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Fotosntesis

El proceso por el cual las plantas utilizan la luz solar para crear nutrientes se llama
fotosntesis. Las plantas convierten seis molculas de dixido de carbono y seis
molculas de agua en una molcula de azcar y seis molculas de oxgeno. Usan el azcar
como energa y liberan el oxgeno en la atmsfera. La fotosntesis ocurre en dos pasos
conocidos como las reacciones a la luz y a la oscuridad: la primera sucede bajo la luz del
sol mientras que la segunda tiene lugar dentro de la planta, en la oscuridad. La planta
forma molculas de trifosfato de adenosina (ATP), en cuyas cadenas se almacena la
energa luminosa. Luego, el ATP se combina con el dixido de carbono en la reaccin en
la oscuridad para producir azcar. La reaccin en la oscuridad es tambin conocida como
ciclo de Calvin. Los organismos fotosintticos proporcionan alimento para los animales,
as que esta reaccin es esencial tanto para los productores ganaderos como para los
cultivos.

Fijacin de nitrgeno

Las plantas necesitan nitrgeno para crecer, pero slo pueden usar ciertos compuestos
que lo contienen. El nitrgeno que constituye la mayora de aire se llama nitrgeno libre.
Cada tomo tiene dos tomos de nitrgeno unidos entre s. Las plantas no tienen forma
de causar que este nitrgeno reaccione con otros compuestos para formar las sustancias
que necesitan para crecer. El proceso de fijacin de nitrgeno rompe el nitrgeno libre y
combina sus tomos con otras sustancias para formar compuestos que las plantas
puedan usar. En la naturaleza, esto lo hace una bacteria que vive en la tierra y en las
races de ciertas plantas. Forman amoniaco usando molculas de nitrgeno y los iones de
hidrgeno que se encuentran en la tierra. El cientfico alemn Fritz Haber sintetiz la
reaccin fijadora de nitrgeno, lo que lo llev a ganar el premio Nobel de qumica en
1918. El proceso Haber, conocido como proceso artificial de fijacin de nitrgeno,
combina gases de nitrgeno y de hidrgeno a alta presin y temperatura para crear el
amonaco utilizado en los fertilizantes qumicos.

Combustin
La agricultura est ntimamente ligada a los combustibles fsiles. El proceso Haber
utiliza la energa de los combustibles fsiles para crear las condiciones de calor y de alta
presin bajo la cual ocurre la reaccin entre el nitrgeno y el hidrgeno, y la industria
agrcola moderna tambin depende del transporte de insumos y productos en vehculos
que funcionan gracias a la reaccin qumica conocida como combustin. En una reaccin
de combustin, un compuesto reacciona con el oxgeno generando calor y produciendo
nuevas molculas. Cuando la sustancia es orgnica, como el aceite, la combustin
produce dixido de carbono y vapor de agua. El dixido de carbono es, en parte,
absorbido por las plantas para alimentar la fotosntesis. El proceso de combustin juega
un importante papel en la agricultura; se usan aproximadamente 50 galones (227 litros)
de combustible para producir un acre (0,404 hectreas) de maz. A partir de la aparicin
de los fertilizantes qumicos, la agricultura ha requerido ms caloras de energa de
combustibles fsiles de la que produce en la energa de los alimentos. El transporte y el
procesamiento aumentan an ms la proporcin entre los combustibles fsiles y las
caloras de los alimentos. Los defensores de la agricultura ecolgica y el consumo
exclusivo de alimentos locales buscan disminuir la dependencia de combustible de la
industria agrcola.