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MINISTERIO DE EDUCACION

GERENCIA REGIONAL DE EDUCACION DE AREQUIPA

INSTITUTO SUPERIOR DE EDUCACIN PBLICO

HONORIO DELGADO ESPINOZA


REA ACADMICA DE

METALURGIA

INFORME DE :

100 PREGUNTAS DE QUIMICA


CURSO

QUIMICA APLICADA
PRESENTADO POR:
VELASQUEZ HUISA, Arthur Cristhian

AREQUIPA PERU
2016

1. Qu es la Qumica?
La Qumica es la Ciencia experimental que tiene por objeto el estudio de la materia,
de sus propiedades y de sus cambios de naturaleza. Toda la materia est formada
por elementos qumicos simples o por sus compuestos, cada cual con unas
caractersticas diferencia-les. En los procesos vitales est presente la Qumica: desde
la clula hasta los organismos superiores la actividad vital se basa en reacciones
qumicas en las que se transforma la materia y se intercambia energa. Y en nuestra
actividad cotidiana hacemos uso de lo que la Qumica aplicada nos ofrece: plsticos,
ordenadores, bateras, lmparas, agua potable, jabones, detergentes, cosmticos,
perfumes, textiles, pinturas, combustibles, fertilizantes, medicamentos, prtesis,
bebidas Nuestro modo de vida no sera igual si nos faltara la Qumica.
2. Qu es un elemento qumico?
El nombre de elemento qumico se debe al irlands Robert Boyle (1627-1691), que lo
us para denominar a aquella sustancia que no se puede descomponer en otras ms
sencillas por mtodos qumicos ordinarios. Boyle afirm que el nmero de elementos
qumicos tena que ser muy superior a los cuatro que se seguan admitiendo en
aquellos tiempos y que haban sido propuestos por Empdocles (ca 500-430 AC):
agua, aire, fuego y tierra. Un elemento qumico es una sustancia pura o especie
qumica definida, cuyas propiedades intrnsecas lo diferencian de otros elementos.
As el elemento oro tiene propiedades diferentes al elemento hierro o al elemento
oxgeno, lo que no quita para que el oro y el hierro tengan ms en comn entre s que
con el oxgeno. En general, se pueden dividir los elementos qumicos en dos grandes
grupos: los metales (que son los ms abundantes) y los no metales. Boyle fue un precursor de la Qumica moderna, pues para explicar las transformaciones qumicas
postul la existencia de partculas elementales diferenciadas.
3. Cuntos elementos qumicos hay?
Hasta octubre de 2010 estaba aceptada oficialmente la existencia de 112 elementos,
de los que solamente 92 tienen presencia natural. El resto ha sido obtenido a partir de
ellos en laboratorios como el GSI (Darmstadt, Alemania), donde desde 1981 se han
descubierto seis nuevos elementos: bohrio, hassio, meitnerio, darmstadtio, roentgenio
y copernicio. De todos los elementos conocidos solamente tres han sido descubiertos
por espaoles: el platino, el wolframio y el vanadio. En 1735, Antonio de Ulloa
descubri el platino; en 1783, los hermanos Juan Jos y Fausto Delhuyar
descubrieron el wolframio (tambin llamado tungsteno) y en 1801 D. Andrs Manuel
del Ro descubri el vanadio (primero bautizado como eritronio). Uno de ellos era
andaluz, el almirante D. Antonio de Ulloa y de la Torre Giral. Natural de Sevilla,
descubri el platino en Colombia y en un principio lo llam platina, pues se
consideraba una impureza de la plata.

4. Cmo se les pone el nombre a los elementos?


Una vez contrastada la existencia del elemento por la Unin Internacional de Qumica
pura y aplicada (IUPAC), sta invita a sus descubridores a proponer un nombre, que
debe basarse en un concepto mitolgico, un mineral, un lugar, una propiedad o un
cientfico. Junto con el nombre, deben proponer tambin el smbolo correspondiente.
La adjudicacin de un smbolo a cada elemento fue idea de Berzelius (1779-1848),
quien propuso que consistiese en la inicial del nombre latino del elemento, seguida, si
se produca repeticin, por otra letra incluida en dicho nombre. Por ejemplo, el
smbolo del carbono es C, el del Cloro Cl, el del calcio Ca El smbolo de un
elemento es de aplicacin universal: es el mismo en todos los idiomas, lo que ha
hecho posible que los qumicos compartan la informacin. El ltimo elemento
reconocido oficialmente es el 112, al que se ha bautizado como Copernicio, en
homenaje a Coprnico, y su smbolo es Cn. Durante el periodo que transcurre desde
que se reconoce la existencia de un elemento hasta que se autoriza un nombre, se
nombra terminando en io su nmero atmico en latn y constituyen-do su smbolo
provisional un conjunto de tres letras que pro-ceden de dicho nombre: as el elemento
113 sera el Ununtrio (smbolo Uut), el 114 el Ununcuadio (smbolo Uuq), etc,
5. En qu proporciones se unen unos elementos con otros?
Se unen en funcin de las valencias que presentan. Un elemento puede ser capaz
de reaccionar con un nmero en-tero de tomos de hidrgeno o, alternativamente, ser
sustituido por un nmero entero de tomos de hidrgeno, que es el elemento que se
toma como referencia. Ese nmero entero, que determina su capacidad de
combinacin, es lo que se cono-ce como valencia del elemento. Segn esto, de la
frmula del agua, H2O, se deduce que el oxgeno acta con una valencia 2 y de la
frmula del metano, CH4, se deduce que el carbono interviene con valencia 4. Hay
elementos que presentan una sola valencia, mientras que otros tienen la posibilidad
de emplear varias. El concepto de valencia est relacionado con su configuracin
electrnica externa (electrones de valencia) y con la posicin que ocupan en la Tabla
Peridica. As, los elementos del grupo I (me-tales alcalinos) tienen valencia 1 y los
elementos del grupo II (metales alcalinotrreos) tienen valencia 2.6
6. Qu es un nmero atmico?
Atmico significa relativo al tomo, la porcin ms pequea en que puede dividirse un
elemento qumico manteniendo sus propiedades. Se pens que era indivisible y de
ah su nombre. Todos los tomos estn compuestos por un ncleo central en el que
hay partculas con carga elctrica positiva, los protones, en torno al cual se mueven
otras partculas con carga elctrica negativa: los electrones. El tomo es
elctricamente neutro, ya que la carga de los protones est compensada por la de los
electrones. En todo tomo el nmero de protones del ncleo es igual al de electrones
de sus orbitales, se llama nmero atmico, es caracterstico de cada elemento y es
el ordinal de la casilla que ocupa en la Tabla Peridica. Excepto en un ca-so
(hidrgeno-1), en los ncleos atmicos hay tambin partculas neutras, denominadas

neutrones, que aportan masa pero no carga. Por eso, se da la circunstancia de que
puedan existir tomos de un mismo elemento, es decir, con el mismo nmero
atmico, pero con distinto nmero de neutrones (y, por consiguiente, distinta masa
atmica). Como ocupan la misma casilla de la Tabla se llaman istopos.
7. Qu es la masa atmica?
La masa de un tomo expresada en uma (unidad de masa atmica) o u, tambin
llama-da Dalton (Da), la cual es igual a la doceava parte de la masa del tomo de
carbono-12. Tiene un valor aproximado de 1,660510-27 kg. A la masa at-mica de un
elemento contribuyen proporcionalmente todos los istopos del mismo. A efectos
prcticos, la masa atmica viene a ser aproximadamente igual a la suma de las
masas de los protones y neutrones, ya que la de los electrones es muy pequea. Al
hidrgeno-1, que tiene un electrn y un protn, se le asignara una masa unidad, y as
se tendran las masas de los dems elementos. El helio-4 tiene dos protones y dos
neutrones, por lo que su masa atmica sera 4. Para los clculos se utiliza mucho el
concepto de tomo-gramo, que es la masa atmica expresada en gramos.
8. Qu es la Tabla Peridica?
La Tabla Peridica de los elementos presenta a todos ellos organizados segn el
orden creciente de sus nmeros atmicos. Se llama peridica porque transcurrido un
periodo (un cierto nmero de casillas) los elementos se agrupan en una nueva fila y
se van formando as columnas (grupos o familias) en las que se sitan elementos con
pro-piedades qumicas parecidas. As, por ejemplo, a la izquierda se sitan los
metales ligeros, en el centro los metales pesados y a la derecha los no metales. La
primera Tabla se public en 1869 y se debe a Mendeleiev (1834-1907). Utiliz para
construirla los 63 elementos conocidos hasta el momento, pero se percat de que una
vez ordenados quedaban tres huecos sin ocupar. Convencido de que su idea era
correcta postul
9. Existen tomos libres en la naturaleza?
En la Naturaleza lo habitual es que los elementos se presenten formando
combinaciones: solamente los gases nobles y los metales en estado gaseoso estn
constituidos por tomos aislados. As, por ejemplo, en el aire encontramos a los
elementos oxgeno y nitrgeno formando molculas diatmicas (O2 y N2,
respectivamente), pero tambin encontramos combinaciones como el dixido de
carbono (CO2) y el agua (H2O), presente en forma de vapor. Mediante las reacciones
qumicas, unos tomos se enlazan con otros para dar sustancias de naturaleza
diferente a la de cada uno de los elementos que las componen y a su vez unos
compuestos pueden reaccionar con otros dando nuevos compuestos con propiedades
distintas a las de cada una de las entidades reaccionantes. En estas uniones, la
fuerza que se establece entre los tomos, ya sean del mismo elemento o de
elementos distintos, constituye un enlace qumico. La reactividad o tendencia a
reaccionar de un elemento est relacionada con la estructura de los electrones ms

alejados del ncleo. Que los huecos correspondan a elementos aun no descubiertos
e incluso pronostico sus propiedades, basndose en las que tenan los dems del
mismo grupo. En el transcurso de los quince aos siguientes, se descubrieron dichos
elementos y se constato que sus propiedades coincidan con asombrosa exactitud
con las que Mendeleiev haba predicho.
10. Qu es una frmula qumica?
En su versin ms sencilla es una expresin alfanumrica que se utiliza para indicar
la composicin de una sustancia qumica y que se construye a partir de los smbolos
de sus elementos constituyentes, afectados por subndices numricos que informan
del nmero de tomos de cada elemento que entra a formar parte de la sustancia en
cuestin. Para simplificar, existe el acuerdo de que cuando un elemento no lleva
subndice debe entenderse que slo hay un tomo de l en la sustancia. As, por
ejemplo, cuando se escribe que el agua es H2O esto quiere decir que se trata de un
compuesto qumico formado por dos tomos de hidrgeno (H) y uno de oxgeno (O),
al igual que cuando se dice que la frmula del cido sulfrico es H2SO4 debemos
entender que est formado por hidrgeno (H), azufre (S) y oxgeno (O) y que adems
por cada tomo de azufre hay cuatro de oxgeno y dos de hidrgeno. Tambin existen
frmulas desarrolladas que detallan adems de la composicin la estructura de la
sustancia.
11. Cmo se escribe una reaccin qumica?
Se escribe en forma de ecuacin, sustituyendo el signo de igualdad por una flecha
que indica el sentido de la misma. Delante de cada frmula se pone el nmero de
unidades del elemento o del compuesto que intervienen en la reaccin, salvo cuando
es la unidad, de manera que una vez completada, para cada elemento debe haber el
mismo nmero de tomos en ambos trminos. Por ejemplo, para indicar que cuando
el carbono (C) se quema en presencia del oxgeno del aire (O2) se forma dixido de
carbono (CO2), se escribira: C + O2 P CO2. Si queremos escribir la reaccin entre el
hidrgeno (H2) y el oxgeno (O2) para formar agua (H2O), pondremos: 2 H2 + O2 P 2
H2O. Y si queremos describir que la piedra caliza (carbonato de calcio: CaCO3) se
descompone por el calor dando cal viva (xido de calcio: CaO) y dixido de carbono
(CO2), tendramos: CaCO3 P CaO + CO2.
12. Qu es un mol?
El mol es la unidad para expresar la cantidad de sustancia en el Sistema Internacional
de unidades (SI) y es el resultado de expresar la masa atmica de un elemento o la
masa molecular de un compuesto en gramos. As, para estos ltimos, primero se
calcula la masa molecular sumando las masas atmicas de cada elemento
participante, multiplicada por el nmero de veces que aparece, y el nmero resultante
se expresa en gramos. El mol es la cantidad de sustancia que contiene tantas
partculas (tomos, molculas, iones, etc.) como existen en 12 g del istopo de carbono 12. Un mol de cualquier compuesto contiene siempre una cantidad de

molculas igual al nmero de Avogadro (6,02.1023). Se utiliza mucho para efectuar


los clculos qumicos. Por ejemplo, en la reaccin CaCO3 P CaO + CO2, 1 mol de
CaCO3 (100 g) origina 1 mol de CaO (56 g) ms 1 mol de CO2 (44 g), cumplindose
el principio de la conservacin de la materia. Tambin se utiliza en clculos en que
intervienen concentraciones, y se dice que una concentracin es 1 molar cuando un
litro de la disolucin contiene un mol de la sustancia en cuestin.
13. Qu es un nanomaterial?
El prefijo nano se refiere a las dimensiones: un nanmetro (nm) es la millonsima
parte de un milmetro (mm). Los nanomateriales son todos aquellos materiales que al
menos en una de sus dimensiones son inferiores a 100 nm. El enorme inters creado
por estos materiales tiene su origen en las propiedades que presentan, en general
muy superiores, y a menudo diferentes, cuando se comparan con las de los mismos
materiales a tamaos mayores. Esas propiedades se deben a tres caractersticas
comunes a todos ellos: el pequeo tamao de partcula, el elevado porcentaje de
fraccin atmica en un entorno interfacial y la interaccin entre las distintas unidades
estructurales. Sus posibles aplicaciones tecnolgicas han provocado que la industria
de todo el mundo intente actualmente capitalizar el uso de estos prometedores
materiales. Muchos han sido ya obtenidos industrialmente (cermicas, metales,
aleaciones, semiconductores y composites), en la mayora de los casos con un
carcter experimental y de desarrollo. Pero existen tambin materiales
nanoestructurados incorporados a algunos productos existentes en el mercado, como
por ejemplo abrasivos para pulir, ignfugos, fluidos magnticos, en grabacin
magntica, cosmtica, etc.
14. Cmo se forman los enlaces qumicos?
Las estructuras electrnicas ms estables son las de los gases nobles, que son los
elementos menos reactivos. Todo elemento tiende a alcanzar la configuracin
electrnica ms estable o de gas noble. Algunos tomos, los electro-positivos, lo
hacen cediendo electrones hasta completar la configuracin ms estable, con lo que
quedan con un defecto de carga negativa. Otros, los electronegativos, capturan
electrones y quedan con un exceso de carga negativa. Las entidades as formadas se
denominan iones: cationes si la carga resulta positiva (+) y aniones si es negativa (-).
Entre ambas partculas cargadas puede establecerse un enlace inico. En otras
ocasiones, dos tomos comparten pares de electrones y quedan enlazados formando
una molcula, de manera que la configuracin de la nube electrnica que ahora rodea
a los dos ncleos resulta ms estable. Los electrones compartidos pueden proceder
de ambos tomos, enlace covalente, o de uno solo de ellos. En este ltimo caso se
dice que el enlace es covalente coordina-do. Hay ms tipos de enlaces: metlico, por
puentes de hidrgeno... pero los covalentes, inicos y metlicos, son los que
almacenan ms energa y, por tanto, necesitan ms energa para romperse. Los
enlaces inicos son frecuentes en los materiales minerales, mientras que los
covalentes predominan en los de origen biolgico.

15. Todas las sustancias que tienen la misma frmula son iguales?
Las frmulas abreviadas o empricas solamente indican qu elementos estn
presentes en un compuesto y cules son sus proporciones relativas, pero nada ms.
Por ejemplo, la frmula C2H6O nos indica que la sustancia est formada por dos
tomos de carbono y seis de hidrgeno por cada uno de oxgeno, pero no indica de
qu forma se unen los tomos. Si representramos los enlaces por lneas (-) para
este caso particular, como sabemos que frente al hidrgeno el oxgeno acta
normalmente con valencia 2 y el carbono con valencia 4, podramos escribir dos
compuestos diferentes: CH3-CH2-OH y CH3-O-CH3. El primero de ellos es el etanol
o alcohol etlico, mientras que el segundo es el ter dimetlico, dos sustancias con
naturalezas y propiedades diferentes. Cuando dos o ms sustancias comparten una
misma frmula se dice de ellas que son ismeras. Cuando se toman en consideracin
los ngulos de enlace, se ve que las estructuras son tridimensionales y pueden existir
muchos tipos de isomeras.
16. De qu estn hechos los seres vivos?
Todos sus tejidos contienen carbono (C), hidrgeno (H) y oxgeno (O), siendo los
compuestos mayoritarios agua, glcidos, prtidos y lpidos. Son glcidos los
polisacridos, cadenas lineales (como la celulosa) o ramificadas (como el glucgeno)
de azcares sencillos (como la glucosa), as como las entidades que resultan de su
hidrlisis (rotura con adicin de agua). Adems de carbono, oxgeno e hidrgeno,
todos los prtidos contienen nitrgeno y algunos azufre (S); pertenecen a este grupo
las protenas, como la hemoglobina o el colgeno, cadenas formadas por unos
compuestos denominados aminocidos y tambin las fracciones menores
procedentes de ellas (peptonas, pptidos, aminocidos). Los lpidos contienen
carbono, hidrgeno y oxgeno, y algunos adems nitrgeno o fsforo. Salvo
excepciones no se presentan formando cadenas y los ms abundantes son los
glicridos (como la triolena del aceite de oliva) combinaciones de la glicerina con
cidos grasos. Adems de estos elementos estn el calcio (Ca), que forma parte de
los huesos y de la leche, el azufre (S), que puede encontrarse en huevos y pelo, el
hierro (Fe) de la sangre y del msculo, el cloro (Cl) de los jugos gstricos, el sodio
(Na) y el potasio (K) de fluidos y tejidos, el magnesio (Mg) de la clorofila, el cobalto
(Co) de la vitamina B12, etc.
17. Por qu el carbono da tantos compuestos distintos?
Los tomos de carbono, tetravalente, tienen la capacidad de unirse entre s y con
otros muchos elementos. Hay compuestos de carbono e hidrgeno, los hidrocarburos
alifticos, en los que los tomos de carbono se unen mediante uno, dos o tres enlaces formando cadenas: por ejemplo, el enlace es simple en el etano (CH3-CH3),
doble en el etileno (CH2=CH2) y triple en el acetileno (CHCH). Estos tres son gases,
pero cuando aumenta el nmero de tomos (y por tanto la masa atmica) van
apareciendo lquidos (como las gasolinas) y hasta slidos (como las parafinas). En las
molculas con enlaces dobles y triples hay electrones deslocalizados que les

confieren una especial reactividad. Por otra parte, en los hidrocarburos aromticos los
tomos de carbono se asocian entre s y con otros elementos formando estructuras
cclicas que contienen electrones deslocalizados. La capacidad de formar
compuestos es, por tanto, enorme. Si se introducen nuevos elementos, como el
oxgeno, la diversidad aumenta y encontramos alcoholes, cidos, azcares, grasas
Y si adems est presente el nitrgeno ms an: aminas, aminocidos, protenas...
to-dos los cuales pueden a su vez dar lugar a nuevos derivados.
18. Pueden obtenerse compuestos biolgicos artificialmente?
A principios del siglo XIX se saba que las sustancias orgnicas se podan transformar
en sustancias in-orgnicas, pero no a la inversa, pues se crea que los compuestos
orgnicos slo los podan sintetizar los seres vivos. Esta afirmacin qued en
evidencia a partir de la sntesis de la urea [(NH2)2 CO] en el laboratorio, primero en
1826 por Whler (1800-1882) a partir de cianato amnico y luego por su discpulo
Kolbe (1818-1884), partiendo de sus elementos constituyentes. Durante la dcada de
1850 Berthelot (1827-1907) efectu sistemticamente la sntesis de alcohol metlico,
alcohol etlico, metano, benceno y acetileno; tambin obtuvo una grasa, la
triestearina, a partir de glicerol y cido esterico, que result ser idntica a la natural.
Desde entonces no han existido lmites para la sntesis de compuestos cada vez ms
complejos y semejantes a los naturales. Las tcnicas que se fueron desarrollando
tambin abrieron el camino a la elaboracin de sustancias no presentes en la
Naturaleza y con propiedades singulares, como colorantes, medicamentos, aromas,
nuevos materiales, etc.
19. Es lo mismo carbn que carbono?
No, el carbn contiene otras sustancias adems de carbono, pero el carbono puede
encontrarse puro en la Naturaleza. El diamante es carbono puro en el que los tomos
se unen fuertemente para formar un cristal tridimensional de gran dureza. El grafito
tambin es carbono puro y en l los tomos se disponen formando lminas muy
delgadas superpuestas en las que los tomos se unen covalentemente formando
hexgonos. Cada una de estas lminas, transparentes y compactas, es lo que se
conoce como grafeno. Tambin existen otras estructuras esferoidales constituidas
solo por carbono, los fulerenos, en las que sus tomos se unen formando hexgonos
y pentgonos. El ms popular es el buckmins-terfulereno o buckybola o futboleno, con
forma de baln de ftbol. Las asociaciones de fulerenos o los grafenos cilndricos dan
interesantes estructuras conocidas como nanotubos. Aunque los fulerenos ya se
haban encontrado en rocas y meteoritos, en julio de 2010 se identific en una
nebulosa planetaria, por lo que se ha comenzado a especular si podran haber
transportado en su interior hasta la Tierra, sustancias que dieran origen a la vida.
20. De verdad un diamante es para siempre?
De entre las formas natura-les del carbono y en contra de lo que pudiera pensarse,
desde el punto de vista termodinmico la ms estable es el grafito. La evolucin de

diamante hacia grafito es un proceso espontneo, ya que siempre hay una tendencia
a la conversin hacia una forma de mxima estabilidad. Ahora bien, a temperatura y
presin ambiente la velocidad con la que dicha transformacin transcurre es
extremadamente lenta, al estar implicados tomos de carbono que estn rgidamente
enlazados y por ello con muy poca movilidad, por lo que pueden pasar miles de aos
hasta ver algn cambio apreciable. Por tanto la cintica qumica salva a los joyeros y
usuarios de las amenazas de la termodinmica, de manera que, en nuestra escala
temporal un diamante es para siempre y nos libraremos de ver cmo una preciada
joya acaba convirtindose en una vulgar mina de lpiz.
21. Qu hace falta para que se d una reaccin?
Es, por supuesto, indispensable que estn presentes todas las sustancias que van a
reaccionar (los reactivos), en un medio adecuado: hay reacciones que se dan en fase
gaseosa, otras en fase slida, otras en fase acuosa Para que se den algunas
reacciones es preciso que se aporte energa, mientras que otras desprenden energa.
Por otra parte hay que tener en cuenta la velocidad con que transcurren las
reacciones. Por lo general, al aumentar la temperatura aumenta la velocidad. Tambin
hay sustancias, denominadas catalizadores, cuya presencia acelera la velocidad de
una reaccin sin que se aprecie que participen en ellas, pues permanecen inalteradas
al final de las mismas. Un grupo particularmente importante para nosotros lo
constituyen los enzimas, catalizadores de las reacciones biolgicas. Son ellos los que
hacen posible, por ejemplo, que en los seres vivos se den continuamente las
reacciones vitales, en unas condiciones particularmente suaves de temperatura y
presin.
22. Qu es una protena desnaturalizada?
Se dice que una protena est desnaturalizada cuando su estructura tridimensional
(espacial) se ve alterada por algn motivo (calor, agentes qumicos, etc.). Una
protena desnaturalizada tiene propiedades distintas de la misma protena en estado
nativo. Lo vemos cuando calentamos el huevo: la clara, que era lquida y
transparente, se vuelve slida y blanca a causa de la desnaturalizacin de la
ovoalbmina. En otros casos, el calentamiento tiene como resultado el ablandamiento
de tejidos: cuando se guisa una carne, el tejido conjuntivo formado por la protena
denominada colgeno se des-naturaliza dando gelatina, con lo que el resultado neto
es una carne ms comestible. Como los enzimas tienen una parte de protena, si no
se desea que acten se puede desnaturalizar: los slidos suspendidos del zumo de
naranja se depositan debido a la accin del enzima pectnesterasa, por lo que si se
desea mantener la turbiedad hay que inactivar el enzima calentando.
23. Qu es un abono NPK?
Un fertilizante que contiene nitrgeno (N), fsforo (P) y potasio (K). La composicin de
estos abonos ternarios, NPK, se expresa mediante tres nmeros que indican las
proporciones de los tres nutrientes: el primer nmero se refiere al nitrgeno, el

segundo al fsforo y el tercero al potasio. Ahora bien, las cifras no se corresponden


directamente con los porcentajes de cada elemento, pues el nitrgeno va expresado
como N2, el fsforo como pentxido (P2O5) y el potasio como xido (K2O). Hacia
1840 y gracias al trabajo de Liebig (1803-1873) y otros, se supo que las plantas
necesitaban que el suelo contuviera estos tres elementos en forma fcilmente
asimilable, para poder construir sus tejidos. El otro elemento indispensable, el
carbono (C) lo pueden tomar del dixido de carbono (CO2) presente en la atmsfera.
Por supuesto que las plantas necesitan disponer de otros elementos (oligoelementos)
en proporciones menores, pero stos suelen acompaar como impurezas a los
mayoritarios o al agua de riego.
24. Qu es un enzima?
Todos los enzimas tienen una parte de protena y otra que puede serlo o no. La
porcin protenica tiene una estructura espacial que puede fijar a la molcula sobre la
que tiene que actuar (sustrato) en una posicin determinada, de manera que la parte
que tiene que reaccionar quede enfrentada a la porcin del enzima que tiene la
actividad cataltica. Por tanto, es efectivo siempre y cuando estn presentes ambas
porciones del enzima y la fijacin sea la correcta, lo cual depende de la estructura
tridimensional de la porcin proteica (que depende del grado de hidratacin o de que
la protena est desnaturalizada o no), as como de la estructura del sustrato. Su
selectividad determina que pueda funcionar sobre un ismero y no sobre otro: el
almidn y la celulosa son dos polmeros compuestos por unidades del azcar glucosa
unidas formando cadenas. Cuando ingerimos alimentos que contienen almidn, las
enzimas de la saliva (llamadas diastasas o amilasas) comienzan a romper sus
cadenas con ayuda del agua de la saliva (hidrlisis enzimtica), por lo que tras
masticar pan durante un rato notamos el sabor dulce. Pero estas enzimas no
degradan la celulosa (que se diferencia del almidn nicamente en la disposicin
espacial del enlace), por lo que los seres humanos no podemos digerirlas, mientras
que los rumiantes s (porque disponen del enzima celulasa).
25. Son muy importante los enzimas para la vida?
Muchsimo. Sin ir ms lejos, nuestro propio cuerpo es un reactor bioqumico en el que
se dan, dentro de un intervalo de temperaturas relativamente estrecho, todas las
reacciones vitales y que estn gobernadas por la accin de diferentes enzimas. Este
sinfn de procesos qumicos en los que intervienen enzimas no tendra lugar si stos
no actuaran. Hoy da se sabe que muchas vitaminas del grupo B, hidrosolubles,
necesarias para una vida saludable, son coenzimas (las porciones catalticas de
algunos enzimas) que en asociacin con determinadas protenas llevan a cabo ciertas
reacciones vitales. Como nuestro organismo no puede sintetizarlos, hay que ingerir
los con los alimentos, pues si no estn presentes esas reacciones no pueden llevarse
a cabo. Igual sucede en otros tipos de reacciones qumicas, como las fermentaciones.
En otras ocasiones los grupos prostticos de las protenas son algunos metales, que

si no estn presentes o se encuentran en una forma qumica no disponible, impiden


tambin la accin enzimtica.
26. Son necesarios los fertilizantes qumicos?
Dentro del ciclo vital natural, hojas, frutos y semillas caen al suelo devolviendo lo que
la planta tom de l, pero si se rompe el ciclo mediante la recoleccin, el suelo se
empobrece y tarda en reponerse. Por ejemplo, el fenmeno de vecera que se
achaca al cultivo del olivar tiene esta causa, ya que al retirarle la aceituna retiramos
con ella los nutrientes que necesita el rbol y si no se reponen la siguiente cosecha
ser inferior. Puesto que el carbono se fija a partir del dixido de carbono atmosfrico,
los tres elementos que deben aportarse indispensablemente son el nitrgeno (N), el
fsforo (P) y el potasio (K). Sin la utilizacin de los fertilizantes qumicos la produccin
agrcola no habra podido afrontar la alimentacin de una poblacin que no cesa de
crecer, lo que no sera posible nicamente con abonos naturales como el estircol.
Adems, por otra parte la disponibilidad de suelo frtil prcticamente ha tocado techo,
a menos que se recurra a prcticas tan agresivas como la deforestacin. Eso s, los
fertilizantes han de aplicarse de manera racional, aportando las dosis necesarias y
con la frecuencia adecuada.
27. Cmo se obtienen los abonos qumicos?
Pocos vegetales son capaces de fijar el nitrgeno atmosfrico, por lo que hay que
aportarlo en forma asimilable. En un principio se utilizaba el guano, excrementos de
ave mineralizados de la costa oeste de Sudamrica, que posteriormente fue
desplazado por el nitrato de sodio (NaNO3) de los yacimientos del norte de Chile. Un
subproducto de la fabricacin del gas de alumbrado, el sulfato de amonio
[(NH4)2SO4] tambin se utiliz con esta finalidad, pero la verdadera revolucin se
produjo cuando en 1913 Haber (1868-1934) hizo posible la sntesis industrial del
amonaco (NH3) mediante la fijacin qumica del nitrgeno. El estallido de la Primera
Guerra Mundial (1914-1918) desabasteci a Alemania del nitrato de Chile por lo que
el proceso Haber se convirti en la principal fuente de cido ntrico (HNO3) para
obtener nitratos. Por otra parte, los abonos fosforados se obtienen a partir de las
rocas fosfticas presentes en grandes yacimientos y constituidas principalmente por
fosfato triclcico [Ca3(PO4)2], por tratamiento con cido sulfrico (H2SO4) hasta
lograr el nivel de degradacin deseado.
28. Qu son los productos agroqumicos?
Son productos que contribuyen a que las plantas tengan un estado saludable. Al igual
que los seres humanos, las plantas pueden sufrir trastornos y enfermedades. Si les
falta algn nutriente que no puedan sintetizar, los vegetales sufren una carencia que
se manifiesta por diversos sntomas, los cuales cesan cuando se les aporta el
nutriente en defecto. Pero tambin pueden sufrir enfermedades, cuyo origen suele ser
biolgico y que normalmente afectan a una extensin de cultivo (las plagas). Las
plagas son el equivalente a las epidemias que se dan en el Reino animal y sus

consecuencias pueden ser nefastas. Al igual que nosotros tomamos medicinas para
curarnos, las plantas se tratan con productos plaguicidas que atacan a los agentes
causantes de la enfermedad. Y al igual que nos vacunamos para prevenir
enfermedades, las plantas se pueden tratar con productos fitosanitarios para evitar el
ata-que de patgenos. En el caso de las materias primas alimentarias se estima que
sin el empleo de productos agroqumicos las prdidas en algunas cosechas podran
alcanzar hasta el 40%. Eso s, los productos han de ser inocuos para los humanos y
deben aplicarse con dosis y frecuencias apropiadas.
29. Cmo se invent la fotografa?
En el siglo XVIII un cientfico italiano, Angelo Scala, observ que al exponer al sol el
nitrato de plata se oscureca. En 1727 Schulze tambin lo advirti, prob a pegar en
el frasco unas tiras de papel y vio que solo se oscurecan las partes en que no haba
papel, descartando que el fenmeno se debiera al calor. Experimentos parecidos los
re-piti Thomas Wedgwood en el siglo XIX e incluso hizo uso de una cmara oscura
para obtener imgenes, sin mucho xito. Fue en 1839 cuando Daguerre emple
yoduro de plata para captar las imgenes y tiosulfato sdico para eliminar el yoduro
de plata no alterado y fijar las imgenes. Logr as reproducciones de buena calidad
en una escala de grises, a las que se llam daguerrotipos. El mismo ao, William
Henry Talbot present a la Royal Institution de Londres su sistema positivo negativo.
En 1847, Niepce comenz a utilizar placas de vidrio recubiertas de una emulsin de
compuestos de plata en clara de huevo, pero presentaba inconvenientes. Fue
Eastman el que desarroll las emulsiones de bromuro de plata en gelatina y sustituy
el soporte por celuloide, con lo que naci el carrete fotogrfico.
30. De dnde se obtienen los polmeros sintticos?
Al principio del carbn y actualmente del petrleo. La fabricacin de gasolinas por
rotura (craqueo) de las grandes cadenas de hidrocarburos del petrleo, deja
compuestos con cadenas carbonadas cortas (C2 a C4). Estas fracciones ligeras se
comenzaron a aprovechar en Estados Unidos hacia 1930, pero en Europa se
comenz mediado el siglo XX. Con el nacimiento de la industria petroqumica se
origin una bajada de los precios de los polmeros obtenidos a partir de estas
sustancias sencillas. Este hecho, junto con el desarrollo por Ziegler y Natta de nuevos
catalizadores organometlicos (compuestos orgnicos que contienen me-tales
pesados), trajo consigo un incremento de aplicaciones y consumo. ltimamente y
debido a los problemas derivados de la acumulacin de residuos no biodegradables,
se est prestando atencin a polmeros, como el cido poli-lctico (PLA), que puede
obtenerse a partir de los hidrolizados de residuos ricos en almidn o en celulosa.
31. Hay cauchos artificiales?
El caucho es un exudado de una planta, el rbol del caucho, y fue a dado a conocer
en Europa por La Condamine en 1740. Mackintosh, en 1823, lo utiliz para
impermeabilizar telas (gabardinas), pero el resultado no era satisfactorio, pues sus

propiedades se vean afectadas por la temperatura y por la humedad. En 1839


Goodyear log mejorar su comportamiento al calentar caucho natural con azufre,
procedimiento que se conoce como vulcanizacin, dependiendo las propiedades del
caucho vulcanizado de la proporcin de azufre aadido. La demanda de caucho
creci espectacularmente cuando se comenzaron a fabricar automviles y el estallido
de la Segunda Guerra Mundial puso en evidencia la fragilidad del suministro, por lo
que comenzaron a fabricarse cauchos sintticos, como el neopreno, adaptados a las
necesidades especficas. El conflicto blico tambin propici la sntesis de otros
polmeros, como los acrlicos (metacrilatos), que son transparentes y resistentes a los
impactos, por lo que eran idneos para ciertas partes de los aviones, como
ventanillas y torretas de radar o de ametralladoras. Durante este conflicto Alemania
dependi casi por completo de la industria qumica.
32. Todos los polmeros son plsticos?
No todos, pues dependiendo de su elasticidad se clasifican en elastmeros, plsticos
y fibras. En general los polmeros lineales son termoplsticos y no se descomponen al
calentar, por lo que se pueden moldear. De este tipo son el polietileno (PE),
polipropileno (PP), poliestireno (PS), policarbonato (PC), politereftalato de etileno
(PET), metacrilato de polimetilo El cloruro de polivinilo (PVC) pue-de hacerse ms o
menos plstico por adicin de una sustancia plastificante y podemos encontrarlo
desde en pelculas hasta en tuberas. Por otra parte, los polmeros ramificados, como
las espumas de poliuretano o las resinas epoxi, se descomponen al calentar.
Dependiendo de su composicin se pueden obtener polmeros con una gran
diversidad de propiedades, de manera que en nuestro da a da los tenemos
presentes en lmparas y enchufes, gafas y lentes, juguetes, ropa, pin-turas, envases
y envolventes, bolgrafos y ordenadores, muebles, automviles, utensilios de cocina,
accesorios de bao A veces van solos y otras forman parte de materiales
compuestos, como en los envases de leche.
33. Son iguales todas las unidades de un polmero?
Todos los polmeros son macromolculas, lineales o ramificadas, constituidas por
compuestos qumicos sencillos, que se llaman monmeros, enlazados entre s. La
denominacin de copolmero se reserva para aquellos polmeros cuyas cadenas
estn constituidas por ms de un monmero distinto. En un copolmero los
monmeros pue-den estar dispuestos de una manera regular o al azar. Por ejemplo,
las fibras comercializadas por ICI como Terylene o por DuPont como Dacron son
tereftalato de polietiln glicol en las que los monmeros se disponen de una manera
regular. Sin embargo, en pinturas plsticas como las formadas por emulsiones de
acetato de vinilo copolimerizado con etilhexilacrilato, los monmeros se distribuyen
aleatoriamente en la cadena. Tambin existen copolmeros en la naturaleza, como las
protenas, cuyas cadenas se forman a partir de diferentes aminocidos.
34. Tienen algo que ver el celuloide con la celulosa?

El celuloide es un derivado de la celulosa desarrollado por Hyatt en 1869 al tratar la


nitrocelulosa con alcanfor. La nitrocelulosa haba sido descubierta por Schnbein en
1845 y result ser un potente explosivo, por lo que tambin se la conoca como
algodn plvora. El celuloide es un material termoplstico, transparente y flexible,
que no es explosivo, aunque s inflamable. Por eso a principios del siglo XX comenz
a sustituirse por acetato de celulosa, ms seguro, aunque celuloide y pelcula
quedaron como sinnimos. Tambin la celulosa fue el punto de partida para las
primeras fibras tex-tiles no naturales, obtenidas mediante tratamiento qumico. Cross
y Bevan trataron celulosa con disulfuro de carbono y lcali, obteniendo viscosa, que
una vez presionada a travs de unos orificios muy finos y pasa-da por un bao cido,
dio lugar al rayn, fibra con propiedades muy parecidas a las de la seda. Ms tarde
Carothers, que trabajaba para DuPont, desarroll un polmero artificial, el polister, al
que sigui el nylon, una poliamida que se empez a comercializar en 1940 y que con
la entrada de los Estados Unidos en la II Guerra Mundial, desplaz a la seda
procedente de Japn en la fabricacin de medias y de paracadas.
35. Tiene algo que ver el chicle con el caucho?
El nombre chicle procede de la goma de ltex del chico-zapote (Achras zapota),
planta selvtica centroamericana. Se cuenta que el presidente de Mxico Antonio
Lpez de Santa Ana (1797-1876) entreg unas muestras de esta goma a Thomas
Adams para ver si se poda utilizar como sustituto del caucho. Viendo que no era
viable, Adams decidi cortarlo en tiras y venderlo como goma de mas-car, marcando
el nacimiento de la Adams N. Y. Chewing Gum. Este chicle fue desplazado por
polmeros sintticos en los aos 40. Primero fueron polmeros de isopreno, a los que
siguieron los de isobutileno, acetato de polivinilo, laurato de polivinilo y copolmeros
butadieno-estireno y butadieno-isopreno. Pero adems de la goma base, en la
formulacin de un chicle moderno pueden entrar entre 15 y 30 ingredientes distintos:
edulcorantes, saborizantes, emulgentes, humectantes, colorantes y anagephotostock
36. Son productos qumicos las medicinas?
Por supuesto que s, como todas las sustancias conocidas y por conocer. Si hay un
medicamento famoso es la Aspirina, cido acetil saliclico, sintetizado con gran
pureza por Flix Hoffmann, qumico de Bayer, en 1897. Anteriormente se saba que la
corteza del sauce blanco era efectiva frente a la fiebre, y J. Bchner en 1828 aisl de
ella un principio activo que llam salicilina, el cual fue desdoblado por R. Piria en 1838
en azcar y cido saliclico. Aunque C. F. Gerhardt ya haba sintetizado en 1853 el
cido acetil saliclico por un complicado procedimiento, Hoffmann consigui un
producto con menos efectos secundarios y mayor estabilidad partiendo del alquitrn
de hulla. Muchos fuedfc t|cron los productos farmacuticos que se sintetizaron a
partir de entonces y hoy da se est en condiciones de fabricar medicamentos a la
medida a partir del conocimiento de las estructuras qumicas de los principios activos.
Los humectantes impiden que la goma se seque en exceso y quede dura. Los
emulgentes dan una textura suave y permiten que al masticar la mezcla sea

homognea. Y tambin pueden aadirse ingredientes especiales con algn tipo de


actividad beneficiosa: flor, vitaminas, sustancias para prevenir el mareo
37. Qu llevan las sartenes para que no se pegue la comida?
Su nombre es politetrafluoretileno (PTFE) y comenz a ser comercializado por
DuPont con el nombre Teflon a mediados del siglo XX. Fue descubierto
accidentalmente a principios de 1938 por el equipo formado por Benning, Plunkett y
Rebok cuando intentaban obtener un nuevo Freon (fluido utilizado en los circuitos de
refrigeracin, en los frigorficos y en aerosoles) a base de tetrafluoretileno (TFE).
Observaron que al da siguiente de envasarlo el recipiente no tena presin en su
interior, pero tampoco haba variado su peso. Cuando cortaron el cilindro hallaron un
slido blanco y cuando intentaron limpiarlo vieron que no se disolva en ninguno de
los disolventes habituales. Deduciendo que se haba producido una polimerizacin
espontnea, lo sometieron a ensayos que pusieron de manifiesto sus propiedades
desusadas. Por su resistencia qumica y trmica, as como por su bajo coeficiente de
rozamiento tiene numerosas aplicaciones: cojinetes, vlvulas, material de
laboratorio
38. Qu son los biomateriales?
En sentido amplio un biomaterial sera un material diseado para actuar con sistemas
biolgicos con el fin de evaluar, tratar, aumentar o reemplazar algn tejido, rgano o
funcin del cuerpo. Los biomateriales estn destinados a la fabricacin de
componentes, piezas o aparatos y sistemas mdicos para su aplicacin en seres
vivos. Deben ser biocompatibles: se llaman bioinertes a los que tienen una influencia
nula o muy pequea en los tejidos vivos que los rodean, mientras que son bioactivos
los que pueden enlazarse a los tejidos seos vivos. Los biomateriales pueden ser de
origen artificial, (metales, cermicas, polmeros) o biolgico (colgeno, quitina, etc.).
Atendiendo a la naturaleza del material artificial con el que se fabrica un implante, se
puede establecer una clasificacin en materiales cermicos, metlicos, polimricos o
materiales compuestos. Los biomateriales polimricos son ampliamente utilizados en
clnicas, en implantes quirrgicos, como en membranas protectoras, en sistemas de
dosificacin de frmacos o en cementos seos acrlicos. Los metlicos se usan
cuando es imprescindible soportar carga, como ocurre en las prtesis de cadera, para
las que se utilizan aleaciones de cobalto (Co) con cromo (Cr) o de titanio (Ti) con
aluminio (Al) y vanadio (V); el titanio tambin se usa en implantes dentales. Las
biocermicas se emplean en la fabricacin de implantes que no deban soportar
cargas, como es el caso de la ciruga del odo medio, en el relleno de defectos seos
tanto en ciruga bucal como en ciruga ortopdica y en el recubrimiento de implantes
dentales y articulaciones metlicas.
39. De qu estn hechos los materiales cermicos?
Los griegos usaban el trmino keramikos (sustancia quemada) para referirse a los
productos obtenidos por la accin del fuego sobre los materiales naturales.

Tradicionalmente el concepto de cermica se ha asociado de forma general con


objetos de arte, vajillas..., es decir, con cermicas basadas en silicatos (compuestos
derivados de la slice, SiO2). Aunque estos tipos de productos han tenido y siguen
teniendo una gran importancia en la sociedad, existe una emergente familia de
cermicas, denominadas cermicas avanzadas, que tienen propiedades mecnicas,
elctricas, trmicas, pticas, magnticas una resistencia a la corrosin/oxidacin
mayores que las cermicas tradicionales. Estos compuestos son fundamentalmente
de dos tipos: cermicas oxdicas, derivadas de xidos de aluminio (Al2O3), circonio
(ZrO2), etc. y no oxdicas, como por ejemplo las de nitruro o carburo de silicio (Si3N4,
SiC). La mayora de estos materiales tienen bajas conductividades y por ello se usan
como refractarios con gran impacto en la industria qumica, metalrgica y del vidrio.
Hay cermicas estructurales (biocermicas, recubrimientos, herramientas de corte,
componentes de motores, partes estructurales de aviones, automviles,
maquinaria...), cermicas electrnicas/elctricas (condensadores, aislantes,
piezoelctricos, sustratos, superconductores...) y cermicas para procesado qumico
y medioambiental (filtros, membranas, catalizadores, soportes para catalizadores...).
40. Se han descubierto muchos productos qumicos por casualidad?
Si por casualidad se entiende que buscando obtener una sustancia se forma otra y se
investiga su composicin, sus propiedades y el mecanismo de formacin, s.
Precisamente un descubrimiento fortuito inici la era de los colorantes sintticos. W.H.
Perkin (1838-1907) estaba buscando sintetizar la quinina (un medicamento eficaz
contra la malaria) pero obtuvo un residuo slido oscuro que al ser disuelto en alcohol
presentaba una tonalidad prpura y que tea la lana y la seda. Con solo 18 aos
patent la idea y mont una empresa para explotar su tinte (malva o mauvena), obteniendo grandes ganancias. Posteriormente sintetiz otros tintes y perfumes y
cuando te-na 36 aos vendi la empresa y dedic el resto de su vida a la
investigacin en Qumica orgnica. Y estas situaciones no solamente se presentan en
la Qumica, sino tambin en el res-to de las Ciencias: por ejemplo, as se descubri la
penicilina.
41. Cmo se transmiten las seales nerviosas?
Las neuronas del sistema nervioso transmiten las seales por procedimientos
qumicos, emitiendo unas sustancias llamadas neurotransmisores que excitan o
inhiben a las neuronas adyacentes. Se estima que pueden ser un centenar de
sustancias distintas. Las primeras en identificarse, entre 1930 y 1960, fueron aminas,
a las que siguieron en los aos 60 los aminocidos como el glutmico, el asprtico y
la glicina (los principales neurotransmisores del cerebro). Hacia 1970 se descubri un
tercer grupo, formado por pptidos (acetilcolina, serotonina, dopamina) y los ms
recientemente identificados son dos gases conocidos por ser contaminantes
ambientales: el xido ntrico (NO) y el monxido de carbono (CO). Por ejemplo, el NO
interviene en el sistema nervioso involuntario, en los procesos inflamatorios o en la
regulacin del trnsito sanguneo, mientras que el CO endgeno interviene en los

procesos de memorizacin y aprendizaje y en el control de la respiracin, sobre todo


cuando el nivel de oxgeno en sangre es bajo.
42. Es un contaminante atmosfrico el dixido de carbono?
El dixido de carbono (CO2) es un gas presente de manera natural en la atmsfera y
que est relacionado con los procesos vitales. Los seres vivos cuando respiramos
quemamos las materias orgnicas con el oxgeno atmosfrico y desprendemos CO2,
pero las plantas verdes toman este gas y con ayuda de la luz lo transforman en
materia orgnica, que nos sirve de alimento a los seres hetertrofos. Ahora bien, el
dixido de carbono tambin se produce cuando se queman materias carbonadas,
como el carbn, la madera o los combustibles fsiles (gases licuados del petrleo,
gas natural, gasolina o gasleo). Si su emisin no se ve compensada adecuadamente
por su fijacin aumentara su concentracin en la atmsfera y contribuira al
calentamiento del Planeta, ya que al no dejar disiparse la radiacin infrarroja provoca
el efecto invernadero, pues es el segundo gas atmosfrico, tras el vapor de agua,
que contribuye a dicho fenmeno. Por otro lado, al absorberse en el agua se forma
cido carbnico (H2CO3), que podra influir en algunos ecosistemas, como los
arrecifes de coral.
43. Qu gas llevan los refrescos?
El gas que llevan las bebidas refrescantes es dixido de car-bono (CO2), que se
incorpora disuelto en agua cuando se diluye el producto base con-centrado. Los
gases son ms solubles a temperaturas bajas, siendo la concentracin de saturacin
a 0C prxima al 0,6 %. La cerveza fra se satura, antes de envasar, con el dixido de
carbono recuperado de la fermentacin con levaduras del mosto. En el cava, el
dixido de carbono es el que se ha generado durante la fermentacin en la propia
botella (en los vinos gasificados se aade despus, como en los refrescos). El
dixido de carbono tambin est en otros alimentos de textura esponjosa, como el
pan, en el cual proviene de la fermentacin de la masa con la levadura
Saccharomyces cerevisiae, mientras que en bollera, como en los bizcochos y
magdalenas, lo que se utiliza para producir el gas es una levadura qumica, una
mezcla de compuestos slidos que en presencia de agua reaccionan para desprender
CO2.
44. Qu es el ozono?
El ozono es un gas cuyas molculas estn formadas por tres tomos de oxgeno (su
frmula es O3). Se forma en la atmsfera a partir del oxgeno, en las capas altas por
accin de la radiacin ultravioleta y tambin por accin de descargas elctricas
durante las tormentas, y se descompone con facilidad, teniendo un carcter oxidante
fuerte, por lo que se utiliza para desinfeccin teraputica y en tratamiento de aguas.
En la estratosfera se acumula formando una capa que protege al Planeta de las
radiaciones ultravioletas nocivas. Esta capa protectora puede debilitarse en presencia
de sustancias contaminantes, como los compuestos clorofluorcarbonados (CFC), que

se han utilizado mucho para producir fro (acondicionadores de aire, cmaras de


refrigeracin y congelacin) en circuitos cerrados, aunque tambin se han empleado
profusamente para producir aislantes (espumas polimricas) y como propelentes en
aerosoles, liberndose a la atmsfera, por lo que su uso est muy controlado.
45. Qu composicin tiene un aislante trmico?
Depende del intervalo de trabajo pero los materiales que se emplean para fabricar los
aislamientos trmicos deben caracterizarse por conducir mal el calor, es decir, deben
tener una baja conductividad trmica y adems resistir las condiciones de trabajo. Los
materiales cermicos refractarios se emplean para temperaturas entre 250 y
1.500C. Por debajo de los 250C da buen resultado la lana de vidrio, compuesta por
planchas de finos hilos de este material, revestidas exterior-mente con delgadas
lminas de aluminio. Para bajas tempera-turas se usaban en un principio productos
naturales, como el corcho, pero su resistencia mecnica es pequea y adems es
inflamable. Por eso se han ido introduciendo otros materiales, si bien copiando del
corcho la estructura porosa, ya que los gases son malos conductores. As se utilizan
espumas slidas fabricadas a partir de sustancias polimricas poco conductoras
(poliuretano, poliestireno) por inyeccin de un gas, que puede ser aire seco. Las
espumas pueden adquirirse en planchas o generarlas sobre las superficies a aislar.
46. Qu es la lluvia cida?
Es agua de lluvia formada en presencia de dixido de azufre, el cual se oxida por el
oxgeno dando trixido de azufre (SO3), que origina cido sulfrico (H2SO4),
corrosivo. Corroe los metales y ataca a los monumentos (el mrmol es carbonato de
calcio, CaCO3) formando sulfato de calcio (CaSO4), soluble en el agua de lluvia.
Tambin puede atacar al papel, pues el fabricado a partir de 1750 contiene trazas de
xidos metlicos que catalizan la conversin del dixido en trixido de azufre, aunque
los manuscritos anteriores a esa fecha no contienen dichos xidos metlicos y por
ello son casi inmunes a la accin del SO2. La superficie del mrmol puede protegerse
con una mezcla de hidrxido de bario [Ba(OH)2] y urea [(NH2)2CO] ya que ambas
reaccionan entre s para formar una capa insoluble de carbonato de bario (BaCO3). Si
sobre ella cae lluvia cida, se forma sulfato de bario (BaSO4), an ms insoluble, por
lo que el monumento queda protegido por muchos aos.
47. De dnde procede el dixido de azufre?
Se origina por la actividad humana, por ejemplo cuando se tuestan sulfuros metlicos
o se queman combustibles fsiles que contienen azufre (S), tanto en el transporte
como en la industria. La tostacin de los sulfuros minerales se lleva a cabo para
beneficiar meta-les. As, por ejemplo, el cinc se encuentra en la naturaleza en la
blenda en forma de sulfuro de cinc (ZnS) y a partir de este, se obtiene
mayoritariamente el metal mediante un proceso llamado tostacin, en el que se
calienta el ZnS en una corriente de aire, de modo que se oxida a ZnO y se desprende
dixido de azufre (SO2). Posteriormente, el ZnO se trata en un alto horno con un

reductor, generalmente carbn de coque, para que el xido metlico se reduzca y deje libre el metal, desprendindose dixido de carbono (CO2). El cinc (Zn), es un metal
que ocupa el nmero 23 entre los ms abundantes de la tierra y tiene importantes
aplicaciones, entre otras, la fabricacin de bateras para la industria aerospacial y de
ordenadores porttiles o piezas para la industria del automvil.
48. Qu diferencia al hierro del acero?
El elemento hierro se obtiene de sus menas en el alto horno, tratndolas con coque.
El hierro de fundicin, tambin llamado arrabio, es el hierro obtenido directamente del
alto horno y tiene muchas impurezas y escorias. Si se funde otra vez, se obtiene un
hierro de segunda fundicin, con menos impurezas, llamado hierro cola-do, que se
emplea para estufas, cocinas. El hierro dulce, es el hierro de fundicin al que se le
han eliminado prcticamente todas las impurezas, es muy resistente y tenaz, y se
emplea para objetos que deben soportar grandes tracciones, como anclas de barco,
cadenas, herrajes El acero es una aleacin (mezcla) de hierro y carbono, con
contenido en ste entre el 0,5 y el 2%, pero tambin pue-de contener otros metales
en pequea proporcin, como nquel (Ni), manganeso (Mn), cromo (Cr), vanadio (V),
wolframio (W), que le confieren propiedades peculiares. El acero es ms duro que el
hierro, es dctil y maleable, muy elstico, tenaz, aunque es relativamente frgil. Est
muy presente en muchos usos de nuestra vida cotidiana, como estructuras,
maquinaria, herramientas, vehculos pesa-dos, material rodante, barcos, etc. Los
utensilios de cocina de acero inoxidable (ollas, cubiertos) estn fabricados con
acero al cromo-nquel.
49. Puede producirse electricidad qumicamente?
Efectivamente, las pilas galvnicas o clulas son dispositivos capaces de producir
corriente elctrica a partir de una reaccin qumica en la que tenga lugar un
intercambio de electrones (reaccin de oxidacin-reduccin o proceso redox). La
transferencia de los electrones tiene lugar desde la sustancia ms electropositiva, que
se oxida, a la ms electronegativa, que se reduce, pero no se hace de forma directa
entre las dos sustancias sino que tiene lugar a travs de un conductor externo,
logrndose as la produccin de corriente elctrica. Las primeras pilas se hicieron a
principios del siglo XIX y consistan en una serie alterna-da de discos de dos metales,
separados por una tela mojada en una disolucin salina. Puede hacerse una pila
apilando alternada-mente monedas de nquel y cobre, separndolas por papel de
filtro mojado en agua salada. Los electrones circulan a travs de la pila, pero hasta
que los extremos se conecten mediante un cable no salen hacia el exterior. Con este
dispositivo podemos encender una pequea bombilla.
50. Por qu las sales conducen la corriente?
Porque son electrolitos. Los electrolitos son aquellas sustancias que al disolverse en
agua permiten el paso de la corriente elctrica. Uno de los electrolitos ms empleados
en la vida cotidiana es la sal comn (cloruro de sodio NaCl). Al disolverse en agua la

sal se disocia en los iones correspondientes (el catin sodio Na+ y el anin cloruro
Cl-). Estos iones pueden moverse en el seno de la disolucin, por lo que si en la
misma introducimos los extremos de un circuito elctrico, el movimiento de los iones
permitir el paso de la corriente elctrica. Cuanto mayor sea la cantidad de sal
disuelta ms fcilmente podr conducir la corriente elctrica, pues aumentar la
conductividad del medio acuoso. Si se hiciera lo mismo sustituyendo la sal por azcar
se vera que la disolucin resultante no es conductora, debido a que el azcar no es
un electrolito: al disolverse en agua no se disocia en iones sino que permanece como
molculas neutras.
51. Por qu se oxida el hierro?
Debido a una reaccin redox (o de oxidacin-reduccin). Este es un tipo de
reacciones en las que se inter-cambian electrones entre los reactivos de forma que
cambian sus estados de oxidacin. En toda reaccin redox hay una sustancia que
pierde electrones (se oxida) actuando como reductor y una sustancia que gana
electrones (se reduce) y que acta como oxidante. Un ejemplo cotidiano son las
piezas de hierro expuestas al aire y la humedad. Pasado un tiempo vemos como se
forma una capa de xido de hierro y decimos que se ha oxidado. Los elementos
tienen estado de oxidacin 0 y as el hierro puede oxidarse perdiendo electrones, que
son transferidos al oxgeno, que gana dos electrones y se reduce, pasando del estado
de oxidacin 0 al -2. La reaccin global podra resumirse como: 2 Fe + 3 O2 P 2 Fe2
O3. Como slo se precisa que haya cesin de electrones por un tomo y ganancia de
electrones por otro diferente, el hierro se oxidara igualmente en una atmsfera de
cloro, de azufre o de oxgeno.
52. Puede la corriente elctrica provocar una reaccin?
S, y un ejemplo es la electrolisis, un proceso qumico importante que emplea la
corriente elctrica para provocar un proceso de oxidacin-reduccin no espontneo,
contrario al de la pila. Una de sus aplicaciones es para recubrir objetos de una fina
capa de metal. Normalmente, se usan para recubrir metales con otros ms nobles y
estables. As, el hierro se hace ms estable galvanizndolo, es decir, recubrindolo
de cinc. Aunque tambin hay latas de conserva de aluminio, las tradicionales se
forman a partir de una plancha de hojalata electroltica, constituida por una delgada
lmina de acero recubierta de estao. Por otra parte el cromado y el niquelado
(recubrimiento por cromo o por nquel) se usan para revestir piezas de acero de
motos, coches, maquinaria, etc., que adquieren as un aspecto claro brillante. Otras
veces las piezas u objetos de relojera y joyera se recubren de plata (plateado) o de
oro (dorado) mediante electrodeposicin. El proceso se denomina galvanostegia.
53. Por qu se producen las explosiones?
Una explosin es una combustin muy rpida en la que se libera un gran volumen de
gases, que al expandirse provocan la explosin. Por ejemplo, la plvora negra est
compuesta de nitrato de potasio (KNO3), carbn (C) y azufre (S). El nitrato aporta el

oxgeno para la combustin y forma N2: es por lo tanto el comburente. El carbn


(con alto contenido en carbono) es el combustible y reacciona formando CO2. El
azufre regula la combustin y proporciona cierta compacidad a la mezcla, generando
adems al arder SO2 y SO3. Explosivos clsicos son tambin la nitrocelulosa y la
nitroglicerina, compuestos formados por reaccin del cido ntrico (HNO3) con los
grupos alcohol (-OH) de la celulosa y de la glicerina, respectivamente. Como la
nitroglicerina era muy inestable y provocaba por percusin explosiones accidentales,
Alfred Nobel (1833-1896), observ que al absorber nitroglicerina en tierra de
diatomeas se poda manejar con ms seguridad, inventando as la dinamita. Las
principales aplicaciones pacficas de los explosivos se encuentran en la minera y en
las obras pblicas.
54. En qu se basa la datacin por Carbono-14?
Los vegetales toman constantemente carbono de la atmsfera, en forma de dixido
de carbono, y lo incorporan a sus tejidos. El elemento carbono presenta varios
istopos y el de la atmsfera contiene una pequea parte de carbono radiactivo: el
Carbono-14 (C-14). Mientras el vegetal est vivo, la proporcin de C-14 en sus tejidos
es la misma que la que hay en la atmsfera, igual que sucede con los tejidos de los
animales que se han alimentado con materia vegetal. Pe-ro cuando cesa la
respiracin y muere un ser vivo, el C-14 se va desintegrando progresivamente y su
proporcin en los tejidos disminuye. Como se conoce la velocidad con la que se
degrada, midiendo la proporcin de C-14 en un momento dado se puede conocer
cunto hace que el organismo ha muerto, lo que permite estimar la edad de los
materiales hechos a partir de l.
55. Por qu se usan gasolinas sin plomo?
En los motores de combustin de los automviles se quema gasolina (hidro-carburos)
para obtener la energa propulsora, y a travs de los tubos de escape de los
vehculos, se expulsan a la atmsfera substancias que contribuyen a su
contaminacin: Hidrocarburos sin quemar, monxido de carbono (CO), xidos de
nitrgeno y aditivos del combustible, entre otras. Para reducir las emisiones des-de
hace unos aos los coches incorporan un dispositivo denominado convertidor
cataltico o catalizador, por el que pasan los gases procedentes del motor antes de
expulsarlos. En su interior hay un catalizador, con frecuencia a base de platino (Pt),
rodio (Rh) u xidos de metales de transicin, que facilita la transformacin de las
sustancias contaminantes en otras menos perniciosas. Los catalizadores son muy
efectivos (reducen del orden del 85% la emisin de gases contaminantes). Adems
del precio (los metales con los que se hacen son caros), otro inconveniente de los
conversores catalticos es que son incompatibles con los aditivos antidetonantes que
contengan plomo, como el tetraetilplomo [Pb(C2H5)4], que se utilizaba antes, pues
envenenan el catalizador inutilizndolo. Por eso aparecieron a la vez los conversores
catalticos y los combustibles sin plomo, que incorporan otros aditivos antidetonantes
como el metil tbutil ter (MTBE).

56. Qu se necesita para que se produzca fuego?


En principio se estableci que el fuego necesitaba tres factores para que se
produjera. En primer lugar, un material susceptible de oxidarse, es decir, un
combustible (gasolina por ejemplo). En segundo lugar, un oxidante o comburente,
como el oxgeno. Y en tercer lugar, el aporte de suficiente energa de activacin. A
estos tres factores se les denomin tringulo del fuego. A medida que se fue
conociendo ms del fenmeno se aadi un cuarto factor: la reaccin en cadena. Por
otra parte se observ que el combustible y el comburente deban estar presentes en
unas proporciones definidas, fuera de las cuales el fuego no se produce, existiendo
un lmite inferior y otro superior de combustibilidad. Al conjunto de estos cuatro
factores se le conoce como tetraedro del fuego.
57. Qu son los octanos de las gasolinas?
Cuando se quema la gasolina en el interior del cilindro del motor, la explosin debe
ser tal que empuje al pistn de forma suave y continua. Si la combustin es
demasiado rpida se produce una detonacin, que hace que el pistn reciba un golpe
brusco y se reduzca la eficiencia del motor. El ndice de octano de una gasolina es
una medida de su capacidad anti-detonante. Las gasolinas que tienen un alto ndice
de octano producen una combustin ms suave y efectiva. El ndice de octano de una
gasolina se obtiene por comparacin del poder detonante de la misma con el de una
mezcla de los hidrocarburos isooctano y heptano. Al isooctano (con 8 carbonos) se le
asigna un poder antidetonante de 100 y al heptano (con 7 carbonos) de 0. Una
gasolina de 97 octanos se comporta como una mezcla que contiene el 97% de
isooctano y el 3% de heptano.
58. A qu se deben los colores de los fuegos artificiales?
Los fuegos artificiales son una tradicin que tiene siglos de antigedad y los
espectaculares colores que presentan, se deben a un nmero relativamente pequeo
de compuestos, que se introducen en las carcasas de los cohetes o se forman
durante la combustin. Las partculas de magnesio (Mg) o aluminio (Al), cuando se
queman producen chispas incandescentes de color blanco, como si de un flash de
una cmara fotogrfica se tratara. Las partculas de hierro (Fe) o carbn vegetal, si no
alcanzan temperaturas muy elevadas, irradian un color dorado. Los compuestos de
estroncio (Sr), como el hidrxido Sr(OH)2 o el cloruro SrCl2, emiten luz roja. Los
compuestos de bario (Ba), como el cloruro BaCl2, proporcionan colores verdes. El
sodio metal (Na), emite una luz de color amarillo-anaranjado y el responsable del
color azul es el cobre (Cu).
59. Tiene algo que ver el color con la Qumica?
S, pues hay sustancias que pueden absorber y emitir luz. En un tomo los electrones
ms alejados del ncleo pue-den saltar a un nivel superior si absorben una cantidad
de energa, justo la equivalente a la diferencia energtica entre los dos niveles. Por

otra parte, cuando el tomo excitado vuelve a su estado fundamental emite la misma
cantidad de energa que haba absorbido. Una radiacin electromagntica puede
aportar una cantidad de energa, que depende de su frecuencia, por lo que cuando la
excitacin del tomo ha sido provocada por la absorcin de una radiacin
correspondiente a la zona del espectro visible, absorber luz al excitarse y emitir luz
al volver al estado normal. La luz blanca contiene todos los tonos de color, pero cada
elemento slo absorbe para excitarse aquellos correspondientes a unas determinadas
frecuencias, que son las que emitir luego y que son interpretadas por el cerebro en
trminos de color. Estas frecuencias son caractersticas de cada elemento y
constituyen su espectro. Esta propiedad permiti el descubrimiento del helio en el
Sol, del que recibi el nombre, antes de que se identificara en nuestro planeta.
60. Por qu la clorofila absorbe la luz?
Las sustancias colorea-das, naturales y artificiales, son aquellas que tienen ms
electrones deslocalizados susceptibles de sufrir trnsitos electrnicos. En las
clorofilas, la porcin de la molcula que contribuye al color es una estructura formada
por cuatro anillos aromticos unidos por enlaces covalentes y enlazada con magnesio
mediante enlace coordinado. Esta estructura, con gran deslocalizacin electrnica, es
capaz de absorber energa lumnica y de transferirla luego a las reacciones
responsables de la sntesis de materias orgnicas en la planta, fenmeno que se
conoce como fotosntesis. Vista bajo luz blanca la clorofila nos aparece verde porque
a esa zona del espectro pertenecen las frecuencias no absorbidas que percibe el ojo
humano. Como la coloracin est ligada a su estructura electrnica, si sta se
modifica su color vara. Esto puede verse cuando se hierven en agua las verduras
(que contienen cidos), pues en este medio se pierde irreversible-mente el magnesio
coordina-do y se vuelven pardas, cosa que no sucede si al agua se le aade un poco
de bicarbonato sdico, que neutraliza el cido presente.
61. Por qu el jamn curado y el jamn cocido tienen distinto color?
El msculo contiene mioglobina, una protena emparentada con la hemoglobina de la
sangre y que con-tiene el grupo heme, una estructura parecida a la clorofila cuyo in
central es Fe (II), hierro con dos cargas positivas. Al igual que la hemoglobina, tiene la
capacidad de fijar reversiblemente oxgeno molecular. Cuan-do est oxigenada se
forma oximioglobina con un tono rojo brillante (como en las carnes rojas frescas) y
cuando se desoxigena da metamioglobina de tonalidad prpura (como en las carnes
rojas envasadas a vaco). En la elaboracin de los derivados crnicos se aplica
nitrito de sodio (NaNO2) como agente conservador frente a la bacteria Clostridium
botulinum, el cual da origen a NO, que se une al hierro (II) dando un compuesto de
color rojo (nitrosilmioglobina) como el del jamn curado o del salchichn. Sin
embargo, al cocerse el compuesto de la fijacin del NO resultante
(nitrosilhemocromo) es de color rosado, como el del jamn cocido o la mortadela.
62. Qu contiene un pintalabios?

Aparte del pigmento lleva dixido de titanio (que aporta el poder cubriente), aceites y
ceras (que dan consistencia a la barra) y algn agente emoliente (para proteger los
labios). En menor medida pue-den contener aromas, vitaminas, protectores solares,
etc. El brillo lo aporta el aceite, pero se puede obtener un aspecto menos graso y muy
reflectante adicionando pequeas partculas (microesferas) de polimetilmetacrilato.
Tambin proporciona un aspecto perlado y brillante el nitruro de boro (BN). Los
aceites de silicona permiten fijar el color y lograr pintalabios con efectos de larga
duracin. El mundo vegetal proporciona un gran nmero de posibles pigmentos y la
industria qumica hace posible que la gama se ample, se abarate y se haga ms
resistente o permanente (uno de los rojos ms empleados es la eosina, un derivado
bromado de la fluorescena). Para fabricar la barra los ingredientes se mezclan, se
calientan hasta que funden completamente y luego la mezcla se vierte en moldes de
metal. Al enfriarse solidifica y puede desmoldarse.
63. Qu composicin qumica tienen los aceites?
Un aceite es una grasa lquida a la temperatura ambiente, por lo que aceites y grasas
tienen composiciones bsicamente iguales. La mayor proporcin de un aceite la
constituyen los triglicridos (tambin llamados triacilgliceroles), que son el resultado
de la combinacin de los tres grupos alcohlicos del glicerol (glicerina) con tres cidos
grasos iguales o distintos. Tambin pueden estar presentes monoglicridos y
diglicridos, en los que cada molcula de glicerina se combina con uno o con dos
molculas de cidos grasos, respectivamente, y tambin cidos grasos libres (a los
que se debe la acidez). En ese medio estn disueltas otras sustancias como
vitaminas, esteroles (colesterol en las grasas animales y fitoesteroles en las
vegetales), as como pigmentos (la clorofila da tonos verdes, los carotenoides
amarillos a rojos) y otras sustancias liposolubles (tocoferoles). Las grasas tienen
mala prensa porque cada gramo aporta a la dieta en torno a 9 kilocaloras, pero suele
desconocerse que el 50% del peso seco del cerebro humano est constituido por
lpidos.
64. Qu es el vidrio?
El vidrio ordinario se fabrica fundiendo una mezcla, en las proporciones adecuadas,
de carbonato de sodio (Na2CO3) o sulfato de sodio (Na2SO4) con piedra caliza
(CaCO3) y arena (SiO2). La temperatura de fusin ms frecuente es de 1.300 a
1.400C, segn con la composicin con la que se trabaje. Cuando se ha desprendido
todo el dixido de carbono (CO2), el material viscoso y claro se vierte en mol-des o se
prensa en matrices. El vidrio no tiene una estructura ordenada o cristalina (aunque lo
llamemos cristal), cosa que sucedera si se dejara enfriar muy lentamente,
volvindose opaco. Para evitarlo el vidrio se recuece a temperatura algo inferior a la
de reblandecimiento. Los vidrios de colores se obtienen incorporando a la masa de
fusin xidos metlicos: los de hierro y cromo dan vidrios verdes, los de cobalto y
cobre azules, los de manganeso violeta o amatista Entre los vidrios especiales es
importante en qumica el vidrio borosilicato, resistente a los agentes qumicos y con

bajo coeficiente de dilatacin, que se emplea en material de laboratorio y de cocina y


que lleva en su composicin xido de boro (B2O3).
65. Por qu la leja quita las manchas de la ropa blanca?
Una mancha se ve porque su color y el del fondo son distintos. Sus electrones
absorben energa lumnica de algunas frecuencias y reflejan las de-ms, que son las
que llegan a nuestros ojos y nos informan sobre el color de la mancha. As como en
las molculas de un objeto blanco los electrones ya se encuentran al mximo nivel
energtico, no absorben energa y reflejan todas las frecuencias de la luz solar, las
molculas de la mancha pue-den todava absorber energa y reflejar algunas
frecuencias que son las que percibimos. La leja funciona oxidando esos electrones,
con lo que ya no estn disponibles para absorber energa, con lo que rebotan todas
las radiaciones visibles y la prenda se muestra blanca a nuestros ojos. Las lejas
lquidas tradicionales son disoluciones de hipoclorito de sodio (NaClO) en agua, al
5,25%. Es una sustancia que se come el color y blanquea una mancha cualquiera
que sea su composicin qumica. En un principio con este nombre se conoca a una
solucin alcalina que se obtena de la ceniza de la madera, aunque el trmino leja
se aplica a otras disoluciones fuertemente alcalinas, como los hidrxidos de sodio y
potasio.
66. En qu se diferencia un aceite de oliva de un aceite de oliva virgen ?
Los aceites de oliva virgen y virgen extra son aceites obtenidos directamente de las
aceitunas por medios mecnicos y que cumplen con unos determinados requisitos
para su consumo directo. Estos requisitos se basan en nueve determinaciones
qumicas o fisicoqumicas ms dos pruebas sensoriales. Los que no los cumplen se
denominan lampantes y para poderlos comercializar hay que someterlos antes a
refinacin. En cuanto a la denominacin aceite de oliva se reserva para las mezclas
de los aceites de oliva vrgenes y vrgenes extra con aceite de oliva refinado. La
refinacin de un aceite implica tratamientos para quitar la acidez (neutralizacin), para
quitar los colores extraos (decoloracin) y para eliminar los malos olores
(desodorizacin). Se neutraliza haciendo reaccionar a los cidos grasos libres del
aceite con una sustancia alcalina; para decolorar se aaden al aceite neutro slidos
finamente divididos, que adsorben los pigmentos; y una vez que el aceite est
desacidificado y decolorado, se destila por arrastre con un gas inerte a alta
temperatura y a muy baja presin para eliminar los olores. Durante estos tratamientos
se pierden los aromas y otras sustancias caractersticas de los aceites vrgenes.
67. Por qu unas grasas se ponen rancias y otras no?
El enranciamiento es el resultado de la reaccin del oxgeno atmosfrico con los
lpidos que componen la grasa: es una autooxidacin. Como la parte ms reactiva de
un lpido es el enlace doble (-CH=CH-) de los restos acilo (las partes de cidos
grasos combinadas con la glicerina), las grasas ms propensas a ponerse rancias
son aquellas que ms dobles enlaces tienen, es decir, las ms insaturadas. Las

grasas naturales ms insaturadas son las del pescado, seguidas de las de semillas,
mientras que las ms estables son las de los animales terrestres (sebos y mantecas).
Los frutos, como las aceitunas, dan tambin grasas bastante estables. El cido graso
mayoritario del aceite de oliva es el cido oleico, que tiene un solo doble enlace
centrado en su molcula (por eso se dice que es monoinsaturado), lo que lo hace
menos propenso a la oxidacin, pero si adems el aceite es virgen o virgen extra,
contiene antioxidantes naturales (tocoferoles o vitaminas E y polifenoles) que actan
protegindolo contra el enranciamiento.
68. Qu son los antioxidantes?
Son sustancias que se oxidan antes que las grasas y las protegen del
enranciamiento, perdiendo su actividad una vez oxidadas. Estn presentes de
manera natural en las grasas crudas, como los aceites de oliva vrgenes, pero
tambin pueden aadirse en ciertos casos como aditivos alimentarios a grasas
refinadas. Hay antioxidantes naturales (como los tocoferoles o algunos extractos de
plantas aromticas) y sin-tticos (como el butilhidroxianisol o el butilhidroxitolueno).
La velocidad de oxidacin depende de la temperatura, de manera que las grasas que
se utilizan a alta temperatura, como en la fritura, necesitan la presencia de
antioxidantes estables en esas condiciones de trabajo. Los antioxidantes ven
potenciada su actuacin cuando estn presentes otros compuestos denominados
sinrgicos o sinergistas de los antioxidantes, que son sustancias que o bien
regeneran la forma activa del antioxidante o bien eliminan del medio sustancias
prooxidantes que favorecen la oxidacin (como ciertos metales pesados: hierro,
cobre).
69. Por qu se oscurecen las patatas cuando se pelan o se cortan?
Porque cuando se rompen los tejidos se libera un enzima, la polifenoloxidasa (PFO),
que tiene la capacidad de oxidar a los polifenoles y desencadenar una cadena de
reacciones que acaban dando compuestos oscuros (melanoidinas). Los polifenoles
son compuestos orgnicos que contienen anillos bencnicos a los que estn unidos
varios grupos OH. En un ambiente pobre en oxgeno (por ejemplo bajo el agua) no
hay pardeamiento. Tampoco se produce si est presente una sustancia capaz de
oxidarse antes que la patata (como el cido ascrbico) o si se dificulta la accin del
enzima. La PFO lleva cobre como grupo prosttico por lo que si se re-tira del
equilibrio (por ejemplo con cido ctrico) se dificulta su accin. Tambin funciona peor
en medio cido. Esta es la razn de que si al pelarlas se sumergen en agua con un
poco de zumo de limn mantengan el color, porque el zumo de limn tiene cido
ctrico y cido ascrbico.
70. Por qu al comer manzanas se pone la lengua rasposa?
Nuestra saliva contiene pro-tenas que actan lubricando la boca. Estas protenas
estn dispersas en forma de coloide cuyos agregados tienen carga elctrica positiva.
Las manzanas, por su parte, son ricas en taninos, unos polifenoles que tambin

pueden dispersarse coloidalmente, presentando sus agregados carga elctrica


negativa. Al comer una manzana ambos tipos de partculas interaccionan hasta
neutralizar sus cargas elctricas y las protenas dejan de ejercer su funcin lubricante.
Esta sensacin la tendremos siempre que comamos (o bebamos) alimentos que
contengan taninos. Pero tambin este fenmeno se aprovecha para clarificar lquidos
que presen-ten turbiedad estabilizada por taninos, como el vino, usando clara de
huevo (que contiene la protena ovoalbmina en forma coloidal). Por esta razn en las
zonas vincolas suele haber buena repostera a base de yemas de huevo, ya que
stas eran un subproducto de la elaboracin de vinos. Este tipo de tratamiento
tambin se conoce como clarificacin tanino-gelatina y puede aplicarse a la
clarificacin de otros zumos como el de manzana.
71. Qu son los colorantes y conservantes de los alimentos?
Son dos tipos de aditivos alimentarios, sustancias de origen natural o sinttico que se
aaden voluntariamente a los alimentos para que permaneciendo en ellos ejerzan
una funcin tecnolgica. Son ingredientes opcionales, pues el valor nutritivo del
alimento ser el mismo tenga aditivos o no. Los colorantes se usan para dar color y
los conservantes (conservadores) para proteger al alimento del ataque de los
microbios. Tambin hay aditivos que regulan la acidez (acidulantes), que exaltan
sabores (potenciadores del sabor), que aportan aromas (aromatizantes), que
protegen contra el enranciamiento (antioxidantes), que ayudan a producir o a
mantener la espuma (espumantes, estabilizadores de espumas), etc. Su uso est
reglamentado, y existen unas Listas positivas en las que se indica qu aditivos estn
autorizados, con qu alimentos y en qu dosis. Su incorporacin al alimento obliga a
declararlo en la etiqueta, indicando el grupo al que pertenece y la sustancia qumica
concreta que se ha utilizado. El nombre del aditivo debe ir en el idioma del pas de
venta o bien sustituirse por su nmero de la clasificacin internacional, precedido de
la letra E.
72. Qu son los Omega-3?
Con este nombre se conocen los cidos grasos que presen-tan un doble enlace entre
los carbonos 3 y 4 de la cadena, contando desde el extremo opuesto al grupo
carboxilo (COOH). Uno de ellos es el cido linolnico de algunos aceites de semillas,
con 18 tomos de carbono y 3 dobles enlaces en las posiciones omega-3, omega-6 y
omega-9:CH3-CH2-CH=CH-CH2-CH=CH-CH2-CH=CH-(CH2)7-COOH. Estos cidos
se consideran esenciales para el organismo humano, ya que no podemos
sintetizarlos y hemos de incluirlos en la dieta. Otros cidos grasos omega-3 de inters
nutricional son el eicosapentanoico (EPA: con 20 carbonos y 5 dobles enlaces) y el
docosahexanoico (DHA: con 22 carbonos y 6 dobles enlaces). Tambin son
esenciales para nuestro organismo los cidos grasos omega-6, como el linoleico (18
carbonos, 2 enlaces dobles en omega-6 y omega-9). Para que su efecto sea ms
favorable, ambos tipos de cidos grasos esenciales de-ben ingerirse en proporciones
relativas semejantes. Abundan en pescados azules.

73. Por qu se pone viscoso el aceite de la freidora?


La fritura se lleva a cabo normalmente a temperaturas comprendidas entre 150 y
190C, y en estas condiciones el aceite se deteriora debido a la alta temperatura, al
ataque del oxgeno y a la presencia de agua procedente de los alimentos. El calor
causa en las mol-culas la formacin de dmeros y polmeros. El oxgeno ataca a los
dobles enlaces dando derivados oxigenados, rompiendo las molculas con liberacin
de sustancias voltiles y promoviendo polimerizaciones. Por su parte, el agua
desdobla los glicridos en glicerina y cidos grasos libres. La aparicin de polmeros
en el medio aumenta la viscosidad del mismo y es la principal causa del deterioro del
aceite. Cuanto menos insaturaciones tenga un aceite ms estable ser durante la
fritura. No se olvide que aceites poliinsaturados como el de linaza se han empleado
tradicionalmente en pinturas y barnices, por la facilidad que tienen para polimerizarse
y formar pelculas, por lo que se llamaban aceites secantes.
74. Cmo se pueden hacer ms estables las grasas?
La reactividad de un lpido depende de sus dobles enlaces (-CH=CH-), por lo que se
puede adicionar hidrgeno para convertirlos en enlaces sencillos (-CH2-CH2-).
Industrialmente se hidrogena catalticamente a alta presin y temperatura. La grasa
se estabiliza qumicamente y aumenta su punto de fusin, pues las grasas ms
saturadas (como las mantecas) son ms consistentes que las insaturadas (los
aceites), y as se han venido elaborando las grasas empleadas para hacer
margarinas (que son emulsiones de grasa en agua). Pero a la vez que los lpidos
poliinsaturados se hidrogenan, sus dobles enlaces naturales, que tienen configuracin
CIS (las cadenas laterales se orientan hacia el mismo lado) pasan a la configuracin
TRANS (las cadenas laterales se disponen en la posicin relativa ms alejada), y se
ha comprobado que las grasas trans juegan un papel activo en la aterosclerosis
(obstruccin de los vasos sanguneos por formacin de depsitos), por lo que las
grasas hidrogenadas industrialmente se estn sustituyendo por saturadas naturales.
Este problema no se presenta en las grasas totalmente hidrogenadas, en las que no
se da esta isomera.
75. Qu ventajas tienen los chicles con xilitol?
Para endulzar las gomas de mascar tradicionalmente se han utilizado el azcar glac
(sacarosa finamente pulverizada) o el jarabe de maz, un hidrolizado de almidn rico
en glucosa, que adems mejora la textura de la goma. Pero tanto el jarabe de maz
como el azcar son nutrientes de la bacteria causante de las caries dentales. Por eso
estos endulzantes naturales se han sustituido por aditivos edulcorantes, que como
todos los dems aditivos alimentarios no son metabolizables por nuestro organismo ni
por las bacterias (con lo que endulzan sin riesgo para nuestra dentadura). El xilitol es
un polialcohol emparentado con el azcar xilosa, y pertenece a la misma familia que
el sorbitol (relacionado con la sorbosa) o el maltitol (emparentado con la maltosa). No
todos los aditivos edulcorantes son sintticos, como la sacarina o el ciclamato, e
incluso alguno, como la neohesperidina-dihidrochalcona (E959), es un derivado de la

sustancia que confiere su desagradable sabor a las naranjas amargas de nuestras


calles (el glucsido neohesperidina).
76. Qu es una agua dura?
Se puede definir la dureza de un agua como la suma de todas las sales de iones
metlicos no alcalinos presentes en ella. En realidad, estamos hablando
mayoritariamente de bicarbonatos de calcio y magnesio, aunque tambin entraran
sulfatos, cloruros, nitratos, fosfatos y silicatos de otros metales como bario, estroncio
y otros metales minoritarios. La dureza de un agua est relacionada con la
concentracin de compuestos de calcio y magnesio en disolucin, los cuales dan
compuestos insolubles con el jabn. Se llama dureza temporal a la causada por el
bicarbonato o carbonato cido [Ca (HCO3)2], pues al calentar el agua se forma a
partir de l carbonato de calcio (CaCO3) que es insoluble y forma depsitos en las
superficies calientes. Estos depsitos se pueden formar en el fondo de los recipientes
de cocina, en las resistencias para calentar el agua (termos, lavavajillas,
lavadoras), en conducciones calentadas, como en las calderas, disminuyendo la
transmisin trmica y pudiendo llegar a obturarlas. La dureza permanente casi
siempre es debida a cloruros y sulfatos, y no provoca depsitos al calentar.
77. Qu es el biodisel?
Bajo la denominacin genrica de biodisel se incluyen los combustibles constituidos
por metil steres de cidos grasos. Los steres son los compuestos qumicos que se
obtienen cuando se hace reaccionar un cido orgnico (frmula general: R-COOH)
con un alcohol. Cuando el alcohol es el metlico (metanol: CH3OH) se obtienen los
metilsteres :R-COOH +CH3-OH P R-COO-CH3 + H2O. Tambin se pueden obtener
steres metlicos tratando una grasa directamente con metanol (en las condiciones
apropiadas). Como las grasas estn compuestas mayormente por glicridos (steres
del glicerol con cidos grasos), en la reaccin de transesterificacin se obtiene
glicerina adems de biodiesel. Para utilizarlo en motores Disel, el biodisel, una vez
purificado, se utiliza mezclado con el gasleo de automocin en proporcin inferior al
20 %. Sus principales ventajas estriban en que no produce SO2 y que es una fuente
de energa renovable. Sus principales objecciones son que la demanda de biodisel
puede desviar hacia su produccin materias primas alimentarias y que no hay
actualmente mercado para toda la glicerina que se libera.
78. Qu es el jabn?
Un jabn es el compuesto qumico que se obtiene cuando se hace reaccionar un
cido graso con un lcali (como el hidrxido de sodio, NaOH). As, cuando durante la
refinacin de un aceite se neutraliza para quitarle acidez, lo que se pretende es
formar los jabones correspondientes. Ahora bien, en presencia de agua y con ex-ceso
de lcali los glicridos de la grasa pueden hidrolizarse, es decir, sufrir la rotura del
enlace con la glicerina adicionando agua, de manera que se obtendra por un lado
glicerol y por otro los jabones de los cidos que estaban unidos a ste. Esta es la

razn de que al refinar un aceite, para evitar prdidas no se neutralice completamente


la grasa y que siempre quede un pequeo grado de acidez. Los jabones sdicos y
potsicos son solubles en agua, pero los de calcio, magnesio o hierro, no. Por eso
son ineficaces en las aguas duras y tampoco sirven en aguas salobres. Plinio el
Viejo en el siglo I describi la fabricacin del jabn a partir de cenizas, pues en
aquella poca no se dispona de sosa custica (NaOH). Una vez formado el jabn se
separa del resto de productos y, en caliente, se le aaden el resto de ingredientes,
como perfumes o colorantes. Antes de enfriarse completamente se moldea y corta en
porciones.
79. La custica de hacer jabn es la misma que se emplea para las aceitunas?
S, la custica o sosa custica es el hidrxido de sodio (NaOH). En la fabricacin
del jabn se ha utilizado tanto el hidrxido como el carbonato de sodio, que
reaccionan con las grasas. En el endulzamiento de las aceitunas se usaban cenizas
(xidos) que en disolucin producen hidrxidos que desdoblan su principio amargo, la
oleuropena, en glucosa y un polifenol inspido. Hubo que esperar hasta 1784 para
disponer de sosa, primero con el proceso Leblanc, y luego con el proceso Solvay, que
se considera primer procedimiento qumico industrial continuo de elaboracin y cuya
primera planta se mont en 1865. La sosa Solvay es el carbonato de sodio, Na2CO3,
que se disuelve dando una reaccin alcalina. Este proceso industrial, que produca
como subproducto cloro, fue posteriormente desplazado por procedimientos
electroqumicos, que dan directamente NaOH y Cl2, lo que provoc su desaparicin a
partir de 1921.
80. Qu tienen que ver jabones y detergentes?
Sus propiedades fsico-qumicas son similares, aunque tienen naturalezas qumicas
diferentes. Ambos tipos de compuestos son tensioactivos (favorecen el mojado) y sus
molculas son anfiflicas, con un extremo polar (con afinidad por el agua) y otro
apolar(con afinidad por la grasa o por el aire). Cuando se usan en medio acuoso para
lavar, la parte apolar se orienta hacia la suciedad e interacciona con ella, mientras
que la parte polar queda orientada hacia las molculas de agua: de esta manera la
suciedad se emulsiona en el bao. Anlogo es el mecanismo de formacin de la
espuma cuando las partes apolares se orientan hacia el aire. Los tensioactivos
presentes en los detergentes derivan de los hidrocarburos del petrleo y las
formulaciones detergentes, que incluyen adems otros ingredientes, son eficaces en
aguas duras y tambin en aguas saladas.
81. Por qu tiene cloro el agua del grifo?
Para hacer al agua apta para consumo humano, es decir, potable. En la
potabilizacin hay que eliminar los slidos en suspensin, otras materias dispersas y
disueltas, as como agentes causantes de enfermedades (como microbios y virus
patgenos). Esta ltima fase se conoce con el nombre de desinfeccin y se suele
llevar a cabo con sustancias qumicas que actan como oxidantes fuertes, como el
cloro (Cl2), el ozono (O3) o el permanganato de potasio (KMnO4). Estos oxidantes

modifican la permeabilidad de las membranas celulares, inducen la desnaturalizacin


de las protenas del interior de la clula y tambin generan la rotura mecnica e
hidrlisis de elementos celulares del protoplasma. De ellos nicamente el cloro
proporciona desinfeccin duradera hasta los puntos de distribucin. Al disolverse en
el agua se transforma en cido hipocloroso (HClO), con poder desinfectante (el cloro
libre), pero tambin reacciona con los iones amonio (NH4+) presentes o aadidos,
formando las cloraminas (el cloro combinado) que son desinfectantes y adems
pueden liberar de nuevo cido hipocloroso.
82. Y el cloro reacciona tambin con otras sustancias del agua?
A medida que se dosifica el cloro se transforma en cido hipocloroso (HClO), el cual
libera el in hipoclorito (ClO-), que provoca una reaccin qumica de oxidacin con los
compuestos qumicos inorgnicos ms habituales en un agua bruta (hierro,
manganeso, nitritos, amonio o sulfuro) transformndolas en otras especies qumicas
con un estado de oxidacin ms alto. As por ejemplo, el Fe2+ es oxidado a Fe3+, el
Mn2+ a Mn4+, los nitritos (NO2-) a ni-tratos (NO3-) y el amonio (NH4+) a cloruro de
nitrgeno (Cl3N). Una vez oxidadas las especies qumicas anteriores, su solubilidad
es ms baja por lo que posteriormente es ms fcil conseguir su precipitacin y su
consiguiente eliminacin del agua. Con respecto a los compuestos orgnicos no
biolgicos, provoca prdida de aromaticidad, oxida dobles y triples enlaces y rompe
las molculas ms complejas en otras ms simples. El lmite sera la formacin de
dixido de carbono y de agua.
83. Se puede quitar la dureza del agua?
La dureza temporal se elimina calentando, pero se forman costras calcreas
perjudiciales. Se pueden evitar estas deposiciones aadiendo compuestos qumicos
que secuestren al calcio y al magnesio (que formen combinaciones estables solubles
con ellos), como el hexametafosfato de sodio. Tambin existen dispositivos
magnticos para uso industrial que aun-que no impiden la aparicin de los slidos al
calentar influyen en su forma cristalina, de modo que el precipitado no llega a
compactarse y puede separarse del agua. Para reducir la dureza se suelen usar
resinas de intercambio inico, que retienen los metales alcalinotrreos a cambio de
ceder otros cationes como el H+ o el Na +. Se empaquetan en columnas y pueden regenerarse tras su uso. A escala industrial a veces van precedidas por un tratamiento
con membranas semipermeables.
84. Qu es el agua oxigenada?
Es perxido de hidrgeno y su frmula es H2O2. El nombre agua oxigenada se lo
puso Thnard (1777-1857) cuando en 1818 lo obtuvo por vez primera atacando el
perxido de bario (BaO2) con cidos. Es una sustancia altamente reactiva y se
descompone liberando agua y oxgeno. La concentracin se expresa en volmenes,
que indican el volumen de oxgeno (en condiciones ordinarias de presin y
temperatura) que se desprende durante la descomposicin; un agua oxigenada del

3% es de unos 10 volmenes. Diluida, se usa como desinfectante y cuando nos la


ponemos en una herida podemos observar el desprendimiento de oxgeno, que forma
espuma, ya que el enzima catalasa presente en nuestros tejidos la descompone. En
la industria alimentaria se usa para reducir la contaminacin microbiana externa de
las materias primas alimentarias mnimamente procesadas, pero tambin para
desinfectar los materiales laminados compuestos que se emplean para formar los
envases antes del llenado asptico. Y en tecnologa aeroespacial puede servir como
comburente o como propelente. Por su carcter oxidante se utiliza tambin para
decolorar papel, fibras y telas. Decolora el cabello, pero tambin lo daa.
85. Cmo funcionan los tintes para el pelo
No todos estamos contentos con el color de nuestro cabello, en lugar de resignarnos
a lucir lo que la gentica nos ha deparado podemos cambiarlo de color y, para ello, la
qumica es indispensable. El color natural del cabello vendr determinado por la
presencia y concentracin en el mismo de dos protenas (eumelanina y feomelanina).
La forma ms comn de tinte capilar es un proceso en dos etapas, en primer lugar la
decoloracin y una segunda etapa de coloracin. La mayor parte de estos tintes
emplean un agente oxidante y un agente alcalino, comnmente amoniaco. Al mezclar
ambos y aplicarlo la estructura (cutculas) del cabello se abre y permite la
decoloracin y la absorcin del tinte. Las protenas responsables del color original se
decoloran y se deposita el nuevo pigmento adquiriendo de esta forma el color
deseado.
86. Qu es el pH de un champ?
Una medida de su acidez. En disolucin acuosa hay sustancias que se disocian
dando iones libres: los cidos liberan cationes H+, los lcalis liberan hidroxilos OH- y
la molcula de agua uno de cada. El agua pura, pues, no debe ser cida ni alcalina,
sino neutra (si se mide el pH del agua destilada y no da 7, sino algo menos, se debe
al dixido de carbono disuelto). La acidez es proporcional a la concentracin de iones
H+ y se ha establecido una escala con los valores de los logaritmos cambiados de
signo de su concentracin, que va del 0 al 14. El valor 7 corresponde a las sustancias
neutras, por debajo de l estn las cidas y por encima las alcalinas o bsicas. Los
receptores gustativos de la lengua reaccionan ante la presencia de H+, si bien la
sensacin puede venir modulada por la presencia del anin correspondiente al cido
en cuestin.
87. Cmo se mide el pH?
Una de las maneras ms sencillas para determinarlo consiste en utilizar sustancias
indicadoras, que cambian de color (viran) en un intervalo es-trecho de valores del pH.
Ello se debe a que estas sustancias tienen formas tautmeras (ismeros que se
pueden inter convertir reversiblemente), cada una con una tonalidad diferente. Cada
indicador tiene un intervalo de viraje caracterstico: por ejemplo, el violeta de metilo
entre 0 y 2 unidades de pH, el rojo de metilo entre 4,2 y 6,3, la fenolftalena entre 8,3

y 10,0, etc. La manera de proceder sera comenzar por un indicador de amplio


espectro para despus afinar con otro(s) que vire(n) en un intervalo ms estrecho.
Para ello se aade a una porcin de la muestra dos o tres gotas de disolucin
indicadora diluida o se deposita una gota de muestra sobre papel impregnado con el
indicador, comparando luego con una escala de colores y pH. Tambin puede
determinarse utilizando un peachmetro, instrumento que detecta la seal elctrica
generada en un electrodo sumergido en la di-solucin problema y la expresa
numricamente en unidades de pH. Se calibran con disoluciones de pH conocido.
88. Cmo se mide la acidez?
La concentracin de un cido en una disolucin se puede determinar haciendo una
valoracin cido-base. Para ello, a un volumen conocido de la di-solucin de cido se
le va aadiendo poco a poco disolucin de lcali cuya concentracin se conoce, hasta
que se alcance un pH neutro. Conocida la reaccin que se produce y de acuerdo con
el principio de conservacin de la materia, conociendo sus pesos moleculares se puede calcular la concentracin del cido. Supongamos que el cido es el clorhdrico
(HCl) y el lcali el hidrxido de sodio (NaOH), que reaccionan as: HCl + NaOH P
NaCl + H2O. Un mol de HCl (36,5 g) reacciona con un mol de NaOH (40 g). La
cantidad de lcali gastado se deduce del volumen empleado y de su concentracin.
Conocido el volumen de cido de partida se puede calcular la cantidad de cido
neutralizado.
89. Qu es un anticido?
Tras comida copiosa o al ingerir ciertos alimentos podemos sufrir lo que se denomina
acidez estomacal (ardor). Para mitigarlos se emplean los anticidos. La acidez
proviene de los cidos estomacales y el anticido los neutraliza al tratarse de una
sustancia con carcter bsico: HCl (cido gstrico) + Anticido (base dbil) P H2O +
sales. Los anticidos clsicos son el bicarbonato sdico (NaHCO3) y el hidrxido de
aluminio [Al(OH)3]. En el primer caso el bicarbonato al neutralizar el cido estomacal
forma CO2: HCO3- + H+ P H2CO3 P H2O + CO2. En el segundo caso los grupos
hidroxilo (OH-) del hidrxido de aluminio reaccionan con los protones del cido
estomacal formando agua: H+ + OH- P H2O.
90. Por qu los cidos saben as?
El sabor cido proviene del in H+ liberado por el cido, pero el tipo de anin influye
sobre la intensidad del sabor. La percepcin del sabor tiene lugar en las papilas
gustativas de la lengua y slo pueden gustarse las sustancias disueltas. Es slo uno
de los cuatro sabores tradicionales: cido, amargo, dulce y salado. El gusto salado es
tpico del in Na+ liberado por el NaCl (el in Cl-no influye), dando respuestas
parecidas otros iones como amonio (NH4+), potasio (K+), calcio (Ca++), litio (Li+) y
magnesio (Mg++). Actualmente se admite un quinto sabor, el umami, que provoca el
glutamato monosdico, la sal sdica del cido glutmico presente en numerosas
protenas. Umami es una palabra japonesa que significa gusto sabroso, pues el

glutamato realza el sabor a carne y puede sustituir parcialmente a la sal en los


alimentos. Esta actividad no la presenta solamente el glutamato monosdico (E621)
sino tambin en algunos otros compuestos qumicos (ciertos nucletidos) y alimentos
que los contengan, como la salsa de soja, extractos de levaduras o concentrados
crnicos.
91. Se puede medir el olor como se mide la acidez?
Los cilios de nuestra nariz tienen receptores que se excitan ante las molculas
responsables del olor. Hay molculas que nicamente excitan a un tipo de receptores
mientras que otras son capaces de excitar a ms de uno. De ah surge una seal
nerviosa que nuestro cerebro interpreta. Una nariz electrnica o artificial funcionara
tambin con una serie de sensores que responden frente a las molculas del aroma,
generando unas seales. A esta nariz debemos ensearle dndole a oler sustancias
de olor conocido (patrones) las cuales, una vez medidas por nuestra nariz
electrnica incorporaremos a una biblioteca. Al enfrentarla a un aroma desconocido la
nariz lo olfatear y comparar con las seales archivadas, hasta identificar las
molculas responsables del aroma. De esta forma, gracias a la qumica, se dispone
de una herramienta capaz de reconocer los aromas sin la carga de subjetividad que
corresponde a su equivalente humano. Podremos, por ejemplo, comparar perfumes,
caracterizar el aroma de un vino, detectar e identificar explosivos o drogas. Lo que
jams podr igualar es la capacidad de generar sentimientos a partir del aroma.
92. Por qu la comida no nos sabe cuando estamos resfriados?
Dos de nuestros sentidos, el olfato y el sabor, reaccionan ante estmulos de carcter
puramente qumico: responden ante la presencia de determina-das molculas o
compuestos, permitindonos distinguir una gran variedad de diferentes estmulos, o
sea, molculas. El aroma de una sustancia vendr determinado por su fraccin voltil,
compuesta por las molculas que pue-den pasar a estado gaseoso y a travs del aire
viajar hasta nuestro detector particular, las fosas nasales. Cuando comemos
percibimos simultneamente los aromas y los gustos: los gustos en la boca y los
olores en la nariz, por va retronasal. Cuando estamos resfriados la nariz pierde
capacidad de deteccin, por lo que en vez de tener una sensacin conjunta olfativogustativa (lo que se conoce tcnicamente como flavor) solamente tenemos
sensaciones gustativas, y nicamente percibimos sabores. Por tanto, es incorrecto
decir que no nos sabe, ya que podemos distinguir algo salado de algo dulce
93. Qu es la cromatografa?
La cromatografa es una tcnica que permite separar constituyentes qumicos
aprovechando que cuando se desplazan por un soporte son rete-nidos de diferente
manera por l. Si sobre un mantel blanco se derrama un poco de vino tinto,
transcurrido un tiempo se observa que la mancha no es uniforme, sino que hay una
zona con predominio de tonos azules y otra en que la tonalidad es roja: es porque se
ha producido una separacin cromatogrfica de pigmentos antocinicos del vino. Este

comportamiento se aprovecha en el laboratorio para fraccionar mezclas,


cromatografiando sobre multitud de soportes: papel, almina depositada sobre una
placa de vidrio, slice en columna de vidrio hasta una diversidad de soportes en
largas columnas de pequeo dimetro. Algunas tcnicas cromatogrficas son
instrumentales, como la cromatografa lquida de alta resolucin (HPLC) o la
cromatografa gas-lquido (GLC). sta se emplea, por ejemplo, para conocer la
distribucin de los cidos grasos presentes en los aceites.
94. Cmo funciona el airbag de un coche?
El airbag es un dispositivo que permite detener un objeto en movimiento produciendo
una fuerza que acta en direccin contraria al mismo. Consta de una bolsa (bag en
ingls) inflable plegada que se coloca en el volante, en el salpicadero de los coches o
en otros lugares donde sea preciso para amortiguar el golpe. Contiene una sustancia
slida, la azida de sodio (NaN3). Cuando se produce un impacto a ms de 15 km/h un
sensor detecta el movimiento brusco, se produce una chispa y se inicia una reaccin
qumica en la que se libera nitrgeno (N2) en gran cantidad, que infla el airbag en
unas centsimas de segundo. Instantes despus de que se infle se produce, a travs
de unos orificios que existen en la bolsa, el desinflado, permitiendo as que el
ocupante pueda moverse. Como en la reaccin pueden producirse sustancias
peligrosas, se agrega nitrato de potasio (KNO3) que produce xido de sodio (Na2O),
xido de potasio (K2O) y otra vez nitrgeno molecular (N2) . Adems se aade
dixido de silicio (SiO2) con lo que se forma un silicato doble de potasio y sodio
(K2Na2 SiO4) que es inerte.
95. Por qu quita las arrugas el botox?
El botox es la toxina producida por la bacteria Clostridium botulinum. Es el veneno
natural ms potente que se conoce y qumicamente es un prtido que interfiere en la
transmisin de las seales del sistema nervioso. En pequesimas dosis puede matar,
pero se usan bajo control mdico para anular la propagacin de seales en nervios
que estimulan msculos faciales cuya actuacin puede hacer que aparezcan arrugas
en la piel. La configuracin qumica de este veneno es parecida a la de otras
biotoxinas, como la muscarina del hongo Amanita muscaria, tambin otro prtido que
suplanta a los neurotransmisores, pero que no puede transmitir los impulsos
nerviosos. Sobre esta base qumica se han desarrollado insecticidas que impiden la
transmisin de los impulsos nerviosos. En Tecnologa de Alimentos se le tiene tanto
res-peto al Clostridium botulinum que es una referencia a la hora de aplicar los
tratamientos de conservacin y el pH del alimento, comparado con el pH 4,6, lmite
para su desarrollo, determina la manera de actuar.
96. Son las lentejas la mejor fuente de hierro?
El hierro ms fcil de asimilar por nosotros es el hierro hmico, como el que se
encuentra en tejidos animales tales como la carne, el pescado y los lcteos, que es el
ms parecido al de nuestro organismo. Si bien es cierto que las lentejas son ricas en

hierro, ste se presenta en ellas acompaado por derivados del cido ftico (un
compuesto orgnico con muchos tomos de carbono), el cual forma compuestos tan
estables con el hierro, que nuestro organismo no es capaz de desdoblarlos (se dice
que el hierro, aunque presente, est secuestrado por el cido ftico). Algo parecido
ocurre con las espinacas, tambin ricas en hierro, pero en esta ocasin el compuesto
complejo que se forma y que es difcil de asimilar, lo es con el cido oxlico. Para que
el hierro no hmico de las dietas tpica-mente vegetarianas tenga una correcta
absorcin necesita la presencia de cido ascrbico (vitamina C). En cualquier caso
hay que aclarar que lentejas y espinacas aportan al organismo otros nutrientes y
sustancias con actividad fisiolgica positiva, como la fibra, que no aportan las fuentes
animales de hierro.
97. Cmo respiran las frutas?
Los tejidos vegetales se mantienen vivos mientras puedan respirar tomando el
oxgeno directamente del aire. Cuando estn en el rbol lo hacen quemando las
materias orgnicas que continuamente le suministra la savia elaborada, pero cuando
se arrancan siguen respirando a costa de sus propios tejidos y se van
autoconsumiendo. La respiracin es una combustin lenta en la que se consume
oxgeno y se desprende dixido de carbono, por lo que si una vez recolecta-das se
ponen en una atmsfera con menos oxgeno y ms dixido de carbono de lo normal,
respiran a menos velocidad y duran ms. La velocidad de respiracin es mayor
cuando las frutas estn ms maduras y algunas, como las manzanas, expulsan un
gas, el etileno (CH2=CH 2), que acelera la respiracin. Si se ponen juntas manzanas
maduras con otras verdes, el etileno que producen las primeras provoca la
maduracin de estas ltimas. Por otro lado, como la velocidad de la reaccin de
respiracin depende de la temperatura, al enfriarlas respiran ms despacio y se
degradan menos.
98. Qu significa leche pasteurizada?
Que ha sido sometida a un calentamiento suave (70-90C) durante unos segundos
para inactivar microbios, como algunos patgenos (causantes de enfermedades), sin
modificar sensiblemente las cualidades del alimento y evitando que se deteriore
inmediatamente. Este tratamiento, que tambin se aplica en otros campos, fue
inventado por Louis Pasteur (1822-1895) y por eso lleva su nombre. Pasteur fue un
qumico francs que contribuy notablemente al avance de la Qumica y de sus
aplicaciones prcticas, aunque su fama deriva de sus investigaciones sobre los
microbios. Demostr experimentalmente la falsedad de la teora de la generacin
espontnea de la vida, estudi las fermentaciones y el papel de las levaduras en
ellas, introdujo en Medicina las prcticas de asepsia, estudi el papel de los microbios
en algunas enfermedades, desarroll una vacuna contra el carbunco y en 1885 hall
la solucin para curar la rabia. Al poco tiempo, en 1888 y por suscripcin
internacional, se levant el Instituto Pasteur, una prestigiosa institucin cientfica, para
continuar su obra.
99. Qu actividades desarrollan los qumicos?

Los qumicos son los hombres y mujeres que estando en posesin de la titulacin
apropiada, ejercen una actividad profesional que se centra o se fundamenta en la
ciencia Qumica y en sus aplicaciones. Algunos de los sectores y actividades que
cuentan con profesionales qumicos son: anlisis y control, investigacin y desarrollo,
enseanza, salud y seguridad, instrumentacin y control, productos qumicos y
aditivos, tratamiento de aguas, tratamiento y gestin de residuos, proteccin del
patrimonio, polica cientfica, peritaciones, consultoras, construccin, obras pblicas,
industrias qumicas, petroqumicas, textiles, papeleras, farmacuticas, perfumeras,
energticas, de fertilizantes, de piensos, de pinturas, alimentarias, minerometalrgicas, aeronuticas, de automviles, de explosivos... En ellos, el qumico
puede intervenir ejerciendo la profesin libre, actuando como contratado en empresas
y organismos y tambin desarrollando actividades ejecutivas, directivas o
empresariales.
100.

Qu hay que hacer para ser qumico?

Hay que estar en posesin del ttulo universitario de Grado en Qumica, carrera de
cuatro aos de duracin y que sustituye a los estudios de Licenciatura. Es una carrera
experimental y en ella tienen especial relevancia las actividades formativas prcticas,
particularmente los trabajos de laboratorio. Actualmente se imparte en todas las
provincias andaluzas, en las Universidades de Almera, Cdiz, Crdoba, Granada,
Huelva, Jan, Mlaga y Sevilla. La anterior titulacin, la Licenciatura, se implant por
vez primera en nuestra Comunidad Autnoma en la Universidad de Sevilla en 1910,
siguiendo poco despus, en 1913, la de Granada. Andaluca tiene tambin el honor
de contar con la primera mujer qumico de Espaa: D Isabel Ovn Camps, natural de
Carmona (Sevilla), que en 1917 obtuvo la Licenciatura en Ciencias (Seccin de
Qumicas) por la Universidad Hispalense.
101.

Qu actividades desarrollan los metalurgistas?

Los tcnicos metalrgicos estudian y desarrollan usos de los metales y aleaciones,


tales como acero, hierro, nquel y aluminio. Investigan y desarrollan el uso de metales
en una serie de reas.
Los tcnicos metalrgicos estn involucrados en el diseo y produccin de
estructuras de gran tamao, como chancadoras, molinos y de productos qumicos, as
como pequeas piezas de metal y productos similares, como cuchillas de afeitar,
piezas de fundicin y prensas. Los tcnicos metalrgicos estudian la qumica de los
metales, incluyendo la manera de extraer del mineral y de reciclar chatarra de
productos obsoletos.
Tambin prueban metales para detectar signos de corrosin, por ejemplo, en las
industrias aeronutica, nuclear o del petrleo y la gasolina. Producen planos para
supervisar y poner a prueba la corrosin de los metales, y a menudo se dedican a la
reparacin de dichos equipamientos.
Los tcnicos metalrgicos estudian tambin la reaccin de los metales ante diferentes
condiciones, incluyendo la temperatura, la presin y el estrs. En muchas industrias,

los metales de alto rendimiento son vitales. Los metales utilizados en la industria
aeronutica, por ejemplo, deben ser fuertes, ligeros y resistentes.
Investigan signos de debilidad causada por los efectos graduales de estrs (fatiga del
metal). Pueden utilizar distintas tcnicas para estudiar la estructura fsica de un metal
y
para
evaluar
su
comportamiento
ante
diferentes
condiciones.
Por ejemplo, podran someter a un metal a temperaturas muy elevadas y luego utilizar
radiaciones X para detectar si el metal ha cambiado su estructura interna.
Los tcnicos metalrgicos tambin controlan la configuracin de mtodos, tales como
la fundicin, y de procesos de unin, tales como las soldaduras.
Independientemente del lugar donde trabajen, los tcnicos metalrgicos utilizan
tecnologas sofisticadas, incluyendo el lser para cortar los metales. Tambin trabajan
con una gran cantidad de datos tericos, y pueden usar ordenadores para producir
modelos estructurales de los metales y de los procesos que actan sobre ellos.