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CAPTULO V

LA PRESCRIPCIN EXTINTIVA O LIBERATORIA

1.217. Reglamentacin y pauta.824 De acuerdo al Art. 1567 las obligaciones se extinguen: N 10, por la prescripcin. El inc. final del precepto
anuncia que la prescripcin se trata al trmino del Libro 4.
En efecto, siguiendo a su modelo francs, reglamenta el nuestro
esta institucin en el ltimo Ttulo del Libro 4, el N XLII, Arts. 2492 a
2524. Tras este Ttulo en el Cdigo slo existe el Final De la observacin
de este Cdigo. O sea, prcticamente con la prescripcin concluye el
Cdigo Civil.
El Ttulo XLII se divide en 4 prrafos: de la prescripcin en general;
de la prescripcin con que se adquieren las cosas; de la prescripcin
como medio de extinguir las acciones judiciales, y de las acciones que
prescriben en corto tiempo.
O sea, que tambin, a imitacin del Code, trat juntamente la
prescripcin adquisitiva o usucapin, que es un modo de adquirir el
dominio y derechos reales, con la extintiva o liberatoria, que es un
modo de extinguir las acciones y derechos ajenos.
Mucho se ha escrito para criticar el tratamiento dado por ambos
Cdigos a la materia y que no es seguido por los de este tipo, como el
alemn, suizo e italiano, los que separan ambas prescripciones; la crtica
versa precisamente en que, para quienes la formulan, la prescripcin
adquisitiva debe tratarse entre los modos de adquirir, y la extintiva entre
los modos de extinguirse las obligaciones.
Otros, en cambio, han defendido el sistema del Cdigo por las relaciones que veremos existen entre ambas prescripciones, en cuanto
tienen reglas comunes, un elemento comn: el transcurso del tiempo
y finalmente tienden a un mismo objeto, cual es dar estabilidad a las
relaciones jurdicas. Por ello se ha llegado a decir un poco floridamente
824
Adems de las obras generales sobre obligaciones, vase a Ramn Domnguez
guila, La prescripcin extintiva, Editorial Jurdica de Chile, Santiago de Chile.

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LAS OBLIGACIONES

que Andrs Bello quiso cerrar su obra con un broche de oro con esta
institucin que viene a fijar con el tiempo todos los derechos reglamentados y establecidos antes de ella en el Cdigo.
La discusin resulta, en todo caso, un tanto bizantina.
Dividiremos este captulo en tres secciones, siguiendo el plan del
Cdigo, omitiendo naturalmente la prescripcin adquisitiva, que no
corresponde a la materia en estudio, a saber: la prescripcin en general,
la extintiva de largo tiempo y la extintiva de corto tiempo.

Seccin primera
LA PRESCRIPCIN EXTINTIVA EN GENERAL
1.218. Pauta. En esta primera seccin trataremos del concepto,
fundamentos y relaciones de la prescripcin extintiva con la adquisitiva
y la caducidad (prrafo 1); luego estudiaremos las reglas comunes a
toda prescripcin, que se aplican por tanto a la extintiva (prrafo 2)
y finalmente los requisitos de esta ltima (prrafo 3).
Prrafo 1

Concepto
1.219. Definicin. El Art. 2492 ha definido conjuntamente ambas
prescripciones, la adquisitiva y extintiva, diciendo que la prescripcin
es un modo de adquirir las cosas ajenas, o de extinguir las acciones y
derechos ajenos, por haberse posedo las cosas o no haberse ejercido
dichas acciones y derechos durante cierto lapso de tiempo y concurriendo los dems requisitos legales.
Eliminando lo relativo a la usucapin, podemos definir la prescripcin extintiva o liberatoria como un modo de extinguir los derechos y
acciones ajenos, por no haberlos ejercitado el acreedor o titular de ellos
durante cierto lapso, concurriendo los dems requisitos legales.
En esta definicin el Cdigo fue muy preciso al decir que la prescripcin extintiva pone fin al derecho y su accin, y no a la obligacin.
Incurri en este ltimo error en el Art. 1567, N 10, en que enumer
la prescripcin entre los modos que extinguen las obligaciones, y en
el Art. 2520, que habla tambin de la prescripcin que extingue las
obligaciones.
La prescripcin no extingue la obligacin, usando este trmino
as en general; extingue la obligacin civil, o sea, la accin para exigir
1188

6 PARTE. EXTINCIN DE LAS OBLIGACIONES

el cumplimiento, pero la obligacin la deja subsistente como natural,


segn lo vimos oportunamente (N 326).825
Los otros elementos que configuran la prescripcin liberatoria son el
transcurso del tiempo y la inactividad de las partes durante este transcurso,
sobre lo cual volveremos al tratar los requisitos de la institucin.
1.220. Fundamentos de la prescripcin extintiva. Duras crticas ha recibido la institucin misma de la prescripcin, principalmente porque
se dice que con ella se puede amparar un despojo y es indudable que
en muchos casos servir a deudores inescrupulosos para eludir el pago
de sus deudas.
Pero frente a esta impugnacin, se esgrimen argumentos an ms
poderosos que obligan a todas las legislaciones a consagrar en parecidos
trminos la institucin en estudio; de ellos sealaremos dos como los
ms importantes.826
En primer lugar, militan a favor de la prescripcin razones de conveniencia, pues como ya advertimos, ella trae la estabilidad para las
relaciones jurdicas; si no mediara la prescripcin liberatoria, sera
menester guardar o establecer las constancias de extincin de toda
obligacin por los siglos de los siglos, ya que en cualquier tiempo los
herederos del deudor, y los herederos de los herederos, podran verse
expuestos a un cobro de la deuda, sin poder justificar la cancelacin
de ella que alegan, y
En seguida, porque es presumible que pasado un tiempo prudencial, si el acreedor no exige el cobro, es porque ha sido pagado, o la
obligacin en todo caso se ha extinguido por alguno de los medios
que la ley establece. Y si as no ha sido, pues el acreedor ha sido muy
negligente en la proteccin de sus derechos y no puede el legislador
preocuparse ms que l mismo; frente a las consideraciones de orden
social y econmico, sacrifica el posible aspecto tico, dejando eso s la
salvedad para el acreedor de que si el deudor por un acto de conciencia suyo cumple la obligacin prescrita, aqul queda facultado para
retener lo pagado.
La prescripcin tiene que estar establecida por la ley. Ninguna resolucin de rango inferior puede hacerlo, y por ello se ha fallado que
825

RDJ, Ts. 35, sec. 1a, pg. 348; 75, sec. 1a, pg. 238, y 83, sec. 1a, pg. 34.
Un anlisis de las distintas argumentaciones a favor de la prescripcin en Silvia
Muoz Lpez, Estudio crtico de la jurisprudencia. Ttulo 42, Prrafo 1 del Libro 4 del Cdigo
Civil., M. de P., Santiago, 1957, pgs. 2 a 12, y con citas de sentencias fundadas en una
u otra teora, y Jos Noriega Prez, La prescripcin extintiva de largo tiempo., M. de P., Editorial Universitaria, Santiago, 1956, pgs. 11 y siguientes, Nos 14 y siguiente. Se seala
una doble importancia a esta discusin: determinar si la prescripcin es sancin o si es
de orden pblico, lo que lleva a una interpretacin restrictiva.
826

1189

LAS OBLIGACIONES

un decreto supremo no puede fijar plazos de prescripcin diferentes


a los que establece la ley.827
1.221. Prescripcin extintiva y adquisitiva. Para mejor caracterizar
la prescripcin extintiva o liberatoria conviene diferenciarla de la otra
prescripcin: la adquisitiva o usucapin.
En doctrina se discute si la prescripcin es una sola, o son instituciones
totalmente diferentes. Sin nimo de terciar en tal debate,828 veremos qu
tienen en comn y qu separa a ambas prescripciones:
1. Relaciones entre la prescripcin extintiva y adquisitiva.
Podemos sealar las siguientes principales:
A) El fundamento de ambas es muy semejante: tienden a la estabilizacin de los derechos y relaciones jurdicas, y en las dos hay una
inactividad de la persona contra quien se prescribe;
B) Un elemento principal es tambin comn para ambas prescripciones: el transcurso del tiempo;
C) Hay instituciones y reglas que son comunes para la prescripcin,
sea extintiva o adquisitiva; la interrupcin y suspensin, la necesidad
de alegarla, la prohibicin de renuncia, etc., y
D) Por ltimo, como se ver, la prescripcin adquisitiva es al mismo
tiempo extintiva de la accin que correspondera entablar a la persona
en cuya contra se ha prescrito (N 1.242).
2. Diferencias entre ambas prescripciones.
Difieren fundamentalmente:
A) Principalmente, en su objetivo, en su finalidad: la usucapin es
un modo de adquirir el dominio y dems derechos reales, mientras la
prescripcin extintiva, como su nombre lo dice, es un modo de liberar
al deudor de su obligacin;
B) Como lo seala el Art. 2514: la prescripcin que extingue los
derechos y acciones ajenos exige solamente cierto lapso de tiempo
durante el cual no se hayan ejercido esas acciones.
En cambio, para que haya prescripcin adquisitiva no basta el mero
transcurso del tiempo y el no ejercicio del derecho; es menester que otra
persona adquiera ste por haberlo posedo durante cierto tiempo, y con
la concurrencia de los otros requisitos que seala la ley. Justamente como
seala Pedro Lira Urquieta,829 la palabra solamente que utiliza el artculo
transcrito tiene por objeto indicar que en la prescripcin extintiva nada
827

F.M. N 357, sent. 10, pg. 498.


Sobre el punto vase Antonio Vodanovic, ob. cit., T. 2, De los Bienes, Santiago,
Nascimento, 1957, N 730, pg. 514, quien cita en el mismo tema a Hctor Mndez,
Reglas comunes a toda prescripcin, Concepcin, 1944.
829
Prescripcin de corto tiempo, pg. 28.
828

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6 PARTE. EXTINCIN DE LAS OBLIGACIONES

tienen que ver la posesin, el justo ttulo, la buena fe y dems elementos


que tienen importancia en la usucapin.
Como ha dictaminado una sentencia, desde el punto de vista del
prescribiente, la adquisitiva es activa, aqul acta, mientras que en la
liberatoria su actitud es pasiva.830
C) Finalmente, la prescripcin adquisitiva slo tiene lugar en los
derechos reales, mientras la extintiva lo hace en stos y en los personales.
1.222. Prescripcin, caducidad y preclusin.831 Existen tres instituciones
en el derecho que tienen alguna proximidad en cuanto a sus efectos
y relacionadas con plazos: prescripcin, caducidad y preclusin. Esta
ltima es ms propia del derecho procesal.
Comencemos por caracterizar la caducidad de derechos y acciones,
que, especialmente cuando ambas se refieren al ejercicio de acciones
judiciales, mucho se asemeja a la prescripcin extintiva, siendo, en
ocasiones, incluso, difcil la distincin.
La teora de la caducidad es de desarrollo ms bien reciente, aunque
ya Troplong la mencionaba, y se presenta en los casos que la ley establece un plazo para ejercitar un derecho o ejecutar un acto, de manera
que si vencido el plazo no se ha ejercitado el derecho o ejecutado el
acto, ya no puede hacerse posteriormente;832 es una institucin muy
relacionada con el plazo fatal,833 ya que precisamente ste se caracteriza
porque a su vencimiento ya no puede vlidamente ejecutarse el acto
(Art. 49 del C. C.: N 459).
Nuestro legislador no reglamenta la caducidad, como lo hace, por
ejemplo, el Cdigo italiano, bajo el nombre de decadencia, pero tanto la
doctrina como la jurisprudencia nacionales834 reconocen ampliamente
su aplicacin cada vez que se da la circunstancia sealada; ejercicio de
830

RDJ, T. 18, sec. 1, pg. 304.


Vase Arturo Prado Puga, Algunos aspectos sobre la caducidad y su distincin
con figuras afines, en G.J. N 274, pg. 7.
832
Si bien la caducidad siempre se ha considerado con relacin a la ley, no hay
inconveniente para que sea establecida convencionalmente; en tal sentido la resolucin
ipso facto sera una verdadera caducidad convencional. El Cdigo italiano reglamenta la
decadencia nombre que da a la caducidad contractual, en trminos muy semejantes
a la condicin resolutoria. Vase Noguera, ob. cit., pgs. 39 y siguientes.
833
RDJ, T. 61, sec. 1, pg. 418: la caducidad deriva del Art. 49 del C.C.
834
Por va de ejemplo, adems de los fallos ya citados: G.T. de 1916, T. 1, pg. 100,
N 34 a propsito de la caducidad de pertenencias salitreras segn la ley de 7 de febrero
de 1906; RDJ, T. 50, sec. 1, pg. 498 respecto a la ley de expropiacin de 18 de junio
de 1857, T. 65, sec. 3, pg. 215, etc.
En fallo del 29 de octubre de 2002 se hace una comparacin entre caducidad y
nulidad, y en la G.J. N 288, pgina 85, entre caducidad y prescripcin.
831

1191

LAS OBLIGACIONES

un derecho, ejecucin de un acto, entablamiento de una accin dentro de un trmino prefijado, pasado el cual ya no es posible intentar
ni realizarlos.
En las leyes civiles no es frecuente la caducidad, aunque se presenta
en el Derecho de Familia, en que por razones de paz familiar el legislador
sujeta a ella algunas acciones como la de impugnacin de la legitimidad
del hijo; en leyes especiales, en cambio, es frecuente encontrar plazos de
caducidad. El legislador recurre a ella cada vez que desea que determinadas situaciones jurdicas se consoliden definitivamente en los trminos,
generalmente breves, que establece.835
Tambin se presenta en materias administrativas, segn se ha fallado,
pero la sentencia aclar que, por cierto, no es exclusiva del Derecho
Administrativo.836
Ahora bien, las diferencias ms marcadas que pueden sealarse
entre caducidad y prescripcin extintiva son las siguientes:
1. En la caducidad prima antes que nada el inters sealado del
legislador de estabilizar rpidamente una situacin jurdica; es su nico
fundamento, mientras en la prescripcin extintiva hemos sealado la
militancia de varios intereses confluyentes;
2. Por la misma razn la caducidad puede y debe ser declarada
de oficio; as, si se impugna la paternidad fuera de plazo, el juez debe
rechazar la demanda, mientras que, segn veremos, la prescripcin
extintiva debe ser alegada, y puede renunciarse una vez cumplido su
plazo;
3. La prescripcin extintiva supone generalmente la existencia de
un vnculo jurdico entre las partes, no as la caducidad, y
4. La prescripcin por regla general admite suspensin e interrupcin, mientras la caducidad no tolera ni una ni otra.837
Se ha fallado que la prescripcin extintiva es la regla general y que
en caso de duda se aplica sta y no la caducidad.838
Por preclusin se entiende, en general, la existencia de algn impedimento o prohibicin para alguna actuacin. Pero el uso del tr835
Vase nota anterior. Incluso se ha declarado su procedencia en el Derecho del
Trabajo: RDJ, T. 63, sec. 1, pg. 97, respecto al Art. 13 de la Ley N 13.211 en materia
de accidentes del trabajo.
En fallo publicado en F.M. N 470, sent. 5, pg. 2619, se ha resuelto que el plazo de
dos aos que establece el Art. 30 del D.F.L. N 94, del ao 1960, para solicitar revisin o
rectificaciones de liquidaciones previsionales es de caducidad y no de prescripcin.
Es plazo de prescripcin, y no de caducidad el del Art. 480 del Cdigo del Trabajo:
G.J. N 255, pg. 193.
836
RDJ, T. 77, sec. 2a, pg. 45.
837
RDJ, Ts. 40, sec. 1, pg. 498, y 50, sec. 1, pg. 498; G.T. de 1947, T. 1,
pg. 152.
838
RDJ, T. 80, sec. 1a, pg. 34.

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6 PARTE. EXTINCIN DE LAS OBLIGACIONES

mino pertenece ms bien al Derecho Procesal, el cual lo define como:


situacin por la cual, con miras a mantener el orden y secuencia del
proceso, las partes pierden la oportunidad de realizar determinados
actos procesales, sea porque ya los ejecutaron, sea porque no los llevaron
a cabo en la oportunidad que la ley establece, sea porque realizaron un
acto incompatible con stos. La preclusin, que es un efecto del impulso
procesal, vela porque el proceso se desarrolle en distintas fases, impidiendo que retroceda en su desarrollo, al extinguirse las expectativas
y facultades de que la parte dispona.839
Por ejemplo, de acuerdo al Art. 80 del C. P. C. la nulidad de todo
lo obrado por no haber sido notificado legalmente en el juicio debe
alegarla el litigante rebelde dentro de los cinco das siguientes a la fecha
en que tuvo conocimiento personal del juicio. Pasado este plazo, el juez
debe rechazar el incidente y se dice que su derecho precluy, esto es,
se extingui por haber pasado la oportunidad procesal para ejercerlo,
con lo cual se parece a la caducidad. Pero su objetivo fundamental
es mantener la ritualidad del proceso, siendo, en consecuencia, una
institucin propia del Derecho Procesal.
Prrafo 2

Reglas comunes a toda prescripcin


1.223. Enunciacin. Como dejamos sealado, el prrafo 1 del Ttulo
XLII, tras definir la institucin, contempla tres reglas que son comunes
a toda prescripcin, adquisitiva o extintiva. Son ellas, dicho a modo de
enunciacin:
1. La prescripcin debe ser alegada;
2. Slo puede ser renunciada una vez cumplida, y
3. Corre por igual a favor y en contra de toda clase de personas.
Las examinaremos en los nmeros siguientes.
1.224. I. La prescripcin debe ser alegada. Lo dispone as el Art. 2493:
El que quiera aprovecharse de la prescripcin debe alegarla; el juez
no puede declararla de oficio.
La disposicin aplica la regla general en materia civil, en que el
pleito avanza de acuerdo al movimiento que le den las partes, actuando rara vez el juez de oficio; hay una razn especial para destacar la
regla en la prescripcin, pues as se otorga una nueva oportunidad al
839
Diccionario Jurdico, de Rodrigo Quijada S., Editorial Jurdica Conosur, 1994,
Vase sobre preclusin, RDJ, T. 75, sec. 1a, pg. 128.

1193

LAS OBLIGACIONES

prescribiente que puede asilarse en ella para no hacerlo abstenindose


de alegarla.
En materia penal la situacin es diametralmente inversa, pues la
prescripcin debe ser declarada de oficio por el tribunal, aunque el reo
no la alegue (Art. 102 del C. P.),840 lo que se justifica por la naturaleza
propia del procedimiento penal.
Aun en lo civil se suelen sealar algunas excepciones, de las cuales
la ms caracterstica, segn veremos, es la prescripcin de la accin
ejecutiva (N 1.240),841 pero todos estos casos de excepcin parecen
ser ms bien de caducidad y no de prescripcin. Ya decamos que era
difcil en ciertas ocasiones distinguir la una de la otra, pero el elemento
de abstencin del juez resulta muy caracterstico en la prescripcin.
1.225. Formas de alegar la prescripcin. No existen trminos sacramentales para oponer la prescripcin,842 pero s al alegarla debe sealarse
la forma en que ella ha operado.843
La prescripcin extintiva, nadie lo discute, puede oponerse como
excepcin; demandado el cumplimiento por el acreedor, el deudor se
defender alegando la prescripcin, y si esta excepcin perentoria es
acogida, quedar exonerado del cumplimiento.
Como excepcin, la prescripcin tiene la particularidad de que puede
oponerse en cualquier estado del juicio, antes de la citacin para sentencia
en primera instancia y la vista de la causa en segunda (Art. 310 C. P. C.).
Sin embargo, en el juicio ejecutivo debe deducirse en el escrito de excepciones, conjuntamente con las dems que oponga el deudor.844
En cambio, se discute en doctrina si la prescripcin extintiva puede
alegarse como accin, ya que hay quienes sealan que no tendra objeto
aceptar que el deudor demande la prescripcin, provocando el juicio
en circunstancias de que el acreedor no lo hace; nuestra jurisprudencia
es contradictoria al respecto.845
Por nuestra parte no vemos qu inconveniente existe para que el
deudor solicite que se le declare liberado de su obligacin. La ley se
840

Vase RDJ, T. 62, sec. 4, pg. 498.


En fallo de la C.S. de 28 de noviembre de 2006, se declar que no se puede
preparar la va ejecutiva citando a confesar deuda a un deudor que alega la prescripcin.
L. & S. N 31, pg. 49.
842
G.T. de 1924, T. 1, N 72, pg. 397.
843
RDJ, T. 27, sec. 1, pg. 549.
844
RDJ, T. 17, sec. 1, pg. 462.
845
A favor, RDJ, Ts. 33, sec. 1, pg. 373, y 45, sec. 2, pg. 49. En contra: Ts. 32,
sec. 1, pg. 138, y 37, sec. 1, pg. 348.
Otro fallo publicado en F.M. N 464, sent. 7, pg. 1026, seala que no se puede
invocar la prescripcin si no se comprueba un inters actual y econmico para demandarla.
841

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6 PARTE. EXTINCIN DE LAS OBLIGACIONES

ha limitado a exigir que alegue la prescripcin, pero no le restringe la


forma de hacerlo. Naturalmente que como accin la prescripcin no
puede intentarse en cualquier estado del juicio.846
Igualmente se ha fallado que opuesta la prescripcin, el tribunal
debe aplicar la que procede en derecho, y no la especficamente invocada por quien la alega.847
1.226. II. Renuncia de la prescripcin. La prescripcin, como cualquier beneficio jurdico, puede ser renunciada: si el legislador se refiri
expresamente a la renuncia de la prescripcin en el Art. 2494 fue para
sujetarla a una doble limitacin:
1. Slo puede efectuarse una vez cumplida.
Dispone el inc. 1 del Art. 2494: La prescripcin puede ser renunciada expresa o tcitamente; pero slo despus de cumplida.
La razn de esta prohibicin es doble: por un lado, es evidente
que los acreedores exigiran la renuncia anticipada habitualmente en
los contratos, perdindose el objetivo de estabilidad perseguido con la
institucin, y que le da un cierto carcter de orden pblico.
En cambio, cumplido el plazo de ella, es un derecho particular del
prescribiente,848 y como tal, perfectamente renunciable, habiendo ya
desaparecido todo peligro de presin por parte del acreedor.
2. No puede renunciar la prescripcin sino el que puede enajenar (Art. 2495).
Esta exigencia tiene mayor relieve en la prescripcin adquisitiva,
donde verdaderamente su renuncia equivale a disponer del derecho
ganado por prescripcin. No la tiene tanto en las obligaciones, pero
rige por igual para toda prescripcin.
De acuerdo a lo dispuesto en el Art. 2494, la renuncia puede ser
expresa o tcita; lo primero, si el deudor declara formalmente que
renuncia la prescripcin ya ganada. Y tcita, en los casos sealados en
el inc. 2 del precepto: cuando el que puede alegarla manifiesta por
un hecho suyo que reconoce el derecho del dueo o acreedor; por
ejemplo, cuando cumplidas las condiciones legales de la prescripcin,
el poseedor de la cosa la toma en arriendo, o el que debe dinero paga
intereses o pide plazo.849
Aplicando esta disposicin, se ha resuelto que renuncia tcitamente
la prescripcin el deudor que, en vez de oponerla, objeta el monto de
846
847
848
849

RDJ, Ts. 16, sec. 1, pg. 216, y 42, sec. 1, pg. 449.
G.J. N 256, pg. 78.
RDJ, T. 41, sec. 1, pg. 289.
Vase en L.S. N 4, pg. 9, un caso de renuncia tcita a la prescripcin.

1195

LAS OBLIGACIONES

lo cobrado850 o alega que la deuda est pagada,851 o abonos a la deuda,


de manera que se debe menos de lo demandado.852
Segn veremos ms adelante, la renuncia se asemeja a la interrupcin
natural de la descripcin, ya que ella tambin implica un reconocimiento
expreso o tcito de la obligacin (N 1.249), pero la diferencia es que
la interrupcin opera mientras la prescripcin est transcurriendo, y
la renuncia slo una vez que se ha cumplido.
Se ha fallado que no son instituciones iguales la renuncia a la prescripcin que la transaccin.853 Sin embargo, como la transaccin es
un acto complejo, es posible que ella lleve envuelta una renuncia a la
prescripcin.
Finalmente, digamos que la renuncia es de efectos relativos, ya que
lo normal es que los actos jurdicos lo sean; el Cdigo se preocup expresamente del caso del fiador en el Art. 2496: El fiador podr oponer
al acreedor la prescripcin renunciada por el principal deudor. Pero
el mismo principio debe aplicarse, verbigracia, al tercer poseedor de la
finca hipotecada, el cual, si es perseguido por la obligacin que grava
el predio, puede oponer la prescripcin, aunque la haya renunciado el
deudor personal.854
1.227. III. La prescripcin y la situacin personal de las partes. Antiguamente las legislaciones hacan distinciones en materia de prescripcin,
segn la calidad o situacin particular de algunas personas.
El C. C. las desterr en el Art. 2497: las reglas relativas a la prescripcin se aplican igualmente a favor y en contra del Estado, de las
iglesias, de las municipalidades, de los establecimientos y corporaciones
nacionales, y de los individuos particulares que tienen la libre administracin de lo suyo. Ms corto: la prescripcin corre por igual a favor y
en contra de toda clase de personas.
Sin embargo, el Cdigo conserv dos instituciones basadas en la
calidad personal de la persona en contra de quien se prescribe: una, la
suspensin en favor de los incapaces (N 1.252), y otra, un plazo ms
largo a favor de los ausentes en la prescripcin adquisitiva ordinaria
(Art. 2508), habiendo sido esta ltima suprimida por la Ley N 16.952,
de 1 de octubre de 1968 (N 1.232).

850

G.T. de 1855, N 695, pg. 404.


G.T. de 1865, N 1.339, pg. 558. Otro caso en que no se acept para el Fisco:
L.S. N 15, pg. 164.
852
L.S. N 3, pg. 55 (C. A. de Santiago, 12 de octubre de 2005).
853
RDJ, T. 77, sec. 2a, pg. 28.
854
RDJ, T. 41, sec. 1, pg. 368.
851

1196

6 PARTE. EXTINCIN DE LAS OBLIGACIONES

1227 bis. La prescripcin de la nulidad de derecho pblico. Al publicarse


la primera edicin de esta obra no se discuta la aplicacin del Art.
2497 en materia de derecho pblico. Y por ello la Corte Suprema haba declarado que la prescripcin se aplica tanto en derecho privado
como pblico.855
Estimbamos un poco amplia la declaracin, porque normalmente en
esta ltima rama del derecho se aplicaba ms la caducidad y mayormente
la prescripcin en las actuaciones de la autoridad con los particulares,
especialmente de orden patrimonial.856 Me refera especialmente a la
prescripcin para el cobro de los impuestos y contribuciones, como lo
veremos al hablar de las prescripciones de corto tiempo (N 1256).
Sin embargo, y como lo hemos citado, especialmente a partir de la
vigencia de la Constitucin de 1980, y del retorno a la democracia, con
una secuela de juicios de recuperacin de bienes incautados a distintas
personas naturales y jurdicas, y una evidente profundizacin de los tratadistas de derecho pblico, se ha ido desarrollando una teora de la nulidad
de derecho pblico, a la que algunos autores atribuyen caracteres de
proceder de oficio, operar de pleno derecho y ser imprescriptible.857
No corresponde, por cierto, desarrollar en extenso esta materia en
una obra de derecho privado, pero tampoco podemos omitirla, por la
trascendencia, como hemos dicho, que tiene en instituciones como la
responsabilidad por hechos ilcitos del Estado, y sus agentes, o en la
prescripcin.
Nos remitimos a un Apndice N 3 referido al tema, que hemos
agregado al final de esta obra, y en el texto sealaremos meramente que
tanto la doctrina como la jurisprudencia se han dividido al respecto, y
que en esta ltima se ha ido imponiendo una tesis que considera que la
nulidad misma es imprescriptible, pero se ha defendido a los terceros
que hayan adquirido los bienes afectados por dicha nulidad de buena
fe. Tambin hemos visto que los tribunales se han dividido en materia
de prescripcin de las acciones de responsabilidad del Estado.
Para un mayor desarrollo nos remitimos a dicho Apndice. Mi
opinin, en todo caso, es que, a menos que expresamente se haya
establecido lo contrario, en todo lo no legislado rigen las normas del
Cdigo Civil, y en consecuencia, en cuanto a la prescripcin no se puede aplicar de oficio, ni la nulidad de derecho pblico opera de pleno
derecho, y no se ha derogado el Art. 2497, que rige las acciones del o
contra el Estado y sus organismos.
855

RDJ, T. 40, sec. 1, pg. 88.


Noguera, ob. cit., N 89, pg. 38.
857
Vase la nota 799 en este segundo tomo, y los autores que all se citan, y el
Apndice N 3, al final de este tomo.
856

1197

LAS OBLIGACIONES

Prrafo 3

Requisitos de la prescripcin extintiva


1.228. Enunciacin. Tres son las condiciones indispensables para
que el deudor quede liberado por la prescripcin extintiva;
1. Que la accin sea prescriptible;
2. El transcurso del tiempo prefijado por la ley, y
3. El silencio en la relacin jurdica, o sea, la inactividad de las
partes.
Las examinaremos en los nmeros siguientes.
1.229. I. Accin prescriptible. La regla general es que todos los derechos
y acciones puedan extinguirse por prescripcin; hay muchos a los cuales el
legislador no se ha referido expresamente para indicarles su prescripcin,
pero no por eso quedan al margen de ella, pues existe una regla general
en el Cdigo que suple tal silencio (N 1.239). A la inversa, se requiere
una disposicin expresa que declare la imprescriptibilidad.858
Podemos citar algunos casos de excepcin en que esto ltimo ocurre:
1. La accin de particin.
El Art. 1317 dispone que la particin puede siempre pedirse, a
menos que se haya estipulado lo contrario; el legislador desconfa de
las comunidades y est interesado en su pronta liquidacin; por ello
acepta que la accin destinada a ponerles trmino se ejercite mientras
subsista la indivisin.
2. Reclamacin del estado civil de hijo legtimo.
Segn el Art. 320, ni prescripcin ni fallo alguno puede oponerse
al que se presente como padre o madre o hijo verdaderos, y
3. Demarcacin y cerramiento.
La ley no lo dice expresamente, pero es obvio que las acciones
de demarcacin y cerramiento no prescriben por s solas, ya que son
manifestaciones del derecho de dominio, y en consecuencia slo se
extinguirn cuando ste lo haga.
4. Ciertas acciones previsionales.
As se ha fallado reiteradamente que el derecho a jubilar, esto es, a
solicitar la pensin de jubilacin una vez cumplidos los requisitos legales
858
La obligacin de rendir cuenta en el mandato es prescriptible, conforme a las
reglas generales, y comienza al hacerse exigible, en general, al expirar el mandato: C.S.
11 de abril de 2007. L.S. N 38, pg. 21.

1198

6 PARTE. EXTINCIN DE LAS OBLIGACIONES

para acceder a ella, es imprescriptible;859 en cambio, algunas sentencias


han determinado que el derecho a reclamar pensiones devengadas es
prescriptible y en otras ocasiones se ha dicho lo contrario.860
Es una diferencia semejante a la que se hace en materia de alimentos
entre el derecho a reclamarlos, que no prescribe mientras permanezcan
las circunstancias que permiten exigirlos, pero que se deben desde su
primera demanda (Art. 331 del Cdigo Civil).
Igualmente se estimaba que tampoco prescriba el derecho a pedir
la revisin cuando una jubilacin u otro beneficio previsional estaba mal
calculado. Sin embargo, el Art. 4 de la Ley N 19.620, de 4 de diciembre
de 1993, establece un plazo de dos aos para este reclamo.
Pues bien, si las acciones son normalmente prescriptibles, qu
ocurre con las excepciones? Prescribirn stas?
En principio la respuesta debe ser negativa porque la excepcin
reacciona ante la demanda contraria; faltara para la prescripcin uno
de sus supuestos: la inactividad de la persona en contra de quien se
prescribe, ya que el demandado no tiene forma ni razn para ejercitar
su excepcin mientras no sea llevado a juicio.
Pero existen algunas excepciones que pueden hacerse valer no slo
como tales, sino tambin como accin. El ejemplo ms caracterstico es la
nulidad, y as, si se demanda el cumplimiento de una obligacin contrada
por un incapaz que ha dejado de serlo, pasados los 4 aos desde la cesacin
de la incapacidad, no podra el demandado oponer la nulidad como excepcin por estar prescrita. En el Derecho francs, en cambio, se considera
que la nulidad prescribe como accin, y no como excepcin.861
1.230. II. Transcurso del tiempo. Es el elemento ms caracterstico
de la prescripcin extintiva, tanto que es el nico que menciona el
inc. 1 del Art. 2514 ya citado. La jurisprudencia ha destacado tambin
reiteradamente la importancia de este requisito. 862
Ahora bien, el lapso que se necesita para prescribir vara segn
los casos, y ha marcado la separacin entre las prescripciones de largo
tiempo (Seccin 2a), y de corto tiempo (Seccin 3a), y de las distintas
categoras existentes entre ellas.
Hay hechos que impiden el transcurso del plazo de prescripcin:
son la suspensin e interrupcin de la prescripcin de que hablaremos
ms adelante.
859
G.J. N 121, sent. 3a, pg. 89, y sent. 4a, pg. 110; 123, sent. 2a, pg. 102; RDJ,
T. 86, sec. 3a, pg. 150.
860
Por su prescripcin, G.J. N 127, sent. 3a, pg. 102; en contra F.M. N 403, sent.
5, pg. 303.
861
Mazeaud, ob. cit., Parte 2a, T. 1, N 326, pg. 363.
862
RDJ, Ts. 6, sec. 1, pg. 423; 17, sec. 2, pg. 25, y 33, sec. 1, pg. 373.

1199

LAS OBLIGACIONES

Fuera de los aspectos enunciados y de que nos ocupamos en otra


parte, conviene destacar respecto del requisito en estudio los siguientes
puntos:
1. Desde cundo corre el plazo de prescripcin;
2. Forma de computarlo;
3. Estipulaciones modificatorias de las partes, y
4. Modificacin de los plazos de prescripcin del Cdigo por las
Leyes Nos 6.162 y 16.952.
Los veremos en los nmeros siguientes.
1.231. A. Desde cundo se cuentan los plazos de prescripcin. Lo seala
el inc. 2 del Art. 2514: el plazo se cuenta desde que la obligacin se
haya hecho exigible.
Nada ms lgico que as sea: la prescripcin supone una inactividad
del acreedor, pero como ste nada puede exigir mientras no le sea posible
cobrar la obligacin, tampoco puede aqulla correr en su contra.
Al estudiar precisamente la poca del cumplimiento, sealamos
cundo la obligacin se hace exigible (N 622); a modo de recapitulacin, ello ocurre al contraerse, si la obligacin es pura y simple; al
cumplirse el plazo o la condicin, si est sujeta a tales modalidades, y
en las de no hacer, en el momento de la contravencin.
Por excepcin, el plazo de prescripcin de ciertas acciones no se
cuenta desde la exigibilidad de la obligacin, sino desde otros momentos
especficamente sealados para el caso por la ley; as, se cuentan desde
la celebracin del acto o contrato los plazos del pacto comisorio (Art.
1880, Nos 538 y siguientes) y de la accin pauliana (Art. 2468 Nos 777 y
siguientes). La accin de indemnizacin por los hechos ilcitos comienza
a prescribir desde la perpetracin del hecho (N 296), etc.
En determinadas obligaciones, ha habido discusiones sobre la forma
de computar el momento en que comienza a correr la prescripcin, o
cmo se computa. Por eso se ha fallado que al alegarse la prescripcin
debe indicarse de modo preciso el tiempo desde el cual ella debe contarse, ya que el juez no puede declararla de oficio.863
Tambin se ha resuelto que en el caso de una sentencia que declare
una obligacin, el plazo de prescripcin se cuenta desde ella.864
Otra sentencia declar que en el caso de los servicios profesionales
de un abogado, la prescripcin empieza a correr desde que ste desempe totalmente el encargo que se le hizo.865
863
F.M. N 396, sent. 13, pg. 654. Otra sentencia relacionada con el momento en
que comienza a correr el plazo de prescripcin: RDJ, T. 89, sec. 1, pg. 78.
864
G.J. N 122, sent. 1, pg. 92.
865
G.J. N 294, pg. 151 (C.S. 1 de julio de 2003).

1200

6 PARTE. EXTINCIN DE LAS OBLIGACIONES

Se han suscitado dudas en el caso de las deudas peridicas.


En materia de alimentos no debera haber problemas, porque ellos
de acuerdo al Art. 331 del C.C. se deben desde la primera demanda,
y se han producido ms bien en cuanto al efecto retroactivo del paso
de los alimentos provisorios a definitivos, o de aumento o rebaja de la
pensin alimenticia.866
En el caso de los derechos provisionales se ha fallado que ellos
prescriben mes a mes, porque seran de tracto sucesivo (sic).867
Pero donde el tema ha dado lugar a mayores discusiones es respecto
a la clusula de aceleracin del plazo, y la jurisprudencia predominante
es que normalmente la prescripcin comienza a correr para cada cuota
desde que ella se hace exigible, pero si se ha pactado clusula de aceleracin y ella se ejerce o es obligatoria, la prescripcin corre para toda la
deuda. La opinin predominante es que cada una de las cuotas en que
se dividi un crdito tiene su propio vencimiento, y desde ese momento
comienza a correr el plazo de la respectiva prescripcin.868
1.232 B. Forma de computar los plazos de prescripcin. Los plazos se
computan de acuerdo a las normas generales de los Arts. 48 a 50 del
Ttulo Preliminar del Cdigo.
Dijimos que el Art. 2508 para la prescripcin adquisitiva ordinaria
estableca una norma especial para computar el plazo, tratndose de
ausentes: se contaba un da entre presentes por dos entre ausentes. Esta
parte del Art. 2508 fue derogada por la Ley N 16.952, ya citada, pero
de todos modos se conclua que la disposicin no reciba aplicacin
en la prescripcin extintiva por ser una norma particular de la adquisitiva. Hoy, en todo caso, la regla es pareja para toda prescripcin, no
hacindose diferencias entre personas presentes y ausentes.
1.233. C. Pueden las partes alterar los plazos de prescripcin fijados por
la ley? Es un punto que divide a los autores este de determinar si es
lcito a las partes estipular un lapso diferente para la prescripcin que
el sealado por la ley para el derecho u accin de que se trata.
En contra de esta posibilidad milita el carcter de orden pblico que
se seala a la prescripcin, dados sus fundamentos, y la irrenunciabilidad
que establece el legislador antes de haberse ella cumplido. Fundado en
estas consideraciones, el Cdigo italiano declara la inderogabilidad por
las partes del estatuto legal de la prescripcin (Art. 2936).
866

Vase mi obra La filiacin y sus efectos, Tomo I, N 290, pg. 407.


RDJ, T. 82, sec. 2, pg. 49.
868
Vase N 473-A, Repertorio de Legislacin y Jurisprudencia, Cdigo Civil, 1998, T. 11,
pgs. 255 y sgtes., y el Acpite N 1 de este libro, en el Tomo I, N 8.
867

1201

LAS OBLIGACIONES

Pero en realidad el argumento es realmente de peso, tratndose de


convenciones que amplen los plazos de prescripcin, ya que importara
una cierta forma de renuncia a ella, como si, por ejemplo, se conviene una
prescripcin de 100 aos. La conclusin es que las partes no pueden ampliar los plazos de prescripcin, salvo que la ley expresamente lo autorice,
como ocurre con la accin redhibitoria (Art. 1866).
No milita el mismo argumento respecto a las convenciones que
disminuyen los plazos de prescripcin, pues no hay renuncia a sta, y
antes por el contrario, la estabilidad buscada se obtiene con anterioridad a lo previsto por el legislador. Adems, la ley lo ha autorizado en
varias oportunidades, como ocurre adems de la accin redhibitoria, en
que las partes pueden aumentar o disminuir el plazo legal, en el pacto
comisorio y en el pacto de retroventa (Art. 1885), que no puede pasar
de 4 aos, siendo posible, en consecuencia, que se fije uno menor. Sin
embargo, en este caso se trata ms bien de una caducidad que de una
prescripcin. 869
La verdad es que el punto resulta siempre discutible, pero parece
preferible aceptar estos ltimos pactos en virtud de la libertad contractual y la falta de prohibicin legal que existe, en cambio, para los
que aumentan los plazos de prescripcin (prohibicin de renuncia
anticipada).870
1.234. D. Leyes que han acortado los plazos de prescripcin: Nos 6.162 y
16.952. Nuestros tiempos se caracterizan por la celeridad en las transacciones, en las comunicaciones y en todas las actividades en general;
nuestro Cdigo, proviniendo del siglo pasado, recoga la pausa de
aquella poca ms tranquila y de ah que fijara plazos relativamente
largos para las distintas prescripciones; por excepcin en algunos casos
seal otros ms breves.
Un principio de economa oblig al legislador a dictar la Ley N 6.162,
de 28 de enero de 1938, que prcticamente redujo a la mitad los plazos
de prescripcin establecidos por el Cdigo. Y as el ms largo que estableca, este de 30 aos, por ejemplo, para la prescripcin adquisitiva
extraordinaria, fue rebajado a 15.
La evolucin no se detuvo ah y con la misma inspiracin de
dicha ley se dict posteriormente la N 16.952, de 1 de octubre de
1968, que acort muchos de los plazos de prescripcin, aun de los
ya rebajados por la Ley N 6.162, del Cdigo Civil, del de Comercio

869
Ximena Barrera Sanhueza, Estudio crtico de la jurisprudencia recada en las prescripciones de corto tiempo del Cdigo Civil, M. de P., Editorial Universitaria, 1962, pg. 135.
870
RDJ, T. 2, sec. 1a, pg. 259.

1202

6 PARTE. EXTINCIN DE LAS OBLIGACIONES

y otras leyes.871 En virtud de esta reforma ltima el plazo mximo de


prescripcin es hoy de 10 aos, pasado el cual el legislador aspira a
que se hayan estabilizado todas las relaciones jurdicas.
En cuanto a la prescripcin extintiva, las principales modificaciones
consistieron en rebajar el plazo de prescripcin de la accin ordinaria
de 10 a 5 aos, y disponer que ninguna suspensin se tomara en cuenta
pasados 10 aos, plazo que anteriormente era de 15 aos.
Todava interesa destacar las normas que rigen su vigencia: ella se
posterg para un ao despus de la publicacin de la ley, esto es, para
el 1 de octubre de 1969; en consecuencia, toda prescripcin que haya
comenzado a correr desde esa fecha se rigi ntegramente por los nuevos
plazos establecidos por el legislador.
A fin de acelerar la aplicacin de las reformas, ambas leyes alteraron
la regla normal del Art. 25 de la Ley de Efecto Retroactivo de las Leyes
de 1861, en la forma que puede consultarse en ediciones anteriores
de esta obra, y que dado el tiempo transcurrido han perdido inters.
En general, la prescripcin continu transcurriendo, pero con algunas
excepciones se enter de acuerdo a los nuevos plazos, y no a eleccin
del prescribiente.
1.235. III. El silencio de la relacin jurdica. Es ste el tercer elemento
de la prescripcin extintiva: que durante el plazo de la prescripcin exista
inactividad jurdica en torno a la relacin, esto es, que ni el acreedor
ni el deudor acten respecto de ella.
Fundamentalmente es la inactividad del acreedor la que provoca
la prescripcin, su desinters por cobrar,872 porque si ste acciona,
interrumpe el transcurso de la prescripcin. Pero tambin puede interrumpirla el reconocimiento del deudor de su obligacin. Como se ha
fallado, la interrupcin, a que nos referiremos ms adelante, suprime
la pasividad del acreedor y deudor.873
Para que al acreedor se le considere inactivo tiene que estar en
condiciones de interrumpir la prescripcin; en la falta de esta capacidad
se funda la suspensin de la prescripcin, a que tambin nos referimos
ms adelante.
1.236. Prueba de la prescripcin. Corresponde naturalmente al deudor acreditar la prescripcin, porque es un modo de eximirse del
cumplimiento de la obligacin (Art. 1698). Pero de los elementos
871
Vase Hernn Larran Ros, Ley N 16.952, de 1 de octubre de 1968, art.
citado, publicado en la RDJ, T. 65, Parte 1a, pg. 143.
872
RDJ, T. 27, sec. 1, pg. 240.
873
RDJ, T. 60, sec. 2, pg. 130.

1203

LAS OBLIGACIONES

sealados que integran la prescripcin, el nico que realmente corresponder establecer al deudor ser el transcurso del tiempo, porque es la ley quien determina las acciones imprescriptibles, y segn
veremos es al acreedor a quien toca probar que ha interrumpido la
prescripcin.874
La Corte Suprema ha resuelto que es cuestin de hecho determinar
si se ha cumplido el trmino de la prescripcin.875

Seccin segunda
LA PRESCRIPCIN DE LARGO TIEMPO
1.237. Enunciacin. El prrafo 3 del Ttulo relativo a la prescripcin,
Arts. 2514 a 2520, reglamenta la prescripcin como medio de extinguir
las acciones judiciales. La doctrina las ha llamado prescripciones de
largo tiempo, para diferenciarlas de las tratadas en el prrafo 4 y que
el propio legislador llama de corto tiempo.876 Podran llamarse tambin
prescripciones generales, pues su aplicacin constituye la regla general
para toda clase de derechos.
Dividiremos el estudio de ellas en dos prrafos, uno destinado a
las distintas categoras de prescripciones de largo tiempo, segn las
diferentes clases de acciones de que se trate, y el otro destinado a la
interrupcin y suspensin de la prescripcin.

874

RDJ, Ts. 18, sec. 1, pg. 304, y 29, sec. 1, pg. 615.
RDJ, Ts. 2, sec. 1, pg. 157, con nota marginal de Luis Claro Solar, quien critica
la amplitud exagerada de la declaracin jurisprudencial, y 44, sec. 1, pg. 315.
En otro caso, la Corte acept la casacin para determinar si haba transcurrido
el lapso de prescripcin, considerando que la sentencia impugnada no haba dejado
constancia de la fecha de notificacin de la demanda: RDJ, T. 35, sec. 1, pg. 258.
Critica esta resolucin Noguera, ob. cit., pg. 29, pero la verdad es que la Corte no
modific los hechos establecidos por los jueces del fondo y se trataba de un hecho
procesal constante en autos.
876
Las sucesivas modificaciones de los plazos han convertido en bastante relativa
esta distincin entre largo y corto tiempo, y as, por ejemplo, es de largo tiempo la
prescripcin de la accin ejecutiva, que deja de ser tal a los 3 aos, y entre las de corto
tiempo tambin existe una de igual plazo: la del Art. 2521 (N 1.256). La distincin
entre unas y otras tiene importancia, segn lo veremos (N 1.260), y no queda sino
acogerse al criterio primitivo del Cdigo y mantener la denominacin ya consagrada
secularmente.
875

1204

6 PARTE. EXTINCIN DE LAS OBLIGACIONES

Prrafo 1

Las distintas prescripciones


de largo tiempo
1.238. Distinciones. Para determinar los plazos y formas de prescripcin de largo tiempo, debemos distinguir primero que todo las
acciones reales de las personales.
Respecto de las primeras, hay que subdistinguir las acciones de
dominio y herencia por un lado, de las garantas reales por otro, y de
las limitaciones del dominio por un tercero.
En las personales tambin deberemos subdistinguir tres clases de
acciones: la ejecutiva, la ordinaria y las garantas personales. Estas ltimas, por seguir las mismas reglas de las reales, las estudiaremos conjuntamente con stas.
En conclusin, tenemos 5 categoras diferentes de prescripcin
de largo tiempo:
1. Las acciones personales ordinarias;
2. Las acciones personales ejecutivas;
3. Las acciones de obligaciones accesorias;
4. Las acciones reales de dominio y herencia, y
5. Las acciones reales provenientes de las limitaciones del dominio.
En el mismo orden sealado procederemos a su estudio.
1.239. I. Prescripcin de la accin ordinaria. El Art. 2515 en su inc. 1
seala que el tiempo de la prescripcin extintiva es, en general, de 5
aos. Este plazo es el fijado por la Ley N 16.952 (N 1.232), ya que el
Cdigo contemplaba uno de 20, que a su turno haba sido rebajado
por la Ley N 6.162 a 10. Ahora es de 5 aos.
Como lo seala el propio precepto, este plazo es la regla general
para la prescripcin extintiva; en consecuencia, para que no se aplique,
se requiere una disposicin legal que expresamente seale otro, como
ocurre, por ejemplo, segn lo visto hasta ahora, en la indemnizacin
del hecho ilcito, en el pacto comisorio, en la accin pauliana, en la
nulidad, etc.
Si la ley no dice nada especficamente, la prescripcin extintiva es
de 5 aos; recurriendo a esta norma general le hemos asignado este
trmino a la prescripcin de la accin resolutoria, de la accin de indemnizacin de perjuicios por incumplimiento de una obligacin, de
la accin de in rem verso, etc.
Se ha resuelto que se aplica a toda clase de acciones, salvo las que
1205

LAS OBLIGACIONES

la ley expresamente excluye y por ende a las jubilaciones devengadas,877


y a la nulidad de derecho pblico. 878
1.240. II. Prescripcin (caducidad) de la accin ejecutiva. La accin
ordinaria tiene por objeto establecer la existencia de la obligacin; ya
hemos sealado que si el acreedor tiene ttulo ejecutivo, puede omitir
la declaracin de existencia de la obligacin, y proceder de inmediato
a su cobro forzado (N 801).
Segn el mismo Art. 2515, el plazo de prescripcin de la accin
ejecutiva es en general de 3 aos; este trmino ha experimentado parecida evolucin al de la ordinaria: el Cdigo lo fijaba en 10 aos, pas
a ser de 5 con la Ley 6.162, y ahora es de 3.
Esta regla general tiene tambin algunas excepciones, si la ley ha
fijado un plazo especial para la prescripcin de la accin ejecutiva; as
ocurre, por ejemplo, con la que puede emanar de un cheque protestado contra los obligados a su pago, y que prescribe en un ao, contado
desde la fecha del protesto (Art. 34 de la Ley 7.498, de 17 de agosto
de 1943).
La prescripcin de la accin ejecutiva tiene dos particularidades
principales:
1. Que no es propiamente la accin de cobro la que prescribe, sino
el mrito ejecutivo de ella. As lo seala el inc. 2 del Art. 2515: la accin
ejecutiva se convierte en ordinaria por el lapso de 3 aos, y convertida en
ordinaria durar solamente otros 2;879 de manera que la accin misma
prescribe en 5 aos, durando 3 como ejecutiva si rene los requisitos
legales para ello, y los dos restantes como ordinaria, y
2. Puede ser declarada de oficio; en efecto, el Art. 442 del C. P. C.
estatuye que el tribunal denegar la ejecucin si el ttulo presentado tiene
ms de 3 aos, contados desde que la obligacin se hizo exigible.
Por esta razn y por el efecto que produce, estamos con quienes
sostienen que se trata ms bien de una caducidad del mrito ejecutivo
de la accin que de prescripcin extintiva de la misma. El legislador,
por la fe que le merecen, otorga esta ventaja especial a determinados
ttulos que dan cuenta de obligaciones. Semejante fe slo pueden
mantenerla por cierto tiempo, pasado el cual su presuncin de legi877

F.M. N 432, sent. 1a, pg. 777.


G.J. N 169, sent. 6, pg. 8. Tambin rige para la accin de desposeimiento:
RDJ, T. 89, sec. 1a, pg. 178.
879
En el Cdigo primitivo, la accin ejecutiva duraba 10 aos como tal y otros 10
como ordinaria, plazos rebajados a 5 y 5, respectivamente, por la Ley N 6.162, y ahora
a 3 y 2 por la Ley N 16.952.
En fallo de F.M. N 191, sept. 1974, pg. 194, se resolvi que no haba ultra petita
en aplicar los nuevos plazos de 3 aos.
878

1206

6 PARTE. EXTINCIN DE LAS OBLIGACIONES

timidad va transformndose en presuncin de cancelacin. Cuando


esto ocurre, el mrito ejecutivo caduca, y el juez as debe declararlo,
sin que el deudor pueda renunciar a la caducidad producida.
Tiene normas especiales de prescripcin la accin ejecutiva que
emana de la Ley de Cheques. De acuerdo al Art. 34 del D.F.L. N 707, de
21 de julio de 1982, publicado en el Diario Oficial del 7 de octubre del
mismo ao, que Fija el texto refundido, coordinado y sistematizado de
la ley sobre cuentas corrientes bancarias y cheques, la accin ejecutiva
contra los obligados al pago de un cheque protestado y la accin penal,
prescribirn en un ao, contado desde la fecha de protesto establecido
en el artculo 33.
Al respecto se ha resuelto que esta prescripcin se interrumpe por
la interposicin de la querella criminal por giro doloso de cheque.880
El fallo agreg que la prescripcin comenz a correr nuevamente
con el auto acusatorio por no haberse deducido entonces demanda
civil, pero que al notificarse la demanda de cobro de pesos la accin
no estaba prescrita de acuerdo a los plazos de la poca.
Tambin tienen normas especiales la prescripcin de las acciones
cambiarias, de acuerdo a los Arts. 98 y sgtes. de la Ley N 18.092, de
14 de enero de 1982, sobre Letras de cambio y pagar: Las acciones
cambiarias del portador del documento en contra de los obligados
al pago prescriben en el trmino de un ao contado desde el da del
vencimiento del documento.
La ley sujeta esta prescripcin a las reglas generales del Cdigo
de Comercio, salvo en la interrupcin, en que el Art. 100 establece las
siguientes normas.
En efecto, los obligados en uno de estos documentos responden
solidariamente, pero la solidaridad cambiaria tiene normas particulares
y por eso el precepto establece que la prescripcin slo se interrumpe
respecto del obligado a quien se notifique la demanda judicial de cobro
o la gestin judicial necesaria o conducente para deducirla o preparar
la ejecucin, y de aquel que haya sido notificado en caso de extravo
del documento o que ha reconocido expresa o tcitamente su calidad
de tal.
Se ha resuelto que este plazo de prescripcin es tanto para la ejecucin ordinaria como ejecutiva, lo que es correcto, pero no lo es la
otra conclusin que saca el fallo que declar prescrito el mutuo por el
cual se suscribi un pagar.881
880

F.M. N 380, sent. 14, pg. 376.


F.M. N 416, sent. 4a, pg. 441. Ya hemos dicho que la suscripcin de un pagar
u otro documento, por regla general, no constituye novacin, y en consecuencia, slo
va a quedar extinguida la obligacin una vez pagada o extinguida por los modos que a
881

1207

LAS OBLIGACIONES

Posteriormente, en general, se ha aceptado que en estos instrumentos el mismo plazo del ao rige para la accin ordinaria y la ejecutiva,
pero slo en lo que respecta a la accin cambiaria.882
1.241. III. Obligaciones accesorias. Siguiendo el principio de que lo
accesorio corre la suerte de lo principal, toda obligacin que tenga aquel
carcter, sea real o personal, prescribe conjuntamente con la obligacin
a que accede. Es lo que dispone el Art. 2516: la accin hipotecaria, y
las dems que proceden de una obligacin accesoria, prescriben junto
con la obligacin a que acceden.
Quedan incluidas en la disposicin las cauciones reales, como la
hipoteca que menciona expresamente,883 y la prenda, y las personales,
como la fianza, clusula penal, etc.
Tambin se ha fallado que si no ha prescrito la accin contra el
deudor principal, tampoco lo ha hecho la de desposeimiento en contra
del tercer deudor de la finca hipotecada. 884
Se ha resuelto igualmente que la hipoteca no se extingue por prescripcin en forma independiente a la accin principal.885
Finalmente, se ha fallado que procede la accin de desposeimiento
del tercer poseedor hipotecario, si la accin contra el deudor principal
se encuentra interrumpida.886
En consecuencia, las cauciones no tienen ni plazo nico ni propio
de prescripcin, sino que les corresponder el que afecte a la obligacin
principal a la cual acceden.
1.242. IV. Acciones de dominio y herencia. De acuerdo al Art. 2517:
Toda accin por la cual se reclama un derecho se extingue por la
prescripcin adquisitiva del mismo derecho.
ella le corresponda, pero jams esta extincin se producir a la inversa, esto es, que la
extincin de la accin cambiaria ponga fin a la obligacin que origin el pagar, letra
de cambio o cheque.
882
Vase al respecto el Apndice N 1 de esta obra, N 8 E. En contra de la identificacin de la accin ejecutiva y la ordinaria en pagars sujetos a la Ley N 18.092, una
sentencia de la C.A. de Santiago de 11 de enero de 2000, publicada en la G.J. N 235,
pg. 83, destaca que puede estar extinguida la accin cambiaria ejecutiva, pero subsistir
la ordinaria declarativa emanada del acto jurdico en virtud del cual se acepta una letra
de cambio o pagar, circunstancia que igualmente destacamos en dicho Apndice
N 1, en el N 9 A.
883
F.M. N 394, sent. 8a, pg. 449.
884
F.M. N 468, sent. 25, pg. 2080.
885
C.A. de Concepcin, 27 de septiembre de 2005, publicada en L.S. N 2,
pg. 74.
886
C.A. de Santiago, 7 de marzo de 2007. L.S. N 36, pg. 51.

1208

6 PARTE. EXTINCIN DE LAS OBLIGACIONES

Qu quiere significar esta disposicin? Lo siguiente: mientras el


derecho personal no tiene otro fin que el cumplimiento de la obligacin
correlativa por parte del deudor y, en consecuencia, el acreedor de ella
slo tiene una va para ejercer su derecho: demandar al deudor para
que la cumpla, los derechos reales pueden ser ejercitados en muchas
formas diferentes, y sin necesidad de que intervenga otra persona,
puesto que se trata de derechos sobre una cosa (N 6). Y as el dueo
de un objeto exterioriza su dominio de diferentes maneras: usndolo,
gozndolo, dndolo en arrendamiento, comodato, hipoteca, etc.
Por ello es que el dominio, como los dems derechos reales, no
se extingue normalmente por el no ejercicio, dados sus caracteres de
absoluto y perpetuo; en consecuencia, el dominio no se va a extinguir
por prescripcin por el solo transcurso del tiempo.
Pues bien, la accin que ampara el dominio es la reivindicatoria, y ella,
al igual que el derecho que tutela, no se extingue por el solo transcurso
del tiempo; para que ello ocurra es necesario que un tercero adquiera
el dominio por prescripcin adquisitiva, porque en el mismo momento
en que este tercero se hace de la propiedad por este modo de adquirir,
lo pierde el anterior titular y se extingue su accin de reivindicacin.
Esto es lo que seala el Art. 2517: la accin reivindicatoria, por medio
de la cual se ampara el dominio, se extingue por la prescripcin adquisitiva
del mismo derecho, esto es, cuando otro lo adquiere por este modo.
En consecuencia, no hay un plazo nico para la prescripcin de
la accin reivindicatoria, sino que va a variar desde un mnimo de dos
aos hasta un mximo de 10 aos, que es el de la prescripcin adquisitiva extraordinaria.
El derecho real de herencia se sujeta a la misma regla y explicacin
del Art. 2517: la accin para reclamarlo es la de peticin de herencia
(Art. 1264), que tampoco se extingue por s sola, sino cuando la herencia
es adquirida por otra por prescripcin adquisitiva, poniendo de esta
forma trmino al derecho del verdadero heredero.
Y la prescripcin adquisitiva de la herencia, extintiva de la accin
de peticin de la misma, puede ser de dos clases, de acuerdo a los
Arts. 704, inc. final, 1269 y 2512:
1. Prescripcin extraordinaria de 10 aos (15, antes de la Ley
N 16.952), y
2. Prescripcin ordinaria de 5 aos, cuando al heredero putativo
se le ha concedido la posesin efectiva de la herencia.
Hay jurisprudencia que con cierta frecuencia887 suele rechazar que
la prescripcin adquisitiva se oponga como excepcin, exigiendo que
debe alegarse como accin.
887
L.S. N 29, pg. 89, y N 32, pg. 22, son las ms recientes al redactarse esta
quinta edicin.

1209

LAS OBLIGACIONES

Creemos que esto es un error, y es tpico de aquellos fallos formalistas que tanto dao hacen. En efecto, no hay ninguna disposicin legal
que as lo diga. Antes, por el contrario, el Art. 2493 fue muy cuidadoso
al disponer que la prescripcin debe alegarse sin hacer distinciones ni
otras exigencias de ninguna especie (N 1225); en seguida, porque el Art.
2517 se limita a sealar que la accin por la cual se reclama un derecho
se extingue por la adquisicin de dicho derecho por el demandado por
prescripcin, lo que equivale a decir de otra manera que esta adquisicin
dota al adquirente de una excepcin de prescripcin extintiva, puesto que
el artculo est en el prrafo 3 del Ttulo LXII, que se refiere a este tipo
de prescripciones; finalmente, en un tema que no da para ms discusin,
semejantes fallos obligan a reconvenir (como algunos lo han dicho), en
circunstancias de que esto es una facultad del demandado. Querr decir
que podr oponer la prescripcin adquisitiva en otro juicio sin que por
ello haya litispendencia? Esto contrara el ms elemental principio de
economa procesal, y, en definitiva, violara el Art. 2517.
1.243. V. Limitaciones del dominio. Conviene separar por un lado la
situacin del usufructo, uso y habitacin, y por el otro las servidumbres.
As lo haremos en los nmeros siguientes.
1.244. A. Usufructo, uso y habitacin. De acuerdo al Art. 766, el
derecho de usufructo se puede constituir de varios modos: 4. Se puede tambin adquirir un usufructo por prescripcin. Por su parte, el
N 4 del Art. 806 establece que el usufructo se extingue tambin por
prescripcin.
Veamos cmo juegan estas disposiciones con relacin a la prescripcin extintiva.
En primer lugar, hay algo que es claro y no se discute: la accin
para reclamar el usufructo se extinguir por la prescripcin adquisitiva del derecho de usufructo por otra persona, de acuerdo a la regla
general del Art. 2517, y en la misma forma sealada en el nmero
anterior para el dominio y la herencia. Dicho de otra manera, un
tercero adquiere el usufructo por prescripcin adquisitiva, segn lo
dispuesto en el Art. 766, y con ello la persona a quien corresponda el
usufructo adquirido, lo pierde y con l la accin para reclamarlo.
As ocurrir cuando el derecho de usufructo provenga de una persona que no tena derecho a constituirlo o transferirlo, de manera que
el adquirente quedar nicamente como poseedor del derecho de usufructo adquirido; hay varias situaciones posibles. Por ejemplo, el nudo
propietario transfiere la propiedad ntegra; l solo puede transferir la
nuda propiedad, y sta la adquirir el adquirente por la tradicin que
se le efecte. Pero como el nudo propietario no tiene el usufructo, no
1210

6 PARTE. EXTINCIN DE LAS OBLIGACIONES

puede transferir el derecho al mismo, y quien adquiri la propiedad


ntegra, quedar como poseedor del derecho de usufructo, pudiendo
llegar a adquirirlo por prescripcin adquisitiva. Otro caso sera que el
constituyente del usufructo no fuera dueo del objeto sobre el cual
constituye el usufructo, o que sobre aqul constituyera sucesivamente
un usufructo a favor de una persona y luego en beneficio de otra. En
todas estas situaciones, el adquirente por la tradicin no puede adquirir
el derecho de usufructo mismo, pero s puede hacerlo por prescripcin
adquisitiva, poniendo en consecuencia trmino al derecho del legtimo
usufructuario y a su accin para reclamarlo.
Hasta aqu, como decamos, no hay discusin alguna, pero ocurre
que el Art. 806 declara que el usufructo se extingue por prescripcin;
no hay duda que ello ocurre en los casos ya sealados, esto es, cuando
el usufructo es adquirido por un tercero por la prescripcin adquisitiva,
pero se ha controvertido, en cambio, si el usufructo podra perderse
frente al nudo propietario por su no ejercicio por el usufructuario
durante un cierto lapso.
El Art. 617, inc. 5 del Cdigo francs, admite expresamente la prescripcin extintiva del usufructo por el no ejercicio de ste, al declarar que
el usufructo se extingue por el no uso del derecho durante 30 aos.
Entre nosotros, Claro Solar,888 preconiza la misma solucin, esto
es, que el usufructo se extingue por la prescripcin extintiva ordinaria
de 5 aos del Art. 2515, y por no haberse ejercido durante ese lapso.
Se basa fundamentalmente:
1. En que el Art. 806 es muy semejante al artculo citado del Cdigo francs, y al enunciar las causales de extincin del usufructo, no
hace ninguna clase de distinciones entre la prescripcin extintiva por
haber operado una adquisitiva, y la meramente liberatoria; luego resulta
lgico aplicarlo a ambas. La nica diferencia es que el precepto francs
seal expresamente el lapso de la prescripcin.
2. En el nuestro, ste resultar de la aplicacin de la regla general del Art. 2515 (N 1.237). Este precepto se limita a establecer
que en general el tiempo para extinguir una accin es de 5 aos; no
puede aplicrsele el dominio por su carcter perpetuo, pero siendo el
usufructo, a la inversa, un derecho limitado, no hay inconveniente en
aplicarle la disposicin.
Arturo Alessandri es contrario a esta opinin.889 Por nuestra parte,
compartimos la tesis de Claro Solar, porque en caso contrario el Art. 806,
en la parte que se refiere a la prescripcin, sera ms bien innecesario;
a la misma conclusin habra llevado el Art. 2517.
888
889

Ob. cit., T. 8, N 1.239, pg. 407.


Citado por Vodanovic, ob. cit., vol. 2, N 978, pg. 682.

1211

LAS OBLIGACIONES

Las mismas soluciones cabe aplicar a los derechos de uso y habitacin,


en virtud de lo dispuesto en el Art. 812: Los derechos de uso y habitacin
se constituyen y pierden de la misma manera que el usufructo.
1.245. B. Servidumbres. Respecto de este gravamen el legislador fue
mucho ms claro, ya que el Art. 885 dispone que las servidumbres se
extinguen: 5. Por haberse dejado de gozar durante 3 aos.890
Hay en consecuencia una prescripcin extintiva especial, por haberse dejado de gozar la servidumbre, lo cual es lgico porque el no
goce comprueba la inutilidad del gravamen. Y sta es una prescripcin
extintiva lisa y llana.
Pero tampoco parece haber inconveniente para aplicar la regla
general del Art. 2517 de que la accin para reclamar la servidumbre se
extingue por la prescripcin adquisitiva de ella por un tercero.
Prrafo 2

Interrupcin y suspensin de la prescripcin extintiva


de largo tiempo
1.246. Enunciacin. Hemos sealado que dos elementos constituyen
fundamentalmente la prescripcin extintiva: el transcurso del tiempo y el
silencio durante ste de la relacin jurdica. Y que esta inactividad puede
verse afectada por dos fenmenos jurdicos: la interrupcin y la suspensin
de la prescripcin, que analizaremos en los nmeros siguientes.
1.247. I. Interrupcin de la prescripcin extintiva. La interrupcin de
la prescripcin extintiva produce el rompimiento de la inactividad de
la relacin jurdica por la accin del acreedor para cobrar su crdito
o por un reconocimiento del deudor de su obligacin, y hace perder
todo el tiempo corrido de la prescripcin.
Segn este concepto, el fundamento de la institucin es el tantas
veces indicado; la prescripcin supone un abandono por parte del
titular del derecho, que nada ocurra durante un tiempo respecto a
ste. Si el acreedor se hace presente cobrando el crdito, o el deudor
reconoce su obligacin, ha quedado afectado uno de los presupuestos
de la prescripcin, y se ha roto la presuncin de extincin del crdito;
reunindose los requisitos legales que examinaremos, se produce la
interrupcin de la prescripcin.
890
El Cdigo fijaba un plazo de 20 aos, rebajado por la Ley N 6.162 a 10 aos,
y por la Ley N 16.952, al actual de 3 aos.

1212

6 PARTE. EXTINCIN DE LAS OBLIGACIONES

Principalmente es la actividad por parte del acreedor la que produce


la interrupcin, pero segn hemos sealado puede ella provenir tambin
del reconocimiento del deudor; de ello deriva la clasificacin de la interrupcin en civil y natural, que equivale ms o menos a la misma divisin
de la institucin en la prescripcin adquisitiva (Arts. 2501 a 2504).
Para la extintiva, el Art. 2518 seala la clasificacin en su inc. 1:
La prescripcin que extingue las acciones ajenas puede interrumpirse,
ya natural, ya civilmente.
En los nmeros siguientes estudiaremos sucesivamente:
1. Aplicacin de la interrupcin;
2. Interrupcin natural;
3. Interrupcin civil, y
4. Efectos de la interrupcin.
1.248. A. Aplicacin de la interrupcin. La norma del Art. 2518 rige
fundamentalmente para la prescripcin extintiva ordinaria (N 1.239). Se
aplica tambin a las prescripciones de corto tiempo, pero con una modalidad especial que estudiaremos al referirnos a ellas (Nos 1.260 a 1.263).
No se aplica a la prescripcin de la accin ejecutiva, puesto que
segn decamos se trata de una caducidad (N 1.240). As lo confirma
el Art. 442 del C.P.C. que ordena al juez rechazar la ejecucin si el ttulo
tiene ms de 3 aos.
Tratndose de una obligacin accesoria, nos ocuparemos de ella al
tocar el tema de los efectos de la interrupcin (N 1.251).
Finalmente, cuando la prescripcin extintiva se produce por haber
operado la adquisitiva a favor de un tercero respecto del derecho de
que trata (dominio, herencia, usufructo, etc., Nos 1.242 y siguientes),
la interrupcin de la prescripcin se rige por las normas que gobiernan
aquella institucin en la adquisitiva (Arts. 2502 y 2503).
1.249. B. Interrupcin natural. Est definida en el inc. 2 del Art. 2518:
Se interrumpe naturalmente (la prescripcin) por el hecho de reconocer el deudor la obligacin, ya expresa, ya tcitamente.
La interrupcin natural es, en consecuencia, todo acto del deudor
que importe un reconocimiento de la deuda, ya sea que lo diga as formalmente, o se deduzca de actuaciones suyas, como efectuar abonos,891
solicitar prrrogas, o rebajas, otorgar nuevas garantas, constituirlas si
la obligacin no las tena, etc. Tambin se ha resuelto que se reconoce
la deuda si los herederos incluyen alguna del causante en la confeccin
del inventario solemne.892
891
892

F.M. N 453, sent. 7, pg. 1603.


RDJ, T. 42, sec. 1, pg. 384.

1213

LAS OBLIGACIONES

El legislador no ha reglamentado la forma en que se interrumpe


naturalmente la prescripcin; en consecuencia, puede tratarse de cualquier acto del deudor, uni o bilateral, destinado al exclusivo objeto de
reconocer la deuda o a otro diferente, como ocurre en el caso fallado
de su inclusin en un inventario.
Hemos dicho que la interrupcin natural se asemeja a la renuncia de
la prescripcin, especialmente a la tcita (N 1.226), con la diferencia de
que sta puede tener lugar nicamente una vez cumplida la prescripcin,
mientras que la interrupcin se produce precisamente en el transcurso
de ella. Los mismos actos, pues, constituirn segn la poca en que se
produzcan, interrupcin natural o renuncia de la prescripcin; por ello,
como sealan algunos autores,893 debera exigirse para aqulla la misma
capacidad que para sta, seala el Art. 2495.
Por ello la C.A. de Santiago en sentencia de 17 de octubre de 2005
ha declarado que la interrupcin natural debe ser un acto del deudor,
por lo que no la constituye una declaracin del apoderado judicial.894
Tambin la C.S. ha dicho que hasta el cumplimiento del plazo de
la prescripcin puede haber interrupcin natural, y despus de l,
renuncia tcita.895
En un caso de jubilacin, una sentencia seal que la prescripcin
del derecho a impetrar devolucin de cotizaciones se interrumpi naturalmente por el reconocimiento hecho por la autoridad competente
de la procedencia de dicha rebaja.896
Se resolvi que la interrupcin natural no se pierde por el abandono
del procedimiento en que ella se produjo.897
Finalmente, se ha fallado que en el caso del Art. 1250 del C. Co. la
interrupcin civil se rige por las reglas generales, porque el precepto
se refiere slo a la natural.898
1.250. C. Interrupcin civil. De acuerdo al inc. final del Art. 2518 la
prescripcin extintiva se interrumpe civilmente por la demanda judicial, salvo los casos enumerados en el Art. 2503. Este precepto es el que
seala cundo la demanda no es suficiente para interrumpir civilmente
la prescripcin adquisitiva. Como consecuencia de esta referencia,
para que haya interrupcin civil deben concurrir cuatro requisitos:
1. Demanda judicial; 2. Notificacin legal de la demanda; 3. Que no
893
Fueyo, ob. cit., T. 2, N 667, pg. 256, y Hctor Escrbar Mandiola, La prescripcin
extintiva civil, M. de P., Imprenta Chile, 1926, Santiago, pg. 65.
894
L.S. N 3, pg. 111.
895
Sentencia de 1 de julio de 2005: G.J. N 287, pg. 130.
896
C.A. de Santiago, 14 de enero de 2003: G.J. N 271, pg. 76.
897
G.J. N 248, pg. 224.
898
G.J. N 287, pg. 190.

1214

6 PARTE. EXTINCIN DE LAS OBLIGACIONES

haya mediado desistimiento de la demanda o abandono de la instancia,


y 4. Que el demandado no haya obtenido sentencia de absolucin. Los
examinaremos a continuacin en este orden.
1. Demanda judicial.
El acreedor debe recurrir a los tribunales; ningn otro requerimiento
por enrgico que sea producir el efecto de interrumpir la prescripcin,
si es extrajudicial.899 Quiso seguramente el legislador evitar toda duda
y discusin posible al respecto.
Pero se ha producido controversia en la doctrina sobre el alcance
de la expresin demanda judicial del Art. 2518, en cuanto al objeto de
la misma. La disparidad de opiniones gira en torno a si basta cualquier
actuacin judicial del acreedor con relacin al crdito, o la demanda
debe tener por objeto directo e inmediato el cobro del mismo; el problema se ha suscitado principalmente en relacin con las gestiones
de preparacin de la va ejecutiva que tienen por objeto habilitar al
acreedor para entablar un juicio ejecutivo.
Para una corriente de opinin la voz demanda tiene un sentido
procesal bien claro, de manera que toda actuacin ante los tribunales
que no tenga la calidad de tal no interrumpe la prescripcin.900 Se
seala la diferente redaccin del precepto con su equivalente en la
prescripcin adquisitiva, el Art. 2503, inc. 1, que considera la interrupcin civil como todo recurso judicial del que se pretende verdadero
titular del derecho. O sea, en la prescripcin adquisitiva s que bastara cualquier actuacin judicial en amparo de su derecho por parte
de quien lo reclama, mientras en la extintiva sera necesario el cobro
mismo del crdito.
sta fue la opinin de la jurisprudencia durante un tiempo, y as
se haba resuelto que la solicitud del acreedor solicitando un privilegio
de pobreza para despus, contando con l, demandar su crdito,901 o
la citacin judicial para que el deudor reconozca su firma y confiese
la deuda, que es una gestin de preparacin de la va ejecutiva,902 no
interrumpan la prescripcin extintiva por no constituir demandas.
Una segunda corriente de opinin903 sostiene que la expresin
demanda judicial no debe ser tomada en su sentido procesal estricto,
sino en uno amplio, de que es necesario que el acreedor recurra a los
tribunales en demanda de proteccin, ya sea para cobrar directamente su
crdito, ya sea para efectuar las gestiones previas necesarias para hacerlo.
La interrupcin civil supone que el acreedor salga de su inactividad;
899
900
901
902
903

RDJ, Ts. 60, sec. 2, pg. 130, y 65, sec. 1, pg. 323.
Fueyo, ob. cit., T. 2, N 668, pg. 257, por va de ejemplo.
RDJ, T. 37, sec. 1, pg. 179.
RDJ, T. 36, sec. 1, pg. 225.
Por va de ejemplo, Escrbar, ob. cit., pg. 57.

1215

LAS OBLIGACIONES

bien que el legislador haya exigido que esta actividad del acreedor se
produzca ante los tribunales y que ella implique la intencin de ste
de cobrar su crdito, pero ello se produce tanto si el acreedor est en
situacin de hacerlo inmediata y directamente como cuando con tal
finalidad pide privilegio de pobreza, prepara la va ejecutiva, presenta
una medida prejudicial y, en general, cuando realiza cualquier gestin
judicial que manifiesta su intencin de cobrar su crdito.
No habra, por otra parte, ninguna razn para hacer diferencias
entre la prescripcin extintiva y la adquisitiva, lo que es un nuevo antecedente para confirmar que basta cualquier recurso judicial.
Estos convincentes argumentos han hecho variar de posicin a
la jurisprudencia, que ha resuelto que demanda judicial es cualquier
gestin del acreedor efectuada ante la justicia con el objeto de exigir
directamente el pago, o preparar o asegurar el cobro.904 Como ha dicho una sentencia, no es slo la demanda a que se refiere el Art. 254
del C. P. C., sino que todo recurso judicial interpuesto por el acreedor
en resguardo del derecho que le pertenece y al que la prescripcin
amenaza con extinguir.905
La ltima jurisprudencia es casi invariable en este sentido, en la
tendencia general de impedir, dentro de lo posible, que la prescripcin
se utilice como un medio de no cumplir las obligaciones.906
904
El primer caso fallado en este sentido recay en una preparacin de la va ejecutiva mediante la citacin de la contraparte para el otorgamiento de una nueva copia
de escritura pblica: RDJ, T. 46, sec. 1, pg. 647. Otros fallos en el mismo sentido en la
RDJ, Ts. 50, sec. 1, pg. 320, y 60, sec. 2, pg. 130.
905
RDJ, T. 60, sec. 2, pg. 130. En igual sentido, F. M. N 264, pg. 394.
906
Es as como se ha resuelto que interrumpe la prescripcin: una preparacin
de la va ejecutiva, RDJ, T. 85, sec. 1a, pg. 206; una medida prejudicial, RDJ, T. 86, sec.
2a, pg. 82; una accin de desposeimiento: L.S. N 247, pg. 84 (C.A. de Santiago, 4
de julio de 2006); una notificacin judicial de protesto de cheque: L. & S. N 21, pg.
103 (C.A. de La Serena, 22 de junio de 2006); que la demanda de cumplimiento en el
caso de la accin resolutoria tcita interrumpe la prescripcin de la accin resolutoria,
T. 86, sec. 2a, pg. 88; un reclamo de ilegalidad en contra de una Municipalidad, RDJ,
T. 89, sec. 1a, pg. 90; una solicitud de quiebra, F.M. N 394, sent. 8a, pg. 449, y RDJ,
T. 90, sec. 2a, pg. 182. En cambio, en el pagar se estim que se requiere demanda,
al tenor de lo dispuesto por el Art. 100, de la Ley N 18.092, de 14 de enero de 1982,
que vimos en el texto en el N 1.240, que en efecto menciona especficamente los actos
que interrumpen civilmente la prescripcin de la accin cambiaria, que es de un ao
contado desde el da del vencimiento del documento (Art. 98).
El Art. 100 menciona la demanda judicial de cobro, la gestin necesaria para conducir
dicha demanda o preparar la ejecucin, y finalmente cuando ha sido notificado el obligado
en el caso de extravo del documento. Sin embargo, la enumeracin parece indicar que
justamente la idea es que cualquier gestin judicial interrumpe la prescripcin.
En materia de responsabilidad extracontractual se ha discutido si la querella criminal por el delito penal interrumpe la prescripcin de la accin civil. La jurisprudencia
no es totalmente clara y ha declarado que s lo hace, F.M. N 264, sent. 7, pg. 394;
RDJ, T. 83, sec. 1a, pg. 42, pero no ocurre as si en la querella criminal ha habido
sobreseimiento.

1216

6 PARTE. EXTINCIN DE LAS OBLIGACIONES

Naturalmente que la accin debe intentarse antes que se cumpla


el plazo de la prescripcin, y as si se llama a reconocer firma y deuda,
no revive la accin ya prescrita.907
2. Notificacin legal de la demanda.
Como decamos, la remisin del Art. 2518 al Art. 2503 implica que
hay ciertos casos, los tres que enumera esta ltima disposicin, en que la
demanda judicial no basta para interrumpir civilmente la prescripcin.
Ello ocurre, en primer lugar, si la notificacin de la demanda no
ha sido hecha en forma legal (Art. 2503, N 1).
O sea, la demanda debe notificarse al deudor, y la notificacin ha
de cumplir los requisitos establecidos por la ley; si posteriormente se
anula la notificacin efectuada, no se ha interrumpido la prescripcin.
La Corte Suprema haba entendido habitualmente que la notificacin deba hacerse antes que el plazo de la prescripcin se hubiere
cumplido, pues en caso contrario nada se obtiene con la notificacin, ya
que la prescripcin ha operado.908 Sin embargo, un fallo de la I. Corte
de Valparaso, de 29 de octubre de 1963, sostuvo que basta con que la
demanda se intente antes de cumplirse el trmino de la prescripcin,
aunque la notificacin se haga posteriormente, pues ella retrotrae sus
efectos a la presentacin de la demanda.909 Fue interesante esta posicin,
907

RDJ, T. 85, sec. 1a, pg. 168, y T. 86, sec. 1a, pg. 135.
RDJ, Ts. 36, sec. 1, pg. 118, y 48, sec. 2, pg. 13.
909
RDJ. T. 60, sec. 2, pg. 130.
En anteriores ediciones de esta obra se sealaba que el punto admita discusin,
pero nos inclinbamos por esta sentencia por la evidente convivencia de ella en los
ms de los casos.
Un nuevo estudio muy de fondo del tema me ha demostrado que en esta parte
el C.C. chileno, se apart de su modelo habitual en materia de obligaciones, el Cdigo
francs, que en su Art. 2244 exige expresamente la notificacin para que se produzca
la interrupcin, mientras que el nuestro (desde los primeros proyectos) requiere en los
actuales Arts. 2503, 2518 y 2523 N 2, slo que se intente el recurso judicial.
La necesidad de la notificacin legal slo aparece en el Proyecto Indito, pero no
como un requisito para que se produzca la interrupcin. Se le incluye entre las causales
por las cuales, de acuerdo al inciso final del que hoy es el Art. 2503, se entender no
haber sido interrumpida la prescripcin por la demanda.
Incluso el legislador cometi un error en la Ley N 6.162, de 29 de enero de 1938,
al reemplazar la causal por la cual ella se produca en el solo C.C. En ste se perda la
interrupcin por haber cesado el recurrente en la prosecucin de la demanda por ms
de tres aos. La Ley N 6.162, reemplaz esta frase por el abandono de la instancia
(hoy abandono del procedimiento) pensando que es la institucin que establece el
C.P.C. Pero olvid el legislador que el abandono de la instancia slo puede producirse
cuando ya ha habido notificacin. As se ha fallado, por ejemplo, en sentencia publicada
en F.M. N 456, sent. 9, pg. 2388. En cambio, en el C.C., si presentada la demanda
no se prosegua por tres aos, se perda la interrupcin. Por cierto que la Ley N 6.162
debera haber rebajado el plazo de tres aos a seis meses.
Por lo dems, la tendencia ms moderna es que incluso el requerimiento extrajudicial
interrumpa la prescripcin, lo que es lo lgico y deberamos, por lo menos, acercarnos
908

1217

LAS OBLIGACIONES

pues, si bien se mira, la ley ha exigido nicamente demanda judicial, y


slo ha declarado que ella es inapta para la interrupcin si no ha sido
notificada en forma legal.
Veremos que la discusin se repite en las prescripciones de corto
tiempo, aunque es ms complejo, puesto que el Art. 2523 N 2 dispone
que la interrupcin se produce desde que interviene requerimiento.
Algunos piensan que ste debe ser judicial, y otros que puede ser extrajudicial, pero entre los primeros se discute si la interrupcin opera
desde la notificacin legal de la demanda, o desde su presentacin,
especialmente con relacin al Art. 480 del C. del T., que se remite a los
Arts. 2523 y 2524. Sin embargo,910 la mayora de los fallos que en las
prescripciones de corto plazo exigen todava requerimiento judicial,
consideran que la interrupcin se produce con la notificacin vlida
de la demanda, aunque tambin los hay en contrario.
Se hace, en mi opinin, necesario que el legislador intervenga,
reparando el error del ao 1938,911 y acercando nuestro Cdigo a las
soluciones modernas.
En otro caso, se resolvi que anulada la notificacin, ya no hay
interrupcin.912
por la va de interpretacin a esta tendencia, por evidentes razones de honestidad y tica.
La prescripcin no se cre para que no se cumplieran las obligaciones.
El error del legislador de 1938 rest aplicacin a la tesis de la C.A. de Valparaso en
su fallo citado, aunque una sentencia publicada en la G.J. N 256, pg. 71, sostuvo que
notificada la demanda, ella se retrotrae necesariamente a la fecha de su presentacin.
Los fallos recientes citados al respecto parecen ms bien orientados en la tendencia
de ampliar el campo de la expresin demanda, pero manteniendo la exigencia de la
notificacin vlida del demandado, como se dijo en la G.J. N 250, pg. 213.
As exigen notificacin para que opere la interrupcin civil: F.M. N 464, sent. 9,
pg. 1196; respecto al art. 480 del C. del T.; RDJ, T. 88, sec. 1, pg. 24; G.J. N 137, sent.
1, pgs. 35 y 89, sec. 2, pg. 21, y L.S. N 33, pg. 7: C.S., 27 de diciembre de 2006.
Una conclusin lgica de estos fallos, y se acepta frecuentemente, es que si se
declara nula la notificacin de la demanda, no hay interrupcin de la prescripcin:
RDJ, T. 89, sec. 2, pg. 21.
Considera eso s que la interrupcin se produce al distribuirse en la C.A. una
demanda, una sentencia publicada en RDJ, T. 88, sec. 3, pg. 21.
Tambin acept que hubo requerimiento en un caso en que se haba anulado
todo lo obrado. L.S. N 2, pg. 22 (C.S. 27 de septiembre de 2005).
La C.A. de Santiago el 29 de noviembre de 2001, respecto al art. 480 del C. del T.
que se remite a los arts. 2523 y 2325 del C.C., resolvi que la sola presentacin de la demanda interrumpa la prescripcin. G.J. N 257, pg. 174. En el mismo sentido: C.A. de
Santiago, 21 de diciembre de 2005, pg. 96, la que agreg que producida la presentacin
de la demanda, se abre un nuevo plazo de la misma prescripcin para notificarla.
El fallo se publica en L.S. N 8, pg. 96. Veremos en el nmero siguiente que ello
contradice el inciso final del art. 2523, segn el cual sucede a la prescripcin de corto
tiempo la del art. 2515, esto es, la de 5 aos. Exige notificacin de la demanda: G.J.
N 279, pg. 269: C.A. de Santiago, 17 de septiembre de 2003.
910
Vase el N 1262 y la jurisprudencia citada en l.
911
Vanse las notas 909 y 913 de este mismo Tomo.
912
RDJ, T. 89, sec. 2a, pg. 21.

1218

6 PARTE. EXTINCIN DE LAS OBLIGACIONES

3. Que no haya mediado desistimiento de la demanda o abandono


de la instancia.
De acuerdo al N 2 del Art. 2503, aplicable a la prescripcin extintiva por la remisin del Art. 2518, la demanda judicial no interrumpe
la prescripcin si el recurrente desisti expresamente de la demanda
o se declar abandonada la instancia.913
Son ambas instituciones que reglamenta el C.P.C. en los Ttulos XV y
XVI, respectivamente, de su Libro 1. El desistimiento de la demanda es
el retiro de sta por parte del actor, despus de notificada al demandado
(Art. 148 del C.P.C.) y el abandono de la instancia (cuya denominacin
cambi la Ley N 18.705, de 24 de mayo de 1988, en el C.P.C. por abandono de procedimiento, olvidando hacerlo en el C.C.) se produce cuando
las partes que figuran en el juicio han cesado en su prosecucin durante
seis meses, contando desde la ltima providencia (Art. 152 del C.P.C.).
El primero extingue la accin del demandante, por lo cual ste ya no
podr volver a intentarla; el abandono del procedimiento hace perder
el procedimiento seguido ante los tribunales. De ah que en ambos casos
tambin cese el efecto de interrupcin de la prescripcin.
4. Que el demandado no haya obtenido sentencia de absolucin.
Finalmente, tampoco la demanda habr conseguido interrumpir la
prescripcin si el demandado obtuvo sentencia de absolucin (N 3
del Art. 2503, aplicable a la prescripcin extintiva por la remisin del
inc. 3 del Art. 2518).
El tribunal ha rechazado la demanda del acreedor y de ah que
en definitiva la prescripcin no ha quedado interrumpida. Sin embargo, tambin esta disposicin ha provocado controversias en orden a si toda sentencia absolutoria del demandado atenta contra
la interrupcin, o si nicamente cuando ella se ha fundado sobre
motivos de fondo del pleito, esto es, sobre la existencia o extincin
de la obligacin.
Nuestra jurisprudencia y doctrina se han inclinado por esta ltima
solucin, y en consecuencia, si la absolucin se ha fundado en motivos
procesales, que permiten renovar nuevamente la misma accin, corrigiendo el vicio de que adoleci con anterioridad, se ha concluido que
no se pierde el efecto interruptor de la demanda deducida.
As se ha resuelto en un caso de juicio ejecutivo en que la demanda
se rechaz porque al ttulo le faltaba algn requisito para tener mrito
913
Como dijimos en la nota 909 de este mismo Tomo, el precepto fue notificado
por el Art. 1 de la Ley N 6.162, de 28 de febrero de 1938: el Cdigo en vez de referirse
al abandono de la instancia hablaba de cesar la prosecucin del juicio por ms de 3 aos.
La reforma tuvo por objeto armonizar la disposicin con el C.P.C

1219

LAS OBLIGACIONES

ejecutivo;914 en otro, en que se anul todo lo obrado en un juicio por


la incapacidad relativa del demandante acreedor,915 y finalmente, si la
demanda se dedujo ante tribunal incompetente.916 Este ltimo punto es
comentado generalmente por los autores, compartiendo la posicin de
la jurisprudencia con el argumento de que la ley no ha hecho distincin
entre demanda ante tribunal competente y el que no lo es.
La verdad es que estas interpretaciones chocan un poco con la letra
de la ley que ha hablado de notificacin legal de la demanda y sentencia
de absolucin, sin hacer distinciones respecto a cul ha sido la ilegalidad
o el motivo del rechazo de la demanda, pero se justifican ampliamente
si se piensa en el fundamento de la institucin: la interrupcin no hace
sino manifestar fehacientemente la intencin del acreedor de cobrar
su crdito y semejante constatacin se produce tanto ante tribunal
competente como ante el que no lo es, si la actuacin ha sido vlida o
nula, etc. En todos los casos resueltos, la accin misma queda indemne
y susceptible de intentarse de nuevo. El acortamiento cada vez mayor
de los plazos de prescripcin hace an ms perentoria la aceptacin
de esta doctrina, pues si no, puede suceder que el trmino de aqulla
se cumpla durante el primer pleito de cobro.
1.251. D. Efectos de la interrupcin. La interrupcin, ya sea natural o
civil, produce el efecto de hacer perder todo el tiempo transcurrido de
la prescripcin hasta el momento en que aqulla se produce. En consecuencia, la interrupcin beneficia al acreedor y perjudica al deudor,
quien pierde todo el trmino transcurrido, sin perjuicio de que concurriendo los requisitos legales, el plazo comience a correr nuevamente,
como si por ejemplo el deudor ha reconocido la obligacin. Desde ese
momento comienza a correr el nuevo plazo.917
En principio, la interrupcin es de efectos relativos, ya que si es
natural, constituye un acto jurdico uni o bilateral, que siempre afecta
slo a sus otorgantes, y si es civil, porque las demandas y sentencias
judiciales igualmente son de efectos relativos.
Ello explica la disposicin del Art. 2519 que hemos estudiado al
hablar de las obligaciones con pluralidad de sujetos (Nos 384, 3; 400,
N 3, 412, 431 y 435). En sntesis, la regla general es que la interrup914

RDJ, T. 46, sec. 1, pg. 186.


RDJ, T. 27, sec. 1, pg. 240.
916
RDJ, T. 1, Parte 2a, pg. 283, fallo recado en un caso de prescripcin adquisitiva,
pero que vale igualmente para la extintiva, por la remisin de los Arts. 2518 al 2503, y
Ts. 62, sec. 3, pg. 69, y 66, sec. 3, pg. 78, fallos recados en juicios del trabajo. F.M.
N 258, mayo de 1980, pg. 102; G.J. N 126, sent. 1a, pg. 113, y N 247, pg. 214.
917
C.S., 14 de septiembre de 2004, publicado en G.J. N 291, pg. 105 (se trataba
de un caso de aceleracin del plazo).
915

1220

6 PARTE. EXTINCIN DE LAS OBLIGACIONES

cin que beneficia a uno de los acreedores, o perjudica a uno de los


codeudores, no favorece ni empece a los dems, salvo los casos de
solidaridad e indivisibilidad.
El efecto relativo de la interrupcin da lugar a algunas dudas frente
a las cauciones constituidas por terceros; por ejemplo, si se trata de
una clusula penal, una hipoteca, una prenda constituida por otros
para garantizar una deuda ajena, o en que el bien afecto a la garanta
ha pasado a pertenecer a una tercera persona (poseedor de la finca
hipotecada), o finalmente, en la fianza que siempre es constituida por
alguien ajeno a la deuda principal. En todas estas situaciones el efecto
relativo de la interrupcin ya sealado nos llevara a concluir que la
accin intentada contra el tercero no interrumpe la prescripcin de
la obligacin principal, y a la inversa la intentada contra ste no interrumpira la prescripcin de la obligacin accesoria.
Sin embargo, hay que tener presente, en primer lugar, que el Art. 2519,
al consagrar el efecto relativo de la interrupcin, slo se refiere al caso de
la pluralidad de acreedores y deudores y no a las obligaciones de garanta,
y en seguida, que el Art. 2516 fue bien claro en orden a que stas prescriben conjuntamente con la obligacin a que acceden. Si la interrupcin
afectara a la obligacin principal, y no a la caucin, sta prescribira antes
que aqulla, y viceversa. Ha sido la posicin de nuestros tribunales en un
caso relativo a un tercer poseedor de la finca hipotecada. 918
1.252. II. Suspensin de la prescripcin. La suspensin es un beneficio
que el legislador otorga a los acreedores incapaces y a la mujer casada
bajo el rgimen de sociedad conyugal para que la prescripcin no corra
en su contra mientras dure la incapacidad o la sociedad conyugal.
918
G.T. de 1939, 1er sem., N 116, pg. 588. G.J. N 275, pg. 108; L.S. N 36, pg. 51
(C.A. de Santiago de 7 de marzo de 2007. En este caso se habra ejercido contra el deudor
principal la accin emanada de un pagar), L.S. N 33, pg. 38 (C.S., 26 de diciembre
de 2006), y L.S. N 16, pg. 38. En un caso de quiebra se estim que la verificacin de
los pagars de un crdito garantizado con hipoteca interrumpe la prescripcin de sta.
G.J. N 242, pg. 101.
En cambio, se estim que el Art. 100 de la ley sobre Letras y Pagars, segn el
cual slo se interrumpe la prescripcin respecto del obligado a quien se notifique la
demanda judicial, por ser especial, prima respecto de la norma contenida en el Art.
2519 del C.C: G.J. N 271, pg. 75.
La doctrina est dividida. Sostiene la primaca del Art. 2516 Manuel Somarriva,
Cauciones, ob. cit., quien estudia detalladamente el problema para la fianza en el N 161,
pg. 165, para la prenda, N 338, pg. 305, y para la hipoteca, N 469, pg. 476. En contra
de su opinin, Ramn Meza Barros, De la interrupcin de la prescripcin extintiva civil, M.
de P., Santiago, 1936, N 184, pg. 83, y Rafael Mery, ob. cit., N 225, pg. 401.
Cabe agregar que el Cdigo francs en el caso de la fianza solucion el problema
en el Art. 2250 en el mismo sentido que entre nosotros propugna Somarriva, pero en
la hipoteca sus disposiciones son diferentes a las nuestras por la distinta concepcin
de la institucin.

1221

LAS OBLIGACIONES

En la suspensin tambin resulta afectado el silencio de la relacin


jurdica, pero por disposicin del legislador, quien considera que el
acreedor en general incapaz se encuentra imposibilitado de ejercer sus
derechos, o sea, de romper su inactividad y por tal motivo declara que
la prescripcin no correr mientras dure esa inhabilidad. Cierto es que
normalmente el incapaz estar dotado de un representante legal y que
bien puede ste interrumpir las prescripciones que corran contra aqul,
pero tambin es posible que el incapaz carezca de l, o que el representante sea desidioso, y la prescripcin haga perder sus derechos a quien
jurdicamente nada puede hacer para evitarlo. El legislador, ante este
peligro, corta por lo sano y establece la suspensin de la prescripcin
extintiva en los mismos trminos que la de la adquisitiva.
En efecto, el Art. 2520 dispone: la prescripcin que extingue las
obligaciones se suspende en favor de las personas enumeradas en los
Nos 1 y 2 del Art. 2509. Segn este precepto, la prescripcin adquisitiva
ordinaria se suspende en favor de 1. Los menores; los dementes; los
sordos o los sordomudos y todos los que estn bajo potestad paterna,
o bajo tutela o curadura. Por ello hemos resumido la regla diciendo
que la prescripcin extintiva se suspende en favor de los incapaces,
tengan o no representante legal.
La Ley 18.802, de 9 de junio de 1989, que suprimi la incapacidad
de la mujer casada bajo el rgimen de sociedad conyugal, la elimin
de este N 1, pero mantuvo la suspensin intercalando un N 2 en el
Art. 2509, en cuya virtud la prescripcin se suspende en favor de: 2. La
mujer casada en sociedad conyugal mientras dure sta. El inciso penltimo del precepto agrega: No se suspende la prescripcin en favor de
la mujer separada judicialmente de su marido, ni de la sujeta al rgimen
de separacin de bienes, respecto de aquellos que administra.919
sta es una nueva expresin de esta desafortunada reforma legal
que suprimi la incapacidad de la mujer casada en sociedad conyugal,
pero le mantuvo muchos de sus efectos, entre ellos, la administracin
por el marido de los bienes propios de ella. Por lo mismo conserv
tambin la suspensin.
Respecto a sta, cabe tener presente que ella se aplica sin lugar
a dudas a la prescripcin extintiva ordinaria (N 1.239), pero no a la
ejecutiva (N 1.240). Tratndose de la prescripcin de acciones que
amparan el dominio y derechos reales, como la extincin se produce
por la prescripcin adquisitiva del derecho, la suspensin se gobierna
por las reglas propias de esta ltima.
919

Este inciso fue modificado por la Ley de Matrimonio Civil N 19.947, de 17 de


mayo de 2004, que reemplaz la referencia a la mujer divorciada que haca el precepto
anterior, y que no corresponda al divorcio actual, sino justamente a la separacin judicial a la cual ahora se refiere la disposicin. En todo caso, esto no produce suspensin
ni adquisitiva, ni tampoco extintiva hoy en da.

1222

6 PARTE. EXTINCIN DE LAS OBLIGACIONES

La suspensin es un beneficio personalsimo del acreedor incapaz,


y perjudica al deudor, porque mientras dure la incapacidad no corre
la prescripcin.
Su efecto es diferente a la interrupcin que hace perder todo el
tiempo ya corrido de la prescripcin; la suspensin, en cambio, impide que contine transcurriendo. Si el acreedor es incapaz cuando la
obligacin se hace exigible, no comienza a correr prescripcin alguna,
pero si cae en incapacidad durante el transcurso del plazo legal, ste
deja de correr, y slo reanuda su curso cuando cesa la incapacidad. Por
ejemplo, corridos dos aos de prescripcin, el acreedor es declarado
en interdiccin por demencia. Ella dura 4 aos, y entonces comienza
a correr de nuevo la prescripcin, tomndose en cuenta los 2 aos que
alcanzaron a transcurrir.
Sin embargo, la suspensin tiene un lmite, pues ya hemos sealado que el legislador establece un plazo mximo en el Cdigo,
pasado el cual es su aspiracin que todas las situaciones jurdicas y
derechos queden definitivamente consolidados. Este plazo, que era
de 30 aos en el Cdigo, y la Ley 6.162 rebaj a 15 aos, ha pasado a
ser de 10 por la reforma de la Ley N 16.952 (N 1.234). Por ello es
que el Art. 2520 dispone que transcurridos 10 aos no se tomarn en
cuenta las suspensiones mencionadas en el inciso precedente.
La suspensin es personalsima y excepcional; no admite, pues,
interpretacin analgica, ni se traspasa conjuntamente con el crdito
respecto al cual est operando, ya sea por sucesin por causa de muerte,
pago con subrogacin (N 673), cesin de crditos (N 1.064), etc.
Advirtase que en esta parte el precepto es muy cuidadoso y se
remite a lo dispuesto en los Nos 1 y 2 del Art. 2509, y no a todo el
precepto de este artculo.
En consecuencia, no se aplica a la herencia yacente ni tampoco
rige el inciso final del Art. 2509.
En efecto, respecto de esto ltimo, slo la prescripcin adquisitiva
no corre entre cnyuges, pero s lo hace la extintiva. Ella tiene lugar
entre cnyuges. Desde luego porque en aqulla no resultara lgico que
dadas las relaciones matrimoniales y las reglas propias de la sociedad
matrimonial, los cnyuges estuvieran ganando bienes uno respecto
del otro por prescripcin, ni tampoco sera tan categrico probar los
actos de posesin.
En cambio, en la prescripcin extintiva no militan las mismas razones y no existe slo el inters de los cnyuges, sino que los de terceros,
especialmente de los restantes acreedores. Confirma esta interpretacin
el inciso final del Art. 2520, ya comentado, en cuya virtud, transcurridos
10 aos, esta suspensin no se toma en cuenta. En cambio, la adquisitiva
no opera nunca entre cnyuges.

1223

LAS OBLIGACIONES

1252 bis. La interrupcin y suspensin en la Ley de Quiebras (vase


N 964). Primero que todo digamos que se ha fallado que la quiebra no
suspende ni interrumpe la prescripcin de los crditos de fallidos.920
En principio, pues, la Ley de Quiebras (vase N 964) no produca
efectos en la prescripcin, hasta que, como lo dijimos anteriormente,
la Ley N 20.073, de 29 de noviembre de 2005, reemplaz el Ttulo
sobre los Convenios judiciales para referirse ahora a los Acuerdos
extrajudiciales y los convenios judiciales.
En este Ttulo se contienen varias disposiciones que establecen suspensiones e interrupciones de prescripcin en las circunstancias que mencionan,
y que constituyen casos de ellas ajenas a las generales del C.C.
Por razones obvias, nos limitaremos a enumerarlas:
1. El art. 177 (vase N 964) reproduce el antiguo art. 177, que establece
que el convenio judicial preventivo no entorpece el ejercicio de las acciones
que procedan contra el deudor, pero agrega actualmente que suspender
el plazo de prescripcin de las acciones contempladas en los prrafos 2
y 3 del Ttulo VI (inoponibilidad y accin pauliana). La suspensin se
inicia con la resolucin que lo tiene por presentado o que ordena citar a
Junta de Acreedores en el caso del art. 177 ter (vase N 964).
2. El art. 177 bis (vase N 964) se pone en el caso de la proposicin
del convenio judicial preventivo con apoyo de dos o ms acreedores que
representen ms del 50% del activo, y fija un plazo de 90 das durante
el cual tampoco corrern los plazos de prescripcin extintiva, esto es,
hay otra suspensin dentro de los marcos de la disposicin, y
3. El art. 177 ter, inciso 9 (vase N 964), establece otro plazo en
que no corrern los plazos de prescripcin extintiva, esto es, tambin
se produce una suspensin de la prescripcin.
Recordemos que tambin en el caso de la subordinacin de crditos
(N 1.034 bis) tambin hay una suspensin de prescripcin en la Ley
de Quiebras.
1.253. III. Paralelo entre interrupcin y suspensin. Ambas instituciones
se asemejan en que ellas actan sobre el transcurso del tiempo de la
prescripcin, en beneficio del acreedor y perjuicio del prescribiente.
Tanto la una como la otra deben ser probadas por el acreedor que las
alega (N 1.236).
Se diferencian, en cambio:
1. En cuanto a su fundamento. En la interrupcin las partes rompen el silencio de la relacin jurdica; la suspensin es un beneficio
concedido por el legislador a personas a quienes considera imposibilitadas para poner fin a dicha inactividad. En consecuencia, la primera
920

G.J. N 235, pg. 92.

1224

6 PARTE. EXTINCIN DE LAS OBLIGACIONES

supone una actuacin del deudor, del acreedor o de ambos, mientras


que la suspensin opera de pleno derecho;
2. La interrupcin puede operar a favor de cualquier persona; la
suspensin, institucin de excepcin, slo a beneficio del acreedor a
quien la ley se la otorga;
3. La interrupcin hace perder todo el tiempo de la prescripcin; la suspensin impide que ella corra, pero no se pierde el plazo
ya transcurrido;
4. La interrupcin no tiene limitacin de plazo, mientras la suspensin no se toma en cuenta pasados 10 aos, y
5. La interrupcin es comn a toda prescripcin, mientras que
la suspensin, segn lo veremos en la seccin siguiente, no tiene lugar
en las de corto plazo.

Seccin tercera
LAS PRESCRIPCIONES DE CORTO TIEMPO 921
1.254. Concepto. Como habamos dejado sealado, el prrafo 4
del Ttulo XLII y ltimo del Libro 4 trata de ciertas acciones que
prescriben en corto tiempo, Arts. 2521 a 2524.
Qu son prescripciones de corto tiempo para nuestro Cdigo? En
realidad no hay otra definicin posible que una negativa: son aquellas
que hacen excepcin a la regla general del Art. 2515 de la prescripcin
extintiva ordinaria. Este precepto nos dice que el tiempo de prescripcin
es en general de 5 aos; luego, las de corto plazo son todas aquellas que
tienen un trmino inferior a ste, que constituye la regla general. 922
El concepto se ha ido haciendo relativo, como ya lo dejamos sealado; en el mero Cdigo haba diferencia sustancial entre los 20 aos del
Art. 2515 y los 3 y 2 contemplados en el prrafo 4. Hoy la distancia ha
disminuido bastante, lo que tiene importancia para la calificacin de las
no contempladas en dicho prrafo: las especiales (N 1.269).
Las prescripciones de corto tiempo admiten una clasificacin en
4 categoras:
1. Las de 3 aos (inc. 1 del Art. 2521);
2. Las de 2 aos (inc. 2 del mismo precepto);
921
Vase Ximena Barrera Sanhueza, Estudio crtico de la jurisprudencia recada en
las prescripciones de corto tiempo del Cdigo Civil, ob. cit.; Hctor Escrbar, De la prescripcin
extintiva civil, ob. cit.; Pedro Lira Urquieta, De la prescripcin extintiva en el Derecho Civil
chileno, M. de P., Santiago, Ed. Universitaria, 1945, y Luis E. Contreras Aburto, De la
prescripcin extintiva civil, M. de P., Concepcin, 1945.
922
Ximena Barrera, ob. cit., N 4, pg. 10.

1225

LAS OBLIGACIONES

3. Las de 1 ao (Art. 2522).


Estas tres se reglan por las mismas normas, segn veremos, y sobre
todo entre las de 1 y 2 aos es an ms marcado el parentesco; las trataremos en un primer prrafo, y
4. Las prescripciones especiales (Art. 2524), a las que destinaremos
un segundo prrafo.
Prrafo 1

Las prescripciones de 1, 2 y 3 aos


1.255. Fundamento. La prescripcin de 3 aos de carcter tributario no exista en el Cdigo, y tiene una explicacin que veremos en el
nmero siguiente.
Las de 1 y 2 aos, nicas que estableca el prrafo 4 del Ttulo de
la prescripcin, se fundan en una presuncin de pago; como veremos,
se trata generalmente de obligaciones de poca monta y que suponen
una cierta relacin de conocimiento personal entre acreedor y deudor.
En todo caso, se trata de actos en que por este motivo u otros semejantes el deudor queda inhibido de solicitar recibos escritos, y as no ser
frecuente pedirle comprobantes de pago al almacenero a quien se compran habitualmente las provisiones. El uso, pues, impone en ellas una
dificultad prctica para exigir recibos, y por las mismas circunstancias
la ley presume que se han solucionado en trminos breves. De ah que
establezca plazos cortos de prescripcin.
Nos referiremos en los nmeros siguientes a las prescripciones
tributarias, a las de 2 aos y de 1 ao.
1.256. I. Prescripciones tributarias. En nuestra legislacin exista una
verdadera anarqua en materia de plazos de prescripcin para el cobro y
devolucin de impuestos, a la que quiso poner trmino la Ley 10.271, de
2 de abril de 1952, intercalando un inc. 1 en el Art. 2521. Dispone este
precepto: prescriben en 3 aos las acciones a favor o en contra del Fisco
y de las Municipalidades provenientes de toda clase de impuestos.
Daremos muy breves nociones al respecto, pues el punto corresponde
al Derecho Tributario, pero deben tenerse presentes dos cosas:
1. Que la disposicin slo se aplica al Fisco y a las Municipalidades
y nicamente a las acciones en contra o a favor de ellos provenientes de
impuestos. Cualquier otra accin del Fisco o de las Municipalidades, o
en contra de ellos que no versen sobre impuestos, se sujeta a las reglas
generales, si no hay disposicin especial en la legislacin para el caso;
2. Que se encuentran exceptuados de la disposicin todos aquellos impuestos que leyes especiales sujetan a normas diferentes de prescripcin.
1226

6 PARTE. EXTINCIN DE LAS OBLIGACIONES

Entre stas, las ms importantes y que han restado gran importancia


prctica al Art. 2521, inc. 1, son las contenidas en el Cdigo Tributario,
D.L. N 830, publicado en el Diario Oficial de 31 de diciembre de 1974.923
Quedan sujetas a sus disposiciones todas las acciones que se refieran a impuestos colocados bajo la competencia del Servicio de Impuestos Internos
(Art. 1 del C. Tributario), de manera que todo impuesto sujeto al control
y fiscalizacin de este Servicio no se regir en cuanto a su prescripcin
por las reglas del C.C., sino por las del Tributario, ya sea del contribuyente
para solicitar la devolucin de impuestos pagados por error, o del Fisco
para exigir el pago de los no enterados oportunamente.
La regla general es que prescriben en 3 aos las acciones del Fisco
para la revisin y cobro de impuestos, contados desde la expiracin del
plazo legal en que debi efectuarse el pago de ellos, pero se extiende a
6 aos si se trata de impuestos sujetos a declaracin del contribuyente,
y sta no se hubiere presentado o la presentada fue maliciosamente
falsa (Arts. 200 y 201 del C. Tributario).
Esta prescripcin no se suspende, y se interrumpe en los casos del
Art. 201 del mismo Cdigo.
Se refieren a la restitucin de impuestos indebidamente pagados
los Arts. 126 a 128 del mismo Cdigo en forma muy poco clara. 924
1.257. II. Prescripcin de dos aos. Estn contempladas en el actual
inc. 2 del Art. 2521, que tambin sufri una modificacin, pero a manos
de la Ley N 6.162, de 28 de enero de 1938, que rebaj el plazo de 3 al
actual de 2 aos. En general, se sujetan a la prescripcin de 2 aos los
honorarios de los profesionales por sus servicios.
Para su aplicacin, en consecuencia, deben concurrir copulativamente dos requisitos:
1. Debe tratarse de honorarios.
As lo seala expresamente la disposicin, de manera que cualquier
otra accin que corresponda a las personas enumeradas en ella, y que
no consistan en honorarios por sus servicios profesionales, como si, por
ejemplo, un abogado demanda un saldo de precio de una compraventa
de un bien raz suyo que ha vendido, no queda sujeta a esta prescripcin
de corto tiempo, sino que a las reglas generales; slo se aplica, pues, a
lo obtenido como honorarios en el ejercicio de una profesin liberal.
Tampoco se aplica la prescripcin de 2 aos cuando el profesional
desempea su labor profesional como empleado de otra persona, sujeto
a un sueldo, porque en tal caso regirn las normas de prescripcin del
923

Vase Emilio Charad Dahud, El Cdigo Tributario, Imprenta Horizonte, Santiago, 1965, pgs. 327 y siguientes, con la salvedad, eso s, de que debe tenerse cuidado
con las modificaciones, pues, como todas las leyes tributarias, el Cdigo est sujeto
frecuentemente a ellas.
924
Vase RDJ, T. 62, sec. 1, pg. 180.

1227

LAS OBLIGACIONES

Cdigo del Trabajo, o del Estatuto Administrativo, segn quien sea el


empleador.925
2. El honorario debe corresponder al ejercicio de una profesin
liberal. El precepto menciona los honorarios de jueces, abogados,
procuradores, los de mdicos y cirujano; los de directores o profesores
de colegios y escuelas; los de ingenieros y agrimensores, y en general,
de los que ejercen cualquier profesin liberal.
Esta ltima es la expresin genrica que utiliza la ley, por lo que la
enumeracin es meramente enunciativa. Incluso, como seala Pedro
Lira, no se requiere un ttulo oficial para quedar incluido en el precepto,
a menos que la ley lo exija expresamente para el ejercicio de determinadas profesiones, como ocurre con los mdicos, abogados, dentistas,
etc. En consecuencia, un perito calgrafo, en cuanto a sus honorarios
por el peritaje, queda incluido en el precepto.926
Este precepto menciona a los jueces, pero debe entenderse a los
que perciben honorarios, como los rbitros, pero no a los del Poder
Judicial que remunera el Estado y quedan sujetos a la misma situacin
de cualquier funcionario pblico.
Nombra igualmente a los procuradores, esto es, a los mandatarios
judiciales; los dems mandatos no quedan sujetos a esta prescripcin,927 a
menos que correspondan al ejercicio de una profesin liberal.
Finalmente, se ha fallado que no importa el origen de los honorarios, y en consecuencia se aplica tanto a los que corresponden por ley
o contractualmente. 928
1.258. Desde cundo corre la prescripcin de dos aos. No existiendo
regla especial, la respuesta es obvia: desde que el honorario se hizo
exigible, pero si llamamos la atencin sobre el punto es porque si
bien no hay problemas cuando se trata de servicios aislados, en cambio puede haberlos, por la brevedad del plazo, si se prestan servicios
continuados por el profesional, como ocurre tpicamente cuando un
mdico atiende no una consulta aislada, sino al paciente durante toda
una larga enfermedad.
En este caso, la unanimidad de las opiniones se inclina por sostener
que el plazo de prescripcin comienza a correr desde que se terminaron
de prestar los servicios. As se ha fallado tambin respecto de abogados y
925

RDJ, T. 38, sec. 1, pg. 103, aplicando el antiguo Cdigo del Trabajo.
Ob. cit., pg. 173.
En igual sentido se pronuncia un voto disidente de un fallo recado en recurso de
queja en que la mayora lo rechaz porque estim que se trataba de un problema de
interpretacin legal, que escapa a un recurso de queja: G.J. N 239, pg. 73.
927
RDJ, T. 31, sec. 2, pg. 11; G.T. de 1902, T. 2, N 968, pg. 421.
928
RDJ, T. 60, sec. 1, pg. 35.
926

1228

6 PARTE. EXTINCIN DE LAS OBLIGACIONES

mdicos,929 y es, por otra parte, el criterio que aplica el legislador en el


caso muy semejante de los trabajadores sometidos al C. del T. En el antiguo
Cdigo la prescripcin se contaba desde el trmino de los servicios. En el
actual, las acciones provenientes de los actos y contratos a que se refiere
el Cdigo prescriben en 6 meses contados desde la terminacin de los
servicios, pero los derechos regidos por el Cdigo prescriben en 2 aos
contados en la forma general: desde que se hacen exigibles (Art. 480).
1.259. III. Prescripciones de un ao. Estn establecidas en el Art. 2522,930
y constituyen dos categoras diferentes, separadas en sendos incisos del
precepto.
1. El inc. 1 se refiere a la accin de mercaderes, proveedores y
artesanos por el precio de los artculos que despachan al menudeo.
Esto es, la accin debe corresponder a un mercader, proveedor o
artesano, y corresponder al precio de los artculos que despachan en
la forma sealada en el precepto.
Mercader es sinnimo de comerciante; proveedor, segn el Diccionario de la Lengua, el que tiene a su cargo proveer o abastecer todo lo
necesario, especialmente de mantenimiento, a los ejrcitos, armadas,
casas de comunidades u otras de gran consumo; finalmente, segn el
mismo Diccionario, artesano es el que ejercita un arte u oficio meramente mecnico.
Y en seguida, la accin debe corresponder al precio de los artculos
que estas personas despachan, esto es, venden al menudeo. Esta
ltima expresin ha suscitado una divisin entre los autores y fallos
de los tribunales. Para la opinin de mayora,931 que compartimos por
razones de unidad legislativa, al menudeo es lo mismo que al por
menor, expresin definida en el Art. 30, inc. 3 del C. Co. en los siguientes trminos: se considera comerciante por menor al que vende
directa y habitualmente al consumidor. Luego, venta al por menor es
la que se efecta directamente al consumidor.
Otra opinin sostiene, en cambio, que debe recurrirse al Diccionario
de la Lengua, que califica de venta al menudeo la que es de pequea
cuanta, la efectuada menudamente. 932
929
RDJ, Ts. 5, sec. 1, pg. 106; 44, sec. 1, pg. 315; 50, sec. 1, pg. 419, y sec. 2,
pg. 34; 52, sec. 1, pg. 390, y 63, sec. 1, pg. 284. En cambio, tratndose de peritos
judiciales, cada peritaje es un servicio aislado: RDJ, Ts. 46, sec. 1, pg. 759; 49, sec. 1,
pg. 393, y 60, sec. 1, pg. 35.
930
La citada Ley N 6.162 modific el precepto rebajando el plazo de 2 aos a 1
ao, eliminando la inclusin en l de los dependientes y criados por sus salarios, pues
la prescripcin de sus acciones se rige actualmente por el D.L. 2.200.
931
Alessandri, ob. cit., pg. 393; Fueyo, ob. cit., T. 2, N 264, pg. 265; RDJ, Ts. 6,
sec. 1, pg. 507, y 47, sec. 1, pg. 418.
932
RDJ, Ts. 2, sec. 1, pg. 302; 7, sec. 1, pg. 287, y 14, sec. 1, pg. 583.

1229

LAS OBLIGACIONES

2. El inc. 2 del Art. 2522 se refiere a la accin de toda clase de


personas por el precio de servicios que se prestan peridica o accidentalmente; como posaderos, acarreadores, mensajeros, barberos, etc.
La enumeracin es enunciativa. Lo importante es que se trate del
precio por servicios que se prestan peridica o accidentalmente.933
1.260. Las prescripciones de corto tiempo y la suspensin e interrupcin. Las
prescripciones de corto tiempo no se suspenden. As lo seala el inc. 1
del Art. 2523: las prescripciones mencionadas en los dos artculos
precedentes corren contra toda clase de personas, y no admiten suspensin alguna.
Como el precepto se remite a los dos artculos precedentes, esta
regla y las de la interrupcin que veremos luego, se aplican por igual
a todas las prescripciones de corto tiempo que hemos analizado en los
nmeros anteriores, esto es, a las de 1, 2 y 3 aos, siempre que estn
gobernadas por dichos preceptos.
El inc. 1 del Art. 2523 es redundante, pues dice que corren contra
toda clase de personas, y no admiten suspensin alguna.934 El reforzamiento se debe al deseo del legislador de la brevedad de la prescripcin,
dado el fundamento de la mayora de las de corto tiempo que hemos
apuntado: dificultad del comprobante escrito.
Las normas que el Art. 2523 da en materia de interrupcin son
tambin comunes a las prescripciones de corto tiempo de los Arts. 2521
y 2522, con la salvedad ya sealada, esto es, que estn regidas por estos
preceptos. No se aplican, en consecuencia, por ejemplo, a las establecidas por el Cdigo Tributario.
Los Nos 1 y 2 del Art. 2523 se refieren, respectivamente, a la interrupcin natural y civil, y el inc. final al efecto de ellas, que en doctrina recibe
el nombre de intervencin. En los nmeros siguientes analizaremos estos
tres aspectos de la interrupcin de la prescripcin de corto tiempo.
1.261. I. Interrupcin natural de la prescripcin de corto tiempo. La interrupcin natural se produce desde que interviene pagar u obligacin
escrita, o concesin de plazo por el acreedor.
La distincin que efecta el Cdigo entre pagar y obligacin escrita
carece de toda justificacin, ya que el primero no es sino una forma de
933
Vase un interesante fallo de la C.S. que aplic la prescripcin de dos aos:
G.J. N 294, pg. 116.
934
Algunos han querido ver en esta frase una referencia a los incs. 2 y 3 del
Art. 2508, hoy derogados, que para la prescripcin adquisitiva ordinaria distinguan
entre ausentes y presentes; otros, una referencia al Art. 2497 que dice que la prescripcin
corre contra y a favor de cualquier persona (Barrera, ob. cit., pg. 15). Ello no quita la
redundancia del precepto, que confirma el Art. 2524 al usar precisamente la expresin
corren contra toda persona para referirse a la no suspensin.

1230

6 PARTE. EXTINCIN DE LAS OBLIGACIONES

la segunda, en el sentido que le da el precepto, esto es, documento que


da constancia de una deuda. En l quedan incluidos el pagar, la letra de
cambio, cheque, reconocimiento o confesin de deuda, etc.
Es obvio que si la obligacin ha constado por escrito desde un
comienzo no tiene asidero la presuncin de pago en que estn edificadas las prescripciones de corto tiempo, y en consecuencia ellas no se
aplican. As se ha resuelto.935
Algunos autores936 estiman que el documento debe ser necesariamente uno de los sealados, que exprese la obligacin, y no aceptan
aquellos que se refieren a ella, como una carta del deudor solicitando
prrroga, o una liquidacin de la deuda, etc. Creemos que tanto afectan a la presuncin de pago en que reposan estas prescripciones unos
y otros documentos. En todos ellos hay reconocimiento de la deuda, y
no se divisa razn para ser ms exigente en este caso que en la interrupcin natural de la prescripcin de largo tiempo en que basta cualquier
reconocimiento de deuda (N 1.249).
El otro caso de interrupcin natural es la concesin de plazo por
el acreedor, para lo cual el legislador no exige que ella conste por escrito, como lo hizo con el reconocimiento del deudor y lo estableca
el Proyecto de 1853.
1.262. II. Interrupcin civil. El N 2 del Art. 2523 declara que las
prescripciones de corto tiempo se interrumpen: desde que interviene
requerimiento.
Al igual que en el caso de las prescripciones de largo tiempo se ha
prestado a discusin la expresin requerimiento en orden a si ste
debe ser judicial o si basta uno que no tenga tal calidad. Hasta hace
poco la opinin predominante era que se necesitaba requerimiento
judicial, aunque bastando para estos efectos uno cualquiera, esto es,
no se exiga que el acreedor demandara directamente el crdito, y
en consecuencia interrumpira la prescripcin de corto tiempo una
demanda ante tribunal incompetente, una preparacin de la va ejecutiva, etc.
La doctrina apoyaba esta solucin en la definicin de requerimiento
del Diccionario de la Lengua como el acto judicial por el que se intima
que se haga o se deje de ejecutar una cosa.937 Tal era la opinin igualmente de la jurisprudencia.938
935

RDJ, T. 38, sec. 1, pg. 103.


Pedro Lira, ob. cit., pg. 212, y Fueyo, ob. cit., T. 2, N 678, pg. 266.
937
Alessandri, ob. cit., pg. 394; Lira, ob. cit., pg. 213; Escrbar, ob. cit., pg. 98;
Fueyo, ob. cit., T. 2, N 679, pg. 268, quien agrega adems que el requerimiento judicial
es la regla general en el Cdigo como lo prueba la conclusin en mora.
938
RDJ, Ts. 1, Parte 2a, pg. 283, y 13, sec. 1, pg. 449.
936

1231

LAS OBLIGACIONES

Sin embargo, no deja de llamar la atencin la diferencia entre este


nmero 2 del Art. 2523, que habla de requerimiento a secas, y sus
equivalentes para la prescripcin de largo tiempo, que es el inc. final
del Art. 2518 y habla de demanda judicial, y para la adquisitiva, que
es el Art. 2503, y se refiere al recurso judicial (N 1250). An ms, en
el Proyecto de 1853 el Art. 2705, que corresponde al actual Art. 2523,
contemplaba la demanda judicial para interrumpir la prescripcin de
corto tiempo, expresin reemplazada por la actual de requerimiento.
Parece claro, pues, el nimo del legislador de diferenciar esta interrupcin civil de la equivalente en la prescripcin de largo tiempo, lo que tiene
una justificacin muy lgica, desde dos ngulos: primero, porque el plazo
de ella es muy breve, por lo cual deben otorgarse facilidades al acreedor
para destruir la presuncin de pago en que se fundan, y segundo, por el
efecto muy particular de esta interrupcin y que veremos en el nmero
siguiente. Semejante efecto no se justifica ante un recurso judicial.
De ah que la C. S., en sentencia de 14 de julio de 1967, haya aceptado
que el requerimiento puede ser extrajudicial, definiendo aqul como el
acto judicial o extrajudicial por el cual se exige a una persona que haga o
no haga una cosa o que exprese una actitud o respuesta.939
La jurisprudencia posterior se ha dividido, y como lo advertimos
en el N 1250, ello ha ocurrido principalmente en materia laboral, en
relacin con el Art. 480 del C. del T., que se remite expresamente a los
Arts. 2523 y 2524 del C.C.
Algunas sentencias han dicho que la interrupcin se produce al
momento de distribuirse la demanda en la C.A. respectiva.940 Otra,
acept que hubo requerimiento en un caso en que se haba anulado
todo lo obrado.941 Tambin se ha resuelto que la sola presentacin de
la demanda interrumpe la prescripcin.942
Otros fallos, en cambio, mantienen la exigencia de la notificacin
vlida de la demanda.943

939
940

pg. 21.

RDJ, T. 64, sec. 1, pg. 236.


F.M. N 444, sent. 2a de la Seccin Trabajo, pg. 1740 y RDJ, T. 88, sec. 3,

941

L.S. N 2, pg. 22 (C.S. 27 de septiembre de 2005).


G.J. N 257, pg. 174 y L.S. N 8, pg. 96. Esta ltima sentencia agreg que
producida la presentacin de la demanda, se abre un nuevo plazo de la misma prescripcin para notificarla. Veremos en el nmero siguiente que ello contradice el inciso
final del Art. 2523, segn el cual sucede a la prescripcin de corto tiempo la del Art.
2515, esto es, la de 5 aos.
943
RDJ, T. 88, sec. 1, pg. 24, y 89, sec. 2, pg. 21. G.J. N 137, sent. 1a, pg. 35,
y N 279, pg. 269 (C.A. de Santiago, 17 de septiembre de 2003) y L.S. N 33, pg. 7
(C.S. 27 de diciembre de 2006).
942

1232

6 PARTE. EXTINCIN DE LAS OBLIGACIONES

1.263. III. Efectos de la interrupcin: la intervencin. La interrupcin de


la prescripcin de corto tiempo produce un efecto muy especial que en
doctrina recibe el nombre de intervencin: interrumpida civil o naturalmente la prescripcin de corto tiempo, deja de ser tal y pasa a ser de largo
tiempo. As lo seala el inc. final del Art. 2523: en ambos casos (los de los
Nos 1 y 2) sucede a la prescripcin de corto tiempo la del Art. 2515. 944
Como se ha sealado muy grficamente, la prescripcin de corto
tiempo adquiere mayora de edad.945 La solucin se justifica plenamente,
porque se ha destruido la presuncin de pago, y no existe motivo para
que la prescripcin sea de plazo tan breve.
La misma sentencia de la C.S. citada en el nmero anterior946 ha
resuelto que la intervencin se produce nicamente cuando la interrupcin es natural y si el requerimiento es extrajudicial; si es judicial,
opera la regla general de los Arts. 2503 y 2518. Esta decisin choca a
la vista con la letra de la ley, pues el inc. final del Art. 2523 seala que
en los dos casos, o sea, sin hacer distingos, sucede a la prescripcin
de corto tiempo la de largo tiempo, pero es lgico que si el acreedor
ha demandado directamente el cobro de su crdito, deje de correr la
prescripcin. En consecuencia, a la prescripcin de corto tiempo sucede
la de largo tiempo, y como se cumple el requisito del Art. 2518 de la
demanda judicial, esta prescripcin ordinaria queda interrumpida.
Es la forma de conciliar las disposiciones.
En conclusin, por regla general la interrupcin de las prescripciones de corto tiempo produce intervencin, salvo que ella sea civil
y se haya efectuado mediante requerimiento judicial, en cuyo caso se
pierde todo el tiempo de prescripcin.
Prrafo 2

Las prescripciones especiales de corto tiempo


1.264. Concepto. Segn el Art. 2524, ltimo numerado del Cdigo,
las prescripciones de corto tiempo a que estn sujetas las acciones
944
Tratndose de las prescripciones tributarias sometidas al Cdigo del ramo,
el Art. 201 reglamenta la interrupcin, distinguiendo tres situaciones: si interviene
reconocimiento u obligacin escrita, se produce la intervencin en los trminos del
Art. 2523: empieza a correr la prescripcin extintiva ordinaria del Art. 2515; si interviene notificacin administrativa de un giro o liquidacin, empieza a correr un nuevo
plazo de 3 aos, y finalmente, si se produce requerimiento judicial, tiene lugar el efecto
general de la interrupcin.
945
Barrera, ob. cit., pg. 20.
946
Vase nota 1.285.

1233

LAS OBLIGACIONES

especiales que nacen de ciertos actos o contratos, se mencionan en los


ttulos respectivos, y corren tambin contra toda persona; salvo que
expresamente se establezca otra regla.
Como lo seala el precepto, estas prescripciones especiales se encuentran diseminadas en el Cdigo, se refieren a toda clase de situaciones,
y en muchos casos no se justifica el tratamiento diferenciado; en una
futura revisin del Cdigo podra buscarse una informacin de ellas.
Ahora bien, respecto de estas prescripciones especiales conviene
tener presentes dos cosas:
1. Que ellas son de corto tiempo; as lo seala el Art. 2524, y en
consecuencia se aplicar este precepto nicamente a las que tengan tal
calidad, que son actualmente todas las que sean de menos de 5 aos,
segn lo dicho anteriormente, y
2. Que a estas prescripciones no se aplican las reglas estudiadas
en el prrafo anterior para las dems de corto tiempo. En efecto, el
Art. 2523 es claro en orden a que quedan sujetas a sus reglas las prescripciones mencionadas en los dos artculos precedentes. Luego, no
incluye las del Art. 2524, que le sigue.
En consecuencia, no se les aplican las normas del Art. 2523 sobre
interrupcin. Si la disposicin que establece la prescripcin especial de
corto tiempo nada dice especficamente, su interrupcin se gobierna por
las reglas generales de la prescripcin de largo tiempo y no por las de
excepcin para las prescripciones de 1, 2 y 3 aos antes estudiadas.947
Estas prescripciones especiales de corto tiempo no se suspenden; as
lo dice el Art. 2524, nueva confirmacin de que ellas no se gobiernan
por la misma regla de las dems de plazo breve, pues, de ser as, estara
el precepto repitiendo lo dicho por el anterior.
Esta norma de que las prescripciones especiales de corto tiempo
no admiten suspensin rige salvo que expresamente se establezca
otra regla.
La excepcin ms tpica es la accin rescisoria que se suspende en
favor de los herederos menores hasta que cumplan la mayora de edad,
pero sin que se pueda pedir la nulidad si han pasado 10 aos desde la
celebracin del acto o contrato (Art. 1692).
Tambin equivale a una suspensin la circunstancia de que la prescripcin no corra mientras subsista la incapacidad del perjudicado con
ella: as ocurre en la misma nulidad relativa cuando la causal de la rescisin es justamente la incapacidad (Art. 1691, inc. 3), y en la accin
de reforma del testamento, en que si algn legitimario a la apertura de
la sucesin no tiene la libre administracin de sus bienes, el plazo de 4
947
En igual sentido, Alessandri, ob. cit., pg. 395; Fueyo, ob. cit., T. 2, N 685,
pg. 271.

1234

6 PARTE. EXTINCIN DE LAS OBLIGACIONES

aos de esta prescripcin especial se cuenta desde el da que tomare


esa administracin (Art. 1216, inc. 2).
1.265. Clasificacin y enumeracin. Tarea larga e intil sera en esta
obra enumerar estas prescripciones especiales. 948
Digamos nicamente que siguiendo a Pedro Lira tradicionalmente
se las agrupa en:
1. Acciones derivadas del estado civil, como las de nulidad de
matrimonio, de divorcio, impugnacin de legitimidad, etc.
2. Acciones rescisorias, como la ya citada de nulidad relativa, de
lesin enorme, accin pauliana, haciendo la salvedad que para nosotros
no es rescisoria, etc.
3. Acciones de garanta, como el saneamiento por eviccin y por
vicios redhibitorios;
4. Acciones provenientes de actos y contratos generadores de obligaciones, como son los hechos ilcitos, el pacto de retroventa, etc., y
5. Acciones posesorias.
Tambin existen plazos de prescripcin especiales establecidos en
otras leyes distintas al C.C. As, por ejemplo, el C.Co. tiene una prescripcin de corte general de cuatro aos, salvo que se seale un plazo
especial de prescripcin, y corren contra toda persona. Tambin el
C. del T., C. Tributario y diversas leyes contienen plazos especiales de
prescripcin distintos al C.C.
Se ha fallado que estas normas especiales priman sobre las del
C.C.949 Pero nos parece obvio que en lo no reglamentado se aplican
las normas de ste.

948

Vase las obras citadas en la nota 1.268.


RDJ, T. 86, sec. 3a, pg. 182.
Vase la controversia sobre el Art. 480 del C. del T. en las notas 1285a y 1285b.
949

1235