alunecar n jos, pe lng corp.
- Nu. Acum stai n ora?
ncruntarea lui deveni mai evident, dar i
rspunse doar la ntrebare.
- Am un apartament n Berkeley, dar m duc
la caban n weekend-uri. nc am nevoie de
linite i spaiu. Bnuiesc c o s am ntotdeauna.
- O s ai nevoie de ajutorul meu cnd avocatul
tu ajunge cu cazul n istan?
-D a .
- Spune-i s ia legtura cu mine. Am nfiinat
un fond pentru cheltuielile tale de judecat.
Trebuie s-mi promii c o s-l foloseti, Craig!

- Nu e nevoie.
- Te rog, promite-mil
- Dac nseamn att de mult pentru tiQe, bine,
o s-l folosesc.
'
Ea i ridic minile i i aps degetele pe
frunte, n timp ce-i relu plimbarea.
- nseamn totul pentu tine, pentru c o s-i
permit s te disculpi.
- A vrea s nelegi ce implic asta, nainte s
fii de acord s depui mrturie, spuse Craig, cu
precauie n voce. O s fii inta multor ntrebri
despre latura personal a ceea ce ni s-a ntmplat,
de vreme ce tatl tu mi-a montat nscenarea. A
putea s iau interogatoriul sta asupra mea, dac
preferi s nu fii implicat. Nu vreau s suferi,
Chelsea. Ai trecut prin destule.
Incapabil, dintr-o dat, s mai fac vreun
pas, ea se aez pe cel mai apropiat scaun. Ar fi
vrut ca el s-o ia n brae i s-i spun c o iubete
nc. Ar fi vrut s-i spun i ea c mai conce
puser nc un copil n zilele tumultoase pe care
le triser la caban.
n loc de asta, i mpinse de-o parte nevoile ei,
ca i dezamgirea c el nu era n stare s vad
c ea ar fi fcut orice ca s-l ajute.

- Eu snt pregtit s fac fa la orice se


dezvluie n instan, dar tu eti? Am i eu nite
dezvluiri ale mele, care te-ar putea oca.
Ce o s simi cnd o s descoperi c purtam
copilul nostru? se ntreba ea. O s vrei mcar
copilul pe care-l port acum n mine?
- Vreau s tie adevrul, dar nu pe seama ta.
O s fie dur, Chelsea, pentru c audierea va fi
deschis publicului.
- Presa, opti ea, amintindu-i cum o vnaser
cu ase ani n urm, campnd n faa apartamen
tului, urmrind-o la bcnie, lundu-se dup ea,
vrndu-i microfoane n fa cnd intra n sala de
judecat. Chelsea i ndrept umerii, jurndu-i s
nu se lase intimidat de strini. O s fac fa la
orice va trebui s fac fa. O s facem s ias
bine. i promit.
- Avocatul meu vrea s-i ia un interogatoriu
preliminar.
- Cnd i unde?
- Aici, dac vrei, i ct de curnd posibil. Am
vrut s-i cer, totui, permisiunea, nainte de a-l
autoriza s te caute. Ezit. O s ai nevoie de un
avocat cnd depui jurmntul i mrturia.
- N-am nevoie de nimeni dac eti tu lng

mine, sublinie ea.


El i arunc o privire surprins.
- O s fiu, d ac asta vrei.
- Eu am ncredere n tine, Craig. S e ridic n
picioare i ncepu s umble prin cam er. R es
pira ncet i ncerca s-i calm eze stomacul i
nervii.
- Simt nevoia s neleg de ce n-ai fost acolo,
lng mine, pn la sfrit, Chelsea. Nu m-ai iubit
destul c a s m sprijini? N-ai crezut c snt
nevinovat?
ocat de ntrebrile lui, ea se poticni i se
opri. S e fcu verde la fa, o nuan boln
vicioas, i se sprijini de perete, n timp ce se uita
fix la el.
El ni n picioare, paii lui lungi devornd
spaiul care-i desprea. Strecurndu-i braele n
jurul ei, o susinu i o ajut s mearg pn la cel
mai apropiat scaun.
- Chelsea?
- Cum poi s-mi pui asem enea ntrebri?
Te-am iubit mai mult dect viaa. i-am crezut n
tine cum cred n harul i-n mila Domnului.
- Trebuia s te ntreb, i acum mi dau seam a
c habar n-am prin ce-ai trecut tu. Am venit

pentru c m-am gndit c ai unele lucruri s mi le


spui, lucruri pe care trebuie s le tiu, lucruri pe
care tu le- ai numit adevruri i realiti. Vreau s
le aud acum.
Ea gemu.
-N u l
- Uite ce e, tu eti ce a care n-a mai venit la
tribunal cnd aprarea m ea a nceput s se nruie
ca un castel de cri de joc. Tot ce-mi amintesc e
c aveam nevoie de tine i tu n-ai fost acolo. Tatl
tu mi-a sp u s c m credeai vinovat. Mi-a spus
c voiai divorul chiar nainte de pronunarea
verdictului.
- E o nebunie! Am fost bolnav. Aproape am
murit. Ct eram contient, deveneam isteric,
pentru c nu puteam s ajung la tine. Nu-mi
d d ea u vo ie. Am intirea era n c destul de
puternic s-o fac s-i fie ru fizic. M-au legat de
pat ca s m mpiedice s plec din spital.
El se holb la ea.
- Despre ce dracu vorbeti?
- Am fost n spital. La Sf. Maria. Cauiunea ta
fusese atunci revocat de mai multe sptmni i
tu i petreceai zilele i nopile ca oaspete al
autoritilor federale, sp u se ea blnd. Doctorii

ncercau s m tin linitit, pentru c te chem am


tot timpul. Am ncercat s vin la tine, Craig! Am
ncercat iar i iar... i n-am reuit. mi ddeau
tranchilizante. Nu tiam de mine ore n ir, uneori
zile ntregi.
Lacrimile i umplur ochii, dar i le reinu.
Eliberndu-se din mbriarea lui lejer, ncepu
din nou s se plimbe prin cam er.
- Tata... tata mi-a sp u s c nu voiai s m vezi
fiindc nu-i mai p sa de mine. Mai trziu am aflat
c-i convinsese pe doctori s nu-i dea de tire, i
a v e a d estul influent c a s-i fa c ordinele
respectate.
Craig o nfc de umr i o ntoarse spre el.
- Nu te mai plimba i uit-te la mine! Eti pe
punctul s-i pierzi cunotina! i nici nu eti prea
coerent, Chelsea!
Ea l ddu la o parte cnd se eliber din minile
lui.
- Ba snt coerent! Tu n-ai fost acolol Nu tii
ct a fost de groaznic! Am czut. A a am pierdut
copilul, sp u se ea, cuvintele i emoiile revrsndgs e din ea ntr-un ritm nebunesc. Tu nici n-ai ncer
cat s vii la mine. Ai crezut cnd i-a spu s tata .c ;
nu te iubesc. De ce l-ai crezut? De ce ? Gemu. Tu

erai toat viaa m ea!


Craig o opri nainte c a e a s fug din cam er,
prinznd-o din urm, strngnd-o la piept, n ciuda
scurtei ei lupte d e a s e elibera. i nconjur talia cu
braele i o privi n ochi:
- C e copil? o ntreb, cu vo cea att de rece
nct sun a ucigtor.
- Copilul nostru, opti Ch elsea ntretiat. Tata
mi-a promis c o s te aduc la mine, dar pe
urm mi-a s p u s c ai refuzat s vii la spital, dei
judectorul autorizase o vizit. Mi-a spu s c nu
voiai s mai tii d e mine dup ce am pierdut
copilul. O trecu un frison, apoi s e cutremur de
un suspin. O, Doamne, aveam atta nevoie de tine
i n-ai venit! S e rsuci n braele lui i i ridic
spre el ochii inundai de lacrimi. i tu aveai nevoie
de mine, snt sigu r d e asta, dar n-am putut
ajunge la tine orict am ncercat.
- Copilul nostru? repet el, ocul sectuindu-i
culoarea natural de pe chip. Erai nsrcinat? Ai
czut? Cnd? Cum ? Spune-mi ce s-a ntmplat,
C helsea!
Ea s e prbui n braele lui, iar capul i czu pe
pieptul lui.
- Un vecin m-a gsit. Mi se pruse c aud pe

cin eva ncercnd s intre in apartam ent ntr-o


noapte M-am dus s vd i m-am mpiedicat Am
cujut p e scri.
-

Pentru numele lui Dumnezeu, d e c e nu mi-ai

sp u s c erai nsrcinat?

Ea l apuc de brae.
Te ro g : ncearc s a nelegi. Nu puteam Na fi fcut d e d t s mai ad au g si eu ce va la tenS lunea sut> care erai deja N-am aflat de sarcina
dect du p c e te-au arestat

Momentul era groaz

nic. Auncj erai att de ngrijorat, i ncercai s i


ajui avocatul. Am crezut tot timpul c a o ba hi
eliberat i m-am hotrft s pstrez vestea asta
minunata pentru ziua dn d juraii ar fi dat verdictul
de nevinovie. Pn dn d t>a

sn termine totul, cnd

copHul nu mai era i mi-au dat drumul din spital,


tu fu s e s e i co n d a m n a t i d u s la n ch iso are.
1 Am vrut s (i sp u n , am tot n cerca t luni d e
zie, dar tu n-ai vrut s m vezi. Pn la urm a,
directorul nchisorii mi-a cerut s a nu mai vin.
M i-a s p u s
co ste.

m tr a n s fo r m a m

n tr*o p a

De asta ai venit mereu la nchisoare, sp u se


ei

fr sufiare.

Nu puteam nelege. Credeam c

. ncercai s m pedepseti amintindu-mi ce

*im

: pierdut,
-

D up

cm ai

intentat divorul, continu ea,

mi -am dat se a m a c s-i

fi

sp u s despre copil

i n*ar fi schim bat nimic. Tu nu ina mai voiai i eu nu


: mai s u p o rta m n c o re sp in g e re

Am fost n

; praguri unei boli n ervoase.


- O b o al n e rv o a sa ? D egetele lui i se nfipsera
n brae.
C h e lse a s e clatin nesigur. Craig o slt, :
s p r ijin in d -o d e

p ie p tu l lui lat. O a e z p e

| can ap ea u a din earner a d e zi, staiu lng ea i i j


' nconjur umerii cu braul. Nici unul nu vorbi mai
; multe minute.

Tatl tu ne-a jucat un renghi al dracului


amndurora, nu?
Ea simi tuna care vibra in el Lacrimile ii iroira
din ochi i i s e scu rse r pe obraji. In ciuda tul
: bur ei, C h else a l simi pe Craig retrgndu-se

\ in sine,

ndeprtindu-se de e a n timp ce stateau

alturi. E a i a p u c

mina, cu

teama, fiindc i

aminti obiceiul lui de a fugi de conversaiile dificile


din timpul ederii Io la caban .
Imi pare ru. D ac a putea schim ba ce s-a |
j ntmplat, a tace- o.
O s m a ntorc. El s e ridic brusc i s e

ndrept spre ua de la intrare.


- Nu! strig ea. n ciuda faptului c tremura
din toate ncheieturile, Chelsea alerg dup el,
npustindu-se pe lng el, nainte ca el s-o poat
intercepta i, lipindu-se cu spatele de ua de la
intrare, rmase aa ca el s n-o poat deschide.
- S nu cumva s ndrzneti s fugi de mine!
Nu poi nfrunta asta singur, Craig, iar eu refuz s
fiu abandonat din nou!
Cu minile strnse pumn pe lng corp, el i
comand:
- D-te dracului la o parte din calea mea,
Chelsea! Am nevoie de puin aer curat! Am spus
c o s m ntorc!
Ea scutur din cap.
- Nu te cred! Deschiznd ua, ea se aez n
mijlocul drumului, blocnd trecerea ca un paznic
al intrrii. Respir adnc o dat! Respir de
douzeci de ori, dac simi nevoia, dar nu fugi de
mine! Putem s trecem prin asta mpreun,
neleg ocul i durerea pe care le simi. Eu am
supravieuit, aa c tiu c i tu poi!
Craig ezit, lupta lui interioar fiind dureros de
evident pentru ea pe cnd el se zbtea s fac
fa emoiilor i ncerca s i le stpneasc. Ea l

vzu triumfnd asupra furiei i panicii care-i fceau


trupul rigid ca o lespede de piatr. Se simea
mndr c el svrise acest act eroic, dar mai
simi i c alte emoii, emoii pe care el le-ar fi
putut considera drept nebrbteti, clocoteau
chiar la suprafa, sub nfiarea lui aspr.
Craig se ntinse spre ea, surprinznd-o cnd i
fcu minile cu peste umerii ei. Ea i primi cu
bucurie atingerea, legtura fizic pe care o
iniiase el risipindu-i unele din temerile c el s-ar
putea simi nclinat s o ntrerup i s fug fr
veste.
Pind n fa, ea i strecur braele n jurul
talie lui, i aps obrazul pe pieptul lui i-i ascult
btaia frenetic a inimii.
Cnd, n sfrit, el o nconjur cu braele i o
inu ca i cum ea ar fi fost ancora lui de salvare,
ea mai rsufl nc o dat, ntr-un suspin
tremurtor, de uurare.
Am suferit o depresie cumplit dup divor.
Nu puteam s dorm, nu puteam s mnnc i
n-am putut gndi limpede luni ntregi. Pn atunci,
unii dintre aa-ziii notri prieteni dispruser,
ntr-o zi mi-am pierdut cunotina n lift, mergeam
spre apartament i cnd m-am trezit eram iar la

spital. M-au inut acolo aproape dou luni. Tata


le-a spu s c am fost ntotdeauna labil i c am
nevoie de tratament psihiatric, dar doctorul mi-a
recunoscut suferina ca atare, i pn la urm mi-a
dat drumul ca s fiu ngrijit ambulatoriu. Am
fcut psihoterapie aproape doi ani. Procesul a
fost dureros, dar aveam o mulime de lucruri de
rezolvat.
Chiar d ac prea c nu se mai termin, pn la
urm m-am mpcat cu ce mi se ntmplase, cu
cstoria noastr i cu copilul.
S e uit n sus, la Craig i vzu emoiile pe car.e
el nu le mai putea controla adunndu-i-se n ochii
negri, frumoi. I se frngea inima de mila lui, n
timp ce el lupta cu durerea lui, dar continu s
ncerce s strpung armura pe care o folosea el
ca s-i protejeze emoiile.
Undeva pe drumul sta am nvat c po
s-i jeleti trecutul. Cheia supravieuirii este s
nu-i ngdui prea multe cltorii napoi, pentru c
riti s te pierzi acolo pentru totdeauna. Trebuie
s faci i tu acelai lucru, Craig! Nu trebuie s te
cramponezi de tot ce nu ai putut controla sau
mpiedica n trecut, ca s poi avea un viitor. O s
te ajut eu, i promit! O s fiu lng tin, o s te

ascult cnd o s simi nevoia s vorbeti. O s te


in n brae cnd o s rmi fr cuvinte i-o s vrei
s fii consolat fiindc o s te simi sfiat interior.
O s fac pentru tine ce n-a vrut sau n-a putut s
fac nimeni pentru mine, fiindc tiu ct de mult
conteaz s fii ncurajat i iubit. Chiar d ac am
ajuns fr voie expert n suferin, am descoperit
cum s tr iesc ft team i cum s nu fiu
bntuit de un trecut pe care nu am puterea s-l
schimb.
Dei nu-i ddu seam a de la nceput, cuvintele
ei l rscoleau, net n cele din urm s e ls
copleit de emoii. Accept i alinarea oferit de
Chelsea. A a cum stteau n u, plnse, cu capul
plecat, cu trupul puternic scuturat de suspine
care*i zguduiau statura masiv. Chelsea l inu n
brae, convins c el avea nevoie s-i exprime
sentimentele, indiferent de ct de jenat s-ar fi putut
simi mai trziu de asta.
Plnse i ea cu el, dar nu plngea pentru trecut.
Ea vrsa lacrimi pentru incertitudinea lor, pentru
c voia i avea nevoie s fac parte din viaa Iul,
chiar dac refuza s s e a m g e asc s cread c
ar fi fost ntr-adevr cu putin ca ei s aib un
viitor mpreun. nc s e ndoia c Craig ar risca

vreodat s-i acorde ncrederea lui deplin, i


fr ncredere tia c nu poate exista o dragoste
reciproc durabil.
- Cupri de ai reuit? De unde vine puterea ta,
Chelsea?
- Nu snt chiar att de puternic. Snt doar
ncpnat ca un catr.
- Asta da, eti, aprob el. i acoperi faa cu
m inile, a p o i i trecu d e g e te le prin pr.
Concentrndu-se din nou asupra chipului ei
ridicat, i cercet trsturile mai multe clipe, apoi i
atinse obrazul cu degetele tremurtoare. Dup tot
ce te-am fcut s nduri, de ce nu m urti i
cum de m mai poi vedea n ochi?
- Tu nu m-ai fcut s ndur nimic. Tatei i revine
onoarea asta dubioas. n plus, ce-ar rezolva
ura? ntreb ea, cu tandreea ei caracteristic, n
ciuda a ct se simea de sectuit. Ar aduce
n ap o i d r a g o s te a n o astr i mi-ar renvia
csnicia? Ar fi salvat viaa pruncului nostru?
Chelsea scutur din cap. Nu poate face nici unul
din lucrurile astea. Ura distruge doar, iar nou ni
s-a fcut deja destul ru.
- Ar trebui s m urti, insist Craig aspru,
plin de dezgust fa de sine. De ce n-o faci?

Ea oft, recunoscnd, -nu fr mare uimire, c


el tot nu n e le g ea p uterea i profunzim ea
dragostei ei pentru el.
- Ar fi trebuit s cunoti rspunsul la asta pn
acum.
- Te-am pierdut, Chelsea? Am fost oare att de
prost i de crud nct am reuit s te pierd?
- i-am spus c te iubesc i am vorbit serios.
N-am ncetat niciodat s te iubesc, aa c n-ai
putea scpa de mine nici dac ai vrea, dar s
nu-i faci o idee greit despre mine. Nu snt o
martir, nici o sfnt, i nu m pclesc pe mine
nsmi. Dac avem vreo ans s fim prieteni
sau orice altceva ar putea iei din asta, atunci
trebuie s fim cinstii unul cu cellalt. Fr
ascunziuri. Fr jocuri. Ne-am comportat destul
aa, amndoi.
- Te vreau, spuse el cu vocea rguit de
emoie.
. - Atunci, ia-m, rspunse ea cu o sinceritate
din inim.
- Nu-mi doresc nimic mai mult n clipa asta.
El o trase din u, trnti ua cu piciorul i-o
ncuie, apoi o duse n sus pe scri. nelegndu-i
nevoia de ncurajare i dorina de a-i exprima

emoiile pe plan fizic, C h else a l co n d u se n


dormitorul ei.
Se privir unul pe altul n timp ce-i scoteau
hainele, apoi s e ntinser unul sp re cellalt
simultan, mbrindu-se cu suspine de uurare
i gemete de nerbdare cnd trupurile lor aate
se contopir.
Craig declar solemn:
- Te iubesc mai mult dect pe oricine sau orice
pe lum ea asta. O s te iu b e sc ntotdeauna,
Chelsea, Chelsea Lockridge Wilder. Promite- mi
c ntr-o zi vei fi soia m ea din nou. Promite-mi c
o s fa c i co p ii cu m ine la tim pul potrivitl
Promite-mi c o s-i mpri visele cu mine i c o
s rtei cu mine cnd vom mbtrni mpreun.
Ea i arunc braele de gtul lui.
- Dai Da! Da! De o mie de ori da!
S e prvlir m preun pe pat, gurile li s e
ntlnir, minile m ngiar, iar trupurile li s e
mpletir ca s formeze unul singur. El o iubi cu
toat pasiunea care se acumulase n el n cele
dou luni de desprire. Ea l iubi, la rndul ei, cu o
tandree i o senzualitate nnscute, care la ea
erau instictive ca respiraia.
Mult mai trziu, dup ce se prbuir de-a

c u r m e z i u l p a tu lu i, C h e ls e a l n tre b cu '
rsuflarea tiat:
- E sta timpul potrivit?
nc ntins peste ea, Craig i ridic faa din
scobitura parfumat a gtului ei.
- Timpul potrivit pentru ce ?
- Un copil?
Craig tresri surprins, apoi s e rostogoli de pe
ea. O trase lng el i, ezitant, dar foarte posesiv,
i arcui mna peste curba uoar a abdomenului
ei.
- Eti?
C h else a ddu din ca p afirmativ, cu chipul
palid brzdat de un zmbet larg.
- n nou sptmni.
El o lu n brae, jurnd:
- Atunci, o s-l facem potrivit, mititicol O s-l
facem timpul nostru.
Craig o urm cnd ea se npusti n baie, puin
mai trziu. Dup ce ea se simi mai bine, el i
terse fruntea cu un prosop umed, rcoros, o
b g n pat i cobor la buctrie s fac un ceai
slab i pine prjit. n timp ce se pregtea s
aib grij de femeia aceasta, femeia care o s-i
poarte copilul i pe alii pe care i vor avea n anii

viitori, Craig Wilder nelese c i se dduse o a


doua ans la fericire cu Chelsea. j n-avea
intenia s-o piard.

S frit