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Existe

un punto clave entre las naciones divididas de Europa y la expansin


incesante del Imperio otomano: Malta. Como decisivos batalla ruge, un
soldado veterano lucha por la existencia de los Caballeros de la Orden de
San Juan y el mundo cristiano
Frente a un ataque enemigo feroz, los caballeros de la Orden deben
aguantar con todas sus fuerzas para escapar de la total aniquilacin. Entre
aqullos que regresan a Malta para ayudar estar sir Thomas Barrett,
exiliado dcadas antes por una desgracia. La lealtad y el instinto lo obligan a
poner la supervivencia de sus hombres y de la Orden sobre cualquier otra
preocupacin. Sin embargo, su lealtad est dividida. Bajo las rdenes de la
reina Elizabeth, debe recuperar un pergamino oculto, escondido en la isla,
que amenaza su reinado.
A la vez que sir Thomas se enfrenta al pasado que le cost el honor y a un
secreto que siempre ha permanecido enterrado, las hordas otomanas ponen
cerco a los defensores. Superados ampliamente en nmero y sin ninguna
seal de la ayuda prometida por reyes distantes, los caballeros y sus aliados
malteses saben que el futuro de la fe de la Orden y del mundo occidental
penden de un hilo

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Simon Scarrow

La espada y la cimitarra
Malta 1565
ePub r1.0
Maki 27.02.14

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Ttulo original: Sword and Scimitar


Simon Scarrow, 2012
Traduccin: Montse Batista
Diseo de portada: Enrique Iborra
Editor digital: Maki
ePub base r1.0

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Para Tom

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Duerme despus de la exacerbacin de la


fiebre de la vida.
La traicin dio tan buena cuenta de l
que nada puede alcanzarlo ya,
ni el pual ni el veneno, ni la rebelin
ni el yugo extrao.
William Shakespeare

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AGRADECIMIENTOS
Como siempre, mi primera deuda de gratitud es para Carolyn, por apoyarme durante
el proceso de escritura y por leer minuciosamente y comentar despus el producto
final. Tambin me gustara dar las gracias a Chris Impiglia por dejarme leer su
disertacin sobre las defensas de Malta en la poca del asedio. Isabel Picornell me
proporcion algunos detalles ambientales muy tiles sobre el marco histrico y, junto
con Robin Crter, revisaron el manuscrito final por m. Gracias a todos.

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CAPTULO 1
El Mediterrneo, julio de 1545
El mar estaba oscuro como boca de lobo en la negra noche, y la galera cabeceaba
suavemente con el leve oleaje frente a la baha. La Swift Hind se haba puesto al pairo
a media legua de distancia de la costa, al otro lado de la oscura masa del cabo. Un
joven caballero se encontraba a solas en la cubierta del castillo de proa, asiendo con
fuerza el obenque que caa arqueado desde lo alto del palo de trinquete. La humedad
de la atmsfera resultaba incmoda, y el joven se llev una mano a la frente para
secarse las gotas de sudor. Tras l haba dos caones largos de bronce con las bocas
tapadas para que no entrara en ellas la espuma del mar. Haca ya tiempo que se haba
acostumbrado al movimiento de la galera, y no necesitaba asidero en el mar en calma;
sin embargo, agarraba la cuerda embreada con el puo apretado, al tiempo que
escudriaba el oscuro oleaje. Aguz el odo para distinguir el menor sonido por
encima del golpeteo de las pequeas olas contra el casco de la nave. Haban pasado
ms de tres horas desde que el capitn y cuatro de los marineros tomaron un pequeo
bote para dirigirse a la costa. Jean Parisot de La Valette le haba dado unas suaves
palmaditas en el hombro a Thomas, que pudo ver el brillo apagado de sus dientes
cuando le sonri de manera tranquilizadora y le dijo que tomara el mando de la galera
en su ausencia.
Cunto tardaris, seor?
Unas cuantas horas, Thomas. El tiempo que lleve asegurarme de que nuestros
amigos se hayan instalado para pasar la noche.
Ambos haban mirado de forma instintiva en direccin a la baha al otro lado del
cabo. El barco mercante turco estara anclado a no ms de tres millas de distancia, no
muy lejos de la playa, all donde los pescadores que se encontraron el da anterior les
haban dicho que estaba. La mayor parte de la tripulacin estara en tierra, sentados
en torno a las hogueras, y sin duda unos cuantos hombres permanecan a bordo del
galen, atentos a cualquier seal de peligro proveniente del mar. A lo largo de la costa
africana, las aguas estaban plagadas de corsarios, pero no era de los feroces piratas de
quienes los turcos estaran pendientes. La orden del sultn Solimn en Estambul
protega sus embarcaciones de los estragos de los corsarios. Exista un peligro mucho
mayor para las embarcaciones musulmanas que surcaban el mar Blanco, como los
turcos denominaban al Mediterrneo. Dicho peligro radicaba en la Orden de San
Juan, un pequeo grupo de caballeros cristianos que luchaba incesantemente contra
aqullos que seguan las enseanzas de Mahoma. Estos caballeros eran lo nico que
quedaba de las grandes rdenes religiosas que, en otro tiempo, ejercieron el control
en Tierra Santa, antes de que Saladino los expulsara. Ahora su hogar era la roca rida
de Malta, regalo del rey de Espaa a la Orden. Desde esa isla, los caballeros y sus
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galeras salan al mar para atacar los grandes barcos mercantes que permanecan
anclados a no ms de tres millas de distancia.
Habr cuantiosas ganancias haba dicho Thomas con aire pensativo.
Ciertamente, pero nosotros estamos aqu para hacer la obra de Dios le
record el capitn en tono severo. Sea cual sea el botn que capturemos, ser bien
utilizado para combatir a los que siguen la falsa fe.
S, seor. Lo s contest Thomas en voz baja, avergonzado al pensar que su
capitn pudiera creer que slo pensaba en el botn.
La Valette se rio.
Tranquilo, Thomas. S perfectamente quin sois. Sois un miembro de la Santa
Religin tan devoto como yo, y un guerrero igual de magnfico. Con el tiempo
acabaris teniendo el mando de vuestra propia galera. Cuando llegue ese da, no
debis olvidar nunca que vuestra embarcacin es una espada en la mano derecha de
Dios. Las ganancias son para l.
Thomas asinti con la cabeza, y La Valette dio media vuelta, se meti por el
hueco de la barandilla del barco con cuidado y descendi para unirse a los cuatro
hombres de la pequea embarcacin que cabeceaba junto a la proa de la galera. El
capitn dio una orden con un gruido, y los otros hombres empezaron a remar para
hacer avanzar el pequeo bote por las aguas negras. La oscuridad los engull
enseguida, mientras Thomas los segua con la mirada.

* * *
En aquellos momentos, al cabo de unas horas daba la impresin de que demasiadas
, Thomas se senta embargado de temor por su capitn. La Valette llevaba fuera
demasiado tiempo. Faltaba poco para que amaneciera, y si el capitn no regresaba
pronto resultara imposible aprovechar el amparo de la oscuridad para lanzar su
ataque contra los turcos. Y si La Valette y sus hombres haban sido capturados?
Aquella idea le provoc un escalofro en lo ms profundo de su ser. Los turcos solan
deleitarse torturando y prolongando la muerte de todos los caballeros de la Orden que
caan en sus manos. A continuacin, otra idea alarmante cruz su mente: si La Valette
no apareca, la responsabilidad del mando recaera sobre l y supo, con terrible
certeza, que no estaba preparado para comandar una galera de guerra.
Percibi un movimiento a sus espaldas y, al volver con rapidez la mirada por
encima del hombro, vio una figura alta que suba por el corto tramo de escaleras a la
pequea cubierta del castillo de proa. El hombre iba con la cabeza descubierta, y el
gambesn que llevaba debajo de una sobreveste oscura cuya cruz blanca apenas se
distingua bajo la luz de las estrellas le haca parecer ms corpulento. Oliver Stokely
era un ao mayor que Thomas, pero se haba incorporado a la Orden ms
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recientemente y, por lo tanto, era su subalterno. A pesar de ello, los dos se haban
hecho amigos.
Se sabe algo del capitn?
Thomas no pudo evitar un esbozo de sonrisa ante aquella pregunta retrica. No
era el nico a quien la larga espera le estaba poniendo a prueba los nervios.
An no, Oliver respondi con fingido aire despreocupado.
Si no llega pronto, tendremos que cancelarlo.
Dudo que haga eso.
Lo crees de verdad? repuso Stokely con desdn. Sin el elemento
sorpresa, nos arriesgamos a perder a ms hombres de los que nos podemos permitir.
Era una buena observacin, cavil Thomas. Haba menos de quinientos caballeros
que an seguan en la Orden de Malta. El precio de la guerra interminable contra los
turcos se pagaba con sangre, y estaba resultando cada vez ms difcil reponer las
filas. Con los reinos de Europa en guerra entre ellos y los estrictos requisitos de
ingreso para los que se incorporaban a la Orden, el nmero de nobles jvenes que se
presentaban para la seleccin era cada vez ms reducido. En el pasado, un veterano
como La Valette podra haber salido a la mar con una docena de caballeros de los ms
jvenes en su galera, ansiosos por demostrar su vala. Ahora tena que arreglrselas
con cinco, de los cuales slo Thomas se haba enfrentado a los turcos en batalla.
A pesar de ello, Thomas conoca lo bastante bien a su capitn como para saber
que no renunciara a una presa a menos que lo tuviera todo en contra. El corazn de
La Valette herva con fervor religioso, inflamado ms an con la sed de venganza por
el sufrimiento que haba soportado como esclavo encadenado a un fino banco de
madera de una galera turca haca muchos aos. La Valette tuvo la fortuna de haber
sido liberado a cambio de un rescate. A la mayora de condenados a galeras los
hacan trabajar hasta matarlos, atormentados por la sed, el hambre y el dolor de las
llagas causadas por el hierro pesado que utilizaban para engrilletarlos. Thomas pens
que slo por ese motivo La Valette iba a combatir, tanto si gozaba del elemento
sorpresa como si no.
Y si le ha ocurrido algo? Stokely ech un vistazo a su alrededor para
asegurarse de que no le oyeran los hombres de la cubierta principal. Si el capitn
desaparece, alguien tendr que tomar el mando.
Ya estamos, pens Thomas. Stokely estaba a punto de reclamar el mando para
s. Deba imponerse antes de que lo hiciera su amigo.
Dado que me ha nombrado su lugarteniente, en caso de su muerte o captura yo
debo ocupar su puesto. Ya lo sabes.
Pero yo llevo ms tiempo que t siendo caballero replic Stokely con un
susurro comedido. Tal vez sea mejor que tome yo el mando. Los hombres sin duda
prefieren que los dirija alguien con ms experiencia. Vamos, amigo mo, seguro que

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lo entiendes, no?
Pensara lo que pensara Stokely, lo cierto era que la capacidad de Thomas para el
combate haba llamado la atencin de sus superiores desde el principio. En su
primera accin, haba dirigido un asalto a un pequeo puerto de la costa cerca de
Argel, y capturado un galen cargado de especias. Despus de aquello lo destinaron a
servir con La Valette, el ms osado y exitoso de los capitanes de la Orden, para hacer
la guerra a los turcos. Aqulla era su tercera campaa en el mar, y haba forjado un
fuerte vnculo con la tripulacin y los soldados de la galera de La Valette. No tena
ninguna duda de que ellos preferiran que fuera l quien asumiera el mando en lugar
de un caballero que se haba incorporado a la galera tan slo un mes antes, recin
llegado de las oficinas del intendente de la Orden.
Sea como sea contest Thomas, consciente de los sentimientos de su amigo
, el asunto no tiene que preocuparnos. El capitn regresar pronto, no tengo
ninguna duda de ello.
Y si no regresa?
Lo har dijo Thomas con firmeza. Debemos estar preparados para la
batalla en cuanto el capitn vuelva a la galera. Da la orden para que silencien a los
remeros. Luego haz que los hombres preparen sus armas.
Stokely vacil unos instantes, luego asinti con un movimiento brusco de la
cabeza y volvi a bajar por las escaleras a la amplia cubierta que recorra el centro de
la esbelta galera a lo largo de unos cincuenta pasos, antes de llegar al castillo de popa,
donde los caballeros y oficiales superiores compartan alojamiento. Por encima de la
cubierta, las dos vergas anchas que cruzaban los mstiles gemelos de la galera se
combaban ligeramente bajo el peso de las velas aferradas. Thomas oy que se
transmitan sus rdenes, y un pequeo grupo de hombres baj a buscar los tapones de
corcho y las correas de cuero de uno de los bales de la pequea bodega. Al cabo de
un momento, los hombres encadenados a los bancos empezaron a murmurar con
amargura. Un gruido spero por parte del oficial a cargo de la cubierta de remos y el
fuerte chasquido del cuero seco contra la carne desnuda silenciaron sus protestas.
Thomas comprenda bien cmo se sentan las desventuradas criaturas que
manejaban los largos remos de la galera. Para asegurarse de que ninguno de ellos
pudiera lanzar un grito de advertencia al enemigo cuando la embarcacin se deslizara
hacia su presa, los capitanes de las galeras de ambos bandos haban adoptado el
recurso de meterles un tapn de corcho en la boca a cada uno de ellos, sujeto con
unas tiras de cuero atadas en un grillete de hierro. Resultaba terriblemente incmodo
y asfixiante cuando empezaban a esforzarse a los remos. Thomas haba visto a
hombres morir asfixiados despus de algunas de las batallas en las que haba
participado. Aun as, se dijo, era un mal necesario en aquella cruzada, pues muchos
de aquellos remeros se mantenan fieles a la falsa religin. Por cada uno de los que

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moran ahogados por dicha mordaza, se salvaban vidas cristianas por falta de una
advertencia dirigida al enemigo confiado. La nica otra seal reveladora de la
presencia de una galera sera el hedor de los excrementos y la orina que haba bajo las
bancadas, que no se limpiaban hasta que se sacaban las embarcaciones del agua al
trmino de la campaa. De no ser por la brisa constante de la costa, aquel pestilente
olor podra llegar lo bastante lejos como para alertar al enemigo.
Por encima de la cubierta de boga, los soldados de la Orden (espaoles, griegos y
portugueses, venecianos y algunos franceses, todos ellos mercenarios) se pusieron de
pie. Se colocaron con dificultad sus jubones acolchados y se abrocharon las pequeas
protecciones de sus miembros expuestos. El equipo que llevaban era engorroso y
resultara sofocante cuando el sol hubiera salido del todo. Por norma general, la orden
de prepararse no se habra dado hasta que la galera empezara a acercarse a su presa,
pero Thomas haba percibido la tensin de la preocupante espera en el estado de
nimo de los hombres, y consider que sera mejor ofrecerles cierta distraccin
mientras aguardaban el retorno del capitn. Por otro lado, eso le proporcionaba la
oportunidad de ejercer su autoridad sobre Stokely, y de recordarle cul era su lugar en
la cadena de mando.
Thomas aguz el odo al percibir un chapoteo a lo lejos, en direccin a la oscura
masa del cabo. Todos los pensamientos se desvanecieron de su mente de inmediato, y
escudri las negras sombras del mar en busca de alguna seal de movimiento. Y
entonces lo vio, la forma casi invisible de un pequeo esquife, los hombres remando
con fuerza. Un estremecimiento de alivio le inund el corazn mientras la
embarcacin se iba acercando poco a poco a la galera, acompaada por el dbil
sonido de las palas de los remos al golpear y arremolinar el agua.
Descansen orden La Valette en voz baja, y un instante despus se oy un
suave topetazo contra los slidos maderos del costado de la galera. Un cabo atraves
el aire con un serpenteo, y uno de los marineros lo agarr. La Valette trep por el
costado de la nave en el mismo momento que Thomas bajaba del castillo de proa para
reunirse con su capitn. Los otros caballeros y oficiales se congregaron a su
alrededor.
El galen sigue ah, seor? pregunt Stokely.
As es. Los turcos duermen como nios anunci La Valette. Los hombres
del galen no nos causarn problemas.
Stokely junt las manos.
Alabado sea.
Y que lo digis asinti el capitn. Nuestro Seor nos ha bendecido con
buena suerte, y sa es la causa de mi retraso en volver La Valette hizo una pausa
para asegurarse de que tena toda la atencin de sus seguidores antes de continuar:
Ese galen no ser la nica presa que capturemos esta noche. Se le han unido un par

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de galeras corsarias. Estn ancladas al pairo. Un cuantioso botn, caballeros.


Se hizo un momento de silencio mientras los dems asimilaban la noticia.
Thomas pase la vista por los rostros de sus compaeros, y pudo discernir que
algunos de ellos cruzaban miradas nerviosas. El oficial de navegacin de la galera
carraspe con aire preocupado.
Eso son tres contra uno, seor.
No. Dos contra uno. El galen no tiene mucha importancia. En cuanto nos
hayamos ocupado de las galeras, caer en nuestras manos fcilmente.
Aun as, sera imprudente intentarlo protest el oficial de navegacin.
Sobre todo faltando tan poco para que amanezca. Tendremos que retirarnos, seor.
Retirarnos? gru La Valette. Estis de broma? Cualquier hombre de los
que sirven en la Orden vale lo que cinco turcos. Adems, tenemos a Dios de nuestro
lado. Son los turcos los que estn superados en nmero. Pero no pongamos
demasiado a prueba a la providencia, eh? Tal como decs, pronto tendremos la
maana encima. Por lo tanto, caballeros, no hay tiempo que perder. Est lista la
galera?
S, seor asinti el oficial de navegacin.
Y los hombres?
S, seor respondi Thomas. Ya los he llamado a las armas.
Bien. La Valette mir a sus oficiales y alz el puo. Pues hagamos la obra
del Seor y castiguemos a los turcos con su ira!

* * *
El cielo del este mostraba ya una dbil luminosidad en el horizonte cuando la Swift
Hind empez a rodear el cabo. Al otro lado, la baha se abra describiendo una amplia
media luna a lo largo de unas tres millas. Las siluetas del galen y de las dos galeras
se distinguan con claridad contra la palidez de la playa arenosa, y un tenue brillo
anaranjado mostraba el lugar donde las brasas de una hoguera an calentaban a los
que haban dormido en torno a ella.
Llegamos demasiado tarde dijo Stokely en voz baja, al lado de Thomas en
cubierta. El amanecer nos delatar mucho antes de que los alcancemos. Seguro que
los turcos nos vern.
No. Nos estamos aproximando por el oeste, la oscuridad nos envolver un poco
ms todava. Thomas ya haba visto utilizar esta tctica a La Valette en sus ataques
contra el enemigo, y era un mtodo probado para ocultar su aproximacin hasta el
ltimo momento.
Slo si los turcos son completamente ciegos.
Thomas reprimi su irritacin. Aqulla era la primera caravana de Stokely, as
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denominaba la Orden a sus campaas navales. El joven caballero aprendera a confiar


en la experiencia de capitanes que haban pasado muchos aos en guerra contra los
turcos siempre y cuando viviera lo suficiente, se dijo Thomas. Un caballero poda
reunirse con su Hacedor de muchas maneras estando al servicio de la Santa Religin.
El combate, la enfermedad y el mar se cobraban muchas vctimas sin tener en cuenta
si uno perteneca a una de las familias ms nobles de Europa o si se haba criado en
las cloacas. El ahogamiento supona un especial peligro. La coraza de la armadura
que protega a un caballero en la batalla y el resto de su equipo pesaban tanto que
podan mandarlo directo al fondo del mar en caso de que cayera al agua.
Thomas ech un vistazo a lo largo de la galera; observ a los soldados, algunos
de ellos armados con ballestas, y vio a La Valette en el castillo de popa, su figura alta
y erguida contrastaba con la del achaparrado y corpulento oficial de navegacin, que
estaba a su lado. Nadie alzaba la voz por encima de un susurro, y lo nico que se oa
era el rtmico crujir de los remos en la madera y el ruido del agua cuando las palas
hendan el mar. En cuanto la galera rebas el cabo, el timonel hizo virar a la Swift
Hind hacia la costa para alinearse con la galera ms cercana. Thomas se haba
acostumbrado al hbito que tena el capitn de guardarse los planes para s mismo,
pero, aun as, poda adivinar sus intenciones. La Valette tena previsto atacar primero
la galera que estaba ms cerca. Aunque el galen lograra levar anclas y salir de la
baha antes de que se hubieran ocupado de las galeras, al elegante buque de guerra de
la Orden no le resultara difcil alcanzarlo y capturarlo.
La luz ya era claramente ms intensa por el este, y el contorno de la punta de
tierra de enfrente resaltaba contra el cielo. Una rfaga pestilente procedente de las
galeras enemigas alcanz la cubierta de la Swift Hind y se sum al hedor de la
embarcacin cristiana.
La galera se haba acercado a menos de media milla del enemigo cuando les lleg
el toque estridente de un cuerno que dio la seal de alarma. Thomas sinti una glida
punzada de inquietud que se aferr a su garganta, y asi la pica con ms firmeza. La
voz de La Valette lleg con claridad a sus hombres desde el castillo de popa.
Cmitre, boga de combate! Artilleros, preparen los botafuegos!
El tambor inici un ritmo constante e insistente bajo cubierta, y un brillo apagado
apareci en la proa cuando los extremos de los botafuegos salieron del pequeo cubo.
Uno de ellos refulgi por un instante cuando un artillero sopl la mecha, el otro
capitn de can hizo lo propio, y ambos permanecieron preparados junto a la
recmara de la pieza a la espera de la orden de disparar.
A Thomas se le aceler el corazn con los toques ms rpidos del tambor que
marcaba el ritmo a los remeros, y con cada golpe de remos la cubierta daba una leve
sacudida bajo sus pies. Frente al travs de babor, vio unas figuras diminutas en la
playa, que se ponan de pie rpidamente en torno al resplandor de la hoguera.

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Algunos se limitaron a mirar fijamente a la galera que surcaba la superficie de la


baha hacia ellos. Otros echaron a correr hacia la orilla, y se lanzaron al agua nadando
en direccin al galen. Los que nadaban peor empezaron a tirar de las gabarras del
barco hacia las olas rompientes y subieron apresuradamente a bordo. Ms all, en la
galera corsaria ms cercana, unas figuras oscuras empezaron a alinearse en los
costados de la embarcacin. Muchos de aquellos hombres llevaban turbante y
gesticulaban como locos sealando el peligro inminente, al tiempo que tomaban sus
armas. Sus gritos llegaban con claridad a odos de los cristianos por encima del agua
que los separaba.
Mientras tanto, ni un solo hombre en la galera cristiana pronunci una palabra, y
lo nico que se oa eran los golpes del tambor, el roce del agua contra las lneas puras
del casco y los gruidos amortiguados de los hombres que se esforzaban a los remos.
Thomas se volvi a mirar hacia la popa y apenas pudo distinguir la expresin de su
capitn en la tenue penumbra previa al alba. La Valette estaba inmvil, tena la mano
derecha apoyada en la empuadura de su espada y sus facciones, enmarcadas por una
barba muy recortada, delataban la tensin del momento. Tena por costumbre
conducir a sus hombres a la batalla en silencio, consciente de que con ello
desconcertaba al enemigo. Hasta el ltimo momento no lanzaran un rugido
ensordecedor, al tiempo que caan sobre el adversario.
Se oy un fuerte crujido cercano, y Thomas se encogi cuando varias astillas
estallaron en la barandilla del costado. Una bocanada de humo procedente de la
galera corsaria ms cercana sealaba el punto en el que un arcabucero les haba
disparado haca un momento. El hombre ya haba bajado la culata de su arma de
can largo a cubierta y estaba recargando. Thomas ech un rpido vistazo a ambos
lados para ver si alguien se haba percatado de su estremecimiento, pero, en torno a
l, los hombres miraban al frente y Stokely mova los labios rezando entre dientes.
Parpade, desvi la vista hacia Thomas y, al ver que ste lo miraba, se call y evit
su mirada.
Surgieron ms bocanadas de humo, y las balas de plomo pasaron silbando por
encima de sus cabezas hasta que otro disparo alcanz la proa de la galera. Thomas se
oblig a quedarse observando sin moverse, mientras la embarcacin enemiga ms
prxima disparaba varias veces ms, unos tiros como flores rojas refulgentes
envueltas en un remolino de humo que se desvaneca en un instante.
Ballesteros! grit La Valette. Preprense!
Los soldados de la Orden an utilizaban aquella arma anticuada. Careca del
alcance y la potencia de las armas de fuego de los turcos, pero era menos aparatosa y
poda infligir heridas terribles cuando la puntera era certera. Un pequeo grupo de
hombres avanz y tomaron posiciones a lo largo de las barandillas de proa.
Utilizando el pequeo torno de la culata, tensaban la cuerda del arco y con cuidado

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colocaban un virote en la ranura que recorra el cuerpo del arma.


Disparen a discrecin! La orden les lleg claramente desde la popa de la
galera. Los fuertes chasquidos de los arcabuces enemigos obtenan como respuesta
los golpes sordos de las cuerdas de las ballestas al soltarse, y los proyectiles saltaban
por encima del agua describiendo un leve arco antes de desaparecer en medio de los
hombres que abarrotaban la cubierta de la embarcacin corsaria.
Thomas calcul que, en aquellos momentos, no habra ms de un centenar de
pasos de distancia entre las dos galeras. Haba una gran cantidad de hombres con
turbante alineados en la barandilla del costado que desafiaban a gritos a los cristianos
blandiendo sus partesanas y cimitarras. Por debajo de la barandilla se estaban sacando
los primeros remos, y la tripulacin se esforzaba con frenes por poner en
movimiento la embarcacin. Thomas se prepar para la inminente orden de disparar
los caones de la galera, y vio que uno de los capitanes artilleros miraba por encima
del hombro.
Vamos, vamos gru aquel hombre.
La Valette aguard un momento ms, se llev las manos a la boca para hacer
bocina y bram:
Abran fuego!

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CAPTULO 2
Los capitanes artilleros acercaron de inmediato los extremos encendidos de sus
mechas lentas a los conos de papel llenos de plvora que sobresalan de las
chimeneas de los caones. Se oy un silbido crepitante cuando la plvora se inflam,
y a continuacin un estruendo y un golpetazo ensordecedores cuando todos los
caones arrojaron por sus bocas un chorro de fuego y llamas. El violento retroceso
hizo que la cubierta se sacudiera bajo los pies de Thomas, que se tambale y avanz
un paso para recuperar el equilibrio. Todas las piezas se haban cargado
cuidadosamente con una mezcla de clavos largos de hierro, cadenas y balas de plomo
fundido capturados a un barco enemigo meses atrs. Thomas reflexion sobre la
salvaje satisfaccin de ver que la municin del enemigo se estaba utilizando en su
contra. El mortfero cono de fragmentos de metal estall contra el costado de la
embarcacin corsaria. Saltaron astillas en todas direcciones, y la barandilla qued
destrozada en dos lugares distintos. Al otro lado, el estallido barri a los guerreros
con turbante como si fueran marionetas, y los dej amontonados de cualquier manera
en cubierta.
Por Dios y por San Juan! bram La Valette, y sus hombres repitieron su
grito con un rugido feroz que desgarr sus gargantas, con la boca y los ojos
desmesuradamente abiertos por la emocin delirante.
Por Dios y por San Juan! gritaban una y otra vez mientras la galera
avanzaba directamente hacia el costado de la nave enemiga.
Agrrense! grit La Valette, cuya voz atronadora apenas resultaba audible
por encima de las exclamaciones de sus hombres. Thomas guard silencio, apret los
dientes y se agach, se aferr la barandilla con una mano y separ los pies. Los que
estaban a su alrededor, aqullos que tuvieron sentido comn suficiente para
comprender lo que se avecinaba, siguieron su ejemplo y aguardaron el impacto. Dio
la impresin de que la cubierta daba un salto bajo los pies de Thomas, y el soldado
que tena a su lado le golpe el hombro antes de precipitarse contra el suelo junto con
varios otros. El palo de trinquete cruji a modo de protesta, y uno de los obenques se
parti con un fuerte chasquido. Bajo cubierta surgi un coro de gritos amortiguados
cuando los remeros aterrorizados salieron despedidos de los bancos y las cadenas
detuvieron dolorosamente su cada. La proa de la Swift Hind se haba reforzado
mucho para soportar un impacto como aqul, y cuando embisti el costado de la
embarcacin enemiga, sta se inclin bajo el violento impacto, y sus mamparos de
babor se astillaron y partieron en dos. Hubo gritos de terror y los enemigos rodaron a
montones por la cubierta inclinada y cayeron contra la borda. Unos cuantos se
precipitaron por la barandilla y fueron a parar al mar.
Santo Dios! exclam Stokely entre dientes mientras volva a ponerse de pie

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junto a Thomas.
Tras el impacto, la Swift Hind retrocedi levemente y, por un breve instante, todo
pareci detenerse, mientras las tripulaciones de ambos barcos se recuperaban de su
aturdimiento. La voz de La Valette hendi entonces el fro aire del amanecer.
Lancen garfios de abordaje!
Vamos. Thomas apoy su pica en la cubierta, le hizo seas a Stokely para
que lo siguiera, ech a correr y agarr uno de los pesados ganchos de hierro
depositados sobre un rollo de cuerda. Solt un trozo corto, lanz el gancho hacia
arriba y lo hizo girar por encima de la cabeza antes de soltarlo. El gancho describi
un arco en el aire hacia la cubierta enemiga y desapareci por encima del otro
costado. Thomas recuper cuerda enseguida y la tens. Cuando ya se inclinaba para
atar la cuerda en la cornamusa, ms ganchos salieron volando hacia el barco enemigo
y se clavaban en el maderamen.
Ciad, ciad! orden La Valette. Deprisa! Cmitre, utilice el ltigo!
Los remeros volvieron a colocarse con dificultad en las bancadas y agarraron los
remos, lisos por el desgaste de los aos a manos de aqullos que los haban
precedido. La orden para la primera palada se dio antes de que estuvieran preparados
todos los remeros, y las palas descendieron torpemente hacia el agua en ambos
costados. Tras haber amarrado sus cuerdas, Thomas y Oliver volvieron a ocupar su
posicin a la cabeza del grupo de hombres armados de la cubierta principal. Por un
momento la Swift Hind no se movi y su proa continu amurada al costado de la
embarcacin enemiga. Luego empez a retroceder con una sacudida y las cuerdas
sujetas a los ganchos de abordaje se tensaron de golpe sobre la cubierta enemiga.
Cuando el capitn corsario cay en la cuenta del peligro, un grito de alarma se alz
desde la popa. Algunos de sus hombres empezaron a dar cuchilladas a las cuerdas que
se tensaban por encima de sus cabezas, pero, como la cubierta estaba inclinada, slo
unos pocos que se esforzaban por subir al otro lado podan arremeter contra las
cuerdas.
Aun as, ya era demasiado tarde. La Swift Hind empez a separarse y se llev
consigo el bao de la nave corsaria. El costado ms prximo se hundi en el agua y
entonces, con un movimiento suave y casi elegante, la galera volc, lanz por
cubierta a la tripulacin y todo el equipo que no estaba sujeto y los arroj al mar. A
travs de los enrejados de la cubierta, Thomas alcanz a ver fugazmente las
expresiones aterrorizadas de los remeros que seguan encadenados a sus bancos. A
continuacin desaparecieron todos bajo la superficie del mar, y el casco lleno de
crustceos de la galera reluci en las aguas agitadas de la baha. Los cristianos
cortaron los ganchos de abordaje, y las cuerdas cayeron sueltas al mar. En torno al
casco, docenas de hombres se agitaban intentando mantenerse a flote. Los que podan
nadar a pesar de su equipo se dirigan a la seguridad de la playa, situada a una corta

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distancia. Otros se aferraban a cualquier resto flotante que podan encontrar, o


trataban de sujetarse al casco.
Los hombres de la galera cristiana profirieron una ovacin, pero Thomas no tuvo
nimo para unirse a ellos. No poda olvidar los rostros aterrados de los remeros
cuando el barco enemigo haba volcado. La mayora de ellos eran cristianos como l,
hechos prisioneros y condenados a las galeras para acabar muriendo, de manera
espantosa, a manos de hombres que profesaban su misma fe. Thomas se los
imaginaba atrapados bajo el agua en aquellos instantes, agitndose en las heladas y
oscuras aguas, retenidos all por las cadenas hasta ahogarse. Se desesperaba slo con
pensarlo.
Una mano le dio una palmada en el hombro. Al darse la vuelta vio a Stokely, que
lo mir con una amplia sonrisa hasta que se percat de la expresin acongojada de
Thomas y frunci el ceo.
Qu te ocurre, Thomas?
l intent responder, pero no hall palabras para describir el horror que le
congelaba el corazn. Trat de desprenderse de aquella sensacin y mene la cabeza.
Nada.
Pues nete a nosotros. Stokely seal a los que estaban en cubierta y
lanzaban vtores como locos.
Thomas los mir brevemente y desvi luego la mirada hacia la otra galera
enemiga, a menos de un cuarto de milla de distancia. Los corsarios haban cortado el
cable del ancla y haban encarado su proa hacia la Swift Hind. Thomas movi la
cabeza en direccin al enemigo.
No habr ocasin de sorprenderlos de la misma forma.
Un movimiento llam la atencin de Thomas y, al volverse, vio que la tripulacin
del galen trepaba rpidamente por los flechastes y se distribua por las vergas con
intencin de desplegar las velas. Empezaran a moverse en breve, pero soplaba tan
slo una ligersima brisa y tendran suerte si podan salir de la baha antes de que se
decidiera el duelo entre las dos galeras. Thomas decidi que habra tiempo suficiente
para ocuparse de ellos despus, y volvi a fijar su atencin en la galera corsaria que
ahora los amenazaba.
En cuanto la Swift Hind se hubo alejado de su primera vctima, La Valette dio la
orden de boga por cuarteles, y los remeros se esforzaron para que la galera se
moviera. Lentamente al principio, y luego con velocidad cada vez mayor, la esbelta
embarcacin avanz. Se oy un breve grito de terror cuando uno de los corsarios que
haba en el agua vio que se encontraba a la altura de los remos, pero una gran pala
que le golpe el crneo y lo hundi en el agua apag su grito de golpe.
En el pequeo castillo de proa, los servidores de artillera limpiaron los tubos de
los caones con la lanada y empezaron a cargarlos de nuevo, atacando primero el

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saquete cosido que contena la carga de plvora e introduciendo luego la segunda


bolsa con el surtido de proyectiles de hierro que tan mortferos resultaban a corto
alcance. A ambos lados de la cubierta principal, los ballesteros manejaban los
mecanismos de montaje y preparaban los prximos virotes. Por encima de la proa de
la galera corsaria que se aproximaba, Thomas vea los turbantes de los hombres que
preparaban sus arcabuces. Bajo ellos, sobresaliendo de las portas de la corulla, a
ambos lados de la proa, destacaban los tubos de dos caones cuyas bocas oscuras
parecan dos ojos negros que miraban despiadadamente a su presa.
La cosa va a resultar sangrienta mascull uno de los hombres situado detrs
de Thomas.
S respondi uno de sus compaeros. Que el Seor se apiade de nosotros.
Stokely se volvi hacia ellos con enojo.
Silencio ah! El Seor est de nuestro lado. Nuestra causa es justa. Son los
paganos infieles los que deberan estar suplicando clemencia.
Los hombres guardaron silencio bajo la mirada feroz del caballero, y ste se
volvi de nuevo y se irgui cuan alto era para mirar al enemigo. Thomas se acerc a
l y le habl en un susurro.
Todava no he descubierto una oracin que sea a prueba de la bala de un
enemigo o del disparo de su can. Yo lo tendra en mente cuando abran fuego.
Eso es una blasfemia.
No, es amarga experiencia. Guarda tus plegarias y concntrate en matar, o en
morir.
Stokely no respondi; tens la mandbula y apret los labios mientras miraba en
direccin a la galera corsaria que surcaba las aguas quietas hacia ellos. Al este, el
horizonte resplandeca con el fulgor lquido del sol al otro lado de la masa oscura del
cabo. Poco despus, cuando los primeros rayos de luz lancearon el mar y obligaron a
Thomas y a los dems a entrecerrar los ojos, los detalles de los corsarios quedaron
claramente perfilados. El enemigo estaba tan cerca que sus vtores y el golpeteo de
sus aceros contra el borde de sus escudos redondos se oan con nitidez por encima del
agua. El espacio que separaba a ambas galeras se cerraba con rapidez, y Thomas oy
el chasquido de los primeros disparos cuando los arcabuceros ms nerviosos abrieron
fuego contra la embarcacin cristiana. Aunque se hallaban a una larga distancia, a
ms de doscientos pasos todava, uno de los artilleros fue alcanzado en la cabeza y su
crneo estall al tiempo que caa hacia atrs rociando a sus compaeros con gotas de
sangre, sesos y esquirlas de hueso.
Por qu La Valette no da la orden de devolver el fuego? pregunt Stokely.
El capitn sabe lo que hace.
Otro de los disparos dio en el blanco, y alcanz a uno de los soldados en el
estmago con un ruido metlico agudo cuando el proyectil le atraves el peto y

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penetr en el acolchado de su gambesn. El hombre solt la pica, se desplom en


cubierta y rod a un lado gimiendo de dolor.
Llvenlo abajo! orden Thomas, y uno de los soldados dej su arma,
arrastr al hombre hasta la escotilla que haba detrs del castillo de proa y baj con l
los escalones que conducan a la pequea bodega donde se almacenaban la comida y
el agua de la galera. All permanecera hasta que pudieran atender su herida tras el
combate. Si los corsarios turcos resultaban vencedores, sera all donde se ahogara o
donde lo mataran durante el saqueo del barco.
Cuando el soldado regres a su puesto, la distancia entre las dos embarcaciones se
haba reducido a la mitad y los caones an no haban disparado, si bien las balas de
mosquete pasaban zumbando por encima de sus cabezas o se hundan con un
chasquido en el maderamen de la Swift Hind. Thomas vio que el capitn artillero ms
prximo a l alzaba la mecha para acercarla al cono con la plvora y le grit:
Espere la orden!
El capitn artillero se volvi a mirarlo con expresin temerosa en el preciso
momento en que un brillante fogonazo surgi de la proa de la otra galera. Y al cabo
de un instante, otro. En torno a Thomas, la atmsfera se llen entonces de una
cacofona de chasquidos, golpeteos y el fuerte ruido del metal contra el metal. El
fuego enemigo barri a varios de los ballesteros de proa, as como a la mayor parte de
los hombres que servan en el can de babor. Algo rebot en el peto de Thomas y el
golpe hizo que se tambaleara por un instante, hasta que recuper el equilibrio. Un
breve silencio recorri la cubierta antes de que los heridos prorrumpieran en gritos y
chillidos. Thomas comprob su peto, pero no encontr seales de ninguna herida. Al
alzar la vista, vio que Stokely se apretaba la mejilla con la mano. La sangre manaba
por debajo de su guantelete y caa sobre el acero pulido de su gorjal.
Estoy herido dijo en tono de horror. Herido.
Thomas le retir la mano y vio que le haban arrancado un pedazo de mejilla.
Es una herida superficial. Sobrevivirs.
Volvi la vista hacia la cubierta, y vio que haba cado quiz una docena de
hombres. En aquel momento, el capitn artillero superviviente acerc la mecha lenta
al odo de su arma y hubo un fogonazo violento, una gran nube de humo y un
golpetazo sordo que reverber en la madera de la galera y en los cuerpos de los que
se hallaban a bordo. Thomas vio la mecha en la mano inerte del capitn artillero
muerto, y corri hacia l para cogerla. Se agach junto al tubo del can y aguard
un instante a que el humo se hubiera disipado lo suficiente para permitirle ver la
embarcacin corsaria, que se alzaba amenazadora por delante de ellos. Tuvo el
tiempo justo para retroceder de un salto, acerc la mecha encendida a la plvora y el
can dio una violenta sacudida al descargar su carga de hierro contra los rostros del
enemigo.

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Recojan los remos! Timn todo a babor! grit la voz de La Valette desde la
popa.
De inmediato, los remeros empujaron los palos hacia abajo para sacar las palas
del agua y empezaron a tirar de ellos para meterlos dentro, al tiempo que el timn
henda el agua haciendo que virara la proa para pasar junto al costado de la
embarcacin corsaria. Un instante despus, se produjo una colisin estruendosa y los
dos cascos se rozaron con un crujido retumbante. En los costados de ambos barcos
haba algunos remos que an no se haban retirado, y sus largos palos de madera se
astillaron con una serie de fuertes estampidos.
Antes de que la Swift Hind se hubiera detenido del todo, La Valette baj a toda
prisa del alczar, espada en ristre, y corri para unirse al grupo de hombres armados
dirigidos por Thomas y los dems caballeros. El capitn ech un vistazo en derredor
para comprobar que sus hombres estaban preparados, y a continuacin apunt la
espada por encima de la amurada hacia el enemigo.
Por Dios y por San Juan!

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CAPTULO 3
La Valette se encaram a la amura de estribor, salv de un salto el hueco estrecho
entre los cascos y cay en la cubierta enemiga. Algunos miembros de la tripulacin
ya haban empezado a lanzar los ganchos de abordaje para saltar a la galera enemiga.
Thomas inspir profundamente, agarr la pica con fuerza con una mano y repiti
el grito de su capitn:
Por Dios y por San Juan!
Trep tambin a la amura y salt detrs de La Valette. El veterano caballero ya se
haba abierto paso hasta el centro de la cubierta corsaria blandiendo la espada, con
cuya larga hoja describa unos arcos feroces en el aire para hacer retroceder al
enemigo y ganar espacio para los hombres que lo seguan. Sonaron unos cuantos
disparos a ambos lados cuando los arcabuceros descargaron sus armas, tras lo cual las
dejaron de lado y desenvainaron las cimitarras para defenderse. Thomas cay de pie
en cubierta con un golpe sordo, mir rpidamente a uno y otro lado y se volvi hacia
la amenaza ms cercana, un gigantn con turbante y una piel negra como la noche.
Sus ojos relucan por encima de una barba espesa. Llevaba una pesada cimitarra en
una mano y un escudo metlico en la otra. Se precipit por la cubierta hacia Thomas,
y movi su arma con la intencin de apartar de un golpe la punta de acero de la pica
del cristiano. ste dej caer la punta, de manera que la hoja del corsario blandiera el
aire por encima de su arma, y entonces arremeti contra las vestiduras que cubran el
pecho de su oponente.
El corsario golpe instintivamente el asta de la pica con su escudo y la apart, por
lo que Thomas no alcanz su objetivo, y slo consigui rasgar los pliegues de la
tnica de su oponente. Ech la pica hacia atrs, la present de nuevo y fint para
mantener a raya a aquel gigante. Por el rabillo del ojo pudo ver la espada de La
Valette arremetiendo contra un crneo en un charco de sangre. Al otro lado, Stokely
diriga a un pequeo grupo en un ataque a lo largo de la amurada. Se haba abierto un
pequeo espacio entre Thomas y el corsario negro, como si el destino les
proporcionara un escenario para su duelo.
De pronto, el corsario le grit algo y se abalanz hacia adelante, apart la pica
con su arma y empuj la punta hacia abajo. Continu con su embestida, y golpe el
peto de Thomas con el escudo. El acolchado que llevaba bajo la armadura absorbi el
impacto, y Thomas lanz el brazo derecho y propin un puetazo en la cara a su
oponente. Las pequeas lminas de la manopla rasgaron la carne del corsario y los
huesos de la nariz cedieron con un crujido sordo. El hombre solt un rugido feroz de
dolor y furia, volvi a arremeter con el escudo e hizo retroceder a Thomas de un
golpe, al tiempo que su cimitarra describa un arco alto en direccin a la cabeza del
caballero.

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Thomas la vio venir, una curva de acero que reluca con la luz del sol naciente, y
se apart de un salto. La cimitarra le pas muy cerca con un silbido y alcanz la
cubierta con un golpe que hendi la madera. Antes de que el corsario pudiera
erguirse, Thomas lanz una estocada brutal con la pica. La punta penetr en el
hombro del turco y le levant los pies del suelo. Cay pesadamente de espaldas, y
Thomas le volvi a clavar la pica, sta vez en el pecho, justo por debajo de la
clavcula. La punta desgarr la tnica blanca, atraves la carne de debajo y se hundi
profundamente en el cuerpo del corsario, en tanto destrozaba las costillas a su paso.
El rostro se le contorsion de tal forma y apret tanto los ojos y la boca, que sus
rasgos adquirieron un aspecto de madera chamuscada. Se desplom en cubierta
tapndose la herida con la mano, pero la sangre manaba y se extenda por los pliegues
de su tnica, encharcando la cubierta.
Thomas puso el pie en el pecho del corsario y le arranc la punta de la pica. Mir
a su alrededor, listo para atacar de nuevo. La Valette y un grupo de hombres luchaban
para abrirse paso hasta la toldilla, donde se encontraban el capitn corsario y sus
oficiales, resueltos a defender su puesto. En direccin contraria, Stokely y algunos
hombres haban llegado a la cubierta de proa y estaban acabando con los artilleros.
En otras partes la cubierta era un catico campo de batalla. La excelencia de la
armadura de los caballeros y de los mercenarios a los que dirigan les daba ventaja.
La fe fantica del enemigo en las enseanzas de su profeta los dotaba de una valenta
feroz, pero no les sirvi de mucho. Sus cimitarras apenas hacan mella en las
armaduras, y slo un golpe afortunado en las articulaciones o una estocada en la cara
causaban dao a los cristianos. Haban cado unos cuantos compaeros de Thomas,
pero el resto segua abrindose camino a la fuerza entre los corsarios a un ritmo
constante.
Aun as, algunos enemigos suponan un reto formidable. Thomas se fij en un
combatiente alto, delgado y con buena armadura, un escudo grande y una cimitarra
decorada con mucho detalle; pareca estar defendiendo una escotilla que conduca a
la bodega de la galera. Un cuerpo yaca en el suelo a sus pies, y la cruz blanca en la
sobreveste roja le revel que era uno de sus caballeros. El corsario sonri y alz su
espada para que Thomas viera el filo ensangrentado. El joven caballero ignor la
mofa. El corsario tena la piel clara, quiz fuera uno de sos a los que reclutaban en
los Balcanes cuando eran nios y educaban como musulmanes, como los infames
jenzaros que formaban el cuerpo de lite del ejrcito del sultn. Un penacho de crin
negra se agitaba en la punta de su casco, que estaba cubierto de un esmalte negro
reluciente, del mismo color que las pequeas lminas de armadura que llevaba
cosidas a su jubn acolchado. Una cicatriz en la mejilla denotaba su experiencia, y
Thomas comprendi que tambin indicaba que, en al menos una ocasin, un enemigo
haba podido ms que l.

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Present la punta de la pica mientras se aproximaba a aquel hombre, e hizo una


finta hacia el rostro del corsario. Su oponente ni siquiera parpade, se limit a menear
la cabeza con sorna.
Muy bien gru Thomas con los dientes apretados. Pues prueba esto!
Se arroj con todo su peso tras la pica y avanz de un salto. El corsario se hizo a
un lado gilmente, y acto seguido dirigi su magnfica hoja hacia un lado de la
cabeza de Thomas. l se agach y el filo cortante rebot en el acero curvo de su
casco con un golpe fuerte y sonoro que lo aturdi un instante. Dio un paso atrs, y
sacudi la cabeza al tiempo que mova la pica de un lado a otro para mantener alejado
al corsario. El otro sonri brevemente, luego cerr los labios con una mueca apretada
y avanz haciendo girar su hoja con tanta rapidez que los ojos humanos apenas
podan seguirla. Thomas no hizo caso de la cimitarra y, con un movimiento brusco,
cambi la manera de asir la pica para sostenerla al frente, como la ballestilla que
haba utilizado de nio en Inglaterra. Thomas era un hombre fuerte y fornido, tal
como deban ser aqullos a los que haban educado para convertirse en caballeros, y
se lanz hacia delante.
Aquella tctica burda y atrevida pill por sorpresa al corsario, que no pudo
moverse con rapidez suficiente para apartarse y evitar la longitud de la pica. Thomas
se precipit contra l y lo empuj hacia atrs, haciendo que el hombre se tambaleara
mientras se esforzaba por no caer. Choc contra la amurada y el golpe lo dej sin aire
en los pulmones, un aire que expeli de forma tan violenta que Thomas parpade
cuando el olor del desayuno de aquel hombre le inund la cara. El corsario solt la
espada y el escudo, dej que se deslizaran a ambos lados de l y agarr el asta de la
pica para apartarla. Thomas aguant con fuerza y empuj con todos los msculos y
tendones de sus brazos, con lo que oblig al corsario a resistir contra la cubierta. El
asta estaba en la parte superior del pecho y entonces Thomas la empuj hacia arriba,
por debajo de la barbilla del hombre, contra la garganta. El corsario abri la
mandbula y se retorci mientras intentaba evitar desesperadamente que su oponente
lo asfixiara.
Maldito seas cristiano dijo en francs con un acento marcado.
Condenado seas al infierno!
Thomas tena la cara a escasos centmetros de la del corsario, y vea hasta el
ltimo detalle de los rasgos de aquel hombre, as como el sudor que le perlaba la
frente mientras luchaba por su vida. Su respiracin se haba vuelto pesada y spera,
puso los ojos en blanco, y algo cedi entonces en su garganta con un leve crujido. El
corsario tuvo un espasmo, abri los ojos de golpe y de par en par, con una mirada
feroz en tanto que mova la boca emitiendo una serie de chasquidos secos y jadeos.
Thomas not que al otro hombre lo abandonaban las fuerzas, pero sigui apretando la
pica hasta que al fin su oponente se desplom en cubierta: sus manos se deslizaron

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soltando el asta y su mirada vaca se perdi en el cielo rosceo, con la lengua


sobresaliendo entre los dientes.
Thomas rod a un lado con la pica preparada por si acaso haba otro enemigo
cerca dispuesto a atacar, pero los muertos y heridos eran su nica compaa ms
prxima. El combate por el barco ya casi haba terminado. Stokely y sus hombres
haban despejado la cubierta de proa, en tanto que La Valette y los otros soldados
seguan avanzando hacia la toldilla de la galera. El capitn corsario y unos cuantos de
sus hombres estaban pegados a la popa, arremetiendo violentamente contra los
hombres con armadura que tenan delante. Mientras Thomas miraba, La Valette alz
la espada por encima de la cabeza y lanz una violenta cuchillada sesgada. El
veterano caballero era un hombre de complexin fuerte, y el intento de parar el golpe
por parte del capitn enemigo no alter en absoluto la trayectoria de la espada. Al
cabo de un instante, el acero afilado atravesaba el turbante de aquel hombre y se le
hunda en el crneo hasta la mandbula.
Cuando los corsarios que luchaban junto a l vieron que su capitn estaba
mortalmente herido, arrojaron sus armas y cayeron de rodillas para suplicar
clemencia. Las espadas y picas siguieron tajando y atravesando a los hombres de
cubierta unos instantes ms, tras los cuales la lucha termin. La Valette liber su hoja
de un tirn, la limpi en la tnica del corsario, enfund el arma y se dio la vuelta para
contemplar la carnicera en la cubierta de la galera. Vio a Thomas.
Sir Thomas! Venid aqu.
Thomas se abri paso con cuidado y rapidez por cubierta hasta la popa, pasando
por encima de los cuerpos desparramados y amontonados por el maderamen
ensangrentado. Se detuvo al pie del corto tramo de escaleras que suban a la toldilla, y
mir a su capitn. La Valette haba recibido un golpe en la cabeza y tena una
abolladura en la amplia ala de su morrin, pero no vio indicios de que estuviera
herido, ni siquiera aturdido, cuando lo mir con aire calmado.
Tomad el mando aqu.
Que tome el mando? S, seor!
Yo voy a volver a la Swift Hind para ir tras el galen.
Hizo un gesto con la mano y, al volverse a mirar, Thomas vio que la ligera
brisa del amanecer haba hinchado las velas del gran buque de carga, el cual estaba a
punto de salir de la baha. Si se adentraba lo suficiente en mar abierto, el buque sera
ms bolinero que la galera, y an podra ser que escapara si el oleaje arreciaba a la
vez que la brisa creciente.
Dejar a sir Oliver y a veinte hombres con vos continu diciendo La Valette
. Liberad a todos los cristianos que encontris entre los remeros. Pero tened
cuidado. No quiero que se cuele ningn musulmn entre ellos.
S, seor.

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Encadenad a los prisioneros a las bancadas de remo. Luego efectuad las


reparaciones necesarias, deshaceos de los cadveres y poned rumbo a Malta.
Malta? Thomas frunci el ceo. An quedaba mucho tiempo antes de que
finalizara la campaa. Era demasiado pronto para regresar al hogar de la Orden. Pero
el capitn haba tomado una decisin, y Thomas no tena ningn derecho a
cuestionarla. Irgui la espalda e hizo una brusca inclinacin. Como ordenis, seor.
As me gusta. La Valette se lo qued mirando un momento con expresin
severa, tras lo cual cedi y continu hablando en voz baja para que slo lo oyera el
joven caballero. Thomas, hemos hundido una galera y capturado sta. Espero
capturar tambin el galen a su debido tiempo. Debemos llevar nuestras presas a
Malta, donde estarn seguras, y reabastecer la Swift Hind antes de continuar. A
medioda tendremos tres embarcaciones, y apenas hombres suficientes para
tripularlas. No podemos arriesgarnos a tener ms enfrentamientos hasta que hayamos
llevado nuestras presas a Malta. Lo comprendis?
S, seor contest con rotundidad.
Ya somos bastante pocos los que quedamos. En Europa hay quien cree que la
Orden es la vanguardia de la lucha de la Iglesia contra los turcos. La verdad es que
somos la retaguardia. No lo olvidis. Cada hombre que perdemos acerca al enemigo
un paso ms a la victoria. Clav los ojos en los de Thomas con mirada penetrante
. Con el tiempo, si es que vivs lo suficiente, estaris al mando de vuestra propia
galera y seris responsable de las vidas de los hombres que sirvan a vuestras rdenes.
No es un deber que haya que tomarse a la ligera.
Thomas asinti.
Lo entiendo, seor.
Procurad que as sea. La Valette retrocedi un paso y mir a los hombres que
haba por la cubierta. Sargento Mendoza! grit.
Una figura corpulenta se acerc a l a paso ligero y salud.
Seor?
Quedaos a bordo con vuestros hombres, a las rdenes de sir Thomas. El resto
que me siga a la Swift Hind de inmediato.
El grupo que se marchaba con el capitn recorri la cubierta hasta llegar al punto
en que la proa de su embarcacin estaba unida a la galera corsaria por los ganchos de
abordaje. Se encaramaron a la amurada y volvieron a cruzar al otro barco. En cuanto
el ltimo de ellos hubo abandonado la galera corsaria, Thomas dio la orden de aflojar
los ganchos para poder liberar las puntas de hierro y volver a lanzarlos a la cubierta
de la Swift Hind. Se abri un hueco entre las dos galeras, y La Valette dio la orden de
sacar los remos y alejar la embarcacin lo suficiente para que les permitiera virar en
direccin al galen que hua. Poco despus, los remos, manejados a un ritmo
constante, impulsaban a la elegante galera tras su presa. Thomas la observ un

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momento y luego volvi la atencin a su mando temporal.

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CAPTULO 4
Era prioritario ocuparse de los prisioneros bajo cubierta. Thomas se volvi hacia el
sargento Mendoza.
Vos y otros dos venid conmigo. Los dems que se deshagan de los cadveres.
Aseguraos de que los cuerpos de nuestros hombres se dejen aparte, para poder
enterrarlos como es debido.
Mendoza y l se dirigieron al enrejado que cubra la entrada a la bodega principal.
Al acercarse, Thomas oy murmullos abajo y un lamento aterrorizado que fue
silenciado a toda prisa. Un pestillo aseguraba la reja, y Thomas se arrodill para
descorrerlo, pensando en la meticulosidad de los corsarios, que encadenaban a sus
remeros a los bancos y adems los encerraban en la bodega por si acaso.
Ayudadme con el enrejado.
Con la ayuda del sargento, levantaron la reja y la deslizaron por la cubierta junto
a la entrada a la bodega. Thomas se asom al borde, e hizo una mueca cuando lo
azot una bocanada caliente del hedor ms inmundo con que se haba encontrado
jams. Abajo haba movimiento, y se oa el tintineo de las cadenas cuando los
hombres movan las extremidades. Vio unos rostros que se volvan hacia la luz plida
que entraba por la escotilla. Unas greas de pelo mugriento y barbas enmaraadas
colgaban sobre sus rasgos demacrados. La mayora de ellos eran blancos, pero
tambin haba tonos de piel ms oscuros, aunque costaba distinguirlo por la suciedad
que los cubra. Una escalerilla descenda al pasillo estrecho que haba entre las hileras
de bancos situadas a ambos costados de la galera. Thomas baj y vio una figura que
sujetaba un pequeo ltigo, y que se encontraba de pie a la altura de la popa, junto al
tambor de galeras que segua encadenado al lado de su instrumento. Thomas y sus
hombres tuvieron que agachar la cabeza para dirigirse a popa, bajo la mirada de unos
ojos relucientes a ambos lados.
Alabado sea el Seor dijo una voz ronca. Son cristianos Cristianos!
Han venido a liberarnos!
Sus palabras provocaron la reaccin de muchos de sus compaeros, que alzaron
las manos de modo suplicante en direccin a sus rescatadores. Algunos de ellos se
limitaron a encorvarse sobre los remos y se echaron a llorar, con unos sollozos que
les sacudan los hombros.
El capataz solt el ltigo cuando Thomas se acerc a l, junt las manos y suplic
en francs:
Por favor, seor Por favor.
Dnde est el pasador? quiso saber Thomas.
El capataz seal con el dedo un cncamo que haba en cubierta, cerca del tambor
de galeras, pero sin que ste pudiera alcanzarlo.

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A All.
Thomas lo apart de un empujn. Reprimi las nuseas que le provocaba el hedor
penetrante que suba de la sentina. Se pregunt cmo poda soportarlo nadie. Lleg
donde estaba el cncamo, y vio que el pasador estaba justo al lado. Sac la daga y
empez a soltarlo. Tras un breve esfuerzo, consigui sacarlo de su encaje, y Thomas
volvi a pasar la cadena por el cncamo y la dej a los pies del banco de remo ms
cercano. Mir los rostros de los hombres all sentados.
Quin de vosotros es cristiano, si hay alguno?
Yo! afirm con nfasis el hombre que tena ms cerca. Yo, seor. Soy de
Toln.
Soltadlo orden Thomas.
Yo tambin! exclam el vecino del remero.
Mentiroso! le espet el primero. T eres morisco. Los corsarios te
capturaron en Valencia.
Sargento, liberad a este francs. El otro se queda encadenado.
El morisco, descendiente de los rabes que en otro tiempo haban gobernado
Espaa, abri la boca para protestar, pero, al ver la expresin implacable de Thomas,
la cerr de nuevo y agach la cabeza sobre el remo con resignacin. Thomas mir a
su alrededor cuando se alzaron ms voces proclamando su fe. Si todos estaban
diciendo la verdad, slo quedara una tercera parte a los remos, demasiado pocos para
hacer la travesa hasta Malta. Cuando el tumulto de gritos desesperados se
increment, Thomas respir hondo y lanz un bramido que recorri la galera en toda
su longitud:
Silencio!
Los remeros, acobardados desde haca mucho tiempo por el ltigo del cmitre, se
callaron obedientemente. Thomas se volvi a mirar a su sargento.
Liberad a los cristianos, pero slo a ellos. Todo aqul que se atribuya la fe y
resulte ser un embustero ser ejecutado.
S, seor repuso el soldado en tono montono.
Adelante. Thomas no poda seguir soportando el olor de aquellas criaturas y
de su entorno. Estar en cubierta.
Y qu hacemos con l? Mendoza seal al capataz que segua mirando a
popa, sin atreverse a cruzar la mirada con nadie mientras aguardaba su suerte.
Thomas lo observ durante unos instantes, y se fij en el ltigo corto que an estaba a
sus pies.
Con l? Que se ocupen de ello los hombres a los que libere.
Thomas dio media vuelta y recorri con rapidez el pasillo estrecho hacia la
escalera, refrenando el impulso de echar a correr y escapar de aquel agujero infernal
lo antes posible. Subi a cubierta, se apresur a dirigirse a la amurada de barlovento e

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inspir todo lo que pudo para expulsar de su cuerpo todo el aire pestilente de la
bodega. Aunque ya saba lo que pasaba bajo cubierta de una galera, slo haba estado
abajo en un par de ocasiones. Lo que haba visto le haba repugnado, pero los
hombres que tripulaban las galeras de la Orden eran delincuentes, piratas y
seguidores de falsas religiones. Por malas que fueran las condiciones en las galeras
cristianas, nunca haba visto a hombres tratados de forma tan lamentable como los
que haba en la galera corsaria. Se sinti embargado por la furia al pensar en el
enemigo, y le invadi el deseo de borrar el islam de la faz de la tierra de Dios.
Un chapoteo cercano hizo que Thomas volviera la cabeza; algunos de sus
hombres estaban tirando por la borda los cadveres de los vencidos. Los haban
despojado de armas y prendas de ropa que pudieran venderse por un precio decente
en los mercados de Malta. Otros dos hombres vigilaban a un grupo de prisioneros
heridos sentados en cubierta, en torno a la base del mstil ms cercano a la popa. Al
verlos, Thomas sinti que el corazn se le endureca en el pecho como una piedra
fra. Se alej de la amurada y camin hacia ellos tras indicar por seas a unos cuantos
soldados que lo siguieran. Al llegar junto a los prisioneros, se detuvo y los mir con
odio. Haba ms de veinte, la mayora de los cuales an llevaban algo de armadura y
cuyas vainas vacas colgaban de sus cinturones y tahals. Casi todos tenan heridas
que haban sido vendadas apresuradamente con jirones de tela. Las heridas eran
superficiales y se recuperaran, al menos lo suficiente como para ocupar sus lugares
en los bancos de remo de la galera.
Dejen aqu a los oficiales. Al resto bjenlos a los remos orden en tono
apagado. Sus hombres separaron a los prisioneros y condujeron a la mayora hacia la
escotilla, en tanto que unos cuantos permanecieron sentados en cubierta. Thomas los
observ un momento, luego, dio la orden: Matadlos. Arrojad los cuerpos por la
borda.
Uno de los hombres que haba estado vigilando a los prisioneros mir a su
compaero y luego carraspe y respondi:
Seor? Los oficiales valen un buen dinero.
Thomas not que le temblaba la mano y la apret con fuerza.
Le he dado una orden. Mtenlos! Hganlo ya!
Se oyeron unos pasos por detrs de Thomas, y Stokely apareci entre l y los
prisioneros.
No puedes matar a los oficiales. Son prisioneros.
Thomas trag saliva y respondi con rencor:
Son el enemigo. Son turcos, infieles.
Aun as son criaturas de Dios replic Stokely, aunque todava no hayan
abrazado la verdadera fe. Aceptamos su rendicin. No podemos matarlos. Ira en
contra de toda nocin de caballera.

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Caballera? Thomas frunci el ceo y a continuacin sonri. No hay


lugar para eso en la guerra contra el turco. La muerte es lo que merecen.
No puedes
Thomas levant una mano para hacerlo callar.
Estamos perdiendo el tiempo. Quiero que la galera se ponga en marcha lo antes
posible. Primero nos desharemos de estas alimaas.
Desenvain la espada y, antes de que nadie pudiera intervenir, atraves con ella al
corsario que tena ms cerca, un joven con un justillo delicadamente bordado que ni
siquiera tena edad de afeitarse. El corsario solt un grito ahogado y cay de espaldas
en la cubierta: una mancha carmes se extenda con rapidez por la tela de algodn
blanca de su justillo. Llev dbilmente los dedos al rasgn de la tela, como si quisiera
detener la hemorragia. Thomas permaneci de pie junto a l, cegado por su deseo de
matar. Golpe de nuevo, esta vez al cuello del joven, y a punto estuvo de rebanarle la
cabeza. Luego se volvi a mirar a sus hombres.
Y ahora cumplid las rdenes! Matadlos a todos. Vos primero. Seal a uno
de los que haban estado vigilando a los prisioneros. Hacedlo!
El soldado baj la pica y la clav en el pecho del corsario ms prximo. Los
dems empezaron a gritar suplicando clemencia en francs y espaol, as como en sus
idiomas nativos. Una vez muertos los dos primeros, el resto de soldados que se
encontraban cerca se sumaron a la matanza. Thomas permaneci al margen, y
Stokely se qued mirando con repugnancia y horror.
Esto est mal mene la cabeza. Mal.
Pues quiz haras bien en reconsiderar tu afiliacin a la Orden. Thomas dio
media vuelta y se alej mientras mataban al ltimo de los prisioneros. Encrgate de
que se tiren los cadveres al mar.
El joven oficial camin hacia la proa y por un momento no sinti nada. Haba
esperado una sensacin de alivio, la descarga de la tensin que haba acumulado
durante la batalla y despus en la bodega. Pero lo nico que senta era un
atontamiento escalofriante. La sangre que haba en la cubierta y en las armas
abandonadas en torno a l era slo un detalle, y los recuerdos que tena de la batalla
eran imgenes fugaces libres de emocin, de remordimiento e incluso de cualquier
atisbo de triunfo. Slo saba que segua vivo y que con sus compaeros haban
obtenido una pequea victoria. No era ms que una pequeez frente al inmenso
leviatn del podero turco que con firmeza converta aquel mar, y las tierras que lo
rodeaban, en dominio del islam. La sangre seguira derramndose, los hombres
continuaran muriendo a espada, o de hambre y agotamiento, encadenados a los
remos de las galeras que surcaban aquel mar agitado. Las mujeres y los nios
seguiran siendo esclavizados, se convertiran en prostitutas o seran educados como
musulmanes para hacer la guerra a aqullos a los que antes llamaban familia. Por su

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parte, los caballeros de San Juan y aqullos que compartan su causa lucharan por
sobrevivir. Y as seguiran las cosas. Espada y cimitarra enzarzadas en un
interminable duelo sangriento cuyo nico trofeo era el sufrimiento y la resignacin
que embargaba a los hombres.
Thomas fue a la pequea escotilla de la bodega de proa donde haba matado al
hombre vestido de negro. Se sent pesadamente, se desabroch las manoplas y se
quit los guantes para manipular a tientas la hebilla del barboquejo de su casco.
Hicieron falta varios intentos antes de que lograra quitrselo, que dej a su lado en
cubierta. El sudor le haba pegado el cabello a la cabeza, y sinti la frescura de la
brisa matutina en su pelo. Se ech hacia atrs, y se apoy un momento en la amurada
hasta que una sombra le cubri el rostro. Abri los ojos con un parpadeo y vio a
Stokely de pie, frente a l.
He llevado a cabo tus rdenes. Y los cristianos ya han sido liberados. Hizo
un gesto hacia unas cuarenta figuras esquelticas y harapientas reunidas en torno a
unos cestos de pan, en los que revolvan con frenes para hacerse con una hogaza, de
la que arrancaban pedazos que masticaban enrgicamente. Stokely los observ un
momento: No tenan tanta hambre como para no hacer pedazos al capataz primero.
De todos modos, mereca la suerte que ha corrido.
Si t lo dices.
Stokely dirigi la mirada a la escotilla.
Ya has mirado ah abajo?
Thomas dijo que no con la cabeza.
Tal vez haya ms comida que pudiramos ofrecer a esa gente.
Thomas hizo un gesto con la mano hacia la estrecha brazola.
Haz lo que quieras.
Stokely baj por la escalerilla a la pequea bodega. Al cabo de un momento, le
oy imprecar en tono sorprendido y despus una exclamacin:
Thomas!
Qu ocurre?
Baja!
La urgencia de su tono de voz hizo que Thomas se metiera rpidamente por el
borde de la escotilla y se dejara caer en aquel espacio reducido.
Qu pasa?
Se dio la vuelta, y mir hacia donde se encontraba Stokely agachado, cerca de un
montn de harapos. No haba espacio suficiente para ponerse de pie, y Thomas se
acerc a l arrastrando los pies. El bulto se movi y, gracias a los haces de luz que
penetraban en la bodega a travs de una rejilla, Thomas vio que se trataba de una
mujer. Iba cubierta con una fina tira de tela que resbal cuando empez a darse la
vuelta hacia ellos, y dej al descubierto los verdugones de los hombros y la espalda.

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Tena una larga cabellera oscura, y una de sus manos estaba encadenada a un perno
del costado de la bodega. La mujer mir a los dos hombres con los ojos
entrecerrados, recelosa. Tena la piel plida y la mejilla magullada. Separ los labios,
humedeci levemente con la lengua la piel agrietada y susurr:
Quines sois?
Cristianos respondi sir Oliver. Hemos capturado esta galera.
Cristianos repiti ella observndolos inquisitivamente.
Se hizo un breve silencio, durante el cual la mujer y los dos caballeros no dejaron
de estudiarse. Al mirarla, Thomas se dio cuenta de que era hermosa, incluso all,
derrotada, magullada y encadenada en medio de su propia inmundicia. Algo se aviv
en la frialdad de su corazn endurecido. Se dio la vuelta para poder alcanzar la anilla
y sac la daga. La mujer se encogi un poco al ver la hoja, y l seal el perno que
sujetaba las cadenas.
Voy a sacaros de aqu.
La mujer asinti, Thomas insert la punta de la hoja y empez a liberar la clavija.
Se detuvo un momento y la mir.
Cmo os llamis?
Ella volvi a pasarse la lengua por los labios y contest con voz ronca:
Mara de Venici.
Thomas hizo una seal de aprobacin con la cabeza, y de nuevo sinti que algo
despertaba en su corazn al contemplarla.
Mara repiti en voz baja, saboreando todas y cada una de las slabas del
nombre. Mara

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CAPTULO 5
Malta, dos meses despus
Un resplandor de nube plateada rodeaba la brillante luna creciente sobre Malta. Una
franja rutilante de luz reflejada se extenda por las aguas del puerto hacia la mole del
monte Sciberras, haca calor y no corra el aire. Thomas no prest mucha atencin a
su entorno. Cualquier otra noche hubiera sido susceptible a la esttica sensual de una
noche de verano en el Mediterrneo, se hubiera parado a empaparse de las vistas y
sonidos nocturnos, y se hubiera entregado a disfrutar del momento.
Pero no aquella noche.
Su corazn palpitaba de impaciencia y preocupacin a la sombra de las murallas
del fuerte de San ngel, el hogar de la Orden, construido en la punta rocosa de la
pennsula de Birgu. El fuerte protega la entrada al puerto, y se alzaba imponente
sobre la pequea ciudad cuyas tejas rojas tenan un aspecto gris y apagado bajo la luz
de la luna. Un pequeo sendero recorra la base de la muralla y descenda hasta las
rocas, al borde del agua, donde Thomas se hallaba esperando. Nervioso, se sobresalt
cuando la campana de la catedral toc la media despus de medianoche. Mara
tendra que haber llegado haca ya rato. Thomas se fue alejando de las rocas bajo el
muro, y mir hacia el sendero aguzando la vista, pero all no se distingua
movimiento alguno. Sinti una punzada de miedo al pensar que ella podra haber
cambiado de opinin, y decidido no arriesgarse a volver a encontrarse con l a solas.
Ya les haban advertido que no siguieran adelante con su relacin. La Valette
haba abordado a Thomas durante la instruccin con armas de la maana, y se lo
haba llevado aparte para conversar con l con calma. Le record al joven caballero
que Mara de Venici estaba esperando a que su hermano fuera a recogerla a la isla y
pagara la recompensa por su liberacin a la Orden.
Thomas torci los labios, divertido. Rescate era una palabra ms precisa para
definirlo. Aunque, por supuesto, un trmino tan inoportuno no formaba parte del
intercambio de mensajes entre la Orden y la familia Venici.
Vuestro mutuo afecto no ha pasado desapercibido dijo La Valette. Y debo
advertiros que no es aconsejable, Thomas. Mara est prometida con otro hombre y
esta amistad que se ha forjado entre los dos no tiene futuro.
Quin os lo ha contado, seor? pregunt Thomas.
Antes de poder evitarlo, a La Valette se le fue la mirada de forma instintiva hacia
los otros jvenes caballeros, que en aquel momento practicaban sus ataques contra los
muecos de madera colocados en el patio de armas. Thomas mir ms all y vio que
Oliver Stokely los estaba observando. Cuando sus miradas se cruzaron, Stokely
volvi a centrar su atencin en el mueco que haba estado atacando, el cual estaba
pintado para que pareciera un turco, incluido un rostro toscamente representado de
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rasgos oscuros y ojos negros.


As pues, se trataba del hombre al que haba considerado un amigo, pens
Thomas. No le sorprendi demasiado. Su amistad se haba ido enfriando a lo largo de
las semanas desde que la galera haba regresado a Malta y no tard en hacerse patente
que la mujer a la que haban liberado prefera la compaa de Thomas. Ella se haba
mostrado agradecida y cordial con Stokely, pero su expresin se tornaba ms alegre
en presencia de Thomas, y fue a l a quien le pidi que la acompaara en sus paseos
por Birgu, y luego por la campia circundante.
A Thomas se le aceler el pulso al recordar que fue all donde haba ocurrido. A la
sombra de uno de los raros rboles de la isla, en el monte de Santa Margarita, desde
el que se dominaba Birgu y el puerto. Ella tropez con l, y su mejilla roz la frente
de Thomas cuando la agarr del brazo para evitar que se cayera. Mara alz entonces
la mirada, sonri y se besaron. Haba sido un acto instintivo y Thomas se haba
sorprendido de su impulsividad, hasta que Mara le puso la mano en la nuca, lo atrajo
hacia ella y se besaron de nuevo. Encontraron un rincn escondido en uno de los
muros de piedra, Thomas tendi su capa en el suelo y all permanecieron el resto de
la tarde, tras lo cual regresaron a Birgu, arrebatados de pasin y turbacin. Era una
relacin peligrosa y ambos lo saban. No obstante, no podan, ni queran, reprimir el
calor que corra por sus venas.
Eso haba sucedido varios das antes de que La Valette le hiciera la advertencia.
Unos das en los que Thomas haba soportado sus obligaciones diarias como si
hubiera sido una eternidad en el purgatorio. Despus corra para reunirse con ella en
el lugar acordado, un pequeo jardn cerca de la puerta de la ciudad. Haba
pertenecido a un comerciante veneciano, que se lo haba legado a los habitantes de la
isla. El jardn proporcionaba sombra y el dulce aroma de las flores y hierbas a los
visitantes. En toda la isla no poda encontrarse un terreno ms frtil que aqul para el
encuentro de los amantes. Era all donde estaban, a la sombra de una enramada,
cuando haba aparecido Stokely por el sendero, con porte firme bajo el resplandor
directo del sol. Se los qued mirando sin decir nada y ellos, cohibidos, se separaron.
La cicatriz de su mejilla an estaba amoratada y le haba tensado la piel de la
comisura de los labios, de manera que pareca esbozar una sonrisa burlona.
Oliver dijo Mara con una sonrisa. Nos has sorprendido.
Ya lo veo repuso l con frialdad. De modo que es aqu adonde escapas
cada da, Thomas.
Thomas se levant del banco que haba estado compartiendo con Mara.
Escucha, es nuestro secreto. Te pido que no digas nada de esto a nadie.
Me pides? Maldito seas! exclam Stokely con enojo. Esto no est bien.
Hiciste un juramento de castidad, Thomas. Como todos los caballeros.
Thomas lanz un bufido.

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El juramento no tiene sentido. Es ms decoroso quebrantar esta costumbre que


seguirla, y lo sabes bien. El Gran Maestre DOmedes se contenta con hacer la vista
gorda cuando le conviene.
Aun as, es un juramento. Mi deber es informar de esto.
Los dos hombres se fulminaron con la mirada, y Thomas se sorprendi al ver la
furia, el odio incluso, que centelleaba en los ojos de su amigo.
No debes decir ni una palabra de esto, Oliver. Si no por nuestra amistad,
entonces por caballerosidad hacia Mara.
No permitir que me des lecciones de caballerosidad! le espet Stokely.
Thomas apret dientes, labios y puos. Pero antes de que el enfrentamiento
pudiera ir a ms, not que Mara le sujetaba el brazo con suavidad. Se interpuso entre
ellos y le sonri a Stokely con nerviosismo.
No hay necesidad de todo esto. Y menos entre amigos.
Yo no veo ningn amigo replic Stokely en tono crispado.
Mara frunci el ceo:
Yo te considero un amigo, Oliver, y te agradezco de corazn que me salvaras
de los turcos, igual que Thomas.
As es cmo demuestra su gratitud un amigo?
No te enojes conmigo. Le tendi la mano, pero Stokely dio un paso atrs.
Mara dej escapar un grito ahogado. Oliver Te hablo directamente desde mi
corazn cuando digo que eres mi amigo. Mi querido amigo.
Entonces por qu traicionis mi amistad de este modo? Los dos.
De qu manera te he traicionado? Acaso te he mentido? le reprob ella.
Al ver que l no responda, agach la cabeza con tristeza.
Te haba considerado mi benefactor y amigo, igual que considero a Thomas. Y
ahora, aunque l es ms que mi amigo, eso no hace que t lo seas menos. Por favor,
Oliver, querido, entindelo.
No me llames as! No a menos que lo digas en serio, que es como yo deseo
que lo digas.
Tienes mi afecto. No abuses de l, por favor.
Stokely gru algo entre dientes, le lanz una mirada resentida a Thomas, dio
media vuelta y se alej por el jardn. Thomas se lo qued mirando mientras se
marchaba, y dej escapar un suspiro.
Vamos a tener problemas. Ya lo vers.
Mara mene la cabeza.
Oliver es un buen hombre, y un buen amigo. Entrar en razn.
Thomas lo pens un momento y se encogi de hombros.
Espero que ests en lo cierto, amor mo.
En cuanto pronunci estas palabras, sinti que el corazn le daba un vuelco,

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inquieto, y volvi rpidamente la vista hacia Mara. Ella le sonrea con deleite y le
susurr:
Ahora ya lo s

* * *
Me habis odo, Thomas? le dijo La Valette con brusquedad.
Thomas intent recordar a toda prisa lo que su superior acababa de decir, pero fue
en vano. Abri la boca, pero de ella no sali ninguna respuesta. La Valette solt un
bufido exasperado, y se pas la mano por su tupida melena oscura. Se inclin hacia
delante.
Manteneos alejado de esa mujer. Si no lo hacis, lo nico que ocurrir sern
desgracias para ambos. Grandes desgracias. Lo entendis?
S, seor.
Os pedira que me dierais vuestra palabra de que no la veris, pero no quiero
poneros en una situacin en la que vuestra alma pueda ponerse en peligro empujada
por vuestros instintos ms animales. Por un momento Thomas se enoj al or
semejante descripcin de sus sentimientos. Por consiguiente, os ordeno que os
mantengis alejado de Mara de Venici hasta que su hermano se la lleve de la isla
continu diciendo La Valette. Ha quedado claro? No os acerquis a la casa en la
que se aloja.
Lo entiendo.
Bien. La Valette se irgui cuan alto era con una sonrisa. Le har saber a
ella lo que hemos acordado. Dejemos que el asunto concluya as.

* * *
Por qu no ha venido?. Thomas estaba furioso. Mara haba recibido la nota y le
haba respondido diciendo que se reunira con l, a pesar de la advertencia de La
Valette. As pues, qu poda haberla retrasado? Habra cambiado de opinin o sera
por alguna otra causa? Que sea por otra causa, Dios mo!, rez Thomas en
silencio, y se sinti avergonzado por haber solicitado el favor divino en pos de un fin
que saba que otros consideraran innoble.
Decidi esperar hasta que la campana tocara la una de la madrugada. Si para
entonces Mara no haba venido, supondra que ya nunca vendra y que el primer
amor de su vida estaba condenado.
Poco a poco iba transcurriendo la noche y, cuando son la grave nota de la
campana, Thomas tom aire con tristeza y regres a paso lento por el sendero. Ella
sali entonces de la penumbra, fue hacia l a toda prisa y, sin mediar palabra, se
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abrazaron y besaron, con lo que todos los miedos de Thomas se disiparon por
completo.
Qu fue lo que te retuvo? le pregunt Thomas al fin.
Lo siento mucho, amor mo. La esposa del comerciante que tiene la tarea de
acomodarme es una vieja arpa desconfiada que me vigila como un halcn.
Y con motivo se rio Thomas.
Mara le dio un empujn en el pecho.
No te burles. Tuve que esperar a estar segura de que no haba ningn
movimiento en la casa, antes de atreverme a salir a escondidas. Vine en cuanto pude.
No tenemos mucho tiempo. Tengo que estar de vuelta en mi habitacin antes de que
los sirvientes se despierten al alba.
Cuando lo bes de nuevo, Thomas percibi la tensin de la mujer y se ech hacia
atrs.
Qu ocurre? le pregunt.
El brillo de la luna empalideci su piel cuando lo mir, y l not que temblaba.
Qu va a ser de nosotros, Thomas? Estamos pecando, no hay otra palabra para
describir esta situacin. Yo tengo que casarme con otro hombre, y aun as te entrego
mi corazn y mi cuerpo. Y de qu sirve eso? Mi hermano llegar en cuestin de
das. Despus no volveremos a vernos jams.
Por eso debemos aprovechar al mximo el tiempo del que disponemos.
Ya lo hemos aprovechado ms de lo que es prudente respondi ella,
nerviosa.
Maldita prudencia! Deberamos dejarnos llevar por nuestra naturaleza y
nuestros sentimientos.
Ella mene la cabeza y dijo en voz baja:
Tonto. Mi querido tonto. Somos las piezas ms pequeas de un mecanismo
intrincado. Debemos girar segn el capricho de fuerzas mayores. No tenemos voz en
este asunto.
S que la tenemos replic Thomas con fervor. Podramos marcharnos de
Malta. Ven a casa conmigo, a Inglaterra.
Marcharnos de Malta? Cmo? Crees que robar un barco te va a resultar tan
fcil como haberme robado el corazn?
Por lo que yo recuerdo no lo rob, se me entreg por propia voluntad.
Thomas se frot el mentn mientras consideraba el aprieto en el que se encontraban
. Podramos viajar de polizones en un mercante. Dirigirnos a Francia y seguir
adelante desde all. Hablaba sin pensarlo demasiado, y sus palabras le parecieron
insensatas e imposibles incluso a l. A Mara la echaran en falta de inmediato, y no
resultaba difcil imaginar las consecuencias cuando descubrieran que l tambin
haba desaparecido. Mara estaba bajo la custodia de la Orden. No permitiran una

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mancha de esa naturaleza en el cumplimiento de su deber. Enviaran una galera


rpida detrs de cualquier barco que hubiera abandonado la isla. Los alcanzaran
antes de acabar el da, y los traeran de vuelta para enfrentarse a la ira del Gran
Maestre. Thomas lo saba, pero aun as su corazn abogaba por escaparse con Mara.
Qu podemos hacer? pregunt Thomas con enojo. No voy a renunciar a
ti!
S, lo hars dijo una voz desde las sombras ms all del camino. Y antes
de lo que crees.
Se volvieron hacia el sonido, y Thomas vio salir una figura a la luz tenue de la
luna. Un hombre con la mano apoyada en la empuadura de su espada. Varios
hombres ms aparecieron por detrs de l.
Oliver susurr Mara.
Thomas trag saliva e intent parecer calmado al dirigirse a su antiguo amigo.
Qu ests haciendo aqu?
No intentes parecer ms idiota de lo que ya eres, Thomas respondi Stokely
. Sabes perfectamente por qu estoy aqu. Se volvi hacia los hombres que tena
detrs y les hizo un gesto. Arrstenlos a los dos. Lleven a la seora de vuelta a sus
aposentos.
Dos hombres se acercaron, y Thomas se puso delante de Mara y alz los puos.
No, Thomas! exclam ella en tono apremiante. Es demasiado tarde para
eso. Demasiado tarde
Mara tiene razn intervino Stokely. Es demasiado tarde. Entre vosotros
dos todo ha terminado. Ahora deja que acompaen a la seora de vuelta con sus
guardianes
Thomas no se movi del lugar, y Mara pas junto a l, le tom la mano, le dio un
rpido apretn y se separaron. Thomas observ con furia y desesperacin a las tres
figuras que regresaban con paso suave por el sendero que llevaba a Birgu. Stokely
grit entonces una nueva orden, y dos hombres agarraron a Thomas de los brazos y se
los sujetaron a la espalda. Stokely avanz y mene la cabeza en tono burln.
Qu va a ser de ti ahora, querido Thomas?

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CAPTULO 6
El semblante del Gran Maestre Jean DOmedes se ensombreci al escuchar a Stokely.
Al Gran Maestre lo haban despertado de su sueo poco despus de la hora segunda,
y haba regaado con enojo a su sirviente hasta que la causa de la molestia acab por
penetrar en su mente entorpecida por la somnolencia. Se haba vestido
apresuradamente y haba convocado a Romegas, su capitn de galera de ms
antigedad, y a Jean de La Valette a la cmara del consejo de la Orden en el corazn
del fuerte de San ngel.
Unas velas parpadeantes iluminaban a la audiencia reunida a toda prisa. Thomas
se encontraba entre dos guardias armados, frente a los tres hombres sentados tras una
mesa larga. Stokely permaneci a un lado y dio su versin. Cuando hubo terminado,
se hizo un silencio tenso hasta que el Gran Maestre carraspe y fulmin a Thomas
con la mirada.
Tenis idea del dao que le habis hecho a la Orden? La familia Venici nunca
nos perdonar cuando se enteren de lo que ha pasado. Y menos an el duque de
Cerdea, con cuyo hijo estaba prometida Mara. Nuestra situacin ya es bastante
precaria sin que haya necesidad de ganarnos nuevos enemigos.
Romegas intervino con un refunfuo:
Si se nos niega el permiso para reabastecer nuestras galeras en los puertos de
Npoles y Cerdea, nuestra capacidad para atacar a los corsarios y a los turcos se
ver muy afectada, seor.
El Gran Maestre tom aire.
Qu vamos a hacer?
No creo que haya eleccin, seor respondi Romegas. Debemos castigar a
sir Thomas de manera ejemplar. La familia Venici no esperar menos.
Un momento. La Valette se volvi para dirigirse a los otros hombres
sentados a la mesa. No hay necesidad de actuar con precipitacin. No es demasiado
tarde para ocultar este asunto a los ojos ajenos.
Eso es lo que me estaba preguntando dijo el Gran Maestre con aire
pensativo, y mir a Thomas con sagacidad. Es demasiado tarde, sir Thomas? El
honor de la dama est todava intacto?
Thomas se ruboriz y agach su mirada desafiante, que clav en el suelo de
piedra frente a la mesa.
Entiendo dijo DOmedes con tono inexpresivo. En tal caso debemos hacer
lo que dice Romegas. El castigo ser rpido y severo. Debe entenderse que la Orden
ha actuado contra este sinvergenza.
Ha roto un juramento sagrado afirm Romegas y traicionado el honor de
la Santa Religin. Los Venici querrn sin duda su cabeza. Me figuro que slo eso

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aplacar su furia.
La Valette resopl con desprecio.
No estaris sugiriendo en serio que ejecutemos a sir Thomas?
Romegas dijo que s con la cabeza.
Eso es precisamente lo que estoy sugiriendo.
Por qu? Por sucumbir a la debilidad de la carne? sa no es razn para colgar
a un hombre. Por Dios! De ser as, habra que ahorcar con l a la mitad de los
caballeros de la Orden por tener amantes o por causar estragos entre las mujeres de
nuestros enemigos.
El Gran Maestre alz una mano.
Callaos, os lo ruego. No estamos aqu para juzgar a otros caballeros. Slo el
caso de sir Thomas.
A menos que haya una norma comn, sugiero que no tenemos un cdigo de
honor que valga la pena preservar, seor.
El Gran Maestre arrug la frente con enojo.
Vais demasiado lejos, La Valette.
No, seor. Sois vos quien est traspasando los lmites. La Valette seal a
Thomas con un gesto. Conozco bien a este caballero. Ha luchado a mi lado estos
dos ltimos aos. No he visto a nadie que le iguale en coraje y devocin a la Orden.
Sir Thomas es uno de los caballeros ms prometedores de su generacin. Sera una
imprudencia acabar con un talento como el suyo cuando tenemos una gran necesidad
de combatientes. Castigadlo, s. Una flagelacin pblica, incluso. Eso debera ser ms
que suficiente para recordar a nuestros hombres la necesidad de actuar con honor y
caballerosidad. No hace falta nada ms que eso.
No es suficiente replic Romegas. Si hiciramos eso y permitiramos que
sir Thomas continuara en la Orden, sera un recordatorio constante de nuestra
vergenza y, lo que es an peor, de nuestra lenidad e indulgencia hacia la mala
disciplina y la moralidad relajada. Nuestros caballeros ms jvenes tienen que
aprender la leccin. Necesitan que se les recuerde la gravedad y solemnidad de los
juramentos que unen a la Orden. Que la muerte de sir Thomas reafirme los lazos que
nos atan. Os insto a que lo mandis ejecutar, seor.
La Valette mene la cabeza.
Si lo matis, corris el riesgo de disuadir a otros jvenes hbiles de unirse a la
Orden. El delito de sir Thomas es que es joven, y todos conocemos perfectamente las
necesidades y deseos poderosos que una vez compartimos con sir Thomas. Si se le
ejecuta por una falta de criterio temporal, los hombres como l, hombres a los que
necesitamos, no querrn unirse a nosotros. Hay una manera mejor continu
diciendo La Valette. Una forma de demostrar que no toleraremos esta clase de
indiscreciones. Yo digo que expulsemos a sir Thomas de la Orden.

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Expulsarlo? El Gran Maestre frunci el ceo. Qu clase de castigo es


se?
No hay nada ms vergonzoso. La Valette se volvi hacia Thomas. Creo
que tengo bien calado a este hombre. l considera su afiliacin a la Orden el mayor
honor que un hombre puede alcanzar en esta vida. Es la Orden lo que da forma y
valor a su existencia. Despojadlo de eso y vivir avergonzado, y todos los das sufrir
todo el peso de su prdida. ste es el castigo que habra que imponer. Adems,
mientras viva, an puede aprovechar su talento para la guerra sirviendo a la
cristiandad en alguna otra parte, si no aqu.
Thomas agradeci la intervencin de La Valette. Podra salvarle la vida. Pero las
palabras de su mentor eran bien ciertas. Para l no haba mayor deshonra que ser
expulsado de la Orden. Qu hara entonces? Todos los que supieran de su suerte
tendran muy mal concepto de su honor.
El Gran Maestre guard silencio mientras consideraba el destino del joven
caballero. Al fin, respir profundamente y habl:
He tomado una decisin. Sir Thomas Barrett ser despojado de su rango y de
todos los privilegios que conlleva su pertenencia a la Orden. Su escudo de armas se
retirar de las dependencias de los caballeros ingleses, y abandonar la isla en cuanto
se pueda organizar un transporte. No tiene que regresar nunca bajo pena de muerte,
salvo con el permiso expreso de la Orden. Es un exiliado, y lo seguir siendo hasta
que la muerte lo reclame o hasta que sea la voluntad del Gran Maestre titular
condonar su exilio con las condiciones que se propondrn ante dicha eventualidad.
Golpe la mesa con los nudillos. Llevaos al prisionero.
No! exclam Thomas. Primero dejadme ver a Mara.
Cmo os atrevis? dijo Romegas, enfurecido. Llevaos a este cerdo
insolente! Ahora mismo.
Thomas not que los soldados volvan a agarrarlo uno por cada brazo. Forceje
mientras ellos lo arrastraban hacia la puerta.
Dejadme verla! Una vez ms. Debo verla una ltima vez, por el amor de
Dios!
Sacadlo de aqu! grit DOmedes.
Thomas se retorca, pero los hombres lo sujetaron con fuerza y lo empujaron
hacia la puerta.
Qu va a ser de ella? Qu vais a hacer con Mara?
Ya le llegar el momento le dijo el Gran Maestre. Ella tambin ser
juzgada y castigada en consecuencia. Podis estar seguro de ello.
Thomas tuvo la sensacin de que le estaban haciendo pedazos el corazn, y mir
a Stokely con expresin suplicante mientras se lo llevaban.
Por nuestra antigua amistad, Oliver, jura que cuidars de ella. Soy yo quien

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merezco tu ira, no Mara. Ella es inocente. Jrame que la protegers!


Stokely permaneci inmvil y en silencio, y lo nico que revel sus sentimientos
fue una leve sonrisa de satisfaccin cuando sacaron a Thomas a rastras y la puerta se
cerr tras l.

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CAPTULO 7
Barrett Hall, Hertfordshire
13 de diciembre, da de Santa Luca, 1564
El primer mensaje lleg al anochecer de un da fro y sombro. Thomas estaba
sentado en una vieja silla de madera tallada de su estudio, mirando por las ventanas
de vidrio emplomado. Un manto de nieve cubra el prado que se extenda desde la
casa, y el brillo distorsionado de trmula luz roja y dorada rielaba en los cristales al
reflejar el resplandor del fuego mortecino del hogar. Fuera, la luz era fra, azul e
incmoda, y Thomas fij la vista en sus profundidades sin moverse y, de hecho, sin
mostrar el menor indicio de vida. Era como si su corazn estuviera tan fro e inmvil
como el mundo exterior, envuelto en un manto, esperando una reavivacin de calor y
crecimiento cuando cambiara la estacin. Aunque volvera la primavera, tan seguro
como que saldra y se pondra el sol, la perspectiva brindaba poco consuelo a
Thomas. Los aos haban ido desmarandose en torno a l como una tela vieja y
rada, y poco le importaba el paso de las estaciones. Hacia ya mucho tiempo que su
espritu se haba convertido en piedra: duro, inflexible e insensible. Pero aunque su
corazn se hubiese marchitado, su bienestar fsico todava le importaba, por lo que
coma con moderacin y haca ejercicio todos los das hiciera el tiempo que hiciera o
fuera cual fuera su estado de salud. Era una criatura de costumbres.
En todos los aos transcurridos desde que lo haban echado de la Orden de San
Juan, Thomas se haba mantenido en forma y haba hecho buen uso de sus
considerables habilidades para la lucha. Haba pasado la mayor parte del tiempo
como mercenario, combatiendo en las interminables guerras que hacan estragos por
toda Europa. La muerte, por enfermedad, hambre y en batalla, lo haba acompaado
durante todo este tiempo, y sin embargo l segua vivo, a pesar de unas cuantas
heridas. Adems, la lectura y el estudio continuos mantenan su mente despierta. l
no iba a sucumbir a la estupidez indulgente que pareca consumir a la nobleza
inglesa, cuyos miembros holgazaneaban indolentemente en sus jardines ornamentales
y grandes mansiones. Se hacan llamar seores y caballeros, y sin embargo ni uno
entre diez era capaz de ocupar su lugar en la lnea de batalla.
A sus cuarenta y cinco aos, Thomas an se mova con soltura. Aunque unas
mechas grises le tean las sienes y la barba, y su rostro curtido empezaba a
arrugarse, casi todo el mundo saba por instinto que no era un hombre con el que se
pudiera jugar. En una ocasin, asisti a un acontecimiento en la corte y atrajo la
atencin inoportuna de un petimetre borracho que haba odo alguna historia sobre sir
Thomas y estaba decidido a poner a prueba a aquel extrao y callado caballero.
Aquello acab mal. Pero haca mucho tiempo que Thomas haba dominado el arte de
evitar a los idiotas de un modo educado y efectivo. Prefera dar muestras de una
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tolerancia madura que tener un enfrentamiento que slo poda resultar en una
humillacin pblica de un hombre ms joven. Thomas haba experimentado la
vergenza amarga de la humillacin en su juventud, y haba aprendido a valorar la
templanza. Fue una leccin que haba pagado a solas en la oscuridad, cuando haba
enterrado la cara en una almohada spera para ocultar su sufrimiento a los dems. No
deseaba crearse nuevos enemigos, de modo que haca odos sordos a la zafiedad de
aquellos bobos aristcratas ingleses, y, siempre que su honor lo permitiera, los
ignoraba por completo.
Tan slo una vez se haba visto obligado a usar sus habilidades para defenderse.
Haba ocurrido haca diez aos, en un banquete por el seor alcalde de Londres. Un
joven escandaloso se haba enfrentado a Thomas. Tena unos ojos vivos abiertos de
par en par, y la mano le tembl levemente cuando la desliz del pomo de su estoque y
agarr la empuadura. Antes de que su hoja hubiera salido ms all de unos pocos
centmetros de su vaina delicadamente decorada, Thomas agarr al chico por la
mueca como si su mano fuera un guante de hierro, lo mir con una sonrisa dulce de
advertencia y mene la cabeza, tras lo cual dio media vuelta para marcharse. Pero el
idiota se haba puesto a gritar con furia ofendida y continu desenvainando la espada.
Thomas se dio media vuelta con celeridad y, con un pual fino que pareca haber
surgido de la nada de tan rpido como haba aparecido, clav la mano del joven en su
propio muslo. El chico se desplom en el suelo. Thomas recuper su daga con calma,
le hizo un torniquete al joven para detener la hemorragia y despus se disculp con el
anfitrin y abandon el banquete.
Mene la cabeza al recordarlo, enojado an consigo mismo por no haber
interpretado la expresin de aquel joven a tiempo de evitar el incidente. Ya tena las
manos muy manchadas de sangre, y no deseaba aumentar el sufrimiento que ya haba
causado en muchos otros, tanto paganos como cristianos. Aquel recuerdo lo haba
atormentado durante los aos posteriores a su regreso a Inglaterra. Ahora se haba
convertido en otra cicatriz ms que se iba desvaneciendo con la edad y la
familiaridad.
Thomas se arrebuj en su abrigo y se levant del asiento junto a la ventana, se
acerc a la chimenea y, con cuidado, ech al fuego dos troncos ms. Se los qued
mirando un momento con pasmada fascinacin, mientras el humo sala de entre las
grietas de la madera con un silbido; hubo un pequeo estallido, una rfaga de chispas
y una llama amarilla y brillante surgi con vacilacin de las brasas encendidas bajo
los troncos. Thomas regres a la ventana y se sent otra vez a contemplar la creciente
oscuridad del exterior.
Por encima del chisporroteo de la lea, oy un alboroto en la casa que llam su
atencin. Eran ya pocos los sirvientes que todava vivan en la casa. No necesitaba
ms. Desde luego no precisaba las docenas que haban servido a sus padres y

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hermanos muchos aos atrs, cuando era nio, antes de que su padre le hubiera
conseguido un puesto en la Orden. Sus dos progenitores haban muerto poco despus
de que Thomas abandonara Inglaterra, y slo haba recibido una lacnica carta de su
hermano Edward en la que le informaba de la enfermedad que los haba matado a
ambos con tan slo unos das de diferencia. Despus, Edward result muerto en un
accidente de caza y, al cabo de un ao, el joven Robert haba desaparecido en el mar,
sirviendo en un buque corsario cuyo nico botn haba sido la disentera, que caus
estragos en la tripulacin y dej a su paso unas figuras esquelticas que finalmente
llegaron a Dartmouth varios meses despus. Cuando Thomas regres a la casa
solariega, la criada que haba servido como niera de Robert le haba contado la
historia. Robert siempre haba sido el favorito de la familia, un muchacho rubio, de
buen carcter y con una alocada vena aventurera, muy distinto del adusto y callado
Thomas. Thomas nunca haba tenido celos de l y tampoco haba deseado emular su
popularidad. Sencillamente, quera a su hermano.
Y ahora l era el ltimo. Viva slo con su criado, John, la anciana criada,
Hannah, y un joven mozo de cuadra que se ocupaba de los seis caballos que
quedaban y de los avos de montar en el patio de la parte trasera de la casa. Stephen
rara vez hablaba con los dems y, segn Hannah, era ms caballo que hombre. Aparte
de ellos, el nico viejo conocido de la familia era el administrador de la finca, que por
aquel entonces viva en Bishops Stortford y supervisaba a los arrendatarios de las
tierras de Thomas, recaudaba los alquileres y depositaba los ingresos en el banco en
nomine de su seor, a quien le enviaba un estado de cuentas dos veces al ao.
La casa solariega de Hertfordshire llevaba ocho generaciones en la familia.
Thomas era el ltimo de la familia Barrett. No se haba casado y no tena herederos.
A su muerte la finca pasara a un primo lejano, un hombre al que Thomas ni conoca
y que no le importaba lo ms mnimo.
De vez en cuando, los amigos de su padre haban intentado concertar un enlace
para Thomas. Educada pero insistentemente, l haba rechazado las oportunidades
que ponan a su alcance. Algunas de las mujeres estaban bien relacionadas, eran
bastante atractivas e incluso inteligentes. Pero ninguna de ellas se haba podido
comparar ni por un momento a Mara, y slo servan para recordarle a Thomas lo que
haba perdido y nunca podra recuperar en esta vida. Y fue tal la naturaleza de su
separacin que no era muy probable que alguna fuerza divina permitiera su reunin
en la otra vida. Thomas pasaba los das sumido en este estado de nimo de prdida
perpetua. Despus de Mara no haba habido nada, slo el dolor persistente al
recordar un roce, un gesto, una sonrisa, una expresin, y fragmentos de momentos
que compartieron el uno en brazos del otro.
Por un instante, los recuerdos resultaron abrumadores. Thomas sacudi la cabeza
con enojo, apret los puos y lanz una mirada fulminante y ciega a la silenciosa

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serenidad del otro lado de la ventana. El momento pas, y Thomas dej escapar un
suspiro, la tensa exhalacin de quien acaba de salir de debajo del cuchillo del
cirujano.
Llamaron suavemente a la puerta del estudio, y Thomas se apart de la ventana.
S?
Se alz el pestillo, la puerta de roble oscuro se desliz hacia el interior de la
habitacin y por ella entr John. Salud a su seor con la cabeza e hizo un gesto en
direccin al pasillo oscuro que daba al estudio.
Ha llegado un mensajero, seor.
Un mensajero? Thomas frunci el ceo. Quin es?
Un extranjero, seor, dijo John, que entrecerr los ojos con desconfianza.
Se hace llamar Philippe de Nanterre.
Thomas guard silencio un momento.
No conozco ese nombre. Dijo quin lo enviaba o cul era el asunto del
mensaje?
Dijo que el mensaje slo poda orlo usted, seor.
Thomas sinti una dbil punzada de inquietud. Qu haca un francs all, en
Inglaterra, en su casa, si no era para remover algn aspecto de una vida pasada y
enterrada haca mucho tiempo?
Dnde est ahora? Thomas enarc las cejas.
En el vestbulo, seor. John se encogi de hombros. Me pareci lo mejor.
Hazlo entrar y deja que se caliente junto al fuego del saln. Lo cristiano es
ofrecerle alguna muestra de hospitalidad, sobre todo en esta poca del ao.
A Thomas no le era grata la intrusin. ltimamente eran pocos los que haban ido
a verlo por motivos sociales, y menos an los que le enviaban una invitacin a una
mascarada o banquete. Por norma general, trataba a las visitas inesperadas como una
molestia, algo que poda despachar con prontitud para luego ignorarlo. El ejercicio de
la maana lo haba fatigado, y no quera que lo molestaran ahora que se haba
acomodado junto al fuego para pasar la tarde. Si aquel hombre, Philippe de Nanterre,
haba acudido all con una oferta para prestar servicio militar se marchara
decepcionado. Thomas haba hecho las paces con el mundo, y con sus enemigos, y
quera que lo dejaran en paz. Se frot la barba bien recortada y mir a su criado.
Averiguaste algo sobre lo que quiere?
S respondi John con una sonrisa. Tiene una carta para vos, seor. La vi
en su alforja mientras conduca su caballo al establo.
Thomas no pudo evitar esbozar tambin una sonrisa.
Y resulta que su bolsa estaba abierta, sin duda.
No es culpa ma si la hebilla no haba sido bien abrochada, seor. Lo nico que
yo quera era traeros ms informacin.

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En tal caso lo has hecho bien. Y qu me dices de esa carta que viste por
casualidad?
Es un pergamino plegado y sellado. El remitente no puso su nombre en el
exterior.
Y reconociste el sello?
No, seor.
Pues descrbelo.
Es una cruz, seor. Una cruz con una muesca en cada uno de los extremos.
Thomas sinti que lo invada una oleada de mareo, cerr los ojos unos instantes y
reprimi la marea de recuerdos e imgenes que surgan espontneas e inoportunas.
Sin embargo, tambin estall una chispa de esperanza en su pecho, avivada por su
curiosidad. Respir profundamente, abri los ojos y mir a su criado.
Llvalo a la cocina y dale de comer.
Seor? John arque las cejas. Pero es un extranjero, seor. No es de
confianza. Yo en vuestro lugar lo echara, seor.
Pues menos mal que no ests en mi lugar. Pronto ser de noche, y el camino a
Bishops Stortford est helado. No estara bien. No sera seguro. Si lo desea, puede
quedarse a pasar la noche aqu. Dale de comer y ofrcele una cama. Y dile que
hablar con l en breve.
John solt un gruido, pero saba que lo mejor era no provocar a su seor.
Thomas esboz una sonrisa.
Ha debido de recorrer un largo camino para encontrarme. Lo menos que
podemos hacer es ofrecerle la hospitalidad de la casa. Ahora ve y atiende sus
necesidades.
John inclin la cabeza, sali del estudio y cerr la puerta tras l. Sus pasos
resonaron por el pasillo revestido con paneles de roble, mientras Thomas se
acariciaba la barba con aire pensativo. Reconoci perfectamente el sello que John le
haba descrito. Era el emblema de los Caballeros Hospitalarios. Tras los largos aos
de espera, la Orden haba roto por fin su silencio.

* * *
En cuanto abri la puerta y entr en la cocina, Thomas supo que toda la rutina y
aislamiento de los ltimos aos haban terminado. El mensajero estaba sentado de
espaldas al fuego de cocinar, encorvado sobre un cuenco humeante. Alz la mirada
con un parpadeo cuando entr el seor de la casa, y se levant rpidamente al tiempo
que se limpiaba los labios con el dorso de la mano. Tena la tez morena y una cicatriz
amoratada en la frente. Su rostro estaba curtido y su expresin era firme pero
educada, y aun as Thomas vio que no poda tener ms de veinte aos. Un soldado
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viejo antes de tiempo, como todos los novicios que sobrevivan a sus primeros aos
en la Orden. El mensajero todava llevaba puesta una capa de montar oscura y gruesa.
En el hombro haba una cruz blanca con manchas y salpicaduras, cuyos brazos se
ensanchaban y luego se dividan en dos puntas, una para cada uno de los idiomas de
la Orden.
Sir Thomas Barrett? Tengo un mensaje para vos del Gran Maestre. Su
ingls era bueno, pero an conservaba un acento marcado, supuso que de alguna
regin del sur de Francia. Thomas asinti con la cabeza y con un gesto de la mano le
indic que se sentara.
Se dirigi al hombre en francs:
Utilizaremos el idioma oficial de la Orden, si no os importa.
Ser un placer respondi el mensajero en la misma lengua.
Thomas hizo un gesto con la cabeza en direccin a los dos criados.
No saben mucho de mi vida anterior. No consentira que propagaran cotilleos
en el pueblo. Las cosas ya son bastante difciles para los que mantienen la fe con la
Iglesia de Roma.
Lo comprendo.
Thomas se volvi hacia John.
Puedes dejarnos. Y t tambin, Hannah.
En cuanto los criados salieron y cerraron la puerta, Thomas permaneci al otro
extremo de la mesa y mir al mensajero.
Y bien?
El Gran Maestre
Quin es? lo interrumpi Thomas.
Quin?
Pill desprevenido al hombre ms joven.
Lo siento explic Thomas. He estado un tanto apartado de los asuntos de
la Orden. No tengo ni idea de quin la dirige actualmente.
Ah El mensajero no disimul su sorpresa. Sirvo al Gran Maestre Jean
de La Valette.
La Valette. Thomas asinti. Lo recuerdo Debe de ser un anciano.
El mensajero lo mir con el ceo fruncido, y Thomas sonri.
Siempre tuvo una cabeza vieja sobre los hombros. Y la constitucin ms fuerte
que cualquier hombre que haya conocido jams. Decidme, todava encabeza la
primera marcha de resistencia de los novicios?
El mensajero hizo una mueca.
Oh, s. Y sigue hacindonos marchar hasta que nos desplomamos.
Ambos se rieron, y la tensin entre los dos se disip un poco. Thomas sac un
taburete de debajo de la mesa y se sent, sonriendo al recordar a un hombre delgado

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de unos cuarenta aos marchando a grandes zancadas por delante de una columna
desordenada de jvenes que jadeaban para mantener el paso del veterano caballero.
Pero la sonrisa se desvaneci cuando la mirada de Thomas se fij de nuevo en la cruz
de la capa del mensajero.
De dnde sois, hermano?
Mi familia tiene una finca cerca de Nimes.
Ah, me pareci reconocer vuestro acento, Philippe de Nanterre. Tenis un
mensaje para m.
S, seor.
Thomas sinti que el corazn se le aceleraba en el pecho.
As que al fin han tomado una resolucin. Me pregunto si voy a continuar
excluido de la Orden o van a volver a llamarme.
No os comprendo, seor.
Thomas se lo qued mirando para ver si el joven era tan tonto como para burlarse
de l. Pero la confusin del mensajero pareca genuina, y Thomas le quit
importancia con un gesto de la mano.
No importa. Dadme el mensaje.
S, seor. El joven baj el brazo para coger el morral de cuero que
descansaba en las losas del suelo, junto a sus botas de montar. Lo coloc en el
desgastado entramado de la mesa de la cocina, y se detuvo para examinar la hebilla
con recelo. Mir hacia la puerta que sala de la cocina, y mene la cabeza antes de
desabrocharla. Meti la mano dentro, y sac un pergamino plegado con un sello de
cera. Se lo entreg a Thomas, quien lo cogi tras una leve vacilacin. Thomas se lo
acerc a los ojos y lo torci un poco para que el fuego de la cocina iluminara el sello
de la orden y las palabras escritas al lado. Para sir Thomas Barrett, caballero de la
Orden de San Juan. Se le aceler el corazn cuando ley la ltima frase por segunda
vez.
Cmo me habis encontrado?
Sir Oliver Stokely me dio indicaciones precisas, seor.
Sir Oliver debe de haberse ganado una posicin elevada a estas alturas.
Suponiendo que sea el mismo hombre que conoc.
Philippe asinti con la cabeza y respondi sin alterarse:
Sir Oliver es secretario del Gran Maestre.
Es extraordinario, no creis? Thomas se rio. Para un ingls, claro est.
Seor?
No importa. Terminaos las gachas. Thomas dirigi de nuevo la mirada al
pergamino. Desliz un dedo por debajo del pliegue y rompi el sello. El pergamino
cruji al desplegarlo y alisarlo sobre la mesa. Empez a leer.

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CAPTULO 8
El mensaje comenzaba en tono bastante seco, y la antipata y el desprecio de sir
Oliver Stokely se hicieron patentes de inmediato.
Sir Thomas:
El Gran Maestre, Jean Parisot de La Valette, me pide que os escriba este
mensaje en virtud de nuestro idioma comn. Seris consciente, como lo soy
yo, de que bajo circunstancias normales vuestra expulsin de la orden no
tendra marcha atrs. Dada la grave naturaleza de vuestra conducta hace
unos veinte aos, mi opinin siempre ha sido que la exclusin de la Orden era
el menor de los castigos que os merecais. Sin embargo, la crisis actual
requiere que el Gran Maestre anule vuestro exilio. Por ello, conforme al
juramento que prestasteis al entrar en la Orden, con la presente se os
convoca en Malta y se os exige que realicis la travesa con la mxima
rapidez posible o sufriris el dolor de la deshonra a ojos de vuestros iguales y
ante Dios.
No es necesario que os transmita la gran vergenza que ocasionasteis a
nuestros hermanos ingleses. El peligro en el que se halla actualmente la
Orden y, de hecho, toda la cristiandad, os brinda la oportunidad de redimir a
vuestros compatriotas y a vos mismo. Conocindoos, albergo pocas
esperanzas de que hagis honor a vuestro juramento, y pienso que vuestra
contribucin a nuestra defensa ser muy poca en cualquier caso. Sin
embargo, tengo instrucciones del Gran Maestre de emplazaros, cosa que
hago por la presente segn sus deseos.
El portador de este mensaje os proporcionar ms informacin sobre la
situacin aqu, en Malta. Podis preguntarle los detalles que sera
imprudente poner por escrito.
Os saluda atentamente:
SIR OLIVER STOKELY,
Caballero de Justicia de la Orden Hospitalaria
de San Juan, a da de hoy, 6 de noviembre.
Thomas mir al mensajero.
Esto fue escrito en noviembre. Os habis dado mucha prisa.
Philippe se encogi de hombros.
El tiempo no es un lujo que la Orden pueda permitirse.
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Eso parece. Estis al corriente del contenido de esta carta?


No, seor. Los mensajeros fuimos informados del peligro, y nos entregaron
cartas que tenamos que repartir a nuestros hermanos caballeros. Vos sois el primero
de mi lista. Despus hay dos ms. Uno en York, y el ltimo en Dinamarca. Si Dios
quiere, regresar a Malta antes de que llegue el enemigo.
Entiendo. A cuntos caballeros estn volviendo a llamar?
Philippe lo mir fijamente un instante, y por un momento pudo verse un atisbo de
desesperacin en su rostro antes de que respondiera:
A todos.
Thomas solt una carcajada.
A todos? Vamos, no me hagis rer, muchacho.
Sir Thomas, ya os he dicho que no podemos permitirnos perder el tiempo. En
cuestin de seis meses, un ao a lo sumo, podra ser que los infieles hubieran borrado
completamente la Orden de la faz de la tierra de Dios.
Thomas estaba ms que acostumbrado a los jvenes que tenan pasin por las
ilusiones retricas, pero, por educacin con su invitado, se guard la opinin.
La carta dice que podis contarme todos los detalles. De modo que
desembuchad.
Philippe apart el cuenco.
El pasado octubre, nuestros espas informaron de que el sultn Solimn haba
convocado una reunin de sus consejeros para discutir la estrategia de la prxima
campaa. Aunque los espas no pudieron introducirse en la reunin, vieron llegar a
palacio a una gran cantidad de visires, almirantes y generales. Acudieron desde todos
los rincones del imperio otomano. Haba incluso enviados de Dragut, y tambin de
los dems corsarios y piratas de Berbera. No haba duda de que los turcos estaban
planeando algo a gran escala para el prximo ao. Poco despus, empezamos a
recibir informes de otros agentes en los que se hablaba de reservas enormes de armas,
plvora y suministros de grano y carne en salazn. En las fundiciones del sultn se
han forjado una gran cantidad de piezas de artillera nuevas, y los mejores artilleros e
ingenieros han llegado a Constantinopla. Luego llegaron noticias de una gran
concentracin de barcos en los puertos de toda la costa del Egeo, y de la llegada de
columnas de soldados a los campamentos cercanos. Philippe se inclin levemente
sobre la mesa. Est muy claro. Tienen intencin de atacar a la Orden. De
aniquilarnos.
Thomas sonri.
Est claro que tienen intencin de atacar a alguien. Pero por qu a Malta? Por
qu ahora? Seguro que Solimn tiene asuntos ms urgentes en alguna otra parte. Me
temo que nuestro amigo el Gran Maestre est sacando conclusiones precipitadas.
No Philippe dio un fuerte manotazo. Cmo os atrevis a cuestionar su

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palabra!
Thomas se lo qued mirando y baj la voz.
Tened cuidado, muchacho. No consentir que me hablis de esa forma, y
mucho menos en mi propia casa.
Por un momento, el mensajero le devolvi una mirada fulminante con la que
desafi descaradamente a Thomas. Pero entonces vio el brillo fro y despiadado en
los ojos de aquel hombre mayor, y record lo poco que haba odo en Malta sobre la
reputacin de sir Thomas. Su mirada flaque y se pos en la superficie desgastada de
la mesa de la cocina.
Os pido disculpas, seor. El viaje ha sido largo y mi mente est cansada. No era
mi intencin ofenderos. Slo quera defender el honor de mi maestre y el vuestro.
Thomas movi la cabeza en seal de asentimiento.
Lo comprendo muy bien. Es bueno ver que La Valette sigue teniendo el poder
de inspirar tan ferviente devocin entre sus hombres. Pero por qu est tan seguro de
que Solimn est dirigiendo su espada contra la Orden? Y por qu ahora, cuando
est listo para atacar a la cristiandad por los Balcanes? frunci el ceo. No veo
qu sentido puede tener un ataque sobre Malta.
Est muy claro, seor. Desde el principio de su reinado, hace ms de cuarenta
aos, Solimn ha reivindicado los ttulos de Rey de Reyes y de Seor supremo de
Europa y Asia. Su plan siempre ha sido dominar a todos los reinos de la cristiandad,
e imponer el islam a todos sus sbditos. Es un hombre de edad considerable, y teme
morir antes de haber logrado su ambicin.
Thomas sonri otra vez.
Eso son fantasas. He sido soldado el tiempo suficiente para saber que un plan
como se est fuera del alcance incluso de alguien como Solimn.
Sea o no una fantasa, es lo que planea hacer, seor. Los espas del Gran
Maestre lo oyeron de labios del mismsimo Solimn. Y su plan empieza con Malta y
nuestra orden de caballeros. Hemos sido una espina para l durante largos aos, y
ahora est dispuesto a destruirnos. El joven caballero puso sus ideas en orden y
prosigui. La causa principal de que el sultn est resuelto a tomar Malta se origin
cuando capturamos una de sus ms preciadas carracas comerciales el verano pasado.
El comandante Romegas captur el barco frente a las costas de Egipto. Transportaba
a una dama de alto rango y al sanjak de Alejandra. En la bodega del barco haba una
enorme fortuna en seda y metales preciosos. Se estim que su valor era equivalente a
ochenta mil ducados
Thomas mene la cabeza, maravillado por el hecho de que un tesoro tan enorme
pudiera contenerse en los lmites de madera de un barco, aunque fuera de los ms
grandes.
Philippe le dirigi una breve sonrisa.

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sa fue exactamente mi reaccin, seor. Y supongo que slo podemos hacernos


una idea de cmo reaccion el sultn al enterarse. La Orden lleva decenios
entorpeciendo el comercio de Solimn. Nos hemos vuelto cada vez ms audaces, y
ahora est decidido a aplastarnos.
Por venganza? Thomas enarc una ceja. El Solimn que yo recuerdo no
dejara que el corazn dominara su cabeza.
Y no lo ha hecho coincidi Philippe. No es slo por venganza que quiere
agregar Malta a su imperio. En cuanto nuestra isla sea suya, Sicilia ser la siguiente.
Desde Sicilia puede atacar Italia y capturar Roma, el ncleo de nuestra fe. Ni siquiera
entonces se saciar su apetito. No se saciar hasta que haya cruzado los Alpes y
matado o esclavizado hasta el ltimo cristiano. Philippe volvi a inclinarse y dio
unos golpecitos en la mesa con el dedo. Acaso creis que esta remota isla est a
salvo de las fauces de su ambicin?
Thomas se rio.
Bonitas palabras. Me parece or la voz de sir Oliver en ellas.
Philippe se reclin en su asiento con una sonrisa irnica en los labios.
Bueno, lo intent. Y no hay duda de que vos sois un zorro tan astuto como
dicen.
Quin lo dice?
Los hermanos que os recuerdan de vuestra poca de servicio en la Orden.
No puede haber muchos reflexion Thomas.
No.
Y los que de verdad me recuerden tambin se acordarn de la forma en que me
march de la Orden.
Eso es cierto, seor. Pero ahora las vicisitudes pasadas deben dejarse de lado.
Thomas mene un dedo apuntando al mensajero.
No hay duda de que comprendis muy poco la intensidad del sentimiento que
divide las nacionalidades de la Orden. En mi poca, nos atacbamos unos a otros casi
con la misma frecuencia con la que atacbamos a los infieles.
En tal caso, creo que cuando lleguis a Malta veris que las cosas no han
cambiado mucho, seor.
Cuando llegue a Malta? Thomas alz bruscamente la mirada. No deis
nada por supuesto, muchacho. Qu os hace pensar que volver corriendo a ponerme
al servicio de aqullos que me exiliaron? Si han sido sinceros con vos, Philippe,
conoceris las circunstancias de mi partida de Malta.
Philippe dijo que no con la cabeza.
Lo nico que he odo es que fuisteis responsable de algn escndalo. No
cuentan nada ms.
Pues son tan hermticos, fros y rectos como siempre. No les debo nada.

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Hicisteis un juramento. Uno no puede eximirse de un juramento. La nica


manera de hacerlo es con la muerte.
Thomas dirigi la mirada a las sombras del rincn de la cocina un momento, y
sonri con amargura.
Parece que muy pronto todos los miembros de la Orden van a verse eximidos
de este juramento.
No estaremos solos, seor. El Gran Maestre ha enviado peticiones de ayuda a
todos los reinos cristianos. Si responden, nuestro triunfo sobre el infiel est
asegurado.
La ingenuidad de aquel joven llen a Thomas de una gran tristeza. Philippe, y
centenares como l, iran al encuentro de la muerte aferrando estas nociones idealistas
en sus corazones como las reliquias sagradas por las que luchaban y moran. Thomas
haba albergado la esperanza de no volver a formar parte de esa insensatez, e intent
explicarse por compasin hacia su invitado.
Decidme, Philippe, desde que salisteis de Malta para venir aqu, no habis
atravesado ms de un reino cristiano enzarzado en algn que otro conflicto con su
vecino? Acaso desconocis la suerte sufrida por miles de catlicos en este pas?
Qu posibilidades hay de que unamos filas para resistir al infiel, cuando los
cristianos estamos tan decididos a destruirnos entre nosotros? No habr ms cruzadas.
Hemos abandonado la verdadera Iglesia de Dios, y Solimn es nuestro castigo.
Nuestro juicio.
Philippe abri la boca para protestar, pero Thomas alz la mano para hacerlo
callar y, al cabo de un momento, continu hablando en voz baja y tono de cansancio.
Volved con el Gran Maestre, y decidle que ir. No voy a morir por los que me
expulsaron. No voy a morir por la fe. Pero ir por motivos propios. Se puso de pie
. Y ahora me voy a la cama. Mi criado os buscar una habitacin para pasar la
noche. Imagino que desearis salir rumbo a York con las primeras luces.
Philippe asinti con la cabeza y, cuando Thomas se dirigi a la puerta con paso
resuelto, el joven mensajero carraspe:
Sir Thomas. Tenis mi gratitud, y la de nuestros hermanos en Malta.
Thomas se detuvo frente a la puerta, pero no se dio la vuelta. En cambio, encorv
los hombros y suspir profundamente.
Gratitud? Aqu no tengo nada que me retenga, y ver Malta una vez ms antes
de estar acabado. Eso es todo.
Sali de la cocina, y vio que John se levantaba con rigidez de un banco que haba
contra la pared del pasillo. Thomas hizo un gesto en direccin a la cocina cuando
pas por su lado.
Atiende sus necesidades. Tiene intencin de seguir su camino antes de que yo
me levante por la maana.

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S, seor.
Thomas se fue directo a la cama, consumido por un sinfn de recuerdos
arremolinados que el mensajero haba vuelto a despertar. Hannah le haba colocado
un calentador de cama bajo las mantas, pero, aun con dicha comodidad, Thomas
sigui estando intranquilo y el sueo lo evit, ahuyentado por una sucesin de
imgenes y emociones que no poda quitarse de la cabeza. Al final se dio por
vencido, y se qued mirando el techo de su dormitorio mientras el viento que
arreciaba fuera causaba un leve gemido en la chimenea. La perspectiva de regresar a
Malta era agridulce. Era all donde haba amado a Mara. Quiz, por algn milagro,
ella todava viviera all y albergara el mismo amor que l le haba proferido durante
los aos que haban estado separados. Se maldijo entonces por ser un viejo idiota, se
dio la vuelta de lado y al final consigui conciliar el sueo.
Cuando se despert, el viento haba aminorado y un sol radiante entraba en la
habitacin a travs de un hueco en las Cortinas. El fuego de la rejilla se haba
apagado haca ya rato, y el vidrio emplomado de las ventanas estaba cubierto de
hielo. Thomas se incorpor con rigidez, se sent un momento al borde de la cama y
record los detalles de la noche anterior.
Estaba convencido de que su decisin era correcta. En cualquier caso, a esas
alturas el mensajero ya se habra marchado y llevara su respuesta de vuelta a Malta.
Era demasiado tarde para cambiar de opinin. Necesitara prepararse una vez ms
para la guerra. Se aferr a esta conviccin, se visti y se dirigi a su estudio, donde
John le llevara el desayuno en cuanto oyera las fuertes pisadas de las botas de su
seor bajando por las escaleras.
John confirm que el joven caballero se haba marchado al alba con un cesto
pequeo con empanada y queso, que le servira de sustento durante la cabalgada del
da siguiente.
Despus de comerse un cuenco de gachas, Thomas se puso una capa gruesa con
capucha y se dirigi a pie por los campos de su finca a la granja de uno de sus
arrendatarios. Haba que talar unos rboles en uno de los bosquecillos que crecan en
su terreno, y haba quedado en encontrarse con el granjero y sus fornidos hijos para
cortarlos. Era un trabajo duro que a Thomas no le hubiera costado nada dejar que
hicieran ellos, pero disfrut del ejercicio y de la satisfaccin por el trabajo bien hecho
al ver la pila de leos que haban acumulado a medioda. Tras despedirse de los otros,
regres a la casa con la sensacin de haberse purgado de los pensamientos que lo
haban preocupado la noche anterior. Decidi partir hacia Malta aquella misma
semana.
Fue en ese momento cuando lleg el segundo mensajero.
El jinete cruz el arco de entrada al patio cuando l se estaba sacudiendo la nieve
de las botas junto al porche de la puerta principal de la casa. La nieve haba

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amortiguado el ruido de los cascos del caballo, por lo que no hubo ninguna
advertencia de su aproximacin. Thomas alz la vista rpidamente cuando percibi
movimiento, y vio que el jinete tiraba de las riendas para dirigir el caballo hacia l.
Llevaba una capa azul y los nuevos calzones que se haban puesto de moda en
Londres. El azul de la capa lo identificaba como sirviente de una casa rica. Al
acercarse, alz una mano enguantada y seal a Thomas.
Eh, t! He de hablarte.
Thomas se irgui y se cruz de brazos. La montura del jinete trot por la nieve y
sus cascos levantaron pequeas lluvias de cristales blancos a su paso. Se detuvo a una
docena de yardas de Thomas, y unas nubecillas de aliento se arremolinaron en el
hocico del caballo.
Puedes decirme si esto es Barrett Hall?
Lo es.
El jinete asinti con alivio, se desliz de la silla y aterriz suavemente en la nieve
sujetando an las riendas con una mano. Le dirigi una sonrisa a Thomas.
Llevo cabalgando desde el amanecer desde Londres. En Bishops Stortford me
desvi por un camino solitario. He tardado horas en encontrar este lugar. Por el
camino casi nadie haba odo hablar de Barrett Hall.
Nos gusta guardar las distancias dijo Thomas. Cuantas menos visitas
recibamos, mejor. Aunque su tono no era hostil, la expresin del jinete se
endureci ante el supuesto insulto, y se dirigi a Thomas con una mirada altanera.
Est tu seor en casa, amigo? Me han dicho que rara vez se aleja de este lugar
ltimamente.
Eso es cierto asinti Thomas.
Est en casa? pregunt el jinete con sequedad. No tengo tiempo para
juegos. Debo salir hacia Londres en cuanto haya cumplido con mi obligacin.
El seor todava no est en casa. Qu es lo que quieres con l?
Eso se lo tengo que decir a l en persona, no a su criado.
Pues habla. La expresin irritada del otro hombre se ensombreci un instante,
hasta que se dio cuenta de su error y cambi su actitud de inmediato; hizo una
pequea reverencia con la cabeza: Os pido disculpas, seor. No poda imaginar
Entonces, por qu te atreves a tratarme como a un inferior?
El hombre alz la cabeza e hizo un gesto hacia Thomas.
Seor, vuestro atuendo no es el de un caballero. Supuse
Supusiste? Te figuraste? Siempre juzgas a una persona por su aspecto?
Seor, yo yo no puedo hacer ms que disculparme.
Thomas lo mir con dureza hasta que el jinete agach la mirada. El hombre haba
cometido un error no deliberado y no haba tenido mala intencin, pero a Thomas le
molest. Aquel jinete era un ejemplo tpico de la sociedad que llenaba la corte real y

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de esos crculos menores que se aferraban a su periferia. El aspecto de una persona lo


era todo, mientras que la esencia de su carcter se pasaba por alto en gran medida.
Thomas no soportaba esa actitud: la nocin que l tena de los hombres y del mundo
era muy distinta, y adems se senta molesto por el hecho de que hubieran invadido
su intimidad dos veces en menos de un da.
Muy bien, qu noticias me traes?
Una citacin, seor, si sois tan amable. El jinete volvi a alzar la mirada, y
esta vez habl en tono respetuoso. De parte de mi seor, sir Robert Cecil. Os ruega
que vayis a verlo maana a su casa de Drury Lane, en Londres, a las seis en punto.
Me ruega? Y si digo que no?
El sirviente se qued un momento boquiabierto, como si no lo hubiera entendido,
como si no existiera la posibilidad de una alternativa a la simple aquiescencia a los
deseos de su seor. Trag saliva con nerviosismo, y luego contest:
No tengo instrucciones en lo que concierne a vuestra negativa a la peticin,
seor.
Es una lstima. Thomas se encogi de hombros. As pues, lo que me traes
es una orden. En cuyo caso estoy obligado a acudir. Muy bien, dile a sir Robert que
estar all a la hora indicada.
S, seor.
Thomas lo mir un momento. El sirviente se haba pasado ms de medio da en la
silla de montar y no regresara a la capital antes del anochecer. Las puertas estaran
cerradas, y lo ms probable era que se viera obligado a buscar un sitio para dormir
fuera de las murallas de Londres. Le hara un favor si le ofreca algo de comer y un
lugar para descansar antes de que abandonara la finca, como haba hecho con el
francs. Pero lo cierto era que no haba tenido que soportar esa altanera de su otro
invitado. Por ese motivo Thomas no se movi de su lugar frente a la puerta.
Ya tengo tu mensaje y puedes irte.
S, seor. El sirviente asinti, dispuesto a alejarse de l con mucho gusto. Se
agarr al pomo de la silla con una mano y coloc la bota en el estribo. Fue a subir a la
silla, pero el fro le haba entumecido las articulaciones y se desliz de nuevo hacia el
suelo. Con un gruido irritado, Thomas se acerc a l, se agach y ayud al sirviente
a subir a la silla.
Os doy las gracias, seor.
Thomas asinti con la cabeza, y el criado tom las riendas e hizo dar la vuelta a
su montura, la puso al trote por el patio, sali por el arco, y el suave ruido sordo de
los cascos se desvaneci enseguida. Thomas se qued mirando la entrada unos
instantes, tras lo cual se dio la vuelta y entr en su casa llamando en voz alta:
John! John! Maldito seas, hombre! Dnde ests?
Ya vengo, seor! lleg la respuesta desde la cocina. Al cabo de un

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momento, se abri la puerta y el viejo criado sali apresurado y limpindose unas


migas del mentn.
Voy a necesitar mis alforjas, la capa de montar, las botas y la espada para
maana. Encrgate de que estn limpias y preparadas al amanecer. Tengo que ir a
Londres.
S, seor. John lade levemente la cabeza. Puedo preguntar cunto
tiempo estaris fuera?
Quin sabe? Thomas esboz una dbil sonrisa. Parece ser que no est en
mi mano decir cundo regresar.

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CAPTULO 9
Londres
Oscureca cuando Thomas se aproxim a la capital, que se extenda por el paisaje
como una mancha oscura a unas cuantas millas por delante. La Gran Carretera del
Norte estaba cubierta de un hielo duro, y la superficie llena de rodadas haba obligado
a Thomas a poner el caballo al paso y a situarle detrs de la carreta de un comerciante
de lana en la larga columna de carros, jinetes y viajeros a pie que se dirigan a
Londres antes de que sus puertas se cerraran durante la noche. Thomas se haba
conformado con cabalgar al ritmo de la columna, a diferencia de los varios correos
que haban pasado por all a toda prisa durante el da. A ambos lados de la nieve
hollada y las vetas expuestas de tierra helada, un manto blanco cubra los campos y
sotos. El cielo estaba encapotado, haba habido rachas de nieve desde el medioda, y
pareca probable una nueva nevada. Unas finas volutas de humo se alzaban en el cielo
desde las chimeneas de las granjas aisladas y de las aldeas que salpicaban el paisaje.
Aqu y all se distingua un resplandor rosceo en alguna ventana, que haca que los
viajeros anhelaran el confort del calor de una chimenea. Aunque el da haba sido
largo y el fro le haba helado los huesos hasta el punto de que iba encorvado bajo su
gruesa capa, los pensamientos de Thomas estaban en otra parte. Solo una pequea
dosis de atencin, la imprescindible, estaba dirigida a guiar su montura y a fijarse de
vez en cuando en su entorno. Por lo dems, su mente se ocupaba en el motivo que
haba detrs de aquella citacin en casa de sir Robert Cecil, el secretario de Estado de
la reina. Thomas saba que Cecil haba sido un firme seguidor de Isabel en los
difciles aos anteriores a su sucesin al trono. Al igual que ella, Cecil era un
protestante devoto y el principal promotor de los esfuerzos para contener la influencia
de los catlicos en Inglaterra. Era un hombre poderoso, y el estadista ms destacado
del pas, de modo que, qu poda querer de un caballero poco conocido que no haba
aparecido por Londres en los ltimos tres aos?
Desde que regres de la guerra en Europa, Thomas haba permanecido la mayor
parte del tiempo en su pequea finca, supervisando las cosechas y la cra de sus
ovejas y ocupndose del bienestar de sus arrendatarios. En las raras visitas que haba
hecho a Londres, haba asistido en unas cuantas ocasiones a la corte real y, con la
nica excepcin durante el reinado de la catlica Mara Tudor, no haba llamado la
atencin sobre s mismo. E incluso entonces, cuando haba derramado una pequea
cantidad de sangre, un hecho que acarreaba el castigo de perder una mano, no haba
recurrido a su religin para suavizar el castigo. Result que le haban impuesto tan
slo una pequea multa, cosa que algunos bien podan atribuir a la preferencia de
Mara por un compaero catlico. A Thomas le costaba creer que el motivo de que lo
convocaran varios aos despus pudiera ser el de saldar una deuda pendiente tan
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antigua.
No haba hecho causa comn con ninguno de aqullos que protestaban por los
derechos de los catlicos en pblico, y menos an con los que conspiraban en
privado. Era un juego muy peligroso. Los espas de sir Robert Cecil eran numerosos,
y las recompensas para los que informaran contra los catlicos eran muy tentadoras
para cualquiera que guardara rencor a alguien o a quien dominara la avaricia. Haba
algunos aristcratas cuya fe se haba utilizado para justificar la confiscacin de sus
fincas, e incluso sus condenas por traicin. Eran muchos los que haban adquirido
grandes fortunas persiguiendo a catlicos, casi tantos como los que se haban
enriquecido durante la anterior disolucin de los monasterios por el rey Enrique. Los
mismos que ahora apoyaban a Isabel, siempre y cuando ella garantizara sus derechos
sobre sus recin adquiridas fortunas.
A Thomas le costaba creer que su modesta riqueza hubiera atrado la atencin de
Cecil o de alguno de sus partidarios. El nico motivo que poda tener Robert Cecil
para solicitar su presencia en Londres deba de estar relacionado necesariamente con
la visita del joven caballero de la Orden. Thomas sinti que un escalofro recorra su
espalda. Si se era el motivo, se haba estado engaando al pensar que su tranquilo
retiro en lo ms profundo de la campia lo haba apartado del escrutinio. Irritado,
Thomas reflexionaba sobre el alcance del poder de Cecil y sus hombres, y maldijo
entre dientes a los caballeros que lo haban obligado a abandonar la Orden. Mucho
despus de haberse resignado a pasar el resto de sus das llevando una vida tranquila,
le haban pedido ayuda a regaadientes. Sin duda lo expulsaran en cuanto pasara la
crisis y se sintieran lo suficientemente fuertes como para prescindir de sus servicios.
El taido de una campana distante que anunciaba la cuarta hora de la tarde
irrumpi en el hilo de pensamiento de Thomas. Se estir en la silla, y llev al caballo
a un lado del camino para ver con ms claridad lo que tena delante. La columna
desordenada de viajeros y carros acababa de alcanzar la cima de una colina que
proporcionaba unas vistas de la capital, coronada por un denso manto de humo de
lea.
La nieve que se haba posado en los tejados ya se vea sucia. A una media milla
de distancia, se encontraba el gran mercado de Smithfield, donde los comerciantes de
carne traan sus rebaos desde otras partes del pas para venderlos y sacrificarlos. A
una corta distancia de los corrales y de las largas hileras de compartimentos para el
ganado, haba un terreno abierto en el que unos cuantos troncos gruesos y
chamuscados descansaban sobre unos montoncitos de ceniza. En uno de ellos an
haba brasas ardientes, que derretan la nieve que le caa encima.
Thomas saba que aqul era el lugar en el que daban muerte a los herejes
quemndolos vivos. En una ocasin, haca diez aos, l se haba contado entre una
gran multitud que presenci la ejecucin de tres sacerdotes protestantes que haban

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desafiado los edictos de la reina Mara, pues haban predicado en pblico despus de
que sus licencias se hubieran revocado. La reina haba impuesto el espectculo a toda
su corte, y ella misma presenci la escena con remilgada satisfaccin, desde una
ornamentada silla acolchada que se haba colocado en una tarima erigida para la
ocasin. Thomas recordaba perfectamente los gritos penetrantes de aquellos hombres.
Los sacerdotes se haban retorcido entre las llamas que se propagaron con rapidez por
los haces de lea apilados bajo el pequeo plinto en el que descansaban sus pies. En
cuestin de minutos, un torrente arremolinado de un amarillo y un rojo brillantes se
trag los cuerpos, que an podan distinguirse: unas figuras ennegrecidas que se
retorcan para librarse de las cadenas que los sujetaban, en tanto que sus gritos de
tormento se alzaban por encima del chisporroteo de la madera ardiendo. El recuerdo,
todava vivo incluso entonces, hizo que a Thomas se le helara el corazn. Apart la
mirada de las estacas, y chasque la lengua para poner su caballo al trote.
Ms all de Smithfield, se alzaba la muralla de la ciudad. En otra poca, haba
sido una lnea de defensa formidable, pero haca mucho tiempo que estaba muy
abandonada. Haba huecos a lo largo de su recorrido, all donde algunas secciones se
haban derrumbado, y el foso que una vez haba rodeado la ciudad estaba entonces
lleno de generaciones de basura y excrementos. Un intenso hedor inundaba el aire
glido que rodeaba el amplio arco de Newgate cuando Thomas entr en Londres. Los
sonidos de la gran ciudad se alzaron de pronto a su alrededor. Las ofertas de los
vendedores callejeros, los gritos de los nios y las voces de los que se esforzaban por
hacerse or por encima de aquel alboroto llenaron sus odos de la misma forma en que
los olores de pan hornendose, de comida cocinada y rancia y la fetidez de las aguas
residuales inundaron su olfato. Las calles principales de Londres estaban atestadas de
edificios que se apretujaban a ambos lados y se elevaban al cielo, de manera tal que
cada piso sobresala por encima del de debajo y dotaba a las calles de una penumbra
tenebrosa que deprimi a Thomas.
Cuando la luz se desvaneca ya por detrs de las lneas irregulares de los tejados y
suma a Londres en el reino de las sombras, Thomas se desvi, con cierto alivio, a la
calle ms ancha que recorra Holborn. Hizo caso omiso de los vendedores ambulantes
que se apresuraban junto a su caballo intentando venderle pauelos o tentempis, y se
mantuvo atento a sus alforjas para asegurarse de que ningn ratero tratara de
arrebatarle algo al pasar. Al final, vio la entrada a Drury Lane, y dirigi a su caballo
hacia una calle un poco ms tranquila. Las tiendas de ambos lados estaba bien
provistas, y unos letreros pintados con esmero anunciaban toda una variedad de
productos caros: buena tela, vinos y quesos, vajillas de plata y cristalera importadas
de Europa Entre las tiendas, haba grandes casas que iban aumentando de tamao y
opulencia a medida que la calle se aproximaba a Aldwych y, un poco ms all, al
Tmesis.

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Cuando ya se desvanecan las ltimas luces del da, Thomas detuvo a un chico
que iba corriendo a hacer un recado con un pequeo paquete bien agarrado bajo el
brazo. Pregunt por la casa de Cecil, y le dieron indicaciones que lo llevaron a una
propiedad imponente que ocupaba la esquina que Drury Lane comparta con otra
calle. La fachada estaba hecha de madera grabada con mucho detalle y ladrillos
colocados geomtricamente. Una verja lateral llevaba a un patio pequeo con
establos, y un par de fornidos criados le impidieron el paso a Thomas hasta que, tras
haber desmontado y entregado las riendas a un mozo, ste anunci su cita con sir
Robert. Lo hicieron pasar por una puerta a la parte trasera, y lo dejaron en manos de
uno de los sirvientes de la casa, pulcramente vestido con el mismo color azul que el
mensajero que haba llegado a Barrett Hall el da anterior. Una vez ms, Thomas
explic el propsito de su visita y lo condujeron por el saln principal de la casa,
subieron por un tramo de escaleras, y recorrieron un pasillo iluminado por velas cuya
luz tenue revelaba los cuadros que colgaban de las paredes cubiertas de paneles, casi
todos ellos representando una escena de caza o a un miembro de la familia de aspecto
adusto. Thomas se fij en que slo haba un cuadro con una escena religiosa. A
continuacin, lo hicieron pasar a una pequea sala de espera con bancos de madera
alineados contra las paredes de ambos lados, y con un fuego que la calentaba e
iluminaba. Un joven delgado estaba atareado aadiendo ms troncos a las modestas
llamas. Mir por encima del hombro cuando hicieron pasar a Thomas. Tena una tez
morena de rasgos delicados, y unos ojos marrones que daban a su mirada un aspecto
penetrante que a Thomas le result vagamente perturbador.
Informar al secretario del amo de vuestra llegada, seor anunci el sirviente
que lo haba acompaado hasta all. Queris que os traiga un refrigerio mientras
esperis?
Agradecera una taza de hidromiel caliente.
Hidromiel? El criado enarc un poco las cejas, y Thomas no pudo evitar
que le hiciera gracia la incapacidad de aquel hombre para encasillarlo en alguna de
las posiciones de la jerarqua de las clases sociales de Londres. Su ropa era de buena
hechura pero carente de adornos, y llevaba el pelo muy corto, al igual que su barba,
sin apuntar al estilo concreto de la clase de caballeros ms a la moda. Thomas podra
haber pasado por un comerciante acomodado o por un pequeo propietario rural, pero
sus asuntos con sir Robert Cecil sugeran que haba algo ms, y el sirviente inclin la
cabeza. Como deseis, seor. Que sea hidromiel.
Cerr la puerta al salir. El hombre que haba junto al fuego miraba a Thomas de
pies a cabeza con inters, y cuando se quedaron solos lo salud respetuosamente con
la cabeza y volvi a centrar su atencin en avivar las llamas. Poco despus, se frot
las manos para limpirselas y tom asiento en un pequeo banco, cerca de la
chimenea. Junto a l estaba la otra puerta que haba en la habitacin. Thomas se quito

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la capa, los guantes y el sombrero, los dej a un lado y se sent en un banco de


enfrente. Por un momento, disfrut del ambiente teido de rojo y dej que el calor
fuera penetrando poco a poco en su ropa y le quitara el fro del cuerpo.
Finalmente, alz la vista para examinar al joven con ms detenimiento, y se
sorprendi al encontrarse con que ste lo estaba mirando sin disimulo. Lejos de
incomodarse por el hecho de que hubieran descubierto su escrutinio y bajar la mirada,
el hombre continu examinndolo de una manera que a Thomas le pareci de
excesiva confianza.
Os conozco? pregunt Thomas.
No.
Entonces, me conocis?
Es la primera vez que os veo. Su voz era refinada, y Thomas no pudo ubicar
su acento. Pero antes de que pudiera proseguir con la conversacin, la puerta que
haba junto al joven se abri, y un secretario de librea azul y aspecto frgil entr en la
habitacin. Se aclar la garganta y dirigi la mirada hacia Thomas.
Sir Thomas Barrett?
S.
Sir Robert os recibir ahora.
Tan pronto? Se supona que no tena que verlo hasta pasadas las seis.
Est listo para vos ahora, seor.
Muy bien. Thomas se levant del banco y le dirigi una ltima mirada al
joven, quien le respondi con una leve inclinacin de la cabeza.
La puerta conduca a una habitacin pequea con una ventana que daba al patio,
en la parte trasera de la casa. Bajo la ventana haba un taburete y una mesa, con un
voluminoso cofre de documentos a cada lado. El secretario pas junto a Thomas con
un correteo y llam suavemente a una puerta que haba en la pared del fondo de su
oficina. Tras una breve pausa, agarr la manilla, abri la puerta empujndola con
suavidad y cruz el umbral.
Sir Thomas, seor.
Hazlo pasar, por favor respondi una voz grave.
El secretario retrocedi, y con un gesto le indic a Thomas que entrara. El
despacho domstico del secretario de Estado era proporcional a su importancia. La
habitacin se extenda desde el patio de la parte trasera de la casa hasta Drury Lane, a
la que se abran una serie de ventanas de vidrio emplomado. Las paredes se hallaban
cubiertas de estantes llenos de libros, ms libros de los que Thomas haba visto nunca
juntos en un mismo lugar. Calcul que deba haber al menos cuatrocientos o
quinientos ejemplares. Era una biblioteca privada realmente magnfica, y se maravill
con cierta envidia. En el estudio haba dos chimeneas para calentar cada extremo de
la habitacin, y sillas situadas entre los estantes, las suficientes como para albergar a

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unos treinta o cuarenta invitados sentados. Entre las dos chimeneas haba una gran
mesa, sobre la que descansaba una bandeja de madera con documentos apilados.
Junto a ellos haba un par de tinteros y unas cuantas plumas muy bien colocados. Al
otro lado de la mesa, se sentaba un hombre corpulento con un gorro de seda. Su
cabello haba sido peinado con meticulosidad, y su barba terminaba en una arreglada
punta sobre su papada. Tena aspecto de ser unos cuantos aos ms joven que
Thomas. En la habitacin slo haba otro hombre, delgado y vestido con una tnica
negra que le llegaba casi al suelo. Se hallaba de pie, cerca de una de las chimeneas,
calentndose la espalda. Los dos miraron brevemente a Thomas, tras lo cual el
hombre sentado a la mesa le dirigi un gesto impaciente.
Vamos, sentaos, sir Thomas. All. Seal una de las sillas tapizadas que
haba dispuestas frente a su mesa, formando un leve arco. T tambin, mi querido
Francis.
Thomas hizo lo que le indicaron, y tom asiento en una de las sillas centrales para
que el otro hombre quedara desplazado del centro, la posicin de ms importancia.
En cuanto estuvieron acomodados, sir Robert se inclin hacia delante y mir
fijamente a Thomas. Tena una expresin amable y habl en tono agradable.
Confo en que no hayis tenido un viaje demasiado molesto.
En absoluto, seor. Los caminos eran seguros y haba poca nieve. He recorrido
el trayecto con rapidez.
Eso veo. Llegasteis a Londres antes de lo que pensaba.
Thomas esboz una sonrisa.
Cuando te ha convocado el secretario de Estado, uno no se entretiene ni un
momento ms de lo imprescindible, sir Robert. Y aqu estoy, a vuestra disposicin.
En efecto, y me atrevera a decir que el motivo de mi llamada es lo que ms os
preocupa.
Por supuesto.
En tal caso, permitidme deciros que el hecho de que estis aqu se debe a lo
delicado de la tarea que tengo en mente para vos. Aunque nuestra bendita soberana
lleva reinando cinco aos, todava hay muchos que se sienten ofendidos por su
ascenso al trono, y no slo por su adopcin de la fe protestante. Supongo que
conocis a John Knox, no?
He odo ese nombre.
Y sin duda estaris al corriente de que pone el grito en el cielo por el principio
mismo de que una mujer acceda al trono. Quiz vos hayis ledo alguno de sus
panfletos sobre el asunto.
Quien osara leer sus argumentos sera un estpido, sir Robert. Sus panfletos
estn prohibidos. Es un delito capital que te descubran en posesin de ellos, segn
tengo entendido.

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As es. Pero estis familiarizado con sus ideas.


He odo hablar de sus invectivas respondi Thomas con cautela, consciente
de que el otro hombre que haba en la habitacin, y que lo observaba con
detenimiento, servira sin duda como testigo. Aunque no recuerdo quin me habl
de ellas.
Naturalmente dijo sir Robert con una sonrisa. Y me resultara intil insistir
sobre esta cuestin, y an ms someteros al dolor para refrescaros la memoria en
cuanto a los nombres de los involucrados. Se rio como para subrayar la frivolidad
del comentario, pero Thomas comprendi a la perfeccin la amenaza de tortura. Se
hallaba totalmente en manos de aquel hombre, fuera cual fuera su opinin sobre
Knox o cualquiera de los que se oponan a la reina Isabel. Como catlico, el riesgo
que corra se multiplicaba por dos. Le devolvi la mirada a sir Robert con semblante
inexpresivo. Se hizo un silencio incmodo, tras el cual sir Robert se ech un poco
hacia atrs y alz ligeramente las manos.
Oh! Disclpenme, se me olvidan los buenos modales. Debera haberlos
presentado, caballeros. Sir Thomas, es un placer presentarle a sir Francis
Walsingham, socio en mi labor al servicio de nuestra soberana. Confo en l sin
reservas aadi sir Robert con nfasis.
Thomas se volvi a mirar al hombre y lo salud con la cabeza.
Walsingham.
El otro le devolvi la mirada y respondi con frialdad:
Es un placer conoceros, sir Thomas.
Debis perdonar a sir Francis coment el anfitrin, rindose. No es amante
de la Iglesia de Roma, y a veces eso le hace olvidar ciertas sutilezas sociales. Pero
bueno, no mareemos ms la perdiz. Puedo aseguraros, sir Thomas, que no os he
pedido que vengis para acusaros de nada. Tengo una tarea para vos. Una tarea que
supondr una oportunidad de servir a vuestra soberana y a vuestro pas, y que har
irreprochable la cuestin de vuestra lealtad hacia ambos.
No considero que mi lealtad hacia ninguno de los dos est en duda replic
Thomas sin alterarse.
Por supuesto que no. Vos conocis vuestras convicciones, y yo no os hubiera
hecho venir aqu si tuviera alguna duda. Considermoslo zanjado. De acuerdo? Le
lanz una mirada de advertencia a Walsingham. ste asinti con la cabeza.
Bien. Lo cual nos lleva a la primera pregunta que tengo que haceros, sir
Thomas. Creo que hace dos das os visit un caballero francs que pertenece a la muy
selecta Orden Sagrada de los Caballeros Hospitalarios de San Juan. Se volvi a
mirar a Walsingham. Es ste su ttulo, no?
Ms o menos.
Cecil fij la mirada en Thomas, y las arrugas afables que se extendan en sus

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comisuras le dieron un aspecto fro y despiadado.


Serais tan amable de decirme por qu un caballero francs de una orden
militar catlica cruzara Europa para hacerle una visita, sir Thomas?

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CAPTULO 10
As pues, como haba sospechado, pens Thomas con irona, la visita de Philippe de
Nanterre era el motivo por el cual estaba all. Durante veinte aos haba hecho todo lo
que estuvo en su mano para evitar llamar la atencin o levantar sospechas, y ahora el
joven caballero y sus seores de Malta lo haban echado todo a perder. La sensacin
predominante en general era ms bien de resentimiento que de miedo. Le devolvi la
mirada a Cecil, y, sin inmutarse respondi:
Vino a entregar una carta.
Qu carta? intervino Walsingham. Dnde est?
En casa. En mi estudio.
Y qu deca?
La carta iba dirigida a m, sir Francis. No veo por qu debera compartir su
contenido con vos.
En serio? Walsingham sonri por primera vez, y sus labios finos se
separaron dejando al descubierto unos dientes bien dispuestos, aunque manchados.
Me pregunto qu tenis que ocultar.
Nada.
Pues contdnoslo.
Thomas apret los dientes, y sinti que una oleada de rabia corra por sus venas al
mirar a Walsingham. El hombre era tal vez diez aos menor que l y estaba en la flor
de la vida, pero llevaba demasiado tiempo viviendo en Londres, y la palidez de su
complexin evidenciaba que no estaba precisamente en forma. Thomas saba que
podra hacer pedazos a ese hombre casi sin esforzarse, y el mero hecho de pensarlo
aviv el gusto por la violencia que haba reprimido largamente. All radicaba el
verdadero peligro, y se oblig a retroceder ante la tentacin. Cerr los ojos un
momento y respir para tranquilizarse. No ganara nada con la confrontacin.
La carta era de sir Oliver Stokely, desde Malta empez a decir. Ha
solicitado que honre mi juramento a la Orden y regrese para defender la isla de la
hueste que el sultn turco est reuniendo para arrojar sobre la isla. sta es la esencia
de la misiva.
Sir Oliver Stokely musit Cecil con un esbozo de sonrisa. Resulta que es
primo lejano mo. Estbamos muy unidos cuando ramos nios, hasta que l permiti
que su fe lo guiara por el mal camino. Al final fue algo ms que eso, como su
presencia en Malta demuestra de manera elocuente. Pero me estoy apartando del
tema. Supongo que su invitado solicit una respuesta de usted antes de continuar con
sus viajes.
Y vos qu contestasteis?
Acept.

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Cecil y Walsingham cruzaron una breve mirada, y Thomas crey percibir su


decepcin con la respuesta que dio. El primero volvi a dirigir la mirada hacia
Thomas.
Por qu aceptasteis?
Hice un juramento que an es vinculante. El Gran Maestre me ha llamado, y
debo ir.
Todava os consideris obligado por un juramento que hicisteis hace tantos
aos?
Un hombre es tan bueno como su palabra contest Thomas. Aun as, ha
pasado mucho tiempo desde que comparta los objetivos y creencias de la Orden.
As pues, no estis de acuerdo en defender a la cristiandad de los turcos?
No. Yo creo en la autodefensa. He vivido mucho tiempo, y he visto lo
suficiente como para saber que slo un idiota pone la otra mejilla. Lo que yo deseo es
la paz entre los hombres y sus religiones. Qu nos ha reportado la guerra contra el
islam aparte de sangre derramada, dolor y destruccin? Sabe cuntos aos lleva la
Orden haciendo la guerra contra el enemigo sarraceno? Ms de cinco siglos. Por un
breve momento, Thomas percibi la terrible carga de tan largo tiempo dedicado a un
odio y violencia implacables. Una generacin tras otra, impregnadas en la sangre de
inocentes. Hizo un gesto de negacin con la cabeza. Preferira que la lucha llegara
a su fin, y que hubiera paz entre la cristiandad y el sultn.
Paz con el sultn? Walsingham se rio con aspereza. Alguna vez habis
odo algo semejante?
Thomas lo mir.
Si tengo que volver a matar, no ser en nombre de la religin.
No obstante, no os import convertiros en mercenario y matar por dinero
durante muchos aos dijo Walsingham con desprecio, y estaba a punto de volver a
hablar cuando su superior alz una mano para detenerlo.
Cecil junt las manos y mir a Thomas con aire pensativo.
Es un sentimiento admirable, sir Thomas, de verdad. En un mundo mejor que
ste, yo compartira vuestras convicciones. Sin embargo, el mundo est lleno de
pecadores que van por ah haciendo dao, y nosotros debemos hacer todo lo que
podamos para impedrselo. El sultn es uno de esos hombres a los que hay que
detener. Su antiguo compaero, sir Oliver, tena razn al escribir que su Orden corre
peligro en Malta. Hemos odo lo mismo de nuestras fuentes.
Thomas entrecerr los ojos.
Disculpadme, sir Robert, pero cmo sabis que fue eso lo que me escribi sir
Oliver?
Ah! Una expresin dolida cruz por el rostro de Cecil. Tena la esperanza
de devolverle esto un poco ms adelante. Meti una mano en sus vestiduras, sac

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una hoja de papel doblada con un conocido sello roto, y la desliz sobre la mesa hacia
Thomas. l se qued mirando la carta con franca sorpresa.
Cmo la habis conseguido?
Creis que permitiramos que un soldado viajara libremente por Inglaterra sin
asegurarnos de que se observe cada uno de sus movimientos?
Lo siguieron hasta mi casa?
Por supuesto.
Thomas cay en la cuenta.
Pero esta carta estaba en mi estudio esta maana, yo la puse ah, en mi mesa.
Estoy seguro de ello.
S, lo hicisteis. Pero uno de mis agentes llam a vuestra casa despus de que os
marcharais. Logr convencer a un criado para que le relatara todo lo ocurrido, y fue
una simple cuestin de registrar vuestro estudio. Se encontr la carta, y me la trajeron
con toda la rapidez posible. Sir Francis y yo pudimos leerla unas dos horas antes de
que llegarais.
Su hombre hizo dao a alguno de mis criados para conseguir su informacin?
pregunt Thomas en voz baja.
No fue necesario respondi Cecil con una sonrisa. Vuestros sirvientes son
catlicos, como vos. Slo hizo falta recordarles la suerte que acontece a aqullos que
son acusados de hereja, y es necesario un nivel ms bajo de pruebas para acusar a un
sirviente que para un hombre de posicin como vos, sir Thomas.
Aunque eso tambin puede arreglarse aadi Walsingham de manera
ominosa.
Sir Francis, por favor, no hay ninguna necesidad de amenazar a nuestro
invitado. Cecil se volvi de nuevo hacia Thomas. Tened, la carta es vuestra.
Cogedla, por favor. Lamento que hayamos tenido que leerla, pero en mi posicin
tengo que vigilar cualquier amenaza potencial hacia Su Majestad. Debis entenderlo.
Lo entiendo perfectamente respondi Thomas al tiempo que recuperaba la
carta y la sostena con las puntas de los dedos como si estuviera manchada. No hay
vileza ni abuso de la ley que vos no utilizarais para doblegar a la gente a vuestro
antojo.
Cecil se encogi de hombros tranquilamente.
Hago lo que tengo que hacer.
Y era necesario robar esta carta? Por qu me preguntis sobre el propsito de
la misin de sir Philippe, si ya sabais todo esto porque habais ledo el mensaje?
Tenamos que saber si estabais diciendo la verdad. Necesitbamos saber si nos
ocultabais algo. Y resulta que habis pasado la prueba.
Qu gratificante! repuso Thomas con amargura. Pues creo que es hora de
que me expliquis esa tarea que mencionasteis antes. Aunque deberais saber que no

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os ayudar a perseguir a mis compatriotas catlicos aqu en Inglaterra.


No esperara que un hombre de vuestra integridad hiciera algo as, sir Thomas,
ni mucho menos. Bueno, ser mejor que vayamos al meollo de la cuestin. Como vos
sabis, los turcos estn preparando un ataque contra uno de los pilares de la influencia
cristiana en el Mediterrneo. Si toman Malta, Sicilia ser la siguiente. Despus irn
Italia y la mismsima Roma. Si Roma cae, ser como si se anunciara el fin de nuestra
fe, tanto de la protestante como de la catlica. Solimn no ha ocultado su objetivo de
ser el dueo del mundo conocido y de imponer el islam a todos sus sbditos. Ha
elegido un buen momento para desatar sus fuerzas contra nosotros. Europa se halla
dividida por la guerra y las facciones religiosas. Espaa y Francia se saltan al cuello
mutuamente, y la gran flota que Venecia podra haber mandado contra los turcos ha
quedado desmantelada tras la cobarde alianza que firmaron con Solimn para
salvaguardar sus intereses. De modo que ya lo veis, vuestros hermanos de la Orden
no pueden esperar mucha ayuda del exterior en su resistencia contra los turcos. Slo
Espaa ha prometido enviar la ayuda que pueda Cecil hizo una pausa para poner
nfasis en sus siguientes palabras: Si accedis a regresar a Malta, seris la
vanguardia de la lucha para salvar a Europa del infiel. Salvad a Malta y nos salvaris
a todos.
Thomas no pudo resistirse a esbozar una sonrisa cnica.
As pues, me habis hecho venir para pedirme que me una a la lucha contra el
islam.
Para eso y con otro propsito, por supuesto. Cecil se recost en su asiento y
agit un dedo que apuntaba a Walsingham. Explicdselo vos, sir Francis.
El otro hombre puso sus ideas en orden, y luego se dirigi a Thomas:
Puesto que habis elegido regresar a Malta, tendris oportunidad de servir los
intereses de Inglaterra de un modo ms directo. Antes nos reprendisteis a sir Robert y
a m por las medidas que nos vemos obligados a adoptar para mantener el orden en
Inglaterra.
Orden es una manera de llamarlo replic Thomas. Otra palabra para ello
es tirana.
Sea como sea, nuestras acciones evitan un mal mucho mayor, como el de la
guerra civil. Desde que el rey Enrique neg la supremaca de la Iglesia de Roma, las
tensiones entre catlicos y protestantes han desgarrado nuestra nacin. Es un milagro
que no haya estallado un conflicto civil abierto. No hace falta que os recuerde los
horrores que han tenido lugar en los Pases Bajos y Francia. John Foxe ha escrito
extensamente sobre ellos.
No deberais dar crdito a todo lo que leis en El libro de los mrtires dijo
Thomas.
Tal vez repuso Cecil, pero no negaris que tales atrocidades tuvieron

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lugar. Al fin y al cabo, debis de haberlas visto con vuestros propios ojos cuando
servisteis all. Aun teniendo en cuenta el sensacionalismo de Foxe, sus palabras
contienen suficiente verdad como para sealar el camino de lo que podra ocurrir aqu
en Inglaterra si las diferencias religiosas se expresaran mediante la violencia. La
sangre correra por las calles de nuestras ciudades. De momento, ha podido evitarse
porque en gran parte los protestantes se han unido en su oposicin al catolicismo.
Pero y si se abriera una brecha entre los nobles ingleses y la reina? Una divisin as
envalentonara a los catlicos, y no pasara mucho tiempo antes de que nos
arrojramos unos al cuello de los otros.
Quiz reflexion Thomas. Pero qu podra causar semejante divisin?
Cecil cruz una breve mirada con Walsingham, y luego continu hablando.
Existe un documento que est en posesin de los caballeros de Malta y que, de
hacerse pblico, podra hacer pedazos este pas. Los aristcratas se volveran contra
la reina, y la gente comn y corriente se volvera contra los aristcratas antes de
volverse los unos contra los otros. Es lo que queremos evitar.
Habis dicho que podra hacer pedazos este pas. Y por qu motivo si puede
saberse? Me resulta difcil creer que un simple documento pudiera ser la causa de un
conflicto como el que describs. Adems, qu tiene que ver dicho documento
conmigo, o con la Orden?
El contenido del documento slo lo conocen unas cuantas personas. Es mejor
que siga siendo as. Es una informacin peligrosa. Puedo deciros que, hace unos
dieciocho aos, estuvo en posesin de un caballero ingls de la Orden. Muri en
Malta antes de poder llevar el documento a su destino final. Por lo que sabemos sigue
estando en Malta. Lo mejor para vos es que sepis tan slo que el documento existe,
que debe ser recuperado y que debe trarseme de vuelta, o destruirse si eso no es
posible.
Y qu me impedir leerlo si lo encuentro?
Est sellado. Sabr si han manipulado el sello. No obstante, vuestro trabajo no
ser encontrar el documento que buscamos. Eso ser tarea de otro hombre. Os
llevaris a Malta un escudero. El hombre en cuestin ser nuestro agente. Como ir
con vos, no llamar la atencin. Su misin es encontrar el documento. Si alguno de
los dos sobrevive al inminente asedio, tiene que regresar a Inglaterra con el
documento. En caso de que Malta sea tomada, el deber del ltimo de los dos ser
destruir el documento antes de que caiga en manos enemigas. No voy a ocultar el
grave peligro que entraa esta misin, sir Thomas concluy Cecil, pero hay
mucho en juego, y tendris la oportunidad de servir a vuestro pas y a vuestra fe, y de
salvar muchas vidas. Y ahora, me figuro que tendris algunas preguntas que
hacernos.
En efecto, sir Robert respondi Thomas. En primer lugar, si este

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documento es tan importante, por qu no ha sido revelado al mundo? La Orden


responde ante el rey de Espaa. No puedo creer que Felipe no haya recurrido al
documento si, como afirmis, ste daara los intereses de Inglaterra.
Es un buen planteamiento asinti Cecil. Tenemos que suponer que el
documento no se ha utilizado de ese modo porque la Orden no conoce su
importancia, incluso tal vez ignore que est en su poder.
Cmo es posible?
El documento sali de Inglaterra en manos de un caballero ingls, sir Peter de
Launcey.
Thomas frunci el ceo.
Lo recuerdo. Un buen hombre.
Lo era, en efecto. Pocos aos despus de que vos dejarais Malta, a sir Peter le
dieron permiso para que visitara a su familia en Inglaterra cuando su padre estaba
muriendo. Tras regresar a Malta se cay de la cubierta de una galera y se ahog. Lo
que no se sabe es que el rey Enrique le confi este documento para que sir Peter lo
guardara a buen recaudo. En aquella poca, Enrique estaba enfermo y no saba si
sobrevivira. En caso de que se recuperara, sir Peter tena que llevarle de vuelta el
documento. Si Enrique mora, cosa que hizo, entonces sir Peter tena que llevar el
documento a Roma y entregrselo al papa. Pero sir Peter muri en Malta, y Enrique
muri casi al mismo tiempo. Unos pocos de sus consejeros ms ntimos conocan la
existencia del documento, y slo estuvieron dispuestos a revelarlo bajo presin.
Querr decir bajo tortura.
S admiti Cecil con toda franqueza. Y el documento sigue estando en
Malta, donde sir Peter debi de haberlo escondido. Tenis que encontrarlo si podis.
Vos o, preferiblemente, nuestro agente. Tenis ms preguntas, sir Thomas?
S. Parecis estar seguro de que aceptar vuestra misin. Por qu creis que no
me negar?
Porque sois un caballero, tanto de este reino como de la Orden de San Juan, y
eso os somete a ciertas obligaciones. Sois un hombre de honor y de principios. Si
podis contribuir decisivamente a evitar la catstrofe que amenaza vuestro pas,
aprovecharis la oportunidad de hacerlo, a menos que me haya equivocado por
completo al juzgaros. Adems, vos sois catlico, y vivs a merced de los caprichos de
una reina protestante y de sus ministros, entre los cuales yo soy el principal. No hace
falta que seale las implicaciones de vuestra situacin. Baste decir que tenis mi
palabra de que os proteger hasta que finalice la misin. Si os negis
Thomas mene la cabeza.
No necesito que me amenacen.
Tal vez no, pero es mejor que sepis que en realidad no hay eleccin en el
asunto. Eso debera consolaros un poco en los tiempos duros que os esperan.

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Agradezco vuestra preocupacin por mi bienestar repuso Thomas


mordazmente. Tengo una pregunta ms. Quin es ese agente vuestro, el que se
supone que va a ser mi escudero? Me imagino que es el hombre que espera en la
antesala.
Cecil sonri.
As pues, os habis conocido. El joven Richard es uno de los hombres ms
capaces que tengo a mi servicio. Yo lo atribuyo al hecho de que lo acog siendo
hurfano. No conoci a sus padres, de manera que su lealtad hacia m est fuera de
toda duda. Promete muchsimo, y sta ser la primera gran prueba de sus habilidades.
Habla francs, espaol e italiano como si fuera nativo, y domina bien el malts.
Y, sin embargo, no es del todo ingls dijo Thomas. Tiene acento y cierto
aire latino.
Es tan ingls como vos o como yo. Y tengo absoluta confianza en l. Como
deberis hacer vos si queris llevar a cabo esta misin.
La confianza hay que ganrsela, sir Robert. No es un producto que se entregue
libremente.
En tal caso, lo mejor ser que lleguis a conocer a Richard lo antes posible. Sir
Francis, id a buscarlo, os lo ruego.
A Walsingham le centellearon los ojos con un brillo de irritacin ante el tono
perentorio de su superior, pero se levant con rapidez y cruz la habitacin. Thomas
lo observ, y sus pisadas suaves y movimientos fluidos le hicieron pensar en un gato,
un porte apropiado para un hombre que acechaba y mataba a su presa sin compasin.
Cuando Walsingham cruz la puerta, se hizo un breve silencio hasta que Thomas
se inclin hacia delante y dijo en voz baja:
No necesito un escudero. Sera mejor confiarme este asunto a m. Si os doy mi
palabra de devolver el documento sin leerlo, vuestro espa puede quedarse aqu, fuera
de peligro.
Cecil mostr un semblante divertido, al tiempo que neg con la cabeza.
Es una oferta considerada, pero en tanto que vos no tenis una verdadera
necesidad de escudero, mi necesidad de un par de ojos y odos de confianza sobre el
terreno es muy real. Debis llevar a Richard con vos, y no hay ms que hablar.
Antes de que Thomas pudiera responder se oyeron unos pasos y, al cabo de un
momento, Walsingham volvi a entrar en la habitacin seguido del joven que Thomas
haba visto antes. Se acercaron a la mesa, Walsingham retom su asiento, y el agente
de Cecil se qued de pie, a un lado.
Richard, tengo entendido que ya habis conocido a nuestro invitado dijo
Cecil.
Slo intercambiamos unas palabras, seor.
Pues ya es hora de una presentacin formal. Sir Thomas, os confo a Richard

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Hughes, vuestro escudero.


Thomas se levant, se acerc al joven y se detuvo a un brazo de distancia de l
para observarlo con detenimiento por primera vez. Hughes era alto y ancho de
espaldas. El jubn le quedaba bien, no luca adornos innecesarios en las mangas ni
gorguera, y llevaba el pelo bien cortado y libre de los aceites y pomadas que estaban
de moda entre los jvenes de cierta posicin social en Londres. Eso le pareci bien a
Thomas, quien entonces lo mir directamente a los ojos. El joven cruz la mirada con
l, confiado, pero Thomas tuvo la sensacin de que detrs de su descaro haba algo
ms. Haba frialdad, y cierto resentimiento latente.
Sea cual sea la verdadera naturaleza de vuestras rdenes, antes que nada sois
mi escudero. Queda claro?
S, seor.
Cuando os d una orden la obedeceris sin vacilar, tal como se espera de
cualquier escudero.
S, seor. Siempre y cuando no entre en conflicto con las instrucciones que
tengo de sir Robert.
No tengo mucha idea de cules son vuestras instrucciones, pero si queremos
tener xito a la hora de convencer a los caballeros de la Orden de que somos lo que
pretendemos ser, tenis que hacer lo que os diga sin rechistar. Me imagino que
habris sido instruido en las obligaciones de un escudero, no?
S, seor.
Thomas enarc una ceja.
En serio? Y exactamente cundo os inform sir Robert de vuestra misin?
El joven desvi la mirada y la dirigi por encima del hombro de Thomas hacia su
seor. Cecil asinti con la cabeza.
Di la verdad.
Hace dos das, seor.
Entiendo. Y en este tiempo habis aprendido todos los elementos de este
nuevo puesto?
El escudero del paladn de la reina me ha informado exhaustivamente, seor. El
resto puedo aprenderlo de camino a Malta. Si vos queris instruirme.
Thomas mene la cabeza y se volvi a mirar a los dems.
Es una locura utilizar a este hombre.
No obstante, os lo llevaris repuso Walsingham con firmeza. Le
ensearis lo que necesite saber y hacer. Me estoy cansando de vuestra agresividad.
Si no fuerais el nico individuo que tiene posibilidad de servirnos para este fin, de
buena gana elegira a otro. Iris a Malta con Richard como escudero. No hay ms que
hablar.
Thomas sinti que lo embargaba la ira, y por un momento estuvo tentado de

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plantar cara a Walsingham y rechazar la misin, fueran cuales fueran las


consecuencias. La satisfaccin de darle una negativa y de retarlo incluso a que
respaldara su arrogancia con su espada era casi demasiado tentadora para Thomas.
Ha accedido a nuestra peticin intervino Cecil. No hay ms que hablar.
Vamos, todos estamos en el mismo bando. No hay motivo para las ofensas. Lo nico
que falta es que sir Thomas arregle sus asuntos y organice la buena administracin de
su finca en su ausencia. La naturaleza de su misin es tal, que no hace falta que pase
excesivo tiempo preparando el equipaje que requiera para la campaa inminente.
De cunto tiempo dispongo para prepararme?
Dos das. Sir Francis esboz una sonrisa. Hay un galen dans cargando
en Greenwich. Zarpa rumbo a Espaa dentro de dos das. Vos y Richard estaris en
ese barco.
Buena suerte dijo Cecil, y luego, con ms sentimiento, aadi: Que Dios
os proteja

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CAPTULO 11
Bilbao, Espaa
Vspera de Ao Nuevo, 1565
Thomas mir con frustracin a su escudero mientras ste entablaba una tensa
conversacin con el capitn de puerto. Haca muchos aos que no hablaba espaol,
aunque ni siquiera por aquel entonces lo haca perfectamente, y slo pudo entender
unas pocas palabras de las que cruzaron Richard y el funcionario, por lo que no logr
sacarle mucho sentido a lo que se estaba diciendo. l aguardaba en las losas
relucientes del muelle, mientras una llovizna helada cubra de gotas su pipa. Haban
desembarcado de la nave danesa a medioda, y de inmediato se vieron frente a una
patrulla. El sargento espaol a cargo de los hombres haba exigido saber qu asunto le
traa por all, y se neg a dejarle seguir adelante a menos que pudiera proporcionar
documentacin que demostrara que ese tal sir Thomas tena permiso para viajar por
Espaa. No haba hecho caso de la carta de sir Oliver, y haba enviado a un hombre
en busca del capitn de puerto.
Thomas, Richard y los soldados de la patrulla se haban visto obligados a esperar
al capitn a la intemperie. Tras ellos, los botes de pesca y buques de carga cabeceaban
y se mecan en el oleaje gris que penetraba en el puerto del golfo de Vizcaya. El
sargento se haba retirado haca rato a una posada cercana, y haba dejado
instrucciones de que los dos ingleses tenan que permanecer bajo vigilancia, y que
nadie deba moverse hasta que se conociera la voluntad del capitn. As pues, el
pequeo grupo se haba acomodado lo mejor posible para esperar: Thomas y su
escudero sentados sobre sus bolsas y encorvados bajo las capas, y los espaoles
apoyados en los postes de amarre, con la lluvia repiqueteando en sus morriones.
Al ser invierno, haba poca actividad en el puerto, y el cargamento de cristalera
de Dinamarca y lana de Londres se descarg con rapidez y se meti en un almacn,
tras lo cual la tripulacin se retir apresuradamente a la comodidad relativa de sus
coyes bajo cubierta. A lo largo del muelle todo estaba en calma, salvo por el silbido
de la lluvia y las rfagas y remolinos del viento, cada vez ms fuertes. Pasaron unos
cuantos lugareos, que dirigieron unas miradas recelosas a los dos ingleses
custodiados por la patrulla. Por su parte, Thomas se alegraba de estar en tierra. En los
aos que haba servido en las galeras de la Orden, rara vez haba navegado en
invierno, y nunca en unas aguas expuestas a la furia estacional del ocano Atlntico.
El galen dans haba salido de la desembocadura del Tmesis, haba cruzado el
canal y luego haba navegado cerca de la costa francesa. Una violenta tormenta los
haba obligado a poner rumbo este, y la tripulacin tuvo que pasar cinco das
durmiendo muy poco y batallando con el mar embravecido, perdiendo el palo y la
vela mayores en la lucha. El agua glida del mar barra la cubierta y les empapaba la
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ropa, y la nave se estremeca bajo el embate de cada ola y se elevaba y descenda en


picado con cada golpe de mar. Fue la peor travesa que Thomas haba experimentado
nunca, y despus de vomitar todo el contenido de sus estmagos, l y los dems
pasajeros (Richard y tres sacerdotes que regresaban a Espaa desde msterdam) se
haban retirado al diminuto camarote comn que compartan. Thomas se sent con la
espalda apoyada en uno de los gruesos maderos curvos, y se abraz las rodillas para
intentar mantener l calor. Richard hizo lo mismo a una corta distancia, con la cabeza
baja, mientras los sacerdotes agarraban sus rosarios y rezaban hasta quedarse sin voz,
tras lo cual suplicaron clemencia al Seor con leves murmullos.
En aquel momento de suma vulnerabilidad, fue cuando Thomas estudi a su
compaero y lo observ con detenimiento por encima de sus brazos cruzados. A
pesar de su juventud, pues Thomas no le calculaba ms de veinte aos, pareca poseer
una madurez fra y desapegada, y miraba con frecuencia a su alrededor, estudiando a
todo aqul con el que entraba en contacto. De momento no haba hablado con
Thomas ms de lo que era estrictamente necesario y cortes. Su apariencia implacable
slo desapareci un instante, cuando el galen surcaba las agitadas aguas del canal.
Se encontraban en la amura de estribor, cuando una gran ola golpe el barco e inund
la cubierta. A Richard lo pill desprevenido y lo arrastr. Haba soltado un grito de
alarma mientras el agua se lo llevaba a varios pies de distancia, y mir a Thomas
pidindole ayuda de forma instintiva. Thomas se haba afianzado bien, con las
piernas separadas para mantener el equilibrio y agarrndose a la borda con una mano;
cogi un cabo y se lanz hacia Richard, que se aferr con fuerza al brazo que le
tenda. La ola que sigui al embate anterior los precipit el uno contra el otro, como
si fueran amigos abrazndose. Richard se separ de inmediato y su expresin
recuper la frialdad habitual, entrecerr sus ojos oscuros y le dio las gracias con un
gesto de la cabeza. Tras lo cual se dirigi al camarote para ponerse ropa seca. Haban
sido tan slo unos breves instantes, pero haban revelado al joven que haba en l y,
en aquel momento, Thomas no haba podido evitar sonrer al ver lo avergonzado que
estaba su escudero.
En cuanto hubo amainado la tormenta, el capitn puso rumbo hacia tierra, y se
dirigieron a La Rochelle para descansar y hacer reparaciones antes de continuar la
travesa.
El galen avanz a lo largo de la costa del golfo de Vizcaya y cruz la frontera
entre Francia y Espaa un sombro da de Navidad. La intencin de Thomas haba
sido desembarcar en San Sebastin, pero el puerto se hallaba asediado por los
franceses y el capitn decidi seguir adelante hasta Bilbao, a pesar de las protestas de
los sacerdotes, que exigan que se los dejara en tierra en San Sebastin.

* * *
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Thomas estaba sentado rumiando en el muelle cuando por fin regres el soldado con
el capitn de puerto. Richard intent explicar el propsito de su viaje, pero al parecer
el capitn no aceptaba sus explicaciones. Detrs de ellos, el sargento se escabull por
la puerta de la posada y se reuni con sus hombres antes de que le echaran de menos.
Thomas estuvo escuchando la enojada conversacin hasta que se movi y se puso de
pie con rigidez. Su cuerpo ya no era el perro ansioso que en otro tiempo obedeca a su
amo sin rechistar, y no respondi de buen grado al esfuerzo. Los msculos le
temblaban a causa del fro y la humedad, y los not pesados cuando camin hacia los
dos hombres para terciar en la discusin.
Qu problema hay con nuestro amigo?
Richard se volvi a mirarlo.
Dice que todos los puertos espaoles estn cerrados a los viajeros de Inglaterra
por orden del rey Felipe, como represalia por la persecucin continuada de los
catlicos por parte de la reina.
En serio? Pues dile que yo soy catlico.
Richard lo tradujo, y el capitn de puerto respondi con brusquedad y alz la
barbilla.
Dice que, aun as, es ingls.
Eso es cierto, y no es motivo para una disculpa. Dile que es l quien debera
disculparse por detenernos aqu.
Richard vacil.
Se supone que tenemos que cruzar Espaa con toda la discrecin posible,
seor.
La discrecin es una cosa, y la humillacin es otra muy distinta. Soy un
caballero ingls que se dirige a servir a la Orden de San Juan, para defender a toda la
cristiandad contra los turcos. Si este hombre me lo impide, no slo tendr que
responder ante su rey, sino tambin ante su Dios. Meti la mano en la capa y sac
el tubo de cuero en el que guardaba la carta de sir Oliver. Sac la carta, y la sostuvo
de manera que la viera el capitn de puerto. ste es el sello de la Orden, y esta
carta es mi llamamiento a las armas. Dselo.
Richard asinti con la cabeza y se dirigi al funcionario espaol. La expresin de
este ltimo se volvi de alarma cuando se inclin para examinar el sello. Desech la
carta con un gesto de la mano, y empez a hablar con rapidez. A continuacin, se
inclin ante Thomas, salud con la cabeza a Richard y se alej para dar sus rdenes al
sargento al mando de la patrulla antes de volver a adentrarse tranquilamente en la
ciudad.
Thomas volvi a guardar la carta con cuidado y tap el tubo antes de hablar.
Y bien?
Dice que, si queremos, podemos quedarnos en las dependencias de los oficiales
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de la aduana. El sargento nos escoltar hasta all. Tambin ha dicho que nos
conseguir un permiso para viajar por Espaa hasta Barcelona. All estn preparando
una flota, de la que est al mando don Garca de Toledo, para enviarla contra los
turcos. Incluso ha asegurado que nos proporcionar dos caballos para el viaje.
Thomas frunci los labios con admiracin.
Es asombroso hasta qu punto influye la amenaza de una pequea venganza
divina en la motivacin de un funcionario menor.
Las comisuras de los labios del escudero esbozaron un vacilante atisbo de sonrisa.
Confieso que he adornado un poco la historia.
Ah s?
Dije que la carta tambin estaba firmada por el virrey de Catalua.
Fue Thomas quien sonri entonces.
Ah! As pues fue una autoridad terrenal ms que divina la que influy en su
voluntad.
Como, por otro lado, suele suceder con los funcionarios de poca monta.
El sargento les hizo seas y dio una orden brusca a dos de sus hombres para que
recogieran el equipaje. Por fin abandonaron el muelle barrido por la lluvia, y tomaron
una calle estrecha que se adentraba en el barrio portuario.

* * *
La aduana era un edificio cuadrado con oficinas en el piso de abajo, a las que los
comerciantes tenan la obligacin de llevar sus manifiestos de carga para pagar los
derechos. Pocas embarcaciones se aventuraban a salir al mar durante los meses de
invierno, y cuando llegaron los dos ingleses el nico empleado haba cerrado ya su
libro de cuentas y estaba limpiando sus plumillas con un trapo viejo. Los condujeron
al piso de arriba, a una habitacin modesta con cuatro camas sencillas, unas cuantas
sillas y una chimenea pequea con un cesto con troncos y lea menuda a un lado. El
empleado les trajo una lmpara y un poco de pan, queso y una jarra de vino, tras lo
cual les dese buenas noches. Oyeron cmo se cerraba la puerta de abajo, y el
traqueteo del cerrojo.
Bueno, ya est. Thomas dej escapar un suspiro mientras recorra la
habitacin con la mirada. Me quedar la cama que est ms cerca del fuego.
Como queris.
Thomas se fij en que, ahora que estaban solos, su compaero haba abandonado
la deferencia que un escudero le debe a su caballero.
Y puedes encender el fuego antes de comer. Necesitamos entrar en calor y
secarnos la ropa.
Richard lo mir con el ceo fruncido, pero, antes de que pudiera decir nada,
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Thomas alz un dedo a modo de advertencia.


S lo que ests pensando.
Y por qu no me lo decs?
Te han enviado a una misin en nombre de sir Robert Cecil, y en realidad no
eres mi escudero: todo esto empieza a molestarte.
Me pregunto por qu debera molestarme. Al fin y al cabo, soy un hombre
culto. He estudiado en Cambridge, hablo varios idiomas, he llevado a cabo valiosos
servicios para el secretario de Estado. Todo lo cual supone una preparacin perfecta
para ser el burro de carga de un caballero que ya ha dejado atrs sus das de gloria.
Hizo una pausa y apret los dientes, tras lo cual aadi con aire de disculpa:
Perdonadme, tengo fro y estoy agotado. Lo que he dicho est fuera de lugar.
Thomas se rio y mene la cabeza con asombro.
Es la parrafada ms larga que has soltado desde que salimos de Inglaterra. En
serio Al menos en ingls!
Richard se encogi de hombros, se desabroch la capa y dej caer al suelo la
prenda empapada.
Bien, pues es bueno saber un poco de tu formacin continu diciendo
Thomas en tono divertido. Y saber que consideras que ya he dejado atrs mis das
de gloria.
Os pido disculpas.
No es necesario. Tienes razn, ya no soy el guerrero de mi juventud. Pero te
aseguro que, cuando tena tu edad, mi cuerpo estaba tan bien formado como el tuyo.
Tal vez incluso mejor. Y puede que incluso lo est ahora, quin sabe?
El joven se haba despojado del jubn de cuero y se estaba quitando la camisa de
lana con dificultad, tras lo cual mir a Thomas con expresin divertida.
Pondrais a prueba vuestra fuerza contra m?
Crees que no me atrevera?
No. Por lo que s de vos, no, sir Thomas. Pero creo que sera una imprudencia
por vuestra parte.
Thomas enarc una ceja, pero guard silencio mientras se quitaba tambin la ropa
mojada hasta que se qued slo con las botas y los calzones, y su torso fornido qued
al descubierto. Las viejas cicatrices eran claramente visibles bajo el tenue resplandor
de la lmpara, y vio que Richard lo miraba con curiosidad y luego apartaba la mirada,
avergonzado.
Yo mismo encender el fuego dijo Thomas. All hay otra lmpara. Cgela
y ve a ver si puedes encontrar algunas mantas ms. Quiero estar caliente al menos
esta noche antes de que continuemos el camino.
Richard asinti con un gesto. Para encender la mecha de la lmpara, utiliz una
brizna de paja que sac de un desgarro de uno de los colchones, y luego sali de la

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habitacin. Una vez solo, Thomas se sent en el suelo junto a la chimenea. Con la
piel an hmeda tena todava ms fro; la habitacin estaba helada, y tembl
mientras colocaba la lea sobre un pequeo lecho de paja para aplicar luego una
pequea llama. La madera estaba seca, y prendi enseguida cuando Thomas sopl
para avivar el fuego. No tard en orse Un suave silbido y un chisporroteo cuando las
pequeas llamas lamieron la lea. Cuando Richard regres, la habitacin se hallaba
iluminada por el resplandor rosceo del fuego, y las sombras bailaban en el enlucido
de las paredes.
Tomad. Richard haba conseguido mantas y le tendi una. Las encontr en
un armario. Tambin hay almohadas si necesitis una.
Estar lo bastante cmodo sin ella. Thomas le dio las gracias con una leve
reverencia y cogi la manta, la sacudi rpidamente, se la ech sobre los hombros y
aadi algunos troncos ms pequeos a las llamas.
Richard cogi una manta para l y se sent al borde de la cama que Thomas haba
elegido, un poco inclinado hacia delante para acercarse al calor del fuego. Tras un
breve silencio, dijo:
Esas cicatrices Os las hicisteis cuando estabais al servicio de la Orden?
Algunas s. Otras son de mi servicio en otras partes. Thomas se ech hacia
atrs y se dio un poco la vuelta para mirar al joven. Se toc el hombro izquierdo.
Aqu me atraves un virote de ballesta cuando estuve en Flandes. Fue una herida
superficial, pero recuerdo que sangr como un cerdo empalado. Baj la mano al
pecho izquierdo. Aqu una daga me hizo un corte profundo. Esta otra es de una
incursin al puerto de Argel. La Valette no quera que la armadura nos estorbara.
Hubo una escaramuza a bordo del galen que capturamos, y un corsario salt de entre
las sombras, apareci frente a m y arremeti. Su segundo golpe me hubiera matado
de no ser porque La Valette se interpuso entre nosotros y mat a ese tipo. Thomas
baj la mirada al fuego y su frente se arrug con los recuerdos. Se dio unos golpecitos
en la parte interior del codo izquierdo. Esta cicatriz de aqu es de una quemadura,
cuando atacamos un fuerte corsario cerca de Trpoli. El enemigo utilizaba bolsas de
cuero incendiarias. Una de ellas estall contra la pared junto a la escalera por la que
estaba subiendo, y el naftaleno me quem la cota de malla, el gambesn de debajo y
la carne. Crisp el rostro al recordar el terrible e intenso dolor que haba soportado
durante la larga noche que tardaron en capturar el fuerte.
Y esa otra, la de la frente? pregunt Richard en voz baja.
sta? Thomas levant la mano y recorri la cicatriz delgada que tena a un
par de centmetros por debajo del nacimiento del pelo. Se qued callado un momento,
mientras pasaba lentamente el dedo de un lado a otro de la cicatriz y Richard lo
observaba con expectacin, con los ojos brillantes por el reflejo del fuego que
calentaba la habitacin. Thomas carraspe. sta me la hice cuando resbal en el

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hielo y me golpe la cabeza contra la puerta de una posada.


Richard se qued boquiabierto y rompi a rer; Thomas se uni a l, y la
habitacin se llen con aquel sonido efusivo. Las risas se alargaron ms de lo que
podran haberlo hecho ahora que la tensin entre los dos hombres se haba suavizado
por primera vez desde que se conocieron. Richard pareci avergonzarse de pronto; se
puso de pie, acerc dos sillas al fuego, colg su ropa sobre ellas para que se secara y,
tras vacilar un momento, hizo lo mismo con la capa, el jubn y la camisa de Thomas.
Mientras tanto, Thomas sac el pequeo cuchillo que llevaba en una funda a la
espalda, cort el pan en pedazos, el queso en lonchas y le ofreci la mitad a Richard.
Gracias. El joven se levant y seal la cama. Creo que es la vuestra.
Thomas dijo que no con la cabeza.
Qudatela. Dio unos golpes al jergn que haba puesto en el suelo y en el
que estaba sentado. Esto ya me ir bien.
Richard se sent, y ambos se pusieron a comer. Era la primera comida que
Thomas haba tomado en semanas que no estaba impregnada del olor salobre del mar
y que no estropeaba el balanceo nauseabundo del galen, mientras se abra camino a
toda costa por las olas oscuras bajo un cielo gris. Tal vez por ello, aunque no era ms
que pan con queso, su sabor era inigualable, y con el estmago lleno y el cuerpo
caliente Thomas se sinti satisfecho. Pero cay en la cuenta de que eso era slo en
parte, porque, ahora que haba una perspectiva de cierto compaerismo all donde
antes slo haba habido una fra tolerancia entre l y Richard, quera averiguar ms
cosas sobre el agente de Cecil. El deseo de enterarse de todo lo que pudiera sobre el
documento y la naturaleza exacta de las rdenes de Richard se mezclaba con la
simple curiosidad por conocer mejor a ese hombre. No obstante, saba que si lo
presionaba demasiado Richard volvera a ponerse en guardia. Alarg la mano para
coger la jarra de vino, y sirvi un vaso para cada uno. Le ofreci uno de los vasos a
Richard. La ropa haba empezado a humear, y la habitacin ola ahora a humedad.
Te eligieron bien para esta misin dijo Thomas. Si hablas los otros
idiomas tan bien como el espaol, resultars muy til, ya lo creo.
Richard le dirigi una sonrisa peculiar.
til? Quiz un hombre de mi posicin social debera considerarlo un
cumplido.
Thomas estuvo tentado de preguntar, pero, por el tono que haba utilizado,
Richard pareca irritado y, ms an, algo avergonzado, de modo que decidi no
insistir en el tema de momento.
Has interpretado muy bien tu papel continu diciendo Thomas. Pero
ambos estamos obligados a actuar como los mejores actores de Londres si queremos
convencer a los dems miembros de la Orden cuando lleguemos a Malta. No basta
con que te comportes como tal, tienes que empezar a pensar como un escudero.

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Tienes que hacer lo que te pida sin dudar, y sin el resentimiento del que das muestras
de vez en cuando. Mantendrs limpia mi armadura, mi equipo y mi guardarropa. Te
comportars con la debida cortesa con todo aqul que encuentres, no importa su
clase social. Debes conducirte en todo momento como un gentilhombre que aspira a
convertirse en caballero. Y no en un caballero cualquiera, sino en uno de la Orden.
Slo si puedes hacer eso, pasars por un escudero.
La expresin de Richard se torn ms amarga.
Entonces pasar por aquello en lo que no me convertir nunca, ni siquiera en
un caballero a secas.
Y eso?
La nobleza es del dominio de los que tienen un pasado inmaculado. No importa
la vala de un hombre, si su nombre est mancillado con una mancha indeleble.
Pero t eres de noble cuna repuso Thomas. Eso es evidente. Eres tan seor
como lo soy yo, salta a la vista.
Salvo por el hecho de que soy un hijo ilegtimo, sir Thomas. Eso es algo que
nadie puede cambiar. Soy un bastardo, y como tal me conocen los que me criaron. Es
por eso que he elegido este camino en la vida. Y ahora, si me disculpis, estoy
cansado y me vendra bien dormir antes del viaje de maana. Apur el vaso de
vino y se tumb en la cama, se volvi de lado y se qued de espaldas al fuego.
Thomas se lo qued mirando un momento y se pregunt cules seran sus
orgenes. Sin duda alguna, deba de ser muy difcil llevar la carga de semejante
estigma en un mundo en el que tales cosas importaban tanto, a pesar de las mltiples
maldades e inmoralidad de muchos que se atribuan el manto de la nobleza. No era de
extraar que el joven estuviera resentido. La naturaleza lo haba dotado de una mente
privilegiada, un hermoso cuerpo y una constitucin robusta. La sociedad lo haba
maldecido con una etiqueta que le supondra una lacra hasta el da de su muerte. Por
un momento Thomas empez a sentir lstima por su compaero, pero se sorprendi
hacindolo. No haba necesidad de sumar un sentimiento tan poco digno a las
dificultades de Richard.
Suspir en voz baja y puso ms lea al fuego. Dio la vuelta a las prendas que se
secaban en los respaldos de las sillas, coloc las botas a su lado y luego se acomod
en el jergn junto a la chimenea y se qued tumbado mirando al techo. Ya no coga el
sueo con la misma facilidad que antes, y la campana de una iglesia en el puerto toc
la medianoche antes de que Thomas cerrara los ojos y se quedara dormido.

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CAPTULO 12
La ruta por el norte de Espaa atravesaba el terreno rocoso de Navarra y Aragn
antes de llegar a Catalua. Llova con frecuencia, y los pasos elevados de las
montaas estaban cubiertos de nieve y hielo que los haca ir ms despacio. Thomas y
Richard paraban casi todas las noches en aldeas, y pagaban por dormir en graneros
cuando no encontraban habitacin. Haban tenido que dormir a la intemperie en dos
ocasiones.
Ataron los caballos a unos rboles enanos, y se acurrucaron junto a una hoguera
resguardados por un afloramiento rocoso. Durmieron por turnos, recelosos de las
pequeas bandas de ladrones que atacaban a los viajeros que iban de paso. En una
ocasin, un grupo de hombres montados en frgiles jamelgos los siguieron durante
medio da. Thomas y Richard se detuvieron brevemente para atarse las espadas y
asegurarse de que las armas fueran claramente visibles. Poco despus, los hombres
frenaron sus monturas y los observaron hasta que se perdieron de vista.
Los dos ingleses llamaban la atencin en todos los pueblos y ciudades por los que
pasaban. El rey y la iglesia se haban esforzado mucho para asegurarse de que su
pueblo considerara que la isla gobernada por la reina protestante Isabel era un reino
pecaminoso de depravacin y maldad.
As pues, el caballero y su escudero suscitaban cierto recelo y temor y, aunque
nunca los amenazaron ni los detuvieron gracias al permiso de viaje que les entreg el
capitn de puerto de Bilbao, la forma de recibirlos no fue calurosa ni hospitalaria.
La conversacin de la que haban disfrutado en su primera noche en Espaa no
volvi a repetirse; una vez ms, Richard se haba retrado en su actitud callada y
hostil, aunque ahora haca lo que Thomas le peda y se aseguraba de cumplir con su
papel de escudero a la perfeccin. Tras unos cuantos intentos por recuperar el
momento amable de compaerismo que haban compartido, Thomas se dio por
vencido, y siguieron cabalgando en silencio, intercambiando unas cuantas palabras
slo cuando era necesario y comiendo calladamente todas las noches sentados junto a
una hoguera o encorvados al abrigo de un granero.
A medioda del quinto da del nuevo ao, coronaron la ltima cima de las
montaas que dominaban la estrecha llanura en la que se hallaba Barcelona,
acurrucada frente al Mediterrneo. Aquella maana las nubes se haban disipado, y el
sol brillaba en un cielo de un azul luminoso. Aunque era pleno invierno, el mar tena
un aspecto radiante y atrayente, y Thomas sinti una clida aoranza por la isla del
centro mismo del Mediterrneo, el lugar que una vez crey que sera su hogar toda la
vida, entre un grupo de hermanos de armas que luchaban por Dios en una situacin
de desventaja imposible. Todo le haba parecido claro y noble en aquel entonces,
antes de que Mara entrara en su vida y de que, poco a poco, se diera cuenta de que

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no haba mucha nobleza que ganar en una guerra interminable donde el nico
progreso consista en infligir nuevos horrores al enemigo. A pesar de toda su
deslumbrante belleza, aquel mar era un campo de batalla tan antiguo como la misma
historia. Mucho antes de iniciarse el presente conflicto, los romanos, egipcios,
cartagineses, griegos y persas se haban disputado aquellas aguas. Quin sabe
cuntos miles de buques de guerra yacan pudrindose en las profundidades? Thomas
se estremeci al pensar que aqul era un mar regado por las lgrimas y la sangre de
una generacin tras otra de seres humanos.
Chasque la lengua, y dio un suave golpe con los talones en los flancos de su
caballo.
Vamos, no nos entretengamos.
Richard contempl las vistas un momento ms, y luego sigui a Thomas por el
sendero que descenda serpenteando por la ladera de la colina. En la llanura que se
extenda por debajo de ellos, la ciudad de Barcelona se situaba a la sombra de la
ciudadela fortificada. En el puerto haba unas treinta o cuarenta galeras ancladas, y
otras dos que descansaban sobre unos rodillos de madera frente a los astilleros reales:
una serie de cobertizos alargados y de techo alto que dominaban el litoral. En la plaza
de armas, frente a la fortaleza, haba varias compaas de piqueros realizando la
instruccin bajo los colores de sus estandartes ondeantes. No haba duda de que se
estaban llevando a cabo los preparativos para afrontar la amenaza que se urda al otro
extremo del Mediterrneo. Aun as, Thomas se pregunt si sera suficiente. Saba por
experiencia que los turcos podan reunir fuerzas enormes, con miles de hombres y
cientos de barcos. Entre sus filas se contaban los mejores artilleros e ingenieros de
asedio del mundo, y el tamao y capacidad destructiva de sus caones no tenan
parangn.
Al aproximarse a las murallas de la ciudad, el sendero se una a un camino
costero. Al cabo de una corta distancia, los dos jinetes adelantaron a una hilera de
carros que avanzaban pesadamente cargados con barriles de plvora y balas de hierro
y piedra caliza. Thomas espole el caballo para situarse delante del convoy cuando
llegaran a la entrada principal de la ciudad. Le hizo seas a Richard para que se
pusiera a su lado, sac su permiso de viaje y se lo entreg a uno de los soldados de
servicio. El cataln mir el documento sin comprender, tras lo cual les orden
secamente que esperaran, y desapareci por una puerta arqueada que daba a la sala de
guardia de la entrada, para ir en busca de su oficial. Thomas se desliz de la silla y
baj al suelo con gruido de cansancio. Al cabo de un momento, Richard hizo lo
mismo y Thomas se fij, con satisfaccin, en que tomaba las riendas de los dos
caballos, tal como hubiera hecho cualquier escudero.
Al cabo de poco, sali el guardia acompaado por un hombre corpulento que se
limpiaba la boca con una mano, al tiempo que miraba el permiso que sostena en la

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otra. Ech un vistazo a los dos ingleses y se dirigi a Thomas, que le hizo un gesto a
su escudero.
Richard, por favor.
Mientras los dos conversaban, Thomas intent seguir el hilo de lo que se estaba
diciendo, pero la lengua catalana le era ms extraa an. Eso haca que se sintiera
incmodo e incluso vulnerable; todava no confiaba en el joven que Cecil y
Walsingham le haban endosado. Richard saba muchsimo ms sobre el propsito de
aquella misin y la naturaleza del documento confidencial que era clave en todo
aquello. Si localizaban y recuperaban el documento, Thomas se preguntaba cules
seran las rdenes de su compaero llegado ese punto. l ya no le sera de ninguna
utilidad a Cecil; quiz las rdenes de Richard incluyeran la callada eliminacin de un
hombre cuyo conocimiento de la misin, aun siendo limitado, podra resultar
embarazoso en el futuro. Deba pensar en esa posibilidad, incluso cuando se
enfrentara a los turcos en batalla. La idea despertaba en l cierto resentimiento hacia
Richard, y por supuesto hacia sus jefes de Londres.
Su joven escudero interrumpi el hilo de sus pensamientos.
Seor, le he explicado nuestro propsito al capitn. Dice que, puesto que
tenemos que viajar a Malta, lo mejor seria anunciar nuestra llegada en la ciudadela.
All encontraremos a don Garca lvarez de Toledo. Su ejrcito se est preparando
para embarcar rumbo a Sicilia, y puede que podamos viajar con la flota.
Sicilia?
Es all donde el rey Felipe congrega a sus tropas para enfrentarse a los turcos.
Mercenarios provenientes de Italia se unirn a los espaoles, incluyendo las galeras
del clan de los Doria. El capitn dice que ha odo que ser el ejrcito ms numeroso
que se haya reunido jams para luchar en nombre de Cristo. Y don Garca es el mejor
general de toda Europa. Este hombre asegura que van a destrozar a los turcos.
Thomas mir al oficial cataln, un hombre gordo y demasiado acostumbrado a la
buena vida. No durara mucho en una ardua campaa.
Dile que ruego a Dios para que tenga razn. Iremos a la ciudadela ahora
mismo.
Quiere que sus hombres nos acompaen. Richard mir con cautela al
espaol, antes de continuar. Ha habido rumores de que el enemigo tiene espas en
Barcelona. No creo que se fe de nosotros.
Espas? Thomas se ech a rer. Acaso tenemos aspecto de ser turcos?
Somos ingleses, seor. Por lo visto aqu hay muchos que piensan que sus
enemigos comparten una causa comn. Es comprensible. Nunca han perdonado a los
franceses por luchar al lado de los turcos hace veinte aos.
Thomas asinti moviendo la cabeza con sentimiento. Aqulla haba sido una
alianza que haba escandalizado al testo de la cristiandad poco menos de lo que lo

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hara un pacto con el diablo. Slo haba durado un corto espacio de tiempo. Los
franceses se haban avergonzado de las masacres que sus nuevos aliados llevaron a
cabo contra los cristianos por la costa de Italia, y Thomas poda imaginarse el horror
que aquello habra causado en los caballeros franceses de la Orden, sobre todo en La
Valette.
Muy bien, dale las gracias al capitn por proporcionarnos una escolta.
Con dos hombres al frente y otros dos siguindolos detrs, Thomas y su escudero
cruzaron la slida muralla con sus caballos y salieron a una calle ancha. Las torres de
la catedral de Santa Eulalia se alzaban por encima de los tejados de los edificios
apiados que bordeaban el camino. Las lluvias recientes se haban llevado gran parte
de la suciedad que cubra las calles, y los olores ms desagradables de la ciudad eran
suaves comparados con el hedor de Londres. Haban pasado muchos aos desde la
ltima vez que Thomas haba visto Barcelona, pero estaba claro que para Richard era
la primera vez, a juzgar por el modo en que contemplaba su entorno con franca
curiosidad. Con su aspecto moreno podra haber pasado por un lugareo, de no ser
por su falta de acento cataln. Cecil y Walsingham haban elegido sabiamente a su
hombre, se dijo Thomas.
Al entrar en la plaza frente a la catedral, le llam la atencin la fachada
ornamentada con las tres torres construidas a partir de un slido enrejado de piedra.
Pens que era muy distinta de las catedrales que haba en Inglaterra. Mir hacia
arriba y entrecerr los ojos para observar las cruces que apuntaban al cielo azul. Unas
cuantas gaviotas volaban en crculo en lo alto, negras contra el resplandor. Por un
momento Thomas sinti que se le levantaba el nimo con aquellas vistas, pero
entonces pens que, al otro lado de aquel mar, en Constantinopla, la gran ciudad que
los turcos haban puesto el nuevo nombre de Estambul, bien podra ser que un
hombre como l, un guerrero, estuviera frente a la gran mezquita contemplando una
media luna dorada, un hombre con el que podra enfrentarse en combate un da no
muy lejano. Aquella idea le caus un escalofro. No era de miedo, simplemente una
siniestra sensacin de que estaba predestinado a consumirse en el inminente
enfrentamiento de religiones e Imperios.
El pequeo grupo cruz la plaza, y no tardaron en dejar atrs los confines de la
ciudad para ascender por la ladera hacia la ciudadela. Una brisa fresca de olor salobre
soplaba desde el mar. Al llegar a la entrada de la ciudadela, tuvieron que explicar una
vez ms su propsito. La escolta fue enviada de vuelta a la muralla de la ciudad, en
tanto que al caballero y a su escudero los dejaron entrar al patio exterior, donde
ataron sus caballos y se sentaron en un banco a esperar.
No los hicieron aguardar mucho. Uno oficial vestido de terciopelo rojo sali
apresuradamente del cuartel general del gobernador y se les acerc.
Sir Thomas Barrett? Es un honor conoceros, seor anunci en un buen

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francs, sumando al saludo una reverencia. Thomas y Richard se pusieron de pie y le


correspondieron con una inclinacin de la cabeza.
Me permits que me presente? Mostr una sonrisa agradable. Soy
Fadrique Garca lvarez de Toledo, y estoy a su servicio y al de su escudero, sir
Thomas.
El joven pareca tener poco ms de veinte aos a lo sumo, y Thomas cruz una
mirada con Richard, tras lo cual carraspe y le respondi en francs.
Es usted el comandante de la fuerza que el rey Felipe va a mandar contra los
turcos?
Yo? El espaol arque las cejas con aire divertido. Rotundamente no,
seor. se es mi padre. Le he enviado recado de vuestra llegada. Estar encantado de
saludar a otro miembro de la Orden que responde al llamamiento a las armas.
Han venido muchos de nosotros? pregunt Thomas.
La sonrisa de Fadrique se desvaneci.
Por Barcelona no han pasado tantos como esperbamos, seor. De hecho, vos
sois tan slo el quinto caballero que hemos visto. Claro que muchos habrn
embarcado en otros puertos. Estoy seguro de que ningn miembro de la Orden se
negar la oportunidad de participar en la gloriosa victoria que celebraremos sobre los
turcos.
Esperemos que tengis razn.
Estoy seguro de ello, seor. sta es la gran batalla de nuestra era. La prueba de
armas definitiva entre nuestra religin y la falsa fe del islam.
Thomas frunci los labios, pero guard silencio.
El espaol hizo un gesto hacia la entrada.
Si me acompais, podris refrescaros mientras esperis a mi padre.
Thomas esboz una sonrisa al recordar los excelentes modales de los espaoles
junto a los que haba luchado en otra poca. Inclin la cabeza.
Os lo agradecer en grado sumo.
Una vez dentro del edificio, pasaron por un saln embaldosado con arcos del que
salan unos pasillos sombros a ambos lados. Aparte de unos cuantos guardias de
servicio, no haba muchos indicios de actividad. Los pasos de los tres hombres
resonaron en las paredes.
Parece estar todo muy tranquilo coment Thomas. Me haba figurado que
el personal de vuestro padre estara atareado con los preparativos de la campaa.
Est todo bajo control, os lo aseguro dijo Fadrique con despreocupacin.
Casi todos los oficiales de Estado Mayor estn abajo en los astilleros, supervisando la
carga de nuestras galeras. Zarparemos rumbo a Sicilia en cuestin de das. En cuanto
hayamos unido nuestras fuerzas con los aliados, nos enfrentaremos a los turcos.
Entraron en una habitacin modesta con una mesa larga en el centro. Haba dos

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cmodas sillas, una a cada lado, y otras dos, ms ostentosas, situadas una en cada
extremo. Fadrique les indic la mesa con un gesto.
Tomad asiento, por favor. He dado rdenes para que os traigan comida y vino.
Y ahora, si me disculpis, debo atender a mi padre hasta que est listo para reunirse
con vos. Se inclin nuevamente y los dej solos. En cuanto se cerr la puerta,
Richard dej escapar un suspiro.
Slo cinco caballeros Deberan ser ms los que se dirigieran a Barcelona.
Muchos ms.
An hay tiempo replic Thomas. Y, como ha dicho ese tal Fadrique, puede
que tomen otras rutas.
Richard se lo qued mirando.
De verdad creis eso?
Thomas se encogi de hombros.
No hace dao a nadie esperar lo mejor y aceptar lo peor.
Me parece una filosofa estpida.
Thomas no se desanim.
Cuanto mayor sea la desventaja a la que tengamos que enfrentarnos, mayor
ser nuestra parte de gloria.
Gloria, para eso viven los caballeros. Lo entiendo. Pero, en tanto que quedara
constancia nominal de vuestras gloriosas hazaas, no ser ste el caso para los de las
rdenes menores. Nuestros hroes no tienen rostro. Tengo muy pocos deseos de
aumentar la suma de la oscuridad, sir Thomas.
Los interrumpi un criado que entr en la habitacin con una bandeja. Se acerc a
la mesa sin mirarlos a los ojos, y la deposit en ella. A continuacin hizo una
reverencia, se retir unos pocos pasos, dio media vuelta y sali a toda prisa.
Ah lo tenis dijo Richard. En esto se convierten los que no tienen lugar en
la historia.
Thomas no respondi, guard silencio un momento mientras tomaba un plato de
la bandeja, colocaba el otro frente a su compaero y serva una copa de vino para
cada uno. Luego mir a Richard y, en voz baja y tono cansado, le dijo:
No puedo evitar la forma en que la historia seala el paso por la vida de un
hombre, Richard. Tampoco puedo enmendar el accidente de tu nacimiento. De modo
que no logras nada exponindome tus problemas con tan mal talante. Lo nico que
importa es que cumplamos con nuestro deber. Yo, para con la Orden que he
prometido defender con mi vida. T, para con tus seores de Londres, por el bien de
la tarea que hayan puesto en tus manos, sea cual sea. Debes ayudarme tanto como
puedas a cumplir con mi obligacin. Por mi parte, yo me hallara en mejor situacin
de favorecerte si supiera algo ms sobre tu propsito en Malta.
Richard le devolvi la mirada con sus ojos oscuros.

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No puedo deciros ms de lo que ya sabis.


Y qu pasa si te sucediera algo malo?
En tal caso, me atrevera a decir que Walsingham enviar a otro agente para
que termine la misin.
Entiendo. Y tu seor tiene preparada una reserva de hombres que hablen
tantos idiomas como t?
Richard baj la vista a su plato y cogi una chuleta de cordero con delicadeza. Le
dio un pequeo bocado, y empez a masticar.
Ya me pareca a m que no. Thomas sonri. De modo que si t caes, la
misin se acaba. A menos que puedas contarme ms cosas sobre el documento.
Richard trag la comida.
No.
Por qu no? Te das cuenta de que es lo ms conveniente, no?
Tengo mis rdenes.
Lo entiendo. Pero si nos jugamos tanto como dice sir Robert, es fundamental
que uno de los dos recupere el documento y regrese con l a Inglaterra.
Suponiendo que alguno de los dos sobreviva al ataque contra Malta replic
Richard en tono irnico.
Thomas frunci los labios.
As es
Lo siento, seor, pero mis rdenes son claras. No tengo que contaros nada al
respecto.
Por qu no?
Porque Walsingham no se fa de vos.
Ya veo. Y qu me dices de Cecil?
Sir Robert respeta el criterio de Walsingham en casi todo.
Thomas entrecruz los dedos y apoy la barbilla en ellos mientras senta que la
furia lo invada. Aquello hera su honor.
Me imagino que su recelo se debe a mis convicciones religiosas porque soy
catlico. Hay algn aspecto del documento que sera peligroso que yo conociera?
No sabra deciros contest Richard, y le dio otro bocado a la carne.
No sabras o no quieres decrmelo?
Ya he dicho ms de lo que es sensato. Si os sirve para tranquilizaros, os dir
que Cecil confa en que vos os consideris un ingls en primer lugar y un catlico
despus. Pero ya es suficiente. No dir nada ms al respecto. Hablad de otra cosa, si
es que queris hacerlo.
Est bien. Dime, t eres protestante como tus seores, o de la Iglesia de
Roma?
Richard dej de comer mientras consideraba la pregunta.

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Seguro que vos ya lo sabis. De verdad creis posible que Cecil empleara a
un catlico a su servicio? Absurdo.
Y siempre fuiste protestante? insisti Thomas.
Por qu queris saberlo?
Tengo curiosidad por conocerte mejor. En el conflicto que nos espera, preferira
conocer la clase de hombre que estar combatiendo a mi lado.
Y saber si he sido catlico cambiara algo? Richard se rio brevemente.
Sera mejor saber si he matado a un hombre alguna vez.
Y lo has hecho? Thomas lo observ con atencin.
No. Pero estoy seguro de que lo habr hecho antes de regresar a Inglaterra.
Antes de que Thomas pudiera presionarlo ms, se abri la puerta y entr un
hombre corpulento de unos cincuenta aos. Su cabello gris empezaba a ralear, y una
barba muy corta cubra sus carrillos abultados. Sus ojos, sin embargo, eran vivaces y
despiertos, y escudri a los dos ingleses que se levantaban de sus sillas. Fadrique
entr tras l, e hizo las presentaciones.
Su Excelencia el capitn general de navo de Su muy Catlica Majestad, el rey
Felipe de Espaa, y virrey de Sicilia, don Garca lvarez de Toledo.
Don Garca avanz hacia ellos y se detuvo justo fuera de su alcance, al tiempo
que Thomas respondi con una reverencia solemne.
Es un honor conoceros, seor. Sir Thomas Barrett, y su escudero Richard
Hughes, a su servicio.
Fadrique me ha dicho que viajis hacia Malta don Garca habl en voz baja y
con un leve ceceo. Respondis al llamamiento a las armas de La Valette.
As es asinti Thomas.
En tal caso, sed bienvenido, sir Thomas. Sobre todo dada la reputacin que os
habis ganado a pulso en los campos de batalla de Europa. Don Garca sonri con
afabilidad.
A Thomas le sorprendi un poco que su reputacin se conociera en Barcelona.
Sonri con modestia.
Eso fue hace ya unos cuantos aos.
La experiencia lo es todo en la guerra.
Casi. Pero el nmero de efectivos juega a su favor.
Don Garca le dio unas palmaditas en el brazo a Thomas.
Confo en que hasta ahora no hayis tenido problemas en vuestro viaje.
A Thomas se le pasaron fugazmente por la cabeza las imgenes de las tormentas
con las que haban tenido que lidiar durante la travesa por el norte, pero las reprimi
y asinti con la cabeza.
Hicimos el viaje con bastante rapidez, seor, teniendo en cuenta la estacin en
que nos encontramos.

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Don Garca lo mir con perspicacia.


En invierno, el Atlntico puede llegar a ser una bestia salvaje. Habis hecho
bien en poneros en contacto con nosotros. Y es bueno que lo hayis hecho.
Necesitamos a todos los hombres posibles para reforzar las defensas de Malta. Pero
disculpadme, debis de estar cansados. Seal las sillas con un movimiento de la
mano. Sentaos, por favor. No era mi intencin interrumpir vuestra comida.
En cuanto se hubieron sentado los cuatro, Thomas aparto el plato con la comida
intacta. Le indic a Richard que hiciera lo mismo, como si fuera indecoroso que el
escudero comiera solo delante de sus superiores.
Sir Thomas, perdonadme si evito las sutilezas y voy directo al grano. No tengo
mucho tiempo antes de zarpar rumbo a Malta. Qu sabis vos sobre la situacin?
Slo lo que me cont el caballero que me trajo la carta de emplazamiento a
Inglaterra, seor. Dijo que el Gran Maestre tena informacin sobre el plan del sultn
de tomar Malta y erradicar la Orden de San Juan de una vez por todas.
As es. Don Garca asinti con la cabeza. Debe conseguir Malta para
proteger su lnea de suministros. Y es all donde debemos resistir. No dudo de su ms
amplia estrategia. Durante muchos aos, Solimn y sus aliados corsarios han
extendido su influencia por todo el oeste del Mediterrneo. Todas las primaveras
hemos observado el horizonte del este esperando el ataque, pero se han conformado
simplemente con sondear las costas de Italia, Francia y Espaa, capturando nuestros
barcos o atacando aldeas y pequeas poblaciones costeras para conseguir esclavos.
Poco hemos podido hacer para evitarlo. Cuando recibimos un informe y despachamos
una flota al escenario, el enemigo se ha escabullido. Mientras tanto, he estado
haciendo todo lo que estaba en mi mano para preparar nuestras defensas y disponer
nuestras galeras para cuando tenga lugar el ataque, cosa que suceder, no os quepa
duda. El momento se nos viene encima, de eso podemos estar seguros. Nuestro espa
en Estambul ha visto de primera mano los preparativos enemigos. Se estn
concentrando galeras y galeones en el Cuerno Dorado, en tanto que diariamente
entran en la ciudad carros con plvora, balas de can, herramientas de asedio y
raciones. Al otro lado de las murallas, se han reunido miles de soldados que esperan
la orden de embarcar. Se reclin en su asiento y apoy las manos en los brazos de
la silla. Es indudable que los turcos se preparan para una gran campaa. Es el
momento que llevo temiendo desde hace mucho tiempo. ste es el ao en que nuestra
religin debe oponer resistencia o caer bajo la sombra de la media luna.
En tal caso, opondremos resistencia dijo Thomas con firmeza, y si la
Orden queda aniquilada, la manera en la que nos enfrentemos a nuestra destruccin
inspirar al resto de la cristiandad para seguir nuestro ejemplo.
Rezo para que tengis razn, sir Thomas. Si los gobernantes de Europa no
forman causa comn contra la mayor amenaza, entonces estamos perdidos. Nuestro

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pueblo se ver obligado a arrodillarse ante la falsa religin. El hecho de que ninguno
de los que estamos sentados a esta mesa sobrevivir a ese da no sirve de mucho
consuelo. Juro delante de vos que morir con la espada en la mano y el sagrado
nombre de Jess en los labios, antes que besarle los pies a Solimn.
Lo mismo juramos todos repuso Thomas, y se santigu.
Hubo un momento de silencio, tras el cual don Garca habl de nuevo:
He decidido concentrar mis fuerzas en Sicilia. Su Majestad ha informado a las
otras potencias de Europa de que si desean aliarse a nuestra gran causa deben mandar
a sus hombres y barcos a Sicilia para unirse a nosotros. Con suerte tendr bastantes
galeras a mi disposicin para enfrentarme a la flota de Solimn. Tambin podr
zarpar hacia el sur si ataca Malta primero, y hacia el norte si desembarca en Italia.
Un plan sensato, seor coincidi Thomas.
Sensato? S. Don Garca sonri. Pero a menos que reciba todas las
fuerzas que se me han prometido, no podemos tener muchas esperanzas de conseguir
la victoria.
Fadrique carraspe.
Sean cuales sean nuestros efectivos, siempre tendremos a Dios de nuestro lado.
No pueden derrotarnos. Nuestro Seor es todopoderoso y no lo permitira.
Su padre lo mir con indulgencia.
Por supuesto, tienes razn. Se volvi de nuevo hacia Thomas. Maana
parto rumbo a Sicilia con seis galeras para escoltar a cuatro galeones que transportan
a los primeros dos mil hombres. Quiero establecer mi base de operaciones. Desde all
me dirigir a Malta para consultar con La Valette. Sera un placer ofreceros a vos y a
vuestro escudero un lugar en mi buque insignia.
Es muy generoso por su parte, seor.
Pues estad a bordo con las primeras luces del da. Zarparemos al alba. Don
Garca se levant de la silla, y los dems hicieron lo mismo. Ahora tendris que
disculparme. Todava tengo que ocuparme de muchos detalles. Fadrique se encargar
de que os proporcionen alojamiento aqu, en la ciudadela, y de que lleven vuestros
caballos a los establos.
No son mos, son propiedad de su rey, nos los prest el capitn de puerto, en
Bilbao.
En tal caso pueden requisarse para mi ejrcito. Bueno, os deseo un buen da,
caballeros. Por favor, terminad de comer y descansad. Vamos, Fadrique!
A pesar de su corpulencia, don Garca se mova con gran energa y sali de la
habitacin con paso rpido; su hijo se apresur tras l. Cerraron la puerta al salir, y el
sonido de sus pasos se fue desvaneciendo. Richard volvi a acercarse el plato sobre la
mesa, y continu comiendo hasta que, al cabo de un momento, dijo en voz baja:
Nuestras posibilidades no son muy alentadoras.

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Thomas se encogi de hombros.


Por lo que a la Orden concierne, siempre ha sido as. Durante toda su historia.
El ideal heroico reflexion Richard. O tal vez una forma de dotar de gloria
una inclinacin suicida.
Controla tu lengua. No sabes de lo que hablas. Los hombres de la Orden han
jurado luchar por la gloria de Dios, y ningn otro propsito se esconde tras esa idea.
El suicidio es un pecado, y t lo sabes perfectamente. Thomas refren su irritacin,
y continu diciendo en tono irnico: Adems, como ha dicho el hijo de don Garca,
Dios estar de nuestro lado.
S, se agradecera un cambio de opinin divino. No pareca estar presente
cuando Solimn arrebat Rodas a la Orden. Y dnde estaba cuando la Orden casi
qued aniquilada en la cada de Acre? Qu os hace pensar que esta vez ser distinto,
que va a estar detrs de vos, detrs de todos nosotros, en Malta?
Confiar en el Seor no puede hacer ningn dao a nuestra causa contest
Thomas, aunque comparta las dudas de Richard. Alz la vista, y vio que el joven lo
observaba con detenimiento.
Me pregunto si es voluntad de Dios colmar de semejante dolor a aqullos que
lo adoran, no puedo evitar cuestionarme Su propsito.
Ten cuidado, Richard. Eso es una blasfemia.
Es filosofa, nada ms. Lo que quiero decir es que los dos bandos del inminente
conflicto estn combatiendo en nombre de su religin. Si ganan los turcos, significa
eso que Dios nos ha abandonado, o que su fe es la ms potente? Si la fe de ambos
bandos es igual de fuerte, entonces sern slo los hombres los que decidirn la lucha.
Thomas no poda rebatrselo, pero si no pudiera seguir luchando en nombre de
Jesucristo, seguira luchando para evitar que lo mataran en nombre de Al.
Si esto tienen que solucionarlo los hombres, que as sea. Estoy preparado para
cumplir con mi parte. Se puso de pie. Necesito ir a dar un paseo.
Puedo?
No. Qudate aqu. Termina de comer y luego ve a buscar nuestras bolsas y
descansa. Descansa todo lo que puedas.
Pronto el descanso ser un lujo que anhelars ms que ninguna otra cosa.
Salvo el descanso final.
Thomas lo pens un momento, y mene la cabeza.
Puede que incluso llegues a agradecer esa posibilidad antes de que esto
termine.

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CAPTULO 13
La pequea escuadra se encontraba a tan slo medio da de distancia del puerto de
Palma de Mallorca, rumbo a Sicilia, y Thomas y Richard disfrutaban de la fresca
brisa matutina cuando se avist la primera nave. Un marinero situado en la pequea
cofa del viga en lo alto del palo mayor hizo visera con una mano, mientras extenda
la otra y sealaba el horizonte del norte, contra el viento que soplaba desde la lejana
costa francesa.
El capitn del buque insignia se acerc a la barandilla del alczar, y se llev la
mano a la boca para hacer bocina:
Qu ves?
Hubo una breve pausa, mientras el marinero escudriaba el horizonte aguzando la
vista para captar tantos detalles como le fuera posible. En la cubierta principal de la
galera todo el mundo permaneci inmvil y esper su respuesta.
Veo dos velas latinas, seor.
Lo ms probable es que sea una galera dijo Thomas.
Cmo lo sabis? pregunt Richard, que estir el cuello y mir tambin por
encima del leve oleaje. Ni siquiera la veo.
Y no la vers hasta dentro de un rato. Estar debajo del horizonte durante una
hora, ms o menos.
Debajo del horizonte?
Thomas sonri abiertamente al recordar que su escudero se haba pasado la mayor
parte de la travesa sufriendo, acurrucado en el camarote del galen.
Sabes poco de las costumbres del mar.
S, y cuando esto acabe no tengo intencin de volver a subir a bordo de un
barco nunca jams aadi Richard con sentimiento.
Puesto que eres un hombre educado, debes de haber odo que el mundo es
redondo.
Richard le lanz una mirada irritada.
Por supuesto.
Entonces, tendra que resultarte evidente por qu las velas de un barco son
visibles antes que el casco, dado que el horizonte es curvo.
Eso ya lo saba dijo Richard apretando los dientes.
Ah de cubierta! grit el viga. Veo ms velas. Tres cinco ms.
Parecen galeras S, estoy seguro.
Vamos. Thomas tir de la manga de su escudero, subieron por el corto tramo
de escaleras y se unieron al grupo de oficiales que se apiaban en torno a don Garca.
El capitn se apart de la barandilla y busc a su comandante.
Corsarios, seor.

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Seguro que no protest Fadrique. Si son corsarios, por qu se aproximan


por el norte? Sus guaridas estn en las costas de frica, al sur.
Navegan a barlovento, seor explic el capitn. Thomas haba hablado bien
espaol haca tiempo, y lo estaba recordando con rapidez; se encontr con que poda
seguir la conversacin sin dificultad. El capitn continu diciendo: Tienen ventaja
sobre nosotros. Es muy probable que lleven das siguindonos, y se hayan dirigido al
norte para conseguir la ventaja de tener el viento a favor. Se volvi a mirar a don
Garca. Cules son sus rdenes, mi seor?
El comandante espaol recorri con la mirada los barcos de su flotilla. Las
galeras formaban un cordn poco definido en torno a los galeones, que se
bamboleaban en el centro. Las cubiertas de aquellas pesadas naves estaban
abarrotadas de soldados, sus armas y dems equipo. Seran una presa fcil para
cualquier galera corsaria que lograra eludir los buques escolta.
Debemos proteger los galeones a toda costa anunci don Garca,
suponiendo que sos sean barcos enemigos. No voy a correr ningn riesgo. Dad la
seal para el zafarrancho de combate, capitn, y comunicad a las otras galeras que
hagan lo mismo, si sois tan amable.
S, seor.
Al cabo de un momento, el tambor de la cubierta principal haba iniciado un
toque estridente, y los soldados se apresuraron a abrocharse los petos y cascos y a
preparar sus armas, en tanto que los marineros trepaban a la arboladura y se
dispersaban por los palos para esperar la orden de aferrar velas. Por debajo de la
cubierta, se oy el sonido de un ltigo que restallaba y el retumbo de los remos, que
se sacaron por las portas de los costados del buque insignia de don Garca. Thomas
sinti que se le aceleraba el corazn con los sonidos y el movimiento, incluso con el
hedor que llegaba de abajo. Los viejos recuerdos y sensaciones brotaron en su interior
mientras la galera se preparaba para la batalla. Se volvi hacia Richard.
Treme la coraza, el casco y la espada. Y rmate tambin.
Richard asinti con la cabeza y baj a toda prisa a la bodega, en la que haban
guardado el equipaje para la travesa.
En lo alto, un gallardete rojo y dorado ascendi por una driza y se ondul con un
dbil gualdrapeo. Poco despus, las dems galeras izaron sus gallardetes, y el sonido
de los tambores lleg dbilmente por encima de las olas, mientras las naves se
preparaban para la batalla.
Ah de cubierta!
Los oficiales de popa alzaron la mirada hacia el grito, y en esta ocasin vieron
que el viga sealaba al sur.
Ms velas al sur! Al menos cinco galeras.
Y cuntas al norte? bram el capitn.

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El viga volvi la cabeza con rapidez, aguz la vista un momento y respondi:


Seis, seor! Ahora las veo con claridad. Estn ms cerca.
Puedes ver alguna de sus banderas?
Todava no, seor.
Podran ser nuestros aliados? pregunt Fadrique. Genoveses tal vez?
Su padre lo neg con la cabeza.
Estando tan al oeste, no. El encuentro es en Sicilia. Lo ms probable es que
sean galeras enemigas. Corsarios de la costa de Berbera.
Estoy de acuerdo dijo Thomas. Es una emboscada clsica, don Garca. Lo
he visto muchas veces con anterioridad.
Desde el punto de vista del cazador, sin duda.
Eso es cierto. Cuando las galeras de la Orden actuaban juntas, as es como
cazbamos. Sospecho que nuestro enemigo ha aprendido la tctica de nosotros. De
hecho, los corsarios y los hombres de la Orden son similares en muchos sentidos.
Salvo que la Orden tiene la bendicin de la Iglesia de Roma.
Del mismo modo que los piratas musulmanes tienen la bendicin de los imanes
de su fe, seor. Al final, somos todos guerreros santos, o somos todos piratas.
Don Garca frunci el ceo.
Es una declaracin inquietante, sir Thomas. No me molesto en pensar en mi
enemigo, y el enemigo del nico Dios verdadero, bajo esa perspectiva. Preferira que
no volvierais a hablar en trminos semejantes delante de m.
Como deseis, don Garca.
Lo que deseo es or ms cosas sobre su tctica. Vos tenis ms experiencia que
yo con ellos. Cmo intentarn derrotarnos?
Thomas se detuvo un momento a pensar, situ mentalmente las tres fuerzas y tuvo
en cuenta la direccin del viento.
Su objetivo sern los galeones. Son nuestras naves ms vulnerables, seor. Los
corsarios sabrn que es all donde est el cargamento ms valioso. Pero no tardarn
en darse cuenta de que los galeones estn llenos de soldados. Entonces se quedarn a
cierta distancia, y dispararn metralla contra las cubiertas antes de abordar, o bien
intentarn hundirlos para matar a tantos de sus soldados como les sea posible. Pueden
esperar que el sultn los recompense generosamente por ello.
As pues, qu hay que hacer para frustrarlos? Es demasiado tarde para volver
a Palma?
Eso es lo que ellos habrn calculado. Ahora mismo llevan rumbos
convergentes. Si ordena a la flotilla que d media vuelta, ellos harn lo mismo y
seguirn acercndose. Entablaran combate mucho antes de que pudiramos situarnos
bajo la proteccin de los caones de Palma, seor.
Y qu me aconsejis que haga, sir Thomas?

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Mantened las galeras tan cerca como sea posible de los Halcones. No hay que
permitir que el enemigo rompa el cordn de proteccin. Situad una galera al frente de
la formacin, una a popa y una ms a cada lado. Los galeones tendrn que navegar
costado con costado y por parejas, para apoyarle mutuamente en caso de que el
enemigo intente abordarlos. El mayor peligro radica en que el enemigo intentar
atraer a las galeras para que se alejen de sus posiciones. Debe dar rdenes estrictas
para que no lo hagan en ningn caso, seor. Es preciso mantener la formacin, ocurra
lo que ocurra. Dado que sus galeras nos superan en una proporcin de dos a uno, sa
es nuestra nica esperanza.
Muy bien asinti don Garca. Capitn, tendremos que pasar cerca de cada
una de nuestras galeras de guerra para dar las rdenes. Encargaos de ello.
S, seor! contest el capitn, que avanz hacia la barandilla y, a voz en
cuello, dio las rdenes para que se bajaran los remos.
Richard regres de la bodega cargado con las armas y armadura de Thomas. Dej
el bulto en cubierta, y se situ detrs de Thomas para ayudarle a abrocharse el peto y
el espaldar de la coraza.
El capitn utiliz una bocina para transmitir las rdenes a medida que el buque
insignia iba pasando junto a cada una de las dems embarcaciones de la pequea
escuadra. Cuando las galeras hubieron aferrado velas, sacado los remos y formado
una cortina protectora, las velas de los dos grupos de corsarios que se acercaban, uno
por cada travs, ya eran visibles desde cubierta. Al cabo de un rato, el viga confirm
por fin su identidad sin lugar a dudas.
Enarbolan gallardetes verdes, seor!
Richard se acerc un poco ms a Thomas y le pregunt entre dientes:
Verdes?
Es el color del islam. Thomas pas revista a su escudero, que se colocaba el
casco dando tirones. Richard llevaba un modelo borgon, con la visera levantada,
igual que Thomas. Llevas el casco demasiado suelto. Aprieta el barboquejo.
Si lo aprieto ms, me asfixiar.
Y si lo llevas as de suelto te dar la vuelta en la cabeza al primer golpe y tu
visin quedar disminuida. Caers vctima del primer corsario que se mueva con
rapidez suficiente para atacar por tu lado ciego.
Richard se desabroch la hebilla apretando los dientes, y tens la correa
abrochndola en otra muesca.
As est mejor dijo Thomas. Agarr el casco y prob a darle la vuelta. Y
asegrate de ponerte manoplas si quieres conservar los dedos.
S, seor. Richard inclin la cabeza. Como ordenis.
Thomas se dio la vuelta para seguir el avance del enemigo. Las dos formaciones
de galeras eran claramente visibles, pues estaban ya a poco ms de un par de millas

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de distancia en la direccin de cada travs. Los gallardetes verdes ondeaban como


lenguas de serpiente con el viento suave que soplaba en el mar. Unos destellos de
metal pulido relucan en medio de las figuras distantes que atestaban las cubiertas de
las galeras corsarias. Por primera vez desde que las haban avistado, Thomas sinti
cierto alivio al darse cuenta de que las embarcaciones enemigas eran ms pequeas
que las galeras de la escuadra de don Garca. Los cascos, ms finos, no acarrearan el
mismo peso en artillera, ni tendran el peso suficiente para causar daos importantes
a las galeras espaolas en caso de colisin. Pero aun as, suponan un peligro
considerable para los galeones, y tendran ventaja en cuanto a velocidad y capacidad
de maniobra. Sera una contienda entre la rapidez y la fuerza, y Thomas record las
peleas de osos y perros que haba visto en Londres. Pero al menos all, los osos,
aunque torpes y pesados en comparacin con sus atormentadores, no estaran
encadenados.
Ah vienen anunci el capitn.
Al sur, una bocanada de humo se dispers con rapidez frente a la amura de la
galera corsaria que iba en cabeza y, un instante despus, el ruido sordo y apagado de
un can lleg a odos de aqullos que se encontraban en el alczar del buque
insignia. El corsario alter el rumbo hacia la pequea escuadra espaola y las dems
galeras hicieron lo mismo.
Cuando el sonido del can de seales lleg a las otras galeras enemigas situadas
al norte, stas tambin cambiaron el rumbo y se lanzaron hacia la fuerza de don
Garca. El comandante espaol las observ brevemente, tras lo cual se volvi hacia
Thomas con expresin preocupada.
Qu van a intentar hacer? Qu harais vos en su lugar?
Thomas apret los labios y se volvi a mirar al enemigo que se aproximaba. En
cuestin de minutos estaran encima de los barcos espaoles. No haba tiempo que
perder. No le gust que don Garca lo pusiera en esta situacin, pero el espaol tena
razn. Haba pocos cristianos en el Mediterrneo que conocieran mejor que los
caballeros de la Orden la forma que tena el enemigo de hacer la guerra. Estudi
rpidamente los rumbos convergentes, y carraspe antes de responder:
Intentarn romper la formacin, seor. Si pueden atraer a las galeras y sacarlas
de su posicin, podrn pasar entre ellas y causar estragos en los galeones. Tal como
hemos situado a nuestras galeras, cada una de ellas puede cubrir el hueco entre los
galeones y la galera que va por delante. Los corsarios no pueden pasar entre las
galeras sin situarse al alcance de los caones montados en la proa de nuestros barcos
de guerra. Sus embarcaciones son lo bastante pequeas como para poder abrirles una
brecha con un disparo acertado, lo que las obligara as a retirarse del combate; tal
vez incluso puedan hundirlas. La nica posicin que no podremos cubrir con nuestros
caones es la popa de esta galera. Pero siempre y cuando mantengamos la formacin

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podemos ofrecer la mejor proteccin a los galeones.


Don Garca consider sus palabras y asinti con la cabeza.
Comprendo. Gracias. Capitn!
El comandante del barco se volvi rpidamente hacia l.
Seor?
Ya habis odo a sir Thomas. Mantened el rumbo y la posicin. Decid a los
servidores de los caones que disparen a discrecin contra cualquier barco enemigo
que pase por delante de nosotros.
S, seor!
Don Garca se volvi nuevamente hacia Thomas.
Y ahora esperaremos a ver si tenis razn sobre las intenciones de nuestro
enemigo.
Las embarcaciones corsarias an navegaban a vela y eran manejadas con
habilidad, de modo que empezaron a adelantar la fuerza espaola al mismo tiempo
que convergan hacia ella. Cuando les hubieron sacado una ventaja de quiz un cuarto
de milla, viraron en direccin a la flotilla, aferraron rpidamente las velas y sacaron
los remos para su aproximacin final, perpendicularmente a la direccin de las naves
de don Garca.
Ahora nos pondrn a prueba dijo Thomas en voz baja. Richard, a su lado, le
lanz una mirada inquisitiva, y Thomas seal con un gesto a los corsarios ms
cercanos. Mira la proa.
Richard vio la boca oscura del largo tubo de un can, que sobresala del pequeo
parapeto situado al frente de la galera. Tras haberle tomado la delantera al convoy
espaol, los corsarios se fueron acercando a un ritmo constante a los buques que iban
en cabeza. De una de las galeras surgi un chorro de llamas y una nube de humo gris
arremolinado, y Thomas vio estallar en el aire fragmentos de madera cuando la bala
de hierro atraves la amurada de la galera espaola que llevaba la delantera. El
retumbo del disparo lleg al buque insignia cuando ya estallaban ms disparos de la
proa de los dems corsarios, y otros dos proyectiles alcanzaron la galera, en tanto que
un chorro de agua mostraba el lugar donde haba cado una bala que no dio en su
objetivo. Un nuevo disparo de un can cargado con clavos de hierro y trozos de
cadena barri a varios hombres de la cubierta de proa de la galera, como si una mano
gigantesca los hubiera aplastado.
Mantened el rumbo susurr Thomas para s mismo mientras observaba.
Seguid as.
El capitn de la galera que iba delante mantuvo el rumbo y continu soportando
los disparos enemigos hasta que hubo cruzado su arco de fuego. Las prximas en
verse sometidas al fuego de los caones corsarios fueron las dos galeras que
flanqueaban los galeones. Esta vez los corsarios dispararon a corto alcance, y

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remaron hacia atrs para mantenerse a una distancia prudencial de los arcabuceros
situados en las cubiertas de las galeras espaolas. Thomas reflexion que la ltima
vez que haba participado en una batalla naval, los soldados de la Orden acababan de
empezar a utilizar el arcabuz. En aquel entonces, dichas armas no les haban gustado
porque hacan mucho ruido, tardaban mucho ms en cargarse que una ballesta y eran
engorrosas. En la actualidad, eran las ms extendidas.
Aunque los corsarios se hallaban a unos trescientos pasos de distancia de las
galeras espaolas, los arcabuceros no podan soportar el fuego de los caones
corsarios sin intentar devolver los disparos. Unos pequeos chorros de agua se
alzaron en el mar en torno a las proas de los barcos enemigos, y unos cuantos
proyectiles alcanzaron su objetivo en alguna figura que caa al agua junto a las
amuras, desde la cubierta de una de las galeras enemigas. La respuesta caus un dao
feroz, pues todos los caones de los corsarios vomitaron humo y llamas e hicieron
trizas los costados de los barcos espaoles con una lluvia de hierro. Caan varios
hombres a la vez, las escotas se partan y sus extremos sueltos azotaban el aire como
serpientes enfurecidas, y las astillas acuchillaban las cubiertas, abatiendo a ms
miembros de la tripulacin.
La proa de la galera situada a la izquierda empez a virar hacia el enemigo y
adquiri velocidad, en tanto que los remos de babor colgaron en el agua y el impulso
hizo girar a la galera para enfrentarse a sus atormentadores.
Qu idiota! gru Thomas con los dedos aferrados a la barandilla de madera
. Qu idiota!
La galera dispar contra los corsarios en cuanto los dos caones de proa los
tuvieron al alcance. No hubo ningn intento de esperar a que la embarcacin se
asentara para poder apuntar mejor. Aun as, una de las balas atraves la porta del
can bajo el castillo de proa de la galera enemiga ms prxima, y desgarr el barco
en toda su longitud, haciendo pedazos a los remeros, sus bancos y varios remos, que
se sacudieron violentamente por todo el costado de la galera. La otra bala cay al mar
a una corta distancia frente a la galera sin causar daos, y arroj espuma sobre los
corsarios que blandan sus armas en el castillo de proa.
Sin embargo, como haba anunciado Thomas, en cuanto la galera espaola
empez a virar, los otros corsarios se precipitaron otra vez hacia delante para dirigirse
a ambos lados de la galera y as sacar la mxima ventaja del hueco que se abra entre
las galeras espaolas que escoltaban a los galeones. El corsario daado no podra
moverse hasta que no hubieran liberado y arrojado al pantoque a los remeros que
haban causado baja, y distribuido a los supervivientes entre los remos que quedaban.
Aprovechando que la embarcacin estaba al pairo, la galera espaola continu
abriendo fuego contra ella, con lo que abati el palo mayor y convirti la proa en un
amasijo de astillas. Mientras observaba, Thomas vio que aquella nave corsaria ya no

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podra seguir tomando parte en la batalla aunque tuviera la suerte de no hundirse.


Pero no serva de mucho consuelo, puesto que en aquellos momentos se haba abierto
un espacio para que los cinco corsarios restantes pasaran rpidamente junto al barco
espaol y cayeran sobre los galeones. Se oy el traqueteo del fuego de los mosquetes
de los corsarios, que intercambiaban disparos con la tripulacin de la galera, luego el
estallido del can de la galera que iba delante y a la izquierda del buque insignia. El
disparo alcanz la popa del barco corsario ms adelantado, y abati a los oficiales all
reunidos.
Seor Thomas se dirigi a don Garca. Tenemos que evitar que los
corsarios alcancen a los galeones.
Ya me doy cuenta, gracias. Tenemos que acercarnos ms a ellos.
Thomas ech otro vistazo al escenario, y vio que una de las galeras corsarias
enarbolaba un gallardete mucho mayor que el de las dems. La seal.
se debe de ser su lder, el de ah.
Don Garca mir en la direccin que le indicaba.
Si pudiramos capturarlo o hundirlo, tal vez desalentaramos a los dems, seor
aadi Thomas.
Y qu pasa con la formacin? Si vamos tras ese barco ya no podremos cubrir
la retaguardia de nuestros galeones.
Ya es demasiado tarde para eso. La formacin slo serva mientras todas las
galeras mantuvieran su posicin. Thomas hizo un gesto hacia la galera que segua
disparando contra el corsario desarbolado, cuya proa haba empezado a hundirse.
Ahora cada barco depende de s mismo, seor.

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CAPTULO 14
Capitn! grit don Garca mientras se diriga a la barandilla que daba a la
cubierta principal. Alterad el rumbo hacia aquel corsario que lleva el gallardete
largo. Lo veis?
S, seor!
Que vuestros artilleros estn preparados. Debemos dispararlo con toda la
rapidez posible.
Mientras el capitn transmita las rdenes, Thomas observ cmo se desarrollaba
el ataque de los corsarios. Cinco galeras se haban deslizado entre las escoltas
espaolas y se estaban aproximando a los galeones para abrir fuego a bocajarro. Una
de las embarcaciones enemigas se haba puesto al pairo, y unas figuras corran por la
cubierta de popa buscando supervivientes entre los oficiales abatidos por la descarga
de metralla. Ms all de los corsarios, el barco espaol que iba en cabeza estaba
empezando a virar para reincorporarse a la batalla. Al sur, las dos galeras que tenan
la tarea de proteger dicho flanco seguan manteniendo su posicin, aun cuando se
hallaban bajo el fuego del segundo grupo de naves Corsarias.
Qu har ahora el enemigo? pregunt Richard.
Antes de responder, Thomas consider brevemente la situacin.
Si siguen la prctica habitual, intentarn destrozar las jarcias y velas para
detener a los galeones, y luego barrern las cubiertas con metralla antes de tratar de
abordarlos. Pero tal vez no haya tiempo para eso. Creo que dispararn primero sobre
las cubiertas para causar tantas bajas como sea posible antes de verse obligados a
retirarse. Luego repetirn el mismo patrn de ataque. Siempre y cuando los corsarios
manejen bien sus barcos y eviten una aglomeracin, pueden seguir con sus ataques
continuos contra los galeones. Tom aire entre dientes. Los soldados que hay a
bordo van a sufrir un gran nmero de bajas a menos que podamos ahuyentar a los
corsarios.
El ritmo del tambor de galeras se aceler, y el buque insignia vir hacia el lder
enemigo que ciaba para aproximarse al galen que tena ms cerca. Hubo un
fogonazo y una bocanada de humo en la proa cuando el can dispar contra el
galen. Como Thomas se haba temido, el disparo fue bajo y abri una franja entre
los soldados atrapados en cubierta. Pequeas rfagas de fuego y humo brotaron a lo
largo del costado del galen cuando los arcabuceros devolvieron el fuego. Las otras
galeras corsarias tomaron posiciones frente al travs del galen y sumaron su fuego al
de la galera que los comandaba, y los oficiales de la cubierta del buque insignia no
pudieron hacer ms que mirar desesperados cmo los soldados espaoles caan
abatidos sin cesar.
Es que no puede ir ms rpido este maldito barco? exclam Richard entre

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dientes, presa de la frustracin. Y por qu nadie da la orden para que nuestros


caones abran fuego? Seguro que los tenemos al alcance.
Se encontraban a poco ms de un cuarto de milla del lder de la flota enemiga,
cuya galera avanzaba en lnea recta hacia el galen.
No podemos disparar se dio cuenta Richard. Nos arriesgaramos a
darles a los nuestros.
El capitn del buque insignia tambin haba visto el peligro, y efectu un amplio
viraje durante el tiempo necesario para asegurarse de que el galen quedara fuera de
la lnea de luego cuando la galera retomara su rumbo original. Las otras galeras
espaolas del flanco norte estaban dando la vuelta para caer sobre el enemigo, sus
tripulaciones proferan gritos de batalla mientras vean morir a sus compaeros en el
galen. Los corsarios estaban atentos al peligro, y hundieron los remos en el agua
para virar con rapidez y dirigirse al siguiente galen, dejando al primero con la
amurada hecha aicos y unos finos hilos de sangre cayendo por los imbornales. Los
rostros de los hombres que haba en la alta popa del segundo galen se volvieron a
mirar a los corsarios que se acercaban, y Thomas imagin la nauseabunda sensacin
de miedo que tendran en la boca del estmago mientras se disponan a soportar la
misma suerte que haban corrido sus compaeros momentos antes.
La persecucin de los torpes galeones se haba convertido en un duro acoso
desigual cuando las elegantes embarcaciones corsarias avanzaron rpidamente sobre
su presa. El enemigo aminor la velocidad al acercarse al segundo galen, y los
primeros disparos alcanzaron la aleta de popa, destrozaron la tablazn de madera
pintada y abrieron unos agujeros desiguales en el costado del barco.
Todava no los tenemos al alcance, capitn? pregunto don Garca con el
puo tan apretado sobre el pomo de su espada que se le haban puesto los nudillos
blancos.
El capitn calcul la distancia en silencio antes de responder.
An estamos demasiado lejos, seor. Pero podra ser que acertramos a ciegas.
Pues dad la orden! De inmediato!
La cubierta se estremeci con el rugido del primer canon, y una espesa nube de
humo ocult el objetivo unos breves instantes. El viento se llev el humo y los
hombres en la cubierta de popa aguzaron la vista para ver si el disparo haba
alcanzado su objetivo. El buque insignia se elev con el oleaje, y Thomas y los dems
vieron un crculo de espuma blanca y unas ondas en el agua, cerca de la popa de la
nave del jefe corsario.
Cay bastante cerca asinti don Garca. Disparad a discrecin.
El segundo can abri fuego y una racha de brisa se llev el humo con tanta
rapidez que los del buque insignia vieron cmo una seccin de la proa estallaba en
una lluvia de astillas. La tripulacin vitore a voz en cuello, y algunos de ellos

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agitaron los puos triunfalmente.


Decid a vuestros hombres que carguen con balas encadenadas sugiri
Thomas. Que apunten a los remos. Si logramos inutilizarlos podremos acostarnos a
ellos, abordarlos y terminar rpidamente con esto.
Don Garca asinti con la cabeza, y dio la orden al capitn para que la
transmitiera. Los servidores de artillera limpiaron sus armas con la lanada y
colocaron las siguientes cargas; mientras tanto, el buque insignia recortaba distancias.
Los caones rugieron otra vez a un alcance de unos doscientos pasos. El primer
proyectil rasg la superficie del mar junto a las palas de los remos de babor, y rompi
los de ms atrs. Poco despus, le sigui el segundo disparo, que alcanz el objetivo.
Varios remos se estremecieron y se astillaron cuando los trozos de cadena lastrados
hicieron pedazos las caas de madera. La nave corsaria torci de inmediato a babor y
expuso su travs, con lo cual proporcion un blanco fcil a los artilleros del buque
insignia espaol.
Destrozadlos! Fuego! Fuego! grit Fadrique con voz aguda a causa de la
excitacin.
Su padre le lanz una mirada de desaprobacin, y volvi a centrar la atencin en
el barco enemigo. Los caones retumbaban a un ritmo constante, y sus servidores
recargaban y disparaban con toda la rapidez de la que eran capaces.
El buque insignia se fue aproximando al corsario y, a medida que disminua la
distancia, los disparos se hicieron ms certeros y alcanzaron su objetivo: destrozaron
remos, abrieron huecos en las amuradas y redujeron a los hombres de la cubierta
principal a pedazos de color escarlata. Aun as, los diminutos fogonazos de los
mosquetes hendieron el aire hacia el buque insignia espaol, y algunos de los
disparos dieron en el blanco. Thomas vio cmo el pecho de uno de los artilleros
estallaba en un chorro de sangre cuando una bala de plomo le atraves el cuerpo.
Ven conmigo, Richard orden; baj por delante de l a la cubierta principal y
avanz hacia los hombres amontonados entre los dos mstiles. Los soldados llevaban
petos y cascos, y los brazos y caderas protegidos por gambesones claveteados.
Algunos portaban escudos y espadas pesadas, y unos garrotes con cabeza de hierro
colgando de los cinturones. Otros llevaban picas cortas o partesanas, listos para
esgrimirlas con ambas manos. Thomas se volvi hacia su escudero, lo mir de arriba
abajo y, tras comprobar las correas y la hebilla de debajo de la barbilla, asinti con
satisfaccin. Servir.
Richard asinti moviendo la cabeza con demasiada rapidez, y Thomas vio el
miedo en sus ojos. Un miedo que le era conocido, el terror de un hombre que afronta
la batalla por primera vez, con la cabeza llena de la terrible expectativa de resultar
herido o de no poder desenvolverse con honor. Thomas le puso la mano en el hombro
al joven, y le habl en voz lo bastante alta para que pudiera orlo por encima del

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chasquido de los mosquetes y de los golpes de tambor bajo cubierta.


No te separes de m. Necesito que me protejas por la espalda. Ests
preparado?
S Por supuesto Por qu hacemos esto?
Thomas frunci el ceo.
A qu te refieres?
Con un gesto de la mano, Richard seal a los hombres que tenan alrededor.
Luchar. Sin duda es el trabajo de estos soldados. Nosotros somos simples
pasajeros.
Yo soy un caballero. Luchar es mi deber. Y tambin es el tuyo, como hombre
que se hace llamar mi escudero.
S, s, tenis razn. Pero nuestro lugar est aqu, en la cubierta de popa, y
nuestro deber es defender a don Garca con nuestras vidas. Es all donde deberamos
apostarnos.
Thomas mir a su compaero sin sentir enojo ni desprecio por la renuencia del
joven a combatir, slo una punzada de decepcin por el hecho de que Richard se
resistiera a la oportunidad de ponerse a prueba. A menos que el joven pudiera
dominar el miedo y enfrentarse al peligro, la desconfianza sobre s mismo lo
incapacitara durante el resto de su vida. Si Thomas haba avanzado para unirse a los
hombres que estaban a punto de abordar al corsario que se encontraba justo delante
de ellos, no era por amor a la violencia. Era, como l mismo haba dicho, un deber.
Pero haba algo ms. A pesar de sus ms amplias preocupaciones morales sobre la
interminable guerra de religiones, las circunstancias lo haban situado en aquel
conflicto, y forzosamente combatira y matara sin reservas.
Don Garca est rodeado por sus oficiales. Est a salvo. Nuestro lugar est
aqu, donde podemos tener un efecto ms inmediato en el resultado de la lucha.
Combatiremos junto a estos hombres.
Richard abri la boca para protestar, pero Thomas lo interrumpi antes de que
pudiera pronunciar palabra.
No digas nada ms. Cobra nimo y agarra con firmeza la empuadura de tu
espada.
El joven trag saliva con nerviosismo.
Debera rezar?
Si quieres. Muchos hombres rezan antes de la batalla, pero nunca vi que eso los
protegiera de las balas o el acero. Thomas sonri con aire tranquilizador.
Concntrate en sobrevivir, y haz todo lo posible para asegurarte de que as sea. Es el
nico pensamiento correcto y adecuado para un soldado antes de la batalla.
Preparado?
Richard respir profundamente.

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Estoy listo, sir Thomas.


Por delante de ellos, los mstiles y las finas vergas de la galera corsaria se alzaban
imponentes contra el cielo. Los artilleros espaoles realizaron sus ltimos disparos
contra la cubierta enemiga, y luego se dio la orden de que el buque insignia virara a
babor. Los remos de ese costado se hundieron en el mar en tanto que los de estribor
daban una ltima y potente palada, tras lo cual el cmitre grit a los remeros que
escondieran los remos. Bajo cubierta se oy el retumbo sordo de los remos que se
deslizaban por las portas y eran arrastrados al interior de la galera. La proa de la nave
corsaria pas entonces junto al costado del buque de guerra y las embarcaciones se
acercaron travs con travs. Thomas vio a los combatientes enemigos alineados
frente a las amuras de la galera, profiriendo sus gritos de guerra e insultos a medida
que el hueco se estrechaba.
Lanzad los garfios de abordaje! bram el capitn haciendo bocina con las
manos.
Los marineros que se hallaban preparados con los garfios atados a rollos de
cuerda los hicieron girar en lo alto antes de soltarlos por encima del estrecho espacio.
Los garfios describieron un arco sobre el mar con las cuerdas serpenteantes tras ellos,
y luego cayeron y se perdieron de vista en medio de las figuras con tnica que
atestaban la cubierta de la otra galera. Varios espaoles agarraron las cuerdas de
inmediato, afirmaron sus pies desnudos en la cubierta e hicieron fuerza para acercar
las dos embarcaciones. No se oa ms que el estallido entrecortado de los arcabuces y
los gritos frenticos de los hombres que esperaban la oportunidad de lanzarse a la
batalla.
El oleaje alz el buque insignia de don Garca, y ste golpe violentamente contra
el barco corsario, con lo que los hombres de ambas embarcaciones tuvieron que
esforzarse para no perder el equilibrio. El capitn grit la orden de inmediato:
Aten las cuerdas!
Los hombres asignados a los garfios de abordaje tensaron las cuerdas y las
enrollaron en las cabillas para mantener juntas las dos embarcaciones. En torno a
ellos, los soldados espaoles deslizaron unas planchas por encima del espacio
estrecho entre las dos galeras y treparon a las amuradas, al tiempo que lanzaban gritos
desafiantes a los corsarios que aguardaban. Thomas se abri paso a empujones por
entre los soldados, se agarr a un obenque, y subi a la ancha barandilla de madera
que recorra el costado de la galera. Desenvain la espada y, al mirar atrs, vio a
Richard justo detrs de l. A su derecha, un sargento grandote que llevaba un morrin
ingeniosamente adornado apunt al enemigo con su espada y grit a voz en cuello:
Conmigo, muchachos! Muerte a los paganos!
El sargento salt por encima del hueco y cay sobre la barandilla, pero el impulso
lo llev hacia delante y se precipit entre las tnicas, los rostros y miembros de piel

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oscura y las hojas relucientes del otro lado. Volvi a levantarse apresuradamente, y
con un rugido salvaje empez a propinar golpes a diestro y siniestro, arremetiendo sin
piedad contra los hombres que, no sin dificultad, intentaban ponerse fuera de su
alcance. La sangre describi un arco por encima de la cubierta. Ms hombres saltaron
tras el sargento, mientras otros cruzaban a toda prisa las planchas de abordaje.
Thomas inspir profundamente y salt. Por un instante vio el reflejo de la angosta
franja de mar entre las dos galeras, y luego cay contra uno de los enemigos, un
hombre delgado con unas vestiduras sucias de algodn y con la cabeza firmemente
envuelta en un turbante. Ambos cayeron sobre la cubierta con un golpe sordo, y
Thomas extendi el brazo izquierdo de inmediato para levantarse en tanto que
intentaba afirmar los pies en el suelo. Not una bocanada de aliento clido, y se dio
cuenta de que el hombre sobre el que haba cado le estaba gritando enfurecido,
inmovilizado bajo el peso del cristiano. Silenci los gritos del corsario estampndole
la guarda de la espada en la cara. Le golpe de nuevo, con ms fuerza, y not que el
hueso se rompa y ceda con el golpe. Se puso de pie y, encorvado, blandi la hoja
describiendo un arco al frente. Otro espaol cay a su derecha antes de que los
corsarios se precipitaran hacia delante, desesperados por matar a los atacantes antes
de que pudieran afianzarse en cubierta.
Thomas percibi un destello a la izquierda de su campo de visin, y vio una hoja
que henda el aire y se diriga a su hombro. El golpe le reson en los odos cuando el
filo rebot en su hombrera. El jubn acolchado de debajo absorbi casi toda la
energa, y Thomas apart la hoja enemiga con el antebrazo, lanz un tajo contra el
brazo desnudo del corsario y la carne musculosa cedi bajo el acero bien afilado. La
espada del corsario cay en cubierta con un traqueteo, y la sangre salpic la madera
mientras el hombre herido retroceda, chillando por el dolor. Thomas mir
rpidamente de ludo a lado, y vio que el espaol de su derecha se doblaba en dos
cuando un moro corpulento con cota de malla y casco con pincho le hundi la pica en
el estmago y lo empuj con fuerza contra la amurada, de modo que la punta
mortfera le atraves el cuerpo y se aloj en la madera a su espalda.
Mientras el moro daba un tirn al asta para recuperar su arma, Thomas aprovech
para hundir su espada en el costado de aquel hombre, pero los eslabones de la malla
no cedieron. El turco solt un gruido de dolor y volvi la punta ensangrentada de su
pica hacia el cuerpo de Thomas. Al ver que llevaba peto, baj la punta y arremeti
contra la entrepierna del cristiano. Veinte aos atrs, Thomas hubiera esquivado
gilmente el golpe, pero en aquellos momentos tuvo que arrojarse hacia el espaol
herido de muerte, el cual haba soltado sus armas y permaneca boquiabierto mirando
el desgarrn de su jubn acolchado y un trozo gris y grasiento de intestino que el
turco le haba arrancado al liberar la pica.
Thomas recuper el equilibrio y devolvi el golpe, dirigindolo a un lado de la

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cabeza de su oponente. El filo de la hoja dio en la barbera, la dobl en dos y al moro


se le hizo pedazos la mandbula con el impacto. Un chorro de sangre y dientes sali
de su boca abierta. El turco qued aturdido unos instantes; Thomas no desaprovech
la ocasin: llev su hoja hacia atrs y la hundi en la garganta del hombre, tras lo
cual la retir en medio de un brillante torrente carmes. Volvi a encorvarse, sostuvo
en alto la punta de su espada que goteaba y mir a ambos lados. Los espaoles suban
en tropel por la amurada y saltaban al combate. Un golpe sordo a su izquierda hizo
que Thomas se diera la vuelta bruscamente, y vio a Richard con los ojos muy abiertos
y la mano en alto para desviar la punta de la espada de Thomas.
No te alejes le orden, y empez a avanzar con cautela por la cubierta.
Un tumultuoso combate se extenda a ambos lados, y los espaoles avanzaban a
la fuerza arremetiendo como locos y propinando tajos a diestro y siniestro mientras se
esforzaban por crear ms espacio para que sus compaeros los siguieran. Hacia la
popa, Thomas vio a un hombre ataviado con vestiduras suntuosas y una chaqueta
verde galoneada que diriga a un grupo de hombres armados desde la cubierta de
popa, y cay en la cuenta de que deba de tratarse del comandante enemigo y sus
oficiales. Thomas decidi que, si lo mataban, tal vez el resto de la tripulacin se
rendira. Sin su lder, quiz el resto de buques corsarios tambin se desanimaran y
pusieran fin al ataque.
A por l! Thomas dirigi un gesto hacia aquel hombre, y le hizo seas a
Richard para que lo siguiera.
Haban avanzado tan solo unos pasos cuando un grupo de corsarios se interpuso
en su camino; cinco hombres sin armadura, pero equipados con escudos y cimitarras
pesadas. Se haban mantenido al margen de la lucha, pero entonces al ver a los dos
cristianos frente a ellos, se precipitaron hacia delante con gritos enfurecidos. Thomas
par el primer golpe antes de que una segunda arma rebotara en la cimera reforzada
de su casco. Parpade y devolvi el golpe, le dio a un escudo y lo empuj hacia
abajo, agarr el borde y lo apart de un tirn, al tiempo que estrellaba la guarda de la
espada contra el rostro de aquel hombre.
Fue vagamente consciente de un revuelo de accin a mi izquierda, y oy que
Richard soltaba una maldicin entre dientes, a lo cual sigui un violento entrechocar
de las armas. Thomas se enfrent a su siguiente adversario, un hombre maduro, unos
diez aos mayor que l, tal vez ms. Se qued donde estaba mientras se sopesaban
mutuamente. El corsario hizo una finta para poner a prueba las reacciones de
Thomas. l no se inmut, permaneci inmvil y le devolvi la mirada. El segundo
ataque s lo llev a cabo, y Thomas pill tres golpes, tras lo cual lanz una estocada
que el corsario desvi en el ltimo momento con un golpe de su escudo. Al echar la
espada hacia atrs para arremeter de nuevo, esta vez dirigiendo el golpe al rostro del
hombre, a Thomas se le enganch la bota con el miembro de un cadver

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desparramado en cubierta, se fue hacia delante y cay pesadamente de bruces,


quedando a merced del corsario que estaba de pie sobre l. Rod de lado y alz el
brazo izquierdo para protegerse la cabeza, dispuesto a arriesgarlo para salvar la vida.
El corsario alz la cimitarra, y una sonrisa triunfal y sanguinaria ilumin su rostro
cuando baj el brazo para propinar el golpe mortal. Hubo un movimiento borroso, se
oy el fuerte sonido metlico de otra hoja al bloquear la cimitarra, otro movimiento
rpido que describi un arco en el aire y un gruido profundo.
Por un breve momento, rein la calma y Thomas not unas gotas clidas que le
caan en la cara. Parpade para que no le entraran en los ojos, y entonces una mano lo
agarr por debajo del brazo y tir de l para que se levantara. Richard ech un vistazo
a todo su cuerpo.
Estis herido, seor?
No Creo que no. Thomas mene la cabeza y vio los dos cuerpos a un lado.
Ambos mortalmente heridos con una estocada en el corazn. Richard sostena un
estoque en una mano y una daga de hoja ancha con la otra. El hombre con el que
Thomas haba estado luchando haca un momento yaca de espaldas y mova
dbilmente las piernas, en tanto que se agarraba la garganta con las manos e intentaba
contener la sangre que brotaba de una herida desigual que tena bajo la barbilla.
Richard se situ delante de l de un empujn, y se inclin un poco hacia delante con
los brazos relajados a ambos lados y las dos armas preparadas. Se haba acercado un
africano corpulento armado con un garrote claveteado; avanz de un salto y, con un
fuerte rugido, hizo descender el garrote describiendo un arco en diagonal. Thomas
vio que su escudero se agachaba y esquivaba el ataque con destreza, para luego clavar
la daga en el fuerte bceps del corsario y arrancarla de un tirn desgarrando el
msculo. El africano solt un aullido de dolor, pero se las arregl para mantener asido
el garrote y dirigi un nuevo golpe a la cabeza del escudero. Una vez ms, Richard se
hizo a un lado con gesto felino, y esta vez llev su espada hacia arriba y clav la
punta debajo de las costillas del corsario. El impulso del hombre hizo el resto; la hoja
de la espada penetr en sus rganos vitales y cort vasos sanguneos. Richard
retrocedi, retorci la hoja y la liber de un tirn, tras lo cual volvi a ponerse en
guardia.
Thomas resoplaba, y asinti con la cabeza para darle las gracias.
Te lo agradezco, joven Richard le dijo con voz ronca.
Ya habr tiempo despus repuso l con brusquedad, y avanz para situarse
entre dos corsarios que estaban espalda contra espalda. Richard despach a ambos
con una serie de golpes muy bien ejecutados que ellos ni siquiera vieron venir,
avanz un par de pasos ms, y entonces se detuvo para dejar que Thomas lo alcanzara
y volviera a ponerse en cabeza.
Ahora haz lo que te dije y qudate a mi lado le indic.

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Como queris.
Era evidente que, en torno a ellos, el combate se estaba inclinando a favor de los
espaoles. Los corsarios ya haban sufrido cuantiosas bajas con los proyectiles
encadenados que haban azotado la cubierta de la galera, y en aquellos momentos se
haban visto obligados a retroceder hacia la proa y la popa de su embarcacin, con lo
que slo unos cuantos hombres continuaban combatiendo por la cubierta entre los
palos. Thomas y Richard se encontraban a tan slo unos diez pasos de distancia del
lugar en el que el jefe corsario y sus oficiales luchaban contra los espaoles que se
apiaban en torno a ellos, ansiosos por el honor de matar al comandante enemigo y
saquear su cuerpo. Varios de sus compaeros ya haban cado bajo las cimitarras
enjoyadas de los corsarios, y otro ms result abatido ante los ojos de Thomas cuando
la hoja del jefe le parti la clavcula y se le clav en el pecho, de tal manera que el
hombro y brazo derechos se desplomaron a un lado al tiempo que el espaol caa de
rodillas. Thomas se encontraba ya tan cerca que poda distinguir los surcos profundos
del rostro del comandante enemigo, as como la cicatriz que recorra su frente y su
mejilla. Haba perdido un ojo. El otro reluca, al igual que sus dientes, en la piel
oscura y curtida de su expresin feroz.
Abrid paso! grit Thomas a los espaoles que se hallaban frente a los
oficiales enemigos. Apartaos!
Empuj bruscamente a uno de los soldados para sacarlo de su camino y, a
empellones, se meti entre otros dos hasta que estuvo a una corta distancia del
comandante enemigo. Thomas alz la espada al tiempo que gritaba:
Manteneos firmes! Manteneos firmes!
Los espaoles lo miraron y, cuando la razn domin su furia, retrocedieron un
paso y observaron a sus oponentes con recelo.
Thomas alz la mano izquierda, y seal con el dedo al comandante corsario.
Rendid el barco.
El corsario no necesitaba conocer el ingls para comprender la instruccin, por lo
que sus labios se torcieron en una mueca y escupi en la cubierta a los pies de
Thomas. l hizo caso omiso del insulto, y volvi levemente la cabeza hacia su
escudero sin apartar los ojos del corsario.
Dile que el combate ha terminado. Su barco es nuestro. Si se rinde ahora, l y
sus hombres salvarn la vida. Si no, a buen seguro morirn. Thomas baj la voz.
Ya tengo las manos bastante manchadas de sangre y no quiero ms. Dselo.
Richard as lo hizo. El corsario solt una risotada y dijo que no con la cabeza.
Respondi con un gruido, alz la cabeza con altanera y fulmin a Thomas con una
mirada de desprecio con el ojo que le quedaba.
Dice que preferira morir mil veces que aceptar la clemencia del hijo de un
chacal tradujo Richard.

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CAPTULO 15
Thomas le devolvi la mirada sin tristeza ni pesar en su corazn, slo con desprecio
por la innecesaria prdida de vidas a la que el corsario condenaba a sus seguidores.
Sinti un fuego que recorra todas las fibras de sus msculos, apret los dedos en
torno al mango de su espada y asinti moviendo la cabeza con gravedad.
Si se es su deseo, que as sea. Se aclar la garganta, y tom aire para que
todos pudieran orlo. Sin clemencia! Matad a estos perros!
Los espaoles avanzaron en tropel a ambos lados y arremetieron con picas y
espadas contra los oficiales corsarios, Thomas extendi los brazos y grit:
A l no! Al de verde no! El capitn es mo!
Los hombres se apartaron y se abri un pequeo espacio para el corsario y
Thomas, que se pararon un momento a escudriarse mutuamente. Pasado aquel breve
instante, Thomas se precipit hacia delante con todas sus fuerzas. No realizo ningn
amago, su intencin era terminar con la pelea de un solo golpe. El corsario se hizo a
un lado con agilidad, par el golpe y Thomas percibi la fuerza de su oponente a
travs del contacto de sus hojas. La parada cumpli con su cometido, y continu con
un reluciente movimiento hacia arriba seguido de un tajo dirigido al rostro de
Thomas. ste tuvo el tiempo justo de alzar su brazo armado e interceptar el golpe con
la guarnicin de la espada. Saltaron chispas entre los dos hombres. Thomas avanz
un paso para acercarse a su oponente, y entr en la trayectoria del movimiento de su
espada. Con la mano izquierda agarr al corsario por la garganta y apret los dedos
en torno a la tela de seda que envolva el cuello del otro hombre. El corsario solt la
cimitarra, agarro la mano de Thomas e intent sacrselo de encima. Al mismo
tiempo, los dedos de la otra mano se cerraron en torno a la mano que sujetaba la
espada de Thomas para apartarla. Permanecieron as, esforzndose para imponerse,
mirndose a la cara. Un efluvio dulzn y rancio que poda competir con el hedor de
los remeros bajo cubierta y el olor salobre del mar invadi el rostro de Thomas. Not
entonces que su mano izquierda ceda un poco, y supo que el corsario era ms fuerte
que l. El pensamiento dur tan slo un instante, pero bast para que el primer
escalofro de terror le recorriera la espalda.
No dijo Thomas entre dientes; acto seguido, baj la cabeza de golpe y lanz
un cabezazo hacia delante. La visera curva de su casco alcanz al corsario en la frente
y le arranc un pedazo de piel que qued colgando. El hombre aull de dolor y furia,
y afloj la mano lo suficiente para que Thomas pudiera liberar su brazo izquierdo.
Abri los dedos y se los clav al otro en el pecho con toda la fuerza que pudo reunir.
El corsario retrocedi con un tambaleo, tropez y cay pesadamente en la cubierta.
Antes incluso de que el impacto lo dejara sin aire, la punta de la espada de Thomas lo
alcanz en la parte baja del estmago, por debajo del peto que llevaba puesto bajo su

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tnica verde, y la punta se hundi en su vientre sin que Thomas hubiera alargado del
todo el brazo. El corsario dej escapar un gruido profundo y arque el cuerpo, abri
la boca y con su nico ojo volvi la vista al cielo azul.
Thomas liber su espada y se volvi a mirar a Richard.
Diles a sus hombres que se rindan. Diles que su capitn ha cado! Ahora!
Richard hizo bocina con la mano y grit para que su voz se oyera por encima del
ruido del combate. Al or sus palabras los corsarios que se encontraban ms cerca se
arriesgaron a echar un vistazo en su direccin y vieron el cuerpo. Se separaron del
combate lo mejor que pudieron y se quedaron junto a los escalones que suban al
castillo de popa. Unos cuantos espaoles avanzaron hasta que Thomas les orden que
se detuvieran. Richard sigui gritando, y se dio la vuelta para repetir su llamada en
direccin a los hombres que an luchaban en la proa. El estrpito metlico del choque
de las armas se fue desvaneciendo, los dos bandos se separaron y se observaron
mutuamente con preocupacin.
Ordena a los corsarios que suelten sus armas indic Thomas.
Mientras picas y espadas caan sobre la cubierta, Thomas volvi nuevamente su
atencin hacia el comandante enemigo. Yaca retorcindose en la cubierta, y se
agarraba el estomago con las manos. La sangre manaba por entre la piel oscura de sus
dedos, y el hombre gema con los dientes apretados.
Los sargentos que se contaban entre los soldados espaoles empezaron a dar
rdenes a voz en cuello a sus hombres para que reunieran a los prisioneros en torno al
palo mayor. Los oficiales corsarios que an seguan en pie bajaron la mirada a su jefe
abatido, antes de que los empujaran bruscamente hacia la proa. Thomas se volvi
hacia Richard, que estaba a una corta distancia de l. El joven miraba la sangre que
manchaba las armas que tena en las manos, y Thomas advirti el temblor
caracterstico de quien ha sobrevivido a su primera experiencia en combate. Enfund
la espada y puso la mano en el hombro de su escudero con suavidad.
Has luchado muy bien.
Richard apret los labios y asinti con la cabeza.
Honras a quienquiera que te instruyera en el uso del estoque y la daga
continu diciendo Thomas. No hubo reaccin por parte del joven, y Thomas se
acerc ms a l y le dijo en voz baja: Richard, ests vivo y has triunfado sobre tus
temores. Has pasado la prueba. Eres uno de nosotros, un combatiente.
Richard alz la mirada.
Tuve miedo, seor. Ms del que nunca haba imaginado que tendra.
Lo comprendo. Thomas le brind una sonrisa amable. No crees que para
m fue lo mismo? Y para todos los que entran en combate?
En aquel momento, algo llam la atencin de Thomas, que baj la mirada y vio
un pequeo charco de sangre a los pies de Richard, y otra gota que cay de un rasgn

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oscuro que tena en la manga del brazo con el que sujetaba la espada.
Ests herido.
El joven pareca confundido.
Herido? Yo no creo que
Mira. Thomas le indic la manga ensangrentada. En el brazo. Guarda las
armas y ocpate de la herida. Ya habr tiempo para hablar de tus pensamientos,
cuando haya pasado el peligro.
Thomas dej que su escudero envainara sus armas con mano temblorosa, y se
dirigi a la amura de estribor. Las tripulaciones de las embarcaciones corsarias ms
cercanas estaban mirando sin estar seguros todava del resultado de aquel duelo entre
las dos galeras, pero toda duda qued disipada cuando uno de los espaoles solt la
driza que sujetaba el ancho gallardete verde que ondeaba por encima de la cubierta.
Poco despus, el gallardete descenda agitndose hasta la cubierta y quedaba
amontonado de cualquier manera entre los cuerpos de los muertos y heridos. Thomas
observ con preocupacin a las dems embarcaciones corsarias, que mantuvieron sus
posiciones durante un rato, hasta que uno de los barcos espaoles abri fuego y sus
balas encadenadas hicieron trizas la vela trinquete de la nave corsaria ms cercana, y
partieron el extremo de una de las vergas. Antes de que la escolta pudiera disparar de
nuevo, la galera empez a virar hacia mar abierto. La ordenada fila de remos avanz,
se hundi en el agua e impuls la embarcacin lejos de la batalla. Una a una, las
dems naves corsarias se fueron separando y se retiraron hacia el norte. Sus
compaeros del sur siguieron adelante con el ataque un poco ms, hasta que dejaron
de disparar y retrocedieron para situarse fuera del alcance de las galeras cristianas.
El ruido sordo de unas botas sobre cubierta hizo que Thomas volviera la cabeza, y
vio que don Garca y sus oficiales cruzaban una de las planchas de abordaje hasta la
galera corsaria y bajaban a ella de un salto. El alivio era patente en el rostro del
espaol, que sonri ampliamente al ver al caballero ingls.
Los hemos puesto en fuga, sir Thomas! Huyen como perros azotados ahora
que tenemos a su comandante. Dnde est?
All, seor Thomas seal la figura tendida de espaldas que, acuciada por el
dolor, pateaba la cubierta con sus botas de cuero suave. Richard, a un lado, se
desabroch el gambesn y lo dej encima de su peto. La manga de su camisa blanca
estaba empapada de sangre y el joven la retir con cuidado para descubrir un tajo
profundo en el antebrazo.
Thomas le alz el brazo a Richard para examinar la herida.
Es una herida limpia. Haz que te la cosan y venden.
Richard asinti con la cabeza, pero Thomas vio que palideca al mirar la carne
desgarrada, y temi que su escudero se desmayara, por lo que lo condujo hasta un
pequeo cofre que haba en cubierta.

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Sintate aqu. Yo mismo me ocupar de la herida enseguida.


Don Garca y su squito fueron avanzando con cuidado por entre los cuerpos y
armas abandonados en cubierta, y se dirigieron a popa. El comandante movi la
cabeza con satisfaccin.
He aqu una alimaa menos para causar problemas a nuestro pueblo. Bien
hecho, sir Thomas. Pude ver cmo lo abatais.
Thomas se limit a asentir la cabeza.
Los oficiales de don Garca agarraron al corsario por los brazos, lo arrastraron
hasta las escaleras que conducan a la cubierta de popa y lo dejaron all apoyado. El
rostro del corsario se crisp de dolor durante unos momentos, tras lo cual clav la
mirada en el aristcrata espaol y, entre dientes y en su idioma, balbuce:
Hoy tienes tu primera victoria, infiel Estoy muerto. El paraso me
aguarda
De modo que hablas mi idioma don Garca esboz una sonrisa. En tal
caso, supongo que eres un morisco, o un traidor semejante.
No soy un traidor sino un mrtir, preparado para ascender al cielo.
Para ti no hay cielo, slo el tormento eterno por el alma que puedas tener
replic don Garca con frialdad. Eso es lo nico que te espera, a ti y a todos los
dems seguidores del falso profeta. Es la voluntad de Dios.
Una sonrisa se dibuj en los labios del corsario.
Ya veremos cul es la verdad ser muy pronto, cristiano. Tus das estn
contados. No tardars en estar como estoy yo T y todos stos que te rodean Un
gran poder est emergiendo. Un poder que acabar con todos los enemigos del
sultn y con la falsa religin.
Don Garca se inclin hacia delante, agarr al corsario de la barba y le acerc la
cabeza.
Dnde atacar primero el sultn? Habla, perro. Le solt la barba, y al corsario
se le fue la cabeza hacia atrs y se la golpe contra los peldaos. Hizo una mueca y,
seguido, volvi a sonrer.
Es en Malta? pregunt don Garca. O en Sicilia? Dnoslo.
Vete al diablo.
No. Eres t el que va a irse al diablo! Se volvi hacia sus oficiales. tenle
los pies con cadenas.
Thomas se interpuso entre don Garca y el corsario moribundo.
Qu pretende hacer, seor?
Pretendo dar una leccin a esta escoria, sir Thomas. Y ahora quitaos de en
medio, si sois tan amable.
Uno de los oficiales trajo un trozo de cadena de la bodega meti los pies calzados
con botas del corsario en las argollas de hierro, tras lo cual desliz el cierre por uno

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de los eslabones y coloc el perno en su sitio. A continuacin, enrollo el resto de


cadena en torno a los tobillos del corsario. El hombre gimi de dolor con la
brusquedad del trato. Cuando se hubo llevado a cabo la orden, don Garca se dirigi
de nuevo al corsario.
Tu herida es mortal. Puedo hacer que el final sea sin dolor, si nos dices dnde
tiene planeado atacar primero el sultn. De lo contrario, te arrojar a las
profundidades. Thomas mene la cabeza.
Seor, esto es en vano. No va a decroslo.
En tal caso se ahogar, solo, en la oscuridad don Garca le propin un
puntapi en el costado, cerca de la herida, y el hombre grit atormentado. Te doy
una ltima oportunidad. Dmelo.
Por un momento, el corsario cerr con fuerza el ojo que le quedaba mientras el
sudor perlaba su frente, hasta que hubo pasado la oleada de dolor. Luego levant la
mirada: le costaba respirar, y su pecho se alzaba y descenda con rapidez. Tena
sangre en los labios, y volvi a hablar con un leve borboteo.
Moriris moriris todos Vuestras mujeres y nios tambin Vuestros
cuerpos sern carroa para los perros.
Basta! El capitn general se volvi hacia el ms prximo de sus oficiales y
le orden con brusquedad: Deshganse de esta alimaa!
Fadrique y otro oficial se agacharon para agarrar al corsario por debajo de los
brazos y levantarlo. Lo llevaron a rastras a la amurada. Los espaoles se alinearon en
la amura para poder ver bien su final, y empezaron a abuchearlo. Junto a la cubierta
de proa, los prisioneros gritaron, algunos para protestar y otros de dolor. Pero hubo
otros que gritaban de terror y que cayeron de rodillas y rezaron por la salvacin.
Fadrique tena al corsario fuertemente agarrado del brazo y mir a su padre. Don
Garca asinti con la cabeza, con lo que el joven solt al corsario y le propin un
firme empujn que lo mand dando tumbos por encima de la barandilla. Thomas se
encontraba cerca, y vio cmo el tranquilo azul del mar estallaba en espuma blanca y
tela verde agitndose. A travs de la cristalina superficie del agua vio entonces cmo
el corsario se hunda en las profundidades y sus vestiduras ondeaban suavemente
como juncos en la corriente de un ro. Hubo una ltima vacilacin amortiguada de
color, y ya ni qued nada que ver, slo el azul del ocano.
Un no creyente menos del que ocuparse dijo don Garca al tiempo que
asenta con satisfaccin, tras lo cual se dirigi al capitn de su buque insignia.
Enviad a algunos hombres abajo para liberar a todos los cristianos que haya a los
remos. Que los suban a cubierta para darles comida y agua. Los prisioneros pueden
ocupar su lugar. Los heridos con visos de recuperacin sern encadenados a los
bancos de boga. Podis deshaceros de los dems.
S, seor repuso el capitn.

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Don Garca se detuvo a recorrer la galera con la mirada.


Una embarcacin hermosa. A la armada de Su Majestad siempre le viene bien
una nueva adquisicin.

* * *
Cuando ayudaron a la primera de aquellas criaturas miserables a salir del infierno de
los bancos de remo a la cubierta iluminada por el sol, Thomas interrumpi la limpieza
de la herida de Richard. La visin de aquellas figuras consumidas, sucias y cubiertas
de llagas, encorvadas por tener que permanecer en inclinadas bajo la cubierta de la
galera corsaria, despert una dolorosa cadena de recuerdos en el cristiano.
Cuesta creer que esas criaturas sean hombres comento Richard entre dientes.
Los remeros a los que haban conducido al buque insignia de don Garca desde
las mazmorras de la ciudadela de Barcelona estaban en condiciones bastante
lamentables, pero al menos haban descansado, comido y se les haba dado ocasin de
lavarse durante el invierno. Los hombres que suban tambalendose a cubierta haban
soportado muchas ms privaciones y degradacin. Se abalanzaron sobre el pan y el
queso que les trajeron. Algunos de los soldados espaoles los miraban con lstima,
mientras otros despojaban a los prisioneros de sus vestiduras para entregrselas a los
hombres liberados Luego, cuando hubieron subido al ltimo de los cristianos,
obligaron a bajar a los corsarios y los encadenaron, con lo que quedaron condenados
a ser explotados hasta la muerte en la embarcacin que hasta haca muy poco haba
sido suya.
Los reveses de la fortuna son frecuentes en este mar dijo Thomas.
Acabars acostumbrndote, te lo garantizo, si es que vives lo suficiente. Y ahora
qudate quieto, esto le va a doler.
Haba cogido un poco de hilo y una aguja del bien surtido cofre mdico del
camarote que haba pertenecido al capitn de la galera. Entrecerr los ojos para
enhebrar la aguja y at los extremos del hilo con un nudo.
Mantn el brazo levantado y no lo muevas.
Richard hizo lo que le dijeron, y ech un ltimo vistazo a los labios fruncidos de
su herida, volvi la cabeza y fij la mirada en el galen ms cercano, donde la
tripulacin se hallaba atareada reparando algunas de las velas que haban roto las
balas de los corsarios. Con la mano izquierda, Thomas pellizc con suavidad los
bordes de la herida para juntarlos, y a continuacin atraves la piel con la aguja,
cruz la herida y la sac por la carne del otro lado del corte. Tir del hilo hasta que el
nudo hizo una ligera presin contra la piel, y entonces empez el segundo punto.
Richard apret los dientes e intent combatir el dolor.
Por un momento pens que no ibas a seguirme en el combate dijo Thomas
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para intentar desviar la atencin del joven de los puntos. Cuando estbamos all,
antes de abordar, tenas miedo?
Richard le dirigi una mirada rpida.
Ya sabis que s.
Y aun as, peleaste como un len.
Me han entrenado para luchar.
Y muy bien. Quin fue tu maestro?
Otro de los hombres de Walsingham.
Un soldado?
Qu va! Richard esboz una sonrisa. Antes era el jefe de una banda de
delincuentes de Londres. Iban a colgarlo por asesinato, pero Walsingham le ofreci la
oportunidad de vivir si estaba dispuesto a servir y obedecer rdenes sin hacer
preguntas. Cuando no estaba interrogando a los que Walsingham consideraba
sospechosos de traicin, tena la tarea de entrenar al resto de los agentes en el uso de
las espadas y en la lucha callejera.
Entiendo. Me imagino que la caballerosidad no formaba parte del programa.
Todo lo contrario. Nos entrenaban para matar rpida y silenciosamente.
Thomas asinti con la cabeza y se concentr en hacer el siguiente punto antes de
continuar hablando.
Pero, segn dijiste, nunca has tenido motivo para matar a un hombre antes de
hoy.
El joven guard silencio y baj la mirada a la cubierta.
No.
No es un paso que se d a la ligera, Richard. La verdadera tragedia es que,
ahora que has matado, la prxima vez te pesar menos en la conciencia. El mayor
desafo al que te enfrentars ser el de intentar recordar el hombre que eras antes de
que tu alma se manchara con la sangre de otro. Cuando ms matas, ms difcil se
hace recordarlo.
Eso es lo que creis?
Eso es lo que s. Lo que soporto aadi Thomas en voz baja.
Es por eso que abandonasteis la Orden?
Eso es asunto mo, no tuyo. Pero admitir que era una de las razones por las
que no poda continuar a su servicio. Matar nos resultaba tan normal que perdi todo
el significado. Y as es con el enemigo. Es lo que han aprendido ambos bandos, y el
nico beneficio de ello radica en que hemos perfeccionado la idea misma del odio y
la venganza.
El escudero se qued un momento pensativo, hasta que el pinchazo de un nuevo
punto le hizo hacer una mueca.
Entonces, cmo es que volvis a estar aqu? Podrais haber rechazado la

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propuesta de sir Robert. Hubiera encontrado a otro.


Thomas alz la mirada y se ech a rer.
Fui llamado por mi Orden, con la que me vincula un juramento. Y en cuanto a
que tus amos encontraran a otro, hay muy pocos que se ajusten tanto a sus
necesidades como yo. Necesitan a un hombre que sea de la Orden de San Juan, pero
que no lleve su credo en el corazn. Tus amos son hombres astutos, joven Richard.
Interpretan mis sentimientos con la misma facilidad con la que leeran las pginas de
un libro. Hizo una pausa y reflexion brevemente sobre el otro motivo por el que
haba estado dispuesto a regresar a Malta: la necesidad de saber lo que haba sido de
Mara. Acaso los jefes de espas de la reina comprendan eso tambin? Mir a
Richard: Tal vez incluso ms astutos de lo que yo crea.
Seor?
No tiene importancia. Bueno, el ltimo punto y habremos terminado.
Richard apret los dientes de nuevo, mientras Thomas atravesaba la piel y haca
pasar el hilo una vez ms. Utiliz la daga de Richard para liberar la aguja con
cuidado, y luego hizo otro nudo. Examin su trabajo y, a continuacin, cogi una tira
de lino del cofre y tap la herida con un vendaje.
Ya est. Esto se curar en cuestin de un mes, siempre y cuando utilices poco
este brazo y no alteres los puntos.
Richard se mir la herida.
Gracias, seor.
Thomas se puso de pie cuan alto era, y se frot la parte baja de la espalda
mientras miraba por la cubierta. Haban retirado los cuerpos arrojndolos por la
borda, y haban echado agua por la cubierta para limpiar la mayor parte de la sangre.
Las velas se haban reparado, y la galera estaba lista para reiniciar la marcha. Las
otras galeras ya haban retomado su formacin en torno a los galeones, y slo la
tripulacin de presa se hallaba entonces a bordo de la embarcacin capturada.
Thomas se limpi las manos con un trapo y le dio unas palmaditas en el hombro a
Richard.
Vamos, debemos regresar al buque insignia.
El escudero recogi el gambesn y la coraza, y se qued mimando a Thomas un
momento.
Parece ser que ambos tenemos nuestros secretos, seor.
Thomas asinti con la cabeza.
Y tal vez en Malta saldr la verdad.

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CAPTULO 16
Al cabo de diez das, despus de que los soldados que iban a bordo de los galeones
hubieran desembarcado en Sicilia sin ningn contratiempo, la pequea escuadra de
galeras de don Garca lleg a Malta. El sol se pona en el horizonte del oeste, medio
oculto por un fino velo de bruma, cuando las elegantes galeras de guerra entraron en
el puerto natural con el que Malta haba sido bendecida. O maldecida, reflexion
Thomas. Sus aguas resguardadas se adentraban profundamente en el corazn de la
pequea isla, y quedaban separadas por una pennsula con una cadena rocosa que la
recorra como una columna vertebral. Al norte de la pennsula estaba el puerto de
Marsamxett, y al sur el Gran Puerto, que se haba convertido en la sede de la Orden
de San Juan. Un puerto tan magnfico y el hecho de que la isla estuviera en el centro
del Mediterrneo haban atrado la atencin de todas las potencias navales a lo largo
de los siglos, incluso ya en los antiguos imperios de Roma y Cartago.
Haban pasado ms de veinte aos desde la ltima vez que Thomas contemplara
el panorama del Gran Puerto, y haban cambiado muchas cosas. Se haba construido
un nuevo fuerte en el extremo de la pennsula para dominar las entoldas de los dos
fondeaderos, y se haban aadido obras defensivas adicionales al fuerte de San ngel,
el cuartel general de la Orden. Por encima de las torres ms altas de cada fuerte,
ondeaba la bandera roja con la cruz blanca. Ms all de San ngel, se encontraba el
pueblo de Birgu, que haba crecido a un ritmo constante para servir las necesidades
de los caballeros y sus soldados en su guerra eterna contra las hordas del islam. Al
contemplar los gruesos muros de caliza y las torres achaparradas de San ngel,
Thomas sinti cierto pesar al recordar los aos que haba servido all y a los hombres
a los que haba considerado sus hermanos, algunos de los cuales haban muerto ante
sus propios ojos y a los que haba liberado. Por encima de todo, sin embargo,
recordaba a los que haban inspirado en l la devocin y el celo fantico de la causa,
como La Valette.
Luego, por supuesto, estaba Mara. Thomas haba intentado dejar de pensar en
ella, pero, en todos los aos que haba pasado en Inglaterra desde entonces, no haba
habido ni un solo momento en el que su recuerdo no estuviera alojado en su corazn
como una astilla, un recordatorio constante de lo que haba perdido. Si Mara an
estaba viva, Thomas rezaba para que estuviera all. No haba muchos motivos para
suponer que hubiera optado por quedarse en aquella roca seca en mitad de un mar
devastado por la guerra, pero no poda evitar tener esa esperanza. Muchas veces se
haba permitido imaginar que la volva a ver, sin que el paso del tiempo hubiera
mancillado su belleza, an esbelta, morena y con esa expresin seria que esconda su
espritu apasionado. Ese tipo de fantasas siempre lo dejaban sintindose vulnerable
por miedo a que ella lo rechazara, puesto que una vez se haba visto obligado a

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abandonarla.
Una vista formidable.
Thomas dej de lado su atribulado ensueo y, al volverse, vio a Richard a su lado
en la barandilla de la galera, contemplando las defensas de San ngel. El sol haba
desaparecido por detrs del terreno elevado ms all del puerto y, a ojos de Thomas,
tanto el fuerte como la fortaleza de la entrada a los puertos parecan un tanto
empequeecidos en la penumbra del inminente atardecer.
Formidable? Thomas frunci los labios. Me parece que no es tan
formidable para nuestros amigos turcos. No existe ni una sola fortaleza en toda la
cristiandad que pueda resistir frente a los grandes caones sarracenos. Y cuando los
muros se vengan abajo, el resultado lo decidir la calidad y cantidad de los hombres
que se enfrenten.
La calidad es evidente dijo Richard con una sonrisa. No hay guerreros en
este mundo mejores que los caballeros de la Orden de San Juan.
Puede que sea cierto, pero el sultn tiene la cantidad de su lado replic
Thomas con aire cansino. Dime, Richard, qu es ms importante, la calidad o la
cantidad? Segn tu experiencia como guerrero.
Era una pregunta irnica, y Thomas lament de inmediato haberla hecho. Richard
slo quera mantener una conversacin amistosa, pero la suficiencia de su comentario
haba irritado a Thomas.
El joven frunci el ceo, apret los labios con fuerza y fij la mirada en el fuerte
de San ngel. Thomas decidi que la manera ms prctica de disculparse sera
cambiar de tema.
Qu tal tienes el brazo hoy?
Ya ha pasado lo peor del dolor contest Richard con sequedad y sin desviar
la mirada.
Te has cambiado el vendaje todos los das?
Tal como me ordenasteis.
Y no haba indicios de putrefaccin?
Ninguno.
Bien. Thomas asinti con la cabeza.
Se hizo un largo silencio, durante el cual ninguno de los dos dio muestras de estar
dispuesto a apartarse de la barandilla de la galera y ser el primero en ceder en su
tcito enfrentamiento. Thomas perciba la tensin, la furia e incluso el odio que
bullan en el pecho de su compaero, pero como no haba posibilidad de aplacarlo
con una disculpa franca no dijo nada y actu como si estuviera solo, mirando el
puerto que se abra a ambos lados del buque insignia de don Garca, Las dems
galeras del escuadrn se hallaban alineadas a popa, y se deslizaban por las aguas
calmas del puerto mientras los remos golpeaban la superficie con elegante simetra.

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Un can retumb en el fuerte de San ngel a modo de saludo cuando el buque


insignia se situ a su altura y, tras una breve pausa, uno de los caones de la galera
respondi, y su gran estruendo reson en los muros de caliza del fuerte al tiempo que
una multitud de gaviotas se arremolinaba en el aire, turbadas por el ruido.
El buque insignia rode el extremo del promontorio y se encamin a la ensenada
entre Birgu y el rido peasco gemelo de Senglea, en cuyo punto ms elevado
destacaban unos cuantos molinos de viento. Ante ellos se alzaban los mstiles de
docenas de buques de carga y barcos de pesca apiados cerca del muelle, en la zona
donde estaban los almacenes de Birgu. Los muros de San ngel se extendan unas
cien yardas a lo largo de la ensenada, antes de llegar al canal que se haba abierto
laboriosamente a travs del promontorio para proporcionar una ltima lnea de
defensa antes del fuerte. Un magnfico galen anclado en el canal atrajo la mirada de
Thomas. El castillo de proa, los costados y la alta cubierta de popa estaban pintados
de verde y decorados con pan de oro, y el mascarn de proa era una mujer con velo y
vestiduras negras resaltadas con estrellas y lunas de oro y plata. Los orgenes de
aquella embarcacin eran inconfundibles, y Thomas cay en la cuenta de que deba
de tratarse del galen del que Philippe le haba hablado y cuya prdida haba
provocado la ira del sultn.
Recojan remos! orden el capitn, y las palas chorreantes se alzaron del mar
y se metieron ruidosamente en el casco.
Timn a babor!
El buque insignia fue virando lentamente en direccin al trecho de muelle ms
cercano al fuerte. Thomas vio a un pequeo grupo de hombres que esperaban all, y
haba varios que llevaban la capa de la Orden, adornada con el motivo caracterstico
de la cruz. A un lado haba un sirviente que sujetaba las correas de dos poderosos
perros de caza. Solitaria, a una corta distancia frente a los dems, destacaba una
figura alta de pelo y barba canosos que iba vestido con un sencillo jubn negro,
calzones y media capa. Con semblante inexpresivo, observaba la aproximacin de la
galera, llevada por la inercia de las ltimas paladas hacia el muelle.
Thomas not que se le aceleraba el pulso, y un viejo afecto despert en su
interior. Reconoci a aquel hombre, aunque sus rasgos curtidos hubieran sufrido los
cambios propios del transcurso de veinte aos y de la carga del mando.
Jean Parisot de La Valette dijo en voz baja.
l? Aquel anciano? Richard se lo qued mirando, comparando el aspecto
de aquel hombre con el atavo de acabados ms suntuosos de los que estaban tras l
. No lo hubiera tomado por el Gran Maestre de la Orden de San Juan.
El hbito no hace al monje.
Ni la edad avanzada tampoco. Espero que est en sus cabales.
El Alto Consejo de la Orden no le permitira desempear su cargo si no lo

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estuviera.
Los marineros lanzaron algunos cabos hacia los hombres que haba en el muelle,
y stos tiraron de ellos hasta que la galera golpe suavemente contra las defensas de
cuerda embreada. Se abri una seccin de la amurada y se extendi la plancha hasta
el muelle, en tanto que don Garca y su squito se acercaban a ella. El espaol vio a
Thomas en cubierta, a una corta distancia ms all, y le hizo seas.
Me complacera que tanto vos como su escudero desembarcaran con nosotros.
Thomas inclin la cabeza.
Como deseis, seor.
Cuatro de los soldados de don Garca saltaron a tierra a toda prisa para formar una
pequea guardia a ambos lados de la plancha. Cuando estuvieron en posicin de
firmes, don Garca condujo a su squito al muelle, seguidos por Thomas y Richard.
Thomas ech un vistazo a los rostros de los hombres que estaban detrs de La
Valette, y slo reconoci a Romegas, el capitn de galera principal cuando Thomas
haba sido obligado a abandonar la isla. l tambin haba envejecido, pero, por su
mirada, no haba duda de que el resentimiento que senta hacia Thomas an
perduraba.
Don Garca y La Valette intercambiaron una leve reverencia y un breve saludo en
francs, tras lo cual se turnaron para presentar a sus subordinados. Cuando, con un
gesto de la mano, le indic a Thomas que se acercara, don Garca no pudo contener
una pequea sonrisa.
Gran Maestre, creo que tal vez haya odo hablar de mi compaero ingls, sir
Thomas Barrett.
Los ojos de La Valette seguan siendo claros y penetrantes, aunque se le haban
hundido un poco ms en el rostro. Aguz un poco la vista mientras Thomas se
acercaba e inclinaba la cabeza con respeto.
Thomas Tena la esperanza de que respondierais a la llamada.
Llevo esperndola veinte aos, seor.
Una expresin apenada turb el semblante del anciano por un breve momento, y
luego continu diciendo:
Comprenderis que, dadas las circunstancias, yo no poda hacer gran cosa. Pero
ya estis aqu. De vuelta a mi lado, donde ms se necesita vuestro talento.
El tono carioso afect profundamente a Thomas, y los recuerdos de su
camaradera regresaron una vez ms.
Cumplir con mi deber, seor.
Estoy seguro de que lo haris. Decidme, segus siendo un luchador tan feroz y
mortfero como lo erais la ltima vez que servisteis a la Orden?
La verdad? No, seor. Pero an puedo empuar una espada tan bien como la
mayora.

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Eso es bueno. La Valette sonri y, con un movimiento de la mano, seal a


su squito, ninguno de los cuales pareca ms joven que Thomas. Como podis ver,
somos pocos los que estamos en la flor de la vida, pero en experiencia y sabidura no
tenemos igual, y ms ahora que habis vuelto a uniros a nosotros. Por lo cual doy
gracias a Dios.
Me imagino que algunos miembros de la Orden no estarn tan agradecidos
como vos, seor repuso Thomas, que evit la tentacin de mirar a Romegas.
Slo sobreviven unos cuantos de los que an se acuerdan, Thomas, y ahora
responden ante m y obedecen mi voluntad. Hizo una pausa, y estrech la mano de
Thomas con suavidad. Tena la piel seca y los huesos pronunciados bajo la carne
moteada. Nadie cuestionar vuestro lugar aqu. Me alegra mucho volver a veros.
Mir ms all de Thomas, y su mirada se pos en Richard por primera vez. Y
quin es vuestro joven compaero?
Mi escudero, seor. Richard Hughes.
S bienvenido t tambin.
Gracias, seor repuso Richard con una inclinacin de la cabeza.
Sir Thomas, ordenar a mis sirvientes que recojan vuestro equipaje. Podris
retiraros al albergue ingls en cuanto hayis comido. La Valette se dirigi de nuevo
a don Garca, el cual haba estado siguiendo la breve conversacin con expresin
curiosa.
No tena ni idea de que mi pasajero era tan bien considerado por la Orden
coment el espaol.
La expresin de La Valette se tens un momento antes de responder:
Sir Thomas era uno de nuestros caballeros ms prometedores antes de su
obligada ausencia. Ya ha demostrado su vala anteriormente, y no dudo que volver a
prestar un valioso servicio a la Orden en esta gran prueba a la que nos enfrentamos.
Bueno, la luz del da se est apagando y tenemos mucho de qu hablar. En mis
dependencias estn preparando una comida para vos y sus oficiales, don Garca. Hay
algunos de los oficiales superiores de la Orden que llegarn ms tarde. No estaban
presentes en Birgu cuando fueron avistados sus barcos. He enviado a buscarlos. Hay
muchas cosas que discutir.
En efecto.
La Valette volvi la mirada hacia la ltima de las galeras espaolas que se
aproximaban al muelle.
Slo seis galeras? Supongo que el grueso principal de vuestros refuerzos viene
detrs, no?
Don Garca pase la mirada por los rostros de los habitantes del lugar, que se
haban congregado detrs del Gran Maestre y su squito. Se acerc un paso ms y
baj la voz:

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Es mejor que hablemos de estos asuntos en un ambiente ms privado. Si sois


tan amable de indicarnos el camino

* * *
La expresin de La Valette se haba endurecido. l y don Garca estaban sentados
juntos a la cabecera de una mesa larga que ocupaba el centro del saln de banquetes
del fuerte de San ngel, pero todos los presentes se haban sentado en silencio y
escuchado con atencin, mientras don Garca resuma las instrucciones que haba
recibido del rey Felipe. La pareja de perros de caza yacan dormidos junto al modesto
fuego que arda en la rejilla de hierro a lo largo de una de las paredes, un lujo en una
isla donde la madera era tan escasa que se venda por libras de peso. Thomas se
encontraba hacia la mitad de la mesa, y haba comido con frugalidad de la primera
vianda en condiciones que haba tomado desde que sali de Barcelona: chuletas de
cordero con miel y pan recin hecho. La tensin entre don Garca y La Valette
resultaba palpable, y el mal ambiente ech a perder el apetito de los que estaban en el
saln. Por un momento, Thomas envidi a su escudero, que coma en la parte ms
baja de la mesa con los dems oficiales subalternos del pequeo ejrcito de don
Garca.
La Valette empuj el plato para apartarlo, y se movi en la silla para mirar ms
directamente a su invitado mientras hablaba.
El ao pasado envi una advertencia a Su Majestad sobre el plan del sultn
para atacar occidente, sealndole que Malta sera el primer objetivo de los turcos.
Dije que si Malta tiene que resistir, iba a necesitar cinco mil hombres descansados,
caones, plvora y vveres. De momento no me ha enviado nada, salvo mensajes de
apoyo.
Su Majestad comparte su preocupacin respondi don Garca en tono
calmado. Sin embargo, Malta es slo uno de los territorios que se ve obligado a
defender. Si bien es cierto que vos presentis la lnea de ataque ms evidente, an
podra ser que el enemigo tenga intencin de sorprendernos atacando en otra parte
en Sicilia, en la costa de Italia o incluso en Espaa.
Y dejar por lo tanto a Malta a caballo de sus lneas de suministros? replic
La Valette mordazmente. Parece ser que Su Majestad necesita una leccin de
estrategia.
Su Majestad es mi seor soberano, y el vuestro tambin, Gran Maestre. Esta
isla fue entregada a su Orden a cambio de lealtad al rey. Su Majestad me ha
nombrado capitn del Mar, y ha depositado todas sus fuerzas, incluida la vuestra, bajo
mi mando directo. Por lo tanto, os pedira que suavizarais vuestras opiniones en
consecuencia. Don Garca sostuvo la mirada resentida del Gran Maestre sin
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vacilar, y luego continu: Yo, a mi vez, estoy obligado a seguir las instrucciones
que me ha entregado el rey Felipe. Ha determinado que slo tengo que enfrentarme al
enemigo en batalla cuando disfrute de ventaja numrica, tanto en mar como en tierra.
Entonces nunca combatiris contra ellos. Los barcos y hombres del sultn
siempre superarn en nmero a los de Espaa.
Don Garca se encogi de hombros.
Eso no puedo evitarlo. Pero estoy haciendo todo lo que est en mi poder para
recoger apoyo de nuestros aliados y concentrar nuestras fuerzas en Sicilia, desde
donde estar mejor situado para responder al enemigo dondequiera que elija atacar.
Coincido en que es probable que el sultn dirija su mirada a Malta, y har lo que
pueda para proveeros de los medios para contrarrestar el golpe si cae aqu. De
momento, poco puedo hacer, aparte de proporcionaros unas cuantas compaas de
soldados espaoles y mercenarios italianos. Con el tiempo, a medida que aumenten
mis efectivos, os enviar ms hombres.
Para entonces puede que ya sea demasiado tarde. La Valette tom aire y
calm su voz antes de proseguir. No hay ms que seiscientos caballeros en la
Orden. Tengo casi quinientos aqu, y rezo para que los dems respondan a la llamada,
como hizo sir Thomas. Tenemos adems mil soldados, y he enviado a algunos
miembros de la Orden a Italia a reclutar ms.
Y tiene a los lugareos. Los malteses lucharn con vos.
Los malteses La Valette no pudo ocultar su desprecio. Es verdad que
hay una milicia, pero es de baja calidad. Me atrevo a decir que saldran corriendo en
cuanto vieran que un jenzaro los apunta con un arma.
Disculpadme si lo pongo en duda. Es cierto que no son combatientes
profesionales, pero un hombre puede llegar a luchar como un len para defender su
hogar y su familia. Slo tenis que entrenarlos en el manejo de las armas y guiarlos
con el buen ejemplo, y lucharn bien.
Aun as, como mucho puedo esperar reunir unos tres mil hombres de la
poblacin local. De modo que somos poco mas de cinco mil en total para
enfrentarnos a la horda que se abatir sobre nosotros desde el este. El ltimo informe
de nuestro agente en Estambul dice que se est congregando una flota enorme para
transportar a cincuenta mil hombres, as como sus armas y suministros para toda la
campaa. Nadie puede resistir semejantes proporciones, don Garca.
Se hizo una pausa, y Thomas observ que don Garca entrelazaba las manos y
apoyaba la frente en ellas.
Es tarde y nuestro viaje ha sido muy cansado dijo. Ya hablaremos maana
de nuestros preparativos para enfrentarnos a los turcos. Examinar las defensas
personalmente, Gran Maestre, si me acompais.
Ser un placer respondi La Valette con sequedad.

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En tal caso, comer y beber un poco ms y luego me retirar a descansar.


Don Garca sonri con educacin. Y mis oficiales tambin.
Su conversacin fue interrumpida cuando uno de los sirvientes abri la puerta
principal del saln y un pequeo grupo de hombres entr por ella. Thomas mir por
encima del hombro. Llevaban unas capas sencillas con la insignia de la Orden sobre
sus corazones, y Thomas cay en la cuenta de que deban de ser los caballeros del
interior de la isla que La Valette haba convocado anteriormente. Algunos de ellos
eran jvenes, pero tenan un aspecto muy duro. El resto eran veteranos, marcados por
las heridas y por el paso de los aos. Mientras se dirigan a las sillas y espacios en los
bancos que an estaban desocupados, uno de los caballeros mayores llam la
atencin de Thomas, un hombre que tena ms o menos su misma edad, alto y
musculoso, con cabellos oscuros que raleaban en la coronilla. Casi en el mismo
instante, el recin llegado vio a Thomas, se detuvo a media zancada y luego se acerc
lentamente.
Thomas se puso de pie y dio unos cuantos pasos hacia aquel hombre. El otro
caballero lo mir con detenimiento, tom aire por la nariz bruscamente y a
continuacin habl:
Sir Thomas. As pues, recibisteis el mensaje.
Ya lo veis. Ha pasado mucho tiempo, Oliver. Mucho tiempo.
Haba albergado la esperanza de que os mantuvierais alejado. La Orden no os
necesita.
Al parecer, el Gran Maestre piensa de otro modo.
Sir Oliver Stokely dirigi la mirada a la cabecera de la mesa.
El caballero tiene poca memoria. Olvida el dao que nos causasteis.
Thomas sinti una punzada cuando los pecados del pasado le atenazaron de
nuevo el corazn.
Era un hombre distinto en aquella poca. Y vos tambin. He sufrido y me he
arrepentido todos los das desde entonces. No podis perdonarme?
Jams.
Thomas mene la cabeza con tristeza.
Lamento oros decir eso.
Por qu? Acaso creais que lo olvidara todo slo porque estuvierais
dispuesto a responder a la llamada de La Valette?
Oliver, hay asuntos mucho ms importantes que deberan preocuparnos a
ambos. No puedo cambiar el pasado, pero prometo que har todo lo que pueda para
preservar el futuro de nuestra Orden.
Sir Oliver mene la cabeza.
Haced lo que queris. Limitaos a manteneros alejado le m. O no responder de
mis actos.

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Thomas asinti con la cabeza, y sinti que el hasto lo embargaba como un manto
pesado.
Deseara que las cosas fueran distintas entre nosotros. Hubo un tiempo en que
erais mi amigo.
Hasta que descubr vuestra verdadera naturaleza. Ya he dicho todo lo que deseo
deciros. Estis aqu. Luchad por la Orden y luego, cuando esto termine, marchaos y
no volvis nunca ms.
Est bien Pero querra saber una cosa ms.
Sir Oliver esboz una sonrisa con los labios apretados.
Ya pens que tal vez preguntarais.
Pues decdmelo Thomas vacil antes de continuar, ansioso por saber algo
por fin, pero temeroso de la respuesta Mara an vive?
Est muerta.
Muerta?
Por un instante, el semblante de sir Oliver mostr un atisbo de emocin, pero acto
seguido su expresin se endureci.
S, Mara est muerta. Ha estado muerta para vos, Thomas, desde aquel da. No
me preguntis por ella otra vez, o pongo a Dios por testigo de que os matar con mis
propias manos.

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CAPTULO 17
Una vez finalizada la cena, uno de los empleados del Gran Maestre acompa a
Thomas y Richard al albergue de los caballeros ingleses. La casa haba pertenecido a
un comerciante de vino, antes de que la Orden llegara a Malta y confiscara la
propiedad. El empleado dej sus bolsas en el suelo, llam a la puerta y esper. Al
poco, oyeron el sonido de unos pasos en el interior y se abri la puerta. Al entrar en
aquel vestbulo que antes conoca tan bien, Thomas se volvi a mirar al sirviente, un
hombre encorvado con camisa de algodn, calzones negros y botas. Sostena un
candelero en alto, cuya llama plida le iluminaba el rostro.
Qu se os ofrece, seor? pregunt con voz aflautada.
Soy un caballero ingls de la Orden. Necesito alojamiento para m y para mi
escudero.
Ingls? El anciano se sorprendi. Es el primer caballero ingls que llega
al albergue desde hace casi diez aos. Ahora slo queda aqu un caballero.
Mientras el anciano hablaba, Thomas lo reconoci y son rio.
Benditos sean los santos! Eres t, Jenkins?
S, me llamo Jenkins. El anciano entrecerr los ojos y se inclin para mirar
con ms detenimiento al recin llegado. Cmo es que sabis mi nombre, seor?
Vamos, seguro que me recuerdas.
El viejo alz la vela y escudri el rostro de Thomas. Al cabo de un instante,
abri mucho los ojos.
No seguro que no. Sir Thomas Sir Thomas Barrett! Dios mo, nunca
hubiera pensado que volvera a veros, seor!
Y aqu me tienes, no obstante repuso Thomas, riendo. Pero qu ha sido
de los dems sirvientes? Harris? Chapman?
La sonrisa desdentada que se haba formado en el rostro del viejo criado se
desvaneci.
Se han marchado todos, seor. Soy el ltimo de los viejos criados.
Pero si debes de tener casi setenta aos por lo menos.
Sesenta y uno en diciembre, seor. Y frunci el ceo brevemente.
As pues, por qu sigues sirviendo, Jenkins?
Dnde estara si no, seor? No tengo adonde ir. No mientras an haya un
caballero ingls al que servir en el albergue.
Qu demonios es todo este ruido? grit una voz desde las sombras.
Jenkins! Qu pasa? Habla, hombre! Quines son sos?
Una sombra apareci por un pasillo que sala del vestbulo, y un hombre fornido
con cuello de toro (si es que la transicin entre su cabeza rapada y sus hombros
musculosos poda describirse como un cuello) se acerc con paso firme a la tenue luz

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que irradiaba la vela del criado. Pareca unos diez aos menor que Thomas, y daba la
impresin de necesitar un buen afeitado. Mir a los recin llegados con el ceo
fruncido, y Thomas percibi un dejo de vino cido en su aliento cuando se present.
Sir Thomas Barrett, eh? repiti el hombre. He odo este nombre, pero no
recuerdo cundo. Bueno, soy sir Martin Le Grange, de Wickle Bridge, cerca de
Hereford. Conocis el lugar?
Pues no.
Es una verdadera lstima para vos. En cualquier caso, consideraos como en
vuestra casa. Jenkins se ocupar de todo lo que necesitis. Yo me voy a la cama.
Estaba a punto de acostarme antes de que llegarais. Hablar con vos por la maana,
eh? Lo salud con la cabeza, se dio media vuelta y desapareci otra vez por el
pasillo.
No es el saludo ms encantador que he recibido coment Richard entre
dientes. Siempre es tan hospitalario?
Slo cuando est borracho respondi Jenkins.
Thomas carraspe.
Seras tan amable de mostrarnos nuestro alojamiento?
S, sir Thomas. Os pido disculpas. Si queris seguirme, seor.
Jenkins fue a coger las bolsas con una mano mientras con la otra sostena la vela
en alto. Thomas lo tom del brazo y se lo apart con suavidad del voluminoso
equipaje.
Richard puede encargarse de esto. l es joven y fuerte.
Y est cansado aadi Richard.
Adems, a tu edad no deberas realizar esfuerzos, Jenkins.
El anciano enderez la espalda e irgui el mentn con orgullo.
Pero soy un sirviente del albergue ingls, seor. Es mi deber.
En efecto, y cmo llevaras a cabo tu deber si te hicieras dao por llevar una
carga demasiado pesada? le pregunt Thomas con una amplia sonrisa.
Jenkins abri la boca para protestar, pero finalmente se encogi de hombros y se
dio media vuelta.
Sganme, seores, por favor.
Thomas fue detrs de l, mientras Richard recoga el equipaje mascullando con
resentimiento y corri tras ellos para no quedarse atrs y seguir bajo el resplandor de
luz que proporcionaba la llama parpadeante de la vela. El criado los llev al pasillo
que sala del vestbulo, y en el que se encontraban las habitaciones. Al alzar la mirada
al techo, Thomas vio los pequeos escudos de madera sujetos a las vigas
transversales, cada uno con el escudo de armas de un caballo o ingls que haba
servido en la Orden. Haba unos cuantos huecos all donde se haban retirado los
smbolos cuando el caballero en cuestin fue juzgado por haber causado deshonra a la

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Orden. Busc rpidamente con la mirada el lugar que antes haba ocupado el smbolo
de los Barrett. Ahora slo haba una clavija de madera, y Thomas apart la mirada
con un fuerte sentimiento de culpabilidad y de vergenza.
T y sir Martn sois los nicos que vivs aqu? pregunt Richard.
S, joven seor. Hay otro que tiene aqu su alojamiento, sir Oliver Stokely, pero
rara vez visita el albergue. Hace varios meses que no lo veo. Tiene una casa cerca del
pie de la pennsula Sciberras. Es all donde vive actualmente. Hemos llegado, seor.
Jenkins se detuvo frente a una puerta, alz el pestillo y los hizo pasar dentro. No
es la celda que tenais antes, seor. Se convirti en un almacn cuando os fuisteis.
Espero que sta os parezca bien.
Levant el candelero, y Thomas vio que la habitacin tena unos tres metros de
ancho por unos cuatro y medio de largo. Haba una cama, un arcn, una mesa
pequea y una silla, y perchas para la ropa. En lo alto de la pared del fondo haba una
ventana con postigos.
Thomas movi la cabeza en seal de aprobacin.
Servir. Richard, puedes dejar mis bolsas aqu.
El joven ech un vistazo a su alrededor.
Y dnde duermo yo seor?
El criado se ech a rer.
Podis estar tranquilo, joven seor. No es que tengis que dormir en el suelo.
Hay una celda de escudero aqu al lado. En los viejos tiempos la compartirais con
otros tres, pero ahora la tendris toda para vos.
Sir Martin no tiene escudero? pregunt Thomas.
No puede permitirse tener uno, seor. Su familia lo vendi todo cuando el rey
Enrique les quit las tierras hace muchos aos. Para empezar, es por eso que sir
Martin se uni a la Orden. El mismo cuida de sus armas y armadura. Insiste en ello.
Yo slo le doy de comer, me ocupo de su chimenea y le hago la comida. Claro que,
ahora que tenemos a otro escudero en el albergue, quizs el joven seor Richard
podra atender algunas de las necesidades de sir Martin.
Richard mir rpidamente a Thomas y le dijo que no con un movimiento apenas
perceptible de la cabeza.
Por supuesto. Thomas sonri. Me encargar de que pueda organizarse.
Richard lo fulmin con la mirada y luego dijo:
Si me perdonis, seor, llevar las otras bolsas a mi celda.
Thomas asinti con la cabeza.
Un momento. Jenkins se acerc a la mesa, en la que haba una vela gruesa en
medio de un charco de cera endurecida encima de un plato pequeo. Encendi la
mecha, que chisporrote un momento hasta que se form una llama uniforme que
ilumin ms la celda. Ya est. Por favor, joven seor, seguidme.

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Cuando mi escudero est instalado, trae una jarra de vino caliente y un par de
vasos dijo Thomas. Hay muchas cosas que me gustara saber sobre lo que ha
ocurrido durante los aos en que he estado ausente.
Jenkins le dijo que s con la cabeza.
S, seor. Ser un placer controslo, y or las noticias de Inglaterra.
El criado hizo un gesto al escudero para que abandonara la habitacin, sali
detrs de l y cerr la puerta sin hacer ruido. Thomas pase la mirada por la celda, y
record vagamente que en otra poca la haba ocupado sir Anthony Thorpe, un hosco
caballero mayor de alguna aldea recndita de Norfolk, que se empeaba en dormir
con la puerta abierta y sus fuertes ronquidos resonaban por el pasillo y molestaban a
sus compaeros.
En cuanto se quit la capa y la colg en una percha, Thomas cogi el plato con la
vela y se acerc a la puerta sin hacer ruido. Percibi voces amortiguadas en la celda
de al lado: al parecer, Jenkins intentaba entablar conversacin con Richard. Thomas
alz el pestillo con cuidado, sali al pasillo y alz la vela para ver mejor. A un lado, el
pasillo conduca a la cocina, con las puertas de las celdas de los caballeros y
escuderos a ambos lados. Un resplandor tenue bajo la puerta de enfrente le revel el
lugar en que se alojaba sir Martin. Thomas se volvi hacia el otro lado y desand el
camino hasta el vestbulo.
Pese a que avanzaba con cuidado, sus pasos eran perfectamente audibles mientras
se diriga a la chimenea situada frente a la entrada, lo cual hizo que el vestbulo
pareciera an ms vaco y silencioso. Se detuvo a mirar lentamente en derredor, y a
recordar. Haba un leve olor a carne asada en el aire, un olor bastante comn en
Inglaterra, pero que en aquel lugar evoc, de un modo de lo ms tangible, el recuerdo
de su primer banquete en el albergue. Lo haban nombrado caballero con diecisiete
aos, se haba unido a la Orden un ao despus, y su corazn rebosaba de orgullo
sentado a la mesa a un lado del fuego, junto con una veintena de caballeros ingleses,
comiendo y bebiendo en tanto que el aire viciado del saln se llenaba del sonido de
sus risas y conversaciones escandalosas. Recordaba incluso sus rostros. Ni Harry
Beltham, cuyo semblante cubierto de manchas rojas haca juego con su cabello y
barba pelirrojos en una cara redonda. Tena una risa intensa y contagiosa, y cuando le
dio una palmada en la espalda a Thomas casi haba mandado al joven caballero al
otro lado de la sala. Sir Matthew Smollett, un gals alto, delgado y de tez morena, del
que todos sospechaban que sin duda deba de tener sangre mora. Era un tipo callado,
se conformaba con observar a sus compaeros con una sonrisa irnica y, de vez en
cuando, tena una salida mordaz que serva para recordar a los dems su inteligencia
superior. Haba otros a los que Thomas recordaba con afecto. Y por ltimo estaba sir
Oliver Stokely, el compaero al que una vez haba considerado un amigo y que se
haba convertido en un enemigo hostil cuando se separaron. El fro encuentro que

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haba tenido antes con su antiguo compaero haba alterado a Thomas.


Los recuerdos se desvanecieron, y slo qued el fro y las sombras en los que se
hallaba inmerso. Por un momento intent imaginar de nuevo a sus compaeros de
banquete, pero el deseo pareca falso y renunci a ello. Acongojado, Thomas regres
a su celda y abri su bolsa. En ella llevaba algunas mudas de ropa y unos cuantos
efectos personales. Sac sus cepillos y el crucifijo de plata (una reliquia de familia)
con el que en otro tiempo haba rezado cada da, al amanecer y al anochecer. Lo
sostuvo entre las manos, y lo contempl un momento con aire pensativo antes de
dejarlo en la pequea mesa, contra la pared. Haba dejado la bolsa de cuero para el
final a propsito. Afloj los cordones y sac el guardapelo de oro con ternura. Tras
una breve vacilacin, abri la tapa y mir el mechn de pelo oscuro que haba dentro.
Permaneci inmvil unos instantes, y luego apret los labios y roz el cabello con el
dedo meique, acariciando lentamente los pelos sedosos.
Mara
Llamaron a la puerta. Thomas cerr el guardapelo de golpe, volvi a guardarlo en
la bolsa a toda prisa y la meti en el nico cajn de la mesa.
Adelante.
Entr Jenkins con una bandeja en la que llevaba el candelero, una jarra pequea
tapada y dos copas de latn. Se dio la vuelta, cerr la puerta con el codo, avanz por
la celda y dej la bandeja. Thomas se sent en la cama y le seal la silla. Jenkins se
lo agradeci con un movimiento de la cabeza y tom asiento con un suspiro; destap
la jarra, sirvi la primera copa y se la dio al caballero antes de servirse la suya.
Thomas alz la copa y sonri.
Por los viejos compaeros y amigos ausentes.
El vino estaba tibio, resultaba agradable al paladar y, al beberlo, sinti una
sensacin reconfortante en el estmago. Al terminar baj la copa a su regazo y la
sostuvo con ambas manos, mientras miraba con cario al nico criado que quedaba
en el albergue. Jenkins apur su copa, la dej en la mesa dando un golpe y se limpi
los labios con el dorso de su mano huesuda.
Un buen trago.
Trago? Thomas arque una ceja. Yo dira que ha sido ms que un trago.
El criado se encogi de hombros.
Cuando uno est solo, seor, la falta de conversacin no te deja ms opcin que
beber para mantenerte ocupado.
Thomas movi la cabeza con gesto de complicidad. Jenkins se inclin hacia
delante y le dijo en voz baja:
Vuestro escudero no parece muy contento con su suerte, si me permits que os
lo diga, seor.
Ah, no?

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Le mostr su celda e intent hablar con l, pero estaba de mal humor. Tampoco
pareca saber mucho de cuidar de vuestro equipo. El cuero de vuestras botas est
demasiado seco, y haba xido tanto en la hoja de vuestra espada como en la suya.
Esto hubiera sido impensable en los viejos tiempos. Le habran dado una buena paliza
por menos que eso. No es un nio, ya es mayorcito para saber esas cosas.
Puede ser, pero fue lo mejor que pude encontrar antes de salir de Inglaterra. No
hay muchos jvenes dispuestos a poner en peligro el futuro que podran tener en casa
para servir a la Orden.
En serio? Jenkins frunci los labios. Pues las cosas deben de ir mal para
la verdadera fe. Era de esperar, con uno de esos herejes en el trono.
Yo no llamara precisamente hereje a la reina Bess. Thomas se rio. Y
mucho menos en su cara, o delante de alguien que pudiera transmitir el comentario.
A m me tiene sin cuidado, seor. No voy a volver a Inglaterra. Morir aqu, en
Malta. De un modo u otro. As pues, soy libre de decir lo que me plazca sobre una
reina protestante.
Thomas pens en Richard, que estaba en la habitacin contigua, y en los amos a
los que serva en Londres. El joven haba sido entrenado para matar y aqulla era su
primera misin importante, por lo que estaba ansioso por tener xito y no iba a
permitir que nadie se interpusiera en el camino de lograrlo, y an menos un anciano
sirviente.
Thomas tom otro sorbo de la copa y dijo con aire pensativo:
Puede que la reina sea protestante, pero ha evitado la ejecucin de tantos
oponentes religiosos como Mara antes que ella. Est tomando medidas para volver a
unir a nuestro pueblo, y bien podra resultar ser tan buen monarca como cualquier
otro.
Pfftt! exclam Jenkins con desprecio. Le han envenenado la mente contra
la Iglesia de Roma. Ser condenada a una bien merecida eternidad de tormento, junto
a todos aqullos que abrazan la hereja. Su Majestad es tan enemiga nuestra como lo
es el sultn.
Aunque sea cristiana?
Aun as afirm Jenkins, moviendo la cabeza con resolucin.
Thomas mir al anciano con pesar.
Veo que los que sirven a la Orden no han perdido ni un pice de su celo desde
la ltima vez que estuve aqu.
El celo es nuestra fuerza, seor. Es lo nico que ha sustentado a la Orden a lo
largo de los siglos desde la ltima vez que ocupamos la Tierra Santa. Ahora lo
necesitamos ms que nunca. Jenkins se acarici el mentn con aire cansado. Lo
cierto es que la Orden no se halla en muy buenas condiciones para resistir contra los
turcos. Las guerras en Europa nos han dejado muy poca carne fresca para llenar las

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filas de los caballeros. El capitn Romegas apenas tiene soldados y marineros


suficientes para dotar la mitad de las galeras de la Orden. Son demasiados los
caballeros que ya no estn en la flor de la vida, seor. S, su fe y su valenta son tan
fuertes como siempre, pero sus pobres cuerpos estn agotados. El Gran Maestre ms
que ninguno. Es ms viejo que yo y, segn dice uno de mis amigos que sirve en sus
aposentos privados, le empieza a fallar la vista y las fuerzas.
Eso no son ms que rumores replic Thomas. Lo he visto antes, y tena
aspecto de estar sano y en su cabal juicio.
Jenkins esboz una sonrisa.
Por supuesto, seor. El Gran Maestre sabe que todo el mundo cuenta con que
los dirija durante el peligro que se avecina, sobre todo sus caballeros y soldados. Pero
a los ms allegados no puede ocultarles su verdadero estado. Se encogi de
hombros. Los hombres poderosos nunca parecen tener en cuenta a sus sirvientes.
A Thomas se le ocurri pensar en el dao que podra hacer a la moral de la Orden
y de aqullos que dependan de ella, si llegaban a ver a La Valette tal como lo hacan
sus criados.
Ser mejor que te cuides de repetir lo que has odo sobre el Gran Maestre.
S, seor. No era mi intencin hablar fuera de lugar.
Si no estuviramos en una situacin como la actual no importara, Jenkins.
Pero todos corremos un gravsimo peligro, y La Valette es la roca en la que se sita
toda la esperanza. Es una carga cruel para depositarla en los hombros de un anciano
que ha dedicado su vida al servicio de la Orden. ste es el momento de su mayor reto,
y aunque su cuerpo sea una sombra de lo que fue en otro tiempo, su corazn, su
mente y su espritu estn tan bien como siempre, y atemperados por su vasta
experiencia. Si hay alguien que pueda conducirnos a la victoria sobre los turcos, sin
duda es Jean Parisot de La Valette.
Jenkins se lo qued mirando un momento antes de responder.
Bonitas palabras, seor. Pero de verdad os las creis? Sera mejor que la
Orden eligiera a un hombre ms joven que reemplazara al Gran Maestre, y dejara que
La Valette se retirara en paz.
Thomas mene la cabeza en seal de negacin.
Quin no iba a querer estar en el centro de un momento de la historia como
ste? Si la Orden triunfa, nadie olvidar su nombre, y si resultan aniquilados habr
ganado la gloria de luchar hasta la muerte en nombre de nuestra fe.
Por mi parte, seor, preferira que se ganara la gloria de alguna otra manera. No
tengo ningn deseo de que los turcos me pasen a cuchillo si toman Birgu. Ninguno de
nosotros, la gente comn y corriente, quiere eso.
Estoy seguro de que incluso algunos de los caballeros comparten tu punto de
vista. En cuanto a m, yo prefiero sobrevivir a que me maten. Todava no estoy

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convencido de que Dios haya determinado un final desesperado y heroico para m.


Se hizo un silencio incmodo, Thomas apur la copa rpidamente y cogi la jarra.
Pero no hablemos ms de esto. Si ocurre, ocurre. Quiero saber ms cosas de lo
que ha pasado estos aos desde que dej la Orden.
La expresin de Jenkins se endureci, y baj la mirada para no cruzarla con la del
caballero. Cuando volvi a hablar, lo hizo con voz baja y tensa.
Tenemos que hablar de ello, seor? Tema que me lo pidierais.
Querra saber qu ocurri.
Tal vez sera mejor que se lo preguntarais a sir Oliver, seor. l puede contaros
ms que yo.
Ya me encontr antes a sir Oliver dijo Thomas con frialdad. No quiere
hablar conmigo. Por eso te lo pregunto a ti, Jenkins. Hay preguntas que debo hacer.
Respuestas que debo tener.
Por favor, seor, no hurguis en el pasado. Me alegro mucho de veros de
nuevo. Siempre fuisteis uno de mis favoritos antes de que tuvierais que marcharos.
Os lo ruego, no abris viejas heridas. Lo hecho, hecho est. No puede cambiarse
nada. Es mejor olvidar.
Pero es que yo no puedo olvidar! La angustia de su voz sobresalt a
Jenkins, que alz la mirada con expresin temerosa.
Thomas se acerc ms a l con ojos centelleantes.
Cuando me expulsaron, perd todo lo que tena importancia para m, todo. Mis
compaeros, mi honor, mi fe mi amor. Pronunci esta ltima palabra con los
dientes apretados. He soportado esto durante veinte aos. Al principio intent que
mi corazn se volviera duro como la piedra, desterrar las emociones. Luego, cuando
vi que no poda me puse al servicio de los caudillos de Europa, y aun as soport los
recuerdos que llenaban el vaco entre el trabajo y el sueo. Al fin, el tiempo apacigu
lo peor de la carga, hasta que me llamaron de vuelta aqu. Jenkins, no puedo
explicarte cmo me ha desgarrado el corazn ver y oler esta isla. Recorrer las calles
de Birgu y entrar una vez ms en el albergue me ha lastimado el alma. Una vez fui
feliz aqu. Aquello que apreciaba por encima de todo lo dems en la vida ha
desaparecido. Mara est muerta.
Quin lo dice?
Sir Oliver. Thomas se reclin en su asiento y se frot la frente despacio.
En Inglaterra ya lo haba considerado, y trat de crermelo. Qu otra cosa poda
hacer? No tena manera de saber qu ocurra aqu. Todos los miembros de la Orden
tenan prohibido comunicarse conmigo, y a m me hubiera supuesto la muerte poner
el pie en la isla. Haba acabado por aceptar que Mara haba desaparecido de mi vida,
aunque nunca de mi corazn, y ahora regreso y me entero de que est muerta, de
que muri poco despus de partir yo, y es como si tuviera que aprender a vivir sin

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ella otra vez. Perdname.


Thomas alz la mirada al techo y suspir profundamente. No haba sido su
intencin que sus sentimientos hallaran una expresin semejante, l slo quera
preguntar los detalles de la informacin que buscaba. Pero ya era demasiado tarde, y
el rostro fro y duro que haba presentado al mundo se haba fundido como las ltimas
nieves en primavera.
Mi pobre seor dijo Jenkins. Yo no saba que ella que Mara estaba
muerta. Slo supe que abandon Birgu despus de que a vos os expulsaran.
A Thomas le dio un vuelco el corazn.
Adnde? Adnde fue?
No lo s, seor. Lo nico que supe fue que haba ido a recluirse hasta que
naciera el nio. Despus ya no supe nada ms durante varios meses. Fue durante el
invierno siguiente, una noche en que sir Oliver invit a La Valette a sus
dependencias, aqu en el albergue. Cuando fui a llevarles ms vino, les o hablar del
tema. Sir Oliver dijo que el beb, un nio, haba nacido, pero que estaba enfermo y
muri poco despus.
Tuve un hijo Thomas sinti un gran pesar al enterarse de la noticia. Un
hijo. Mara haba dado a luz a su hijo. Se debata entre el dolor de saber lo que haba
perdido y la furia por no haberse enterado hasta entonces. Pas un rato hasta que fue
capaz de controlar sus pensamientos lo suficiente para hablar de nuevo. Y Mara?
Qu fue de ella?
No lo s, seor. Corra el rumor de que haba abandonado Malta para entrar en
un convento de Npoles. No la he visto desde que se march de Birgu. Si est muerta,
habr sido en Npoles. Hizo una pausa y continu en un tono cauto. Sir Oliver
sabe ms que yo. Preguntadle.
Lo hara, pero no me hablar de ella. Me odia.
Y acaso os sorprende? Era bien sabido que l tambin se haba enamorado de
la dama. Ella eligi amaros a vos. Jenkins mene la cabeza con tristeza. Para un
hombre resulta difcil aceptarlo sin amargarse y llenarse de odio. He vivido mucho
tiempo y lo he visto muchas veces. La envidia es un amo cruel.
Aun as, ella se march de nuestras vidas hace mucho tiempo, el suficiente para
sanar la herida en el corazn de sir Oliver, sin duda.
Jenkins mir al caballero con recelo.
Pero el vuestro no ha sanado todava.
Eso es cierto admiti Thomas.
Y sin duda vuestra llegada ha reabierto la herida de sir Oliver.
Thomas asinti para indicar que lo comprenda, y se sinti embargado de un
cansancio enorme. Estaba cansado de aquella vida con su incesante carga de
sufrimiento y recuerdo. Cerr los ojos, baj la cabeza y la apoy en las manos.

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Djame solo, viejo amigo. Debo descansar.


S, seor. Lo s. Jenkins se levant de la silla con rigidez, fue a coger las
copas y la jarra y, tras un momento de duda, las dej donde estaban y se dirigi a la
puerta en silencio. Se volvi a mirar al caballero que estaba absorto en su tormento
interior, y cerr la puerta al salir.

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CAPTULO 18
A la maana siguiente, poco despus del alba, un sirviente de La Valette despert a
Thomas y Richard con la orden de presentarse ante el Gran Maestre en su cuartel
general. Sir Martin an roncaba cuando ambos dejaron el albergue a toda prisa,
recorrieron las calles tranquilas y cruzaron el puente levadizo del fuerte de San
ngel. Don Garca estaba con el Gran Maestre, impaciente por empezar su
inspeccin de las defensas. Si La Valette dominaba la guerra de corso, don Garca la
posea una experiencia considerable en el campo de batalla y el arte del asedio.
Empezaron por las fortificaciones de San ngel que protegan los accesos al
puerto y al promontorio de Birgu. Don Garca se empe en subir a todas las torres y
luego descender a las entraas del fuerte para examinar los almacenes y las cisternas,
antes de anunciar su satisfaccin.
Una estructura bien cimentada. Si los turcos irrumpen en Birgu, los caballeros
restantes pueden retirarse aqu y resistir hasta que sean relevados.
O hasta que los caones enemigos los o mejor dicho, nos hagan pedazos
respondi el Gran Maestre.
Don Garca hizo caso omiso del comentario, y pidi que le mostraran las defensas
de Birgu. stas lo satisficieron mucho menos. Cuadrillas de galeotes encadenados
trabajaban duramente para aumentar la altura y profundidad de los muros y bastiones
que protegan la base del promontorio. Ms esclavos, bajo la atenta mirada de los
soldados, estaban atareados excavando en el suelo rocoso extramuros para ahondar la
zanja poco profunda que haba frente a las defensas.
Tras un corto paseo en direccin sur, el grupo lleg al foso y la muralla que
protegan el peasco Senglea. Al otro lado, se alzaba el fuerte San Miguel, que
vigilaba la desnuda lengua de tierra que se extenda junto a la ensenada donde se
hallaban anclados los galeones, los barcos de pesca y las siete galeras de la Orden.
Una vez ms, don Garca explor el fuerte a conciencia, e hizo observaciones sobre
las defensas desde la torre que proporcionaba las mejores vistas.
El punto dbil es esa playa frente a aquellas colinas de all. Seal por
encima de la franja de agua que los lugareos conocan como la cala de los
Franceses. Al otro lado del agua, haba una corta distancia de terreno llano que luego
se empinaba a un cuarto de milla de distancia del fuerte. Los turcos podran montar
caones pesados en esas lomas para enfilar las defensas exteriores. No podemos
hacer gran cosa al respecto.
Thomas carraspe.
Hay un peligro mucho mayor, seor.
Don Garca se volvi a mirarlo un tanto ceudo.
Y cul es? pregunt el comandante espaol.

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Thomas seal hacia la playa del promontorio Senglea, frente a las colinas. Unos
cuantos reductos pequeos construidos a partir de las rocas se extendan a lo largo del
borde del agua.
No se puede hacer mucho para evitar un desembarco all. Si los turcos capturan
ese punto, pueden desembarcar caones y bombardear San Miguel por detrs.
Tambin podrn destruir los barcos en la cala Dockyard, y disparar a su antojo sobre
Birgu.
Tenis razn. Don Garca se acarici la barba. Sera un desastre.
Ya nos hemos encargado de esa amenaza intervino La Valette. He dado
rdenes para que se clave una hilera estacas en el fondo, a unos diez pasos de la
orilla. En cada una de ellas habr una argolla de hierro por el que se pasar una
cadena. Los barcos que intenten tomar tierra all se encontrarn con la cadena, y los
de a bordo tendrn que alcanzar la orilla a nado.
Eso est muy pero que muy bien dijo don Garca. Sin embargo, an
tendris que defender la playa. Aunque vuestras cadenas les impidan tomar tierra,
debis ser capaces de contenerlos en la playa para abatirlos con el fuego de vuestros
caones. Tendris que construir un parapeto all.
El Gran Maestre le hizo una sea a su secretario para que tomara nota.
Don Garca pase lentamente la vista en derredor para examinar el Gran Puerto y
el paisaje circundante.
El problema con la totalidad de la posicin es que todos los fuertes estn
dominados por un terreno ms elevado, puede que tengis una base excelente para
vuestras galeras, Gran Maestre, pero no es una buena posicin para defenderla en un
asedio en el que el enemigo tendr artillera, y sin duda en abundancia. El principal
aspecto a vuestro favor es que los turcos se vern obligados a atacar en frentes
estrechos, sea cual sea el fuerte que intenten tomar.
Lo cual es una suerte, teniendo en cuenta los pocos efectivos de los que
disponemos.
Don Garca frunci los labios con aire pensativo.
La cuestin es: cul de ellos atacarn primero? Si yo fuera el comandante
turco, concentrara mi primer ataque all. Alz la mano y seal San Elmo. Es el
fuerte ms pequeo y est aislado del resto de vuestras defensas. Debera ser el ms
fcil de capturar. Si cae San Elmo, el enemigo tiene el control de los accesos a ambos
puertos, y puede anclar sus barcos sin problemas en el de Marsamxett. Y lo que es
ms, podr disparar hacia el otro lado del Gran Puerto y bombardear esos dos
promontorios. Tambin propinar un golpe a vuestra moral, al tiempo que animar a
sus hombres. Don Garca sopes sus observaciones, y asinti con la cabeza. S,
es all donde atacar primero, estoy seguro. Por lo tanto, es vital que San Elmo resista
tanto tiempo como sea posible. Vamos a ver ese fuerte ahora mismo

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* * *
Aunque era el principio de la primavera y el aire an era fresco, Thomas, Richard y
los dems oficiales del pequeo grupo sudaban copiosamente al ascender por las
escaleras de la torre caballera, que se alzaba a un lado del fuerte San Elmo y
dominaba el mar al nordeste. Thomas lleg a lo alto y se hizo a un lado un momento
para recuperar el aliento. El Gran Maestre se situ junto al parapeto y se apoy en la
piedra caliza cortada para recuperarse. Don Garca tambin tena el rostro colorado
por el esfuerzo, y por un momento ninguno de los tres dijo nada en la plataforma de
la torre. Al otro lado del parapeto, la torre caballera caa en picado hacia el extremo
rocoso de la pennsula, donde empezaba el mar. No haca viento, y la superficie del
agua se extenda lisa y gris hacia el horizonte, como una sbana de fro acero.
Richard mir de reojo a los oficiales que tena alrededor y mascull:
Aqu hay demasiados viejos, sir Thomas.
El caballero le lanz una mirada de pocos amigos, pero no dijo nada por miedo a
responder con voz entrecortada y probar as el comentario de su escudero.
Miradlos continu diciendo Richard. El Gran Maestre es una reliquia de
una guerra antigua, igual que la mayora de los dems caballeros. Cmo pueden
esperar retener Malta con un grupo de ancianos y los nativos de la isla? Aun en el
caso de que pudieran encontrar a mercenarios lo bastante tontos para aceptar su
dinero, seguira siendo una situacin desesperada.
Thomas se pas la lengua por los labios secos e inhal profundamente.
Nunca subestimes el valor de la experiencia. Estos hombres, y yo, ya
combatamos a los turcos mucho antes de que t nacieras. Llegado el momento, el
valor de dicha experiencia os quedar muy claro a todos. Si el enemigo comete el
mismo error que t y juzga mal la calidad de los caballeros de la Orden Thomas le
dirigi una sonrisa forzada, tanto los turcos como t os llevaris una sorpresa. Ya
lo vers.
Se dio la vuelta, y cruz la plataforma con paso seguro para reunirse con los otros
hombres congregados en torno a don Garca y La Valette. El espaol chasqueaba la
lengua en seal de desaprobacin, mientras contemplaba el resto del fuerte. La torre
proporcionaba una buena vista del corazn de San Elmo, donde un sargento espaol
ejercitaba a una compaa de la milicia maltesa y daba las rdenes a voz en grito,
para que un lugareo moreno las tradujera con una pobre imitacin de la ferocidad y
el volumen del sargento.
Quin dio la orden de construir el fuerte aqu? le pregunt a La Valette.
Fuisteis vos?
El Gran Maestre que me precedi.
Y quin le aconsej, si es que lo hizo alguien?
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Haba un ingeniero de asedio italiano encargado de supervisar el trabajo, pero


muri poco despus de llegar a Malta.
Pues es una pena, porque podra haber evitado que su predecesor cometiera
semejante serie de errores.
Ah, s?
Para empezar, este fuerte est mal ubicado. Debera estar all arriba. Don
Garca seal la cadena que recorra la pennsula y divida los puertos. All arriba
podra controlar todos los accesos. Tal como est, el enemigo poda ocupar el terreno
elevado y dominar el fuerte. Adems, no hay ningn resguardo a lo largo del
parapeto. En cuanto uno asome la cabeza por el muro, quedar claramente perfilado
contra el cielo, lo cual convierte en un blanco fcil a cualquier arcabucero escondido
delante del fuerte. Y en los muros hay muy poco espacio, por lo que slo se podrn
montar unos cuantos caones. Tendris que utilizar las torres. Hay otra cosa. Mirad
all. Don Garca seal la esquina ms cercana del fuerte en forma de estrella. Si
los turcos logran rodear la cortina frontal, podrn escalar esa esquina fcilmente. Es
demasiado baja. Tendris que construir un revelln.
La Valette movi la cabeza en seal de asentimiento, mientras tanto Richard se
inclin hacia Thomas y susurr:
Un revelln?
Es una fortificacin que se construye frente a un punto dbil explic Thomas
con calma. Normalmente tiene forma de uve.
Don Garca permaneci callado un momento mientras pona sus ideas en orden.
Cada da que la bandera de la Orden ondea sobre San Elmo es un da que
podis utilizar para mejorar las defensas de Birgu y Senglea. Si podis ganar el
tiempo suficiente para que se rena la fuerza de apoyo, o si podis resistir hasta que
la campaa llegue a su fin, en octubre, tenis una posibilidad de que Malta
permanezca en nuestras manos.
Me asegurar de que Malta resista dijo La Valette con firmeza. La Orden
de San Juan fue expulsada de Tierra Santa y luego de Rodas. Sean cuales sean las
probabilidades, retendremos Malta. Si no, la Orden perecer aqu. Todos y cada uno
de nosotros est decidido a terminar as.
Don Garca mir al viejo caballero.
Una muerte gloriosa, eh? Es eso lo que queris?
No tengo miedo de morir al servicio de Cristo. Nunca lo he tenido.
Por muy loable que pueda ser la devocin que profesis a vuestra causa, os
aconsejara encarecidamente que os mantuvierais fuera de peligro tanto como sea
posible si los turcos entran en Malta.
La Valette frunci el ceo.
No har tal cosa.

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Debis hacerlo. Sois un hombre orgulloso, ya lo s. Pero debis considerar la


moral de los que tenis bajo vuestro mando. Vos sois su mascarn de proa, no slo su
comandante. Ellos contarn con vos, y tenis que parecer fuerte y decidido en todo
momento. Si os hirieran, u os mataran, el espritu de vuestros hombres quedara
gravemente daado. He sido soldado el tiempo suficiente para saber que es cierto. La
voluntad de luchar es una cosa inconstante. Vos sabis qu es lo que depende de la
defensa satisfactoria de esta isla, y os suplico que antepongis los intereses de los
dems a vuestro orgullo. La Orden ya se enfrenta al ms grave de los desafos.
En tal caso, quiz deberais considerar mandarme los soldados que solicit a Su
Majestad. Cinco mil hombres supondran una contribucin de lo ms valiosa a la
seguridad de Malta.
No dispongo de cinco mil para dejaros. Resulta que tengo poco ms que eso en
Sicilia. Se estn reclutando ms hombres en Espaa que pronto se incorporarn a mi
ejrcito. Como dije anoche, os enviar refuerzos en cuanto pueda disponer de ellos,
pero debis ser paciente.
Paciente? repiti La Valette con amargura. Durante meses no he dejado
de mandaros, tanto a vos como al resto detalles de lo que nuestros espas han
observado en los astilleros y arsenales del enemigo, y vos no habis hecho otra cosa
que construir barcos, quedaros en vuestros castillos de Espaa y esperar que venga el
enemigo. Os digo que va a venir aqu, y que es aqu donde se decidir la suerte de la
Orden y del resto de la cristiandad.
Bien puede ser que tengis razn, pero yo tengo rdenes que cumplir y mis
propias responsabilidades. Sin embargo, solicitar el permiso del rey para enviaros un
millar de mis mejores soldados de Sicilia, y har lo que pueda para mandaros ms
refuerzos lo antes posible.
La Valette mir fijamente al comandante espaol.
Y tengo vuestra palabra al respecto?
A don Garca se le ensombreci el semblante ante aquel ataque contra su honor.
Contuvo su furia y respondi con voz apagada:
Mejor que eso, dejar aqu a mi hijo como prenda de mi promesa.
A vuestro hijo?
Don Garca se volvi hacia el otro lado y le indic a Fadrique que se acercara.
Apoy la mano en el hombro de su hijo.
Ests de acuerdo con esto?
El joven espaol difcilmente poda hacer otra cosa, pero a juzgar por su
expresin estaba claro que agradeca la perspectiva de mostrar su vala ante el ataque
enemigo.
Se aclar la garganta.
Sera un honor combatir con los caballeros de la Orden de San Juan, seor.

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Pues ya est Don Garca volvi nuevamente su atencin al Gran Maestre.


Como veis, es muy importante para m que esta fortaleza resista contra los turcos.
Estoy aportando mi propia sangre a esta isla, junto a vos y vuestros hombres.
La Valette asinti con la cabeza, y Thomas vio que su expresin era de respeto.
Muy bien. Estoy seguro de que vuestro hijo har honor a su familia. Me
complace tenerlo luchando a mi lado.
Bien. Don Garca mir a su hijo un momento, le dio unas palmaditas en la
mejilla con ternura y despus dej caer la mano. Gran Maestre, hay otros dos
asuntos que me gustara tratar con vos antes de que termine aqu y vuelva a Sicilia.
En primer lugar, vais a necesitar un consejo de asesores para ayudaros en vuestro
plan de defensa de la isla. S que la Orden tiene un rgano dirigente que est a
vuestras rdenes. Pero es demasiado numeroso, demasiado rgido y con excesiva
tendencia a disentir. Debis reducir vuestro consejo al menor nmero de hombres
posible, y nunca tendra que haber indicio alguno de divisin entre sus miembros. Si
os ocurriera algo, un miembro del consejo debe reemplazaros de inmediato. Por
consiguiente, tenis que elegir a hombres cuyo liderazgo sea aceptado por vuestros
soldados de tan buena gana como aceptan el vuestro.
El Gran Maestre frunci los labios brevemente y asinti.
Muy bien. Y cul es el otro asunto?
Don Garca se dio media vuelta y seal hacia el puerto, a las galeras de la Orden
ancladas bajo las almenas de San ngel.
Vuestros barcos sern vulnerables si se quedan all. No podrn serviros si los
turcos sitian Malta. Sera mejor que las pusierais a mis rdenes. Los turcos tienen una
flota poderosa, y si tengo que enfrentarme a ellos necesito cuantas galeras pueda
encontrar.
Mis galeras no se van a mover de aqu dijo La Valette con firmeza.
Por qu?
Las necesitamos.
Con qu propsito? De qu os servirn si Malta est asediada?
Las necesito para proteger los buques de suministros que traen comida, armas y
hombres, y para evacuar a los que deseen marcharse antes de la llegada de los turcos.
Todava hay muchos corsarios a la caza de una presa. Si os entregara mis galeras,
dejara a los buques de carga sin proteccin.
Puedo proporcionaros galeras para patrullar las rutas martimas durante tanto
tiempo como sea posible.
Por qu iba a necesitar vuestras patrullas si puedo utilizar mis propias galeras
de guerra?
Don Garca entrecerr los ojos.
Esto no tendr nada que ver con el hecho de que, casualmente, las dos mejores

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galeras sean de vuestra propiedad personal, no? Baj la voz. Todos debemos
hacer sacrificios para el bien comn. No podemos permitir que los intereses
personales se interpongan en el camino de la razn, Gran Maestre.
Es la razn la que me hace hablar protest La Valette. Sin nuestras galeras,
la Orden est impotente. Pero si pensis que mi argumento es parcial, busquemos una
opinin ms objetiva. El Gran Maestre se dio la vuelta. Vos qu opinis, sir
Thomas?
Por qu le preguntis a l? objet don Garca. Es un miembro de vuestra
Orden. Su opinin es tendenciosa.
Lleva veinte aos sin servir a la Orden, y no es un sbdito del rey de Espaa. l
ve las cosas desde fuera. Y bien, sir Thomas, vos qu decs?
A Thomas se le arremolinaron las ideas mientras consideraba su respuesta. La
peticin de don Garca tena sentido, dada la inmediatez de la amenaza, pero Thomas
saba lo mucho que la Orden apreciaba sus galeras. Si apoyaba al espaol, se
arriesgaba a la enemistad del Gran Maestre y de la mayora de los otros caballeros.
Slo servira para suscitar resentimiento y crear divisin. Adems, era una magnfica
oportunidad para ganarse la aprobacin de La Valette. Sin ella, no poda esperar
favorecer la misin de Richard ni descubrir ms sobre la suerte de Mara. Carraspe.
Sin las galeras los caballeros no pueden hacer la guerra al enemigo. Los
guerreros de la Orden quedaran varados en esta roca. En cuanto se levante el asedio,
seguirn haciendo la guerra contra los turcos y sus aliados corsarios. Es por eso que
los caballeros deben disponer de una fuerza en el mar. Si os las llevis, qu garantas
podis darle al Gran Maestre de que nos sern devueltas? En cualquier caso, qu
diferencia supondrn siete galeras teniendo en cuenta las probabilidades? Seor,
tenis rdenes de no arriesgar vuestros barcos o vuestros hombres innecesariamente.
En cuyo caso, no importa si las galeras se unen a vuestra flota o se quedan aqu.
Don Garca fulmin con la mirada al ingls.
As es como correspondis a mis confidencias?
Ignoraba que me estabais hablando confidencialmente en ese momento, seor.
El espaol volvi la mirada hacia el Gran Maestre.
Menos mal que era una opinin objetiva! Muy bien, quedaos con vuestras
malditas galeras. Pero prometedme una cosa. Si existiera algn peligro de que
pudieran caer en manos enemigas, las destruiris.
Os lo garantizo. Las quemar hasta la quilla con mis propias manos antes que
verlas apresadas por los turcos o, peor an, por esos diablos corsarios.
Pues el asunto queda zanjado, aunque creo que habis hecho un flaco favor a
nuestra causa. En cuanto a las defensas, ya tenis mis opiniones, y rezo para que
actuis en consecuencia mientras an haya tiempo. Ahora debo regresar a mi puesto
de mando en Sicilia. Me despido de vos, y buena suerte. Vamos, caballeros! Don

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Garca hizo seas a sus ofciales para que le siguieran.


Mientras los espaoles descendan por la escalera hacia el interior de la torre, La
Valette permaneci observando hasta que el ltimo de ellos se hubo perdido de vista,
y entonces se acerc a Thomas y le sonri cordialmente.
Tena la esperanza de que poda contar con vos. Slo un caballero podra
entender lo que las galeras significan para la Orden.
Thomas inclin la cabeza.
Soy vuestro servidor, seor, y mi lealtad es hacia la Orden, pero rezo para que
mis palabras fueran sensatas. Al fin y al cabo, podra resultar que don Garca tuviera
razn, y que esas galeras pudieran inclinar la balanza contra el enemigo.
Ahora que la decisin est tomada ya nunca lo sabremos, Thomas. Dejad de
lado este asunto y no permitis que os mortifique. Le dio unas palmaditas en el
hombro y se dio la vuelta para bajar por la escalera.
Thomas se qued un momento ms, y Richard se acerc a l y le dijo entre
dientes:
Buen trabajo, sir Thomas. Tenis la confianza de La Valette. Nos puede venir
muy bien.
Si t lo dices. Thomas apoy los codos en el parapeto de la torre y
contempl las vistas del Gran Puerto hacia Birgu. Se haba pasado la maana
intentando evitar pensar en el breve encuentro con sir Oliver la noche anterior. Su
mente atribulada no le haba permitido conciliar el sueo, y de momento quera dejar
de lado cualquier idea sobre el propsito secreto de su presencia en aquel lugar. Haba
un objetivo ms urgente y ms personal que necesitaba satisfacer.
Slo entonces podra enfrentarse al enemigo con la conciencia tranquila.

* * *
Aquella noche, despus de que hubieran cenado los dos caballeros, Jenkins y Richard
emprendieron la tarea de limpiar la armadura de Thomas. La llevaron al saln junto
con una caja que contena trapos y tarros de cera y abrillantador. Se acomodaron en
sendos taburetes junto al fuego, y se pusieron a trabajar. Jenkins daba instrucciones
en voz baja al escudero sobre cmo aplicar la cera en la superficie de la armadura,
para luego frotarla con un trapo hasta que slo quedara una leve capa sobre el metal,
tras lo cual utilizaba un trapo limpio para lustrarla hasta dejarla reluciente. Richard
trabaj en silencio un rato y, al cabo, carraspe.
Jenkins, recuerdas a un caballero llamado Peter de Launcey?
Por supuesto, seor respondi Jenkins al tiempo que aplicaba un poco ms
de cera en el trapo que le cubra el dedo, y luego la frotaba en la cimera del casco.
No es que haya habido muchos caballeros que se hayan incorporado a la Orden
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procedentes de Inglaterra desde que el rey Enrique se enfrent al papa. Recuerdo a sir
Peter, aunque no estuvo con nosotros mucho tiempo. Se incorpor dos aos antes de
que muriera el rey. Un hombre callado, y muy devoto. Ms que la mayora. Se
tomaba sus votos en serio. Fue un da triste cuando me enter de que haba perdido la
vida. Acababa de regresar de un viaje a Inglaterra. Por lo que recuerdo, lo llamaron
para algn asunto familiar. Jenkins mene la cabeza con tristeza. Hizo toda esa
travesa, y acab ahogndose aqu, en el puerto. Un trgico accidente.
S. Ms de lo que piensas dijo Richard. Sir Peter era mi primo.
Jenkins hizo una pausa en su abrillantado y alz la mirada.
En serio, seor? Lamento orlo.
Bueno, no estbamos muy unidos, apenas no habamos tratado, pero era
familia. Richard dej de hablar un momento mientras dejaba el peto y coga el
gorjal. Me encontr con su hermano antes de salir de Londres.
Hermano? No saba que tuviera un hermano.
Bueno, en realidad eran hermanastros. Era muy pequeo cuando Peter
abandon Inglaterra. Dudo que lo mencionara. En cualquier caso, cuando le dije
adonde me diriga, me pidi si poda interesarme por un pequeo asunto en su
nombre.
Jenkins se mantuvo atento a su trabajo.
Mmm?
Los efectos personales de sir Peter nunca se devolvieron a la familia. Al
parecer, haban escrito a sir Oliver Stokely, pero no recibieron respuesta.
Es un hombre ocupado. No me sorprende.
Aun as, hubiera sido un detalle haber contestado al menos a la carta y
organizar las cosas para devolver sus pertenencias, las que fueran.
Bueno, no dej muchas cosas. Jenkins carraspe, escupi en la cimera del
casco y frot enrgicamente. Un pequeo guardarropa, una biblia, un estuche de
escritura y algunas cosas ms sin importancia. Lo justo para llenar un cofre pequeo.
Su armadura se sum a las existencias de la Orden, como es habitual.
Entiendo Supongo que no podras mostrarme el cofre, verdad? Podramos
envirselo de vuelta a su familia antes de que lleguen los turcos. S que lo
agradeceran. Se tomaron muy mal la noticia de su muerte.
Jenkins baj el casco que estaba limpiando y dobl sus dedos nudosos.
Me temo que poco puedo ayudaros. El cofre ya no est aqu.
Ah, no?
Jenkins dijo que no con la cabeza.
Lo tuvimos en la bodega durante un tiempo. Luego una cisterna del edificio de
al lado empez a gotear y tuvimos que sacarlo todo. Que yo recuerde, todas las cosas
de valor se trasladaron al fuerte de San ngel. Fue la ltima vez que lo vi. Se llevaron

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el cofre en un carro con otras cajas y cofres. Lo recuerdo muy bien porque era una
pieza lacada. Sea como sea, el cofre sigue estando all arriba, que yo sepa.
Bien. Richard sonri. Has dicho lacado? Me imagino que negro.
Negro como el carbn. Con herrajes de latn. Y su escudo de armas engastado
en la tapa.
Escudo de armas? Y qu emblema tena?
Jenkins alz la mirada a los blasones fijos en las vigas del lecho.
All. se. El de la cabeza de verraco bajo el cabro de oro en campo de gules.
Lo veis?
Richard ech la cabeza hacia atrs, mir unos instantes y asinti.
Ser muy fcil encontrarlo.
Jenkins se ech a rer.
No es tan fcil como parece, seor Richard. Lo pusieron en la mazmorra bajo
la torre del homenaje, donde guardan el archivo y el tesoro de la Orden. Uno no entra
ah sin mas. Tendr que obtener el permiso escrito del Gran Maestre en persona para
entrar en la mazmorra. All dentro hay una fortuna en oro, plata, piedras preciosas y
seda. Las ganancias de los ataques de las galeras sobre barcos y puertos enemigos.
No me extraa que lo guarden a cal y canto se rio Richard. Alejado de la
tentacin. Y bajo una vigilancia estricta, seguro.
Por supuesto.
Es una lstima. Me hubiera gustado enviar las pertenencias de Peter a casa con
su familia.
Jenkins chasque los nudillos y seal las grebas y manoplas.
Ahora, a por stas. Tendramos que terminar a tiempo para ocuparnos de la
cena de los caballeros.
Richard solt un suspiro, cogi la greba que tena ms cerca y empez a aplicar el
primer grumo de cera. Mir de reojo al criado, cuya concentracin estaba fija en las
lminas superpuestas de la manopla, y se permiti una sonrisa de satisfaccin ahora
que saba qu buscar y dnde encontrarlo. La sonrisa se desvaneci al pensar en el
desafo que supona entrar en la mazmorra, que se encontraba en el corazn mismo
del cuartel general de la Orden y bajo una estrecha vigilancia.

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CAPTULO 19
Tras la partida de don Garca y su pequea escuadra de galeras, el ritmo de las obras
que se estaban realizando en las defensas de la isla se increment febrilmente. Fiel al
consejo del espaol, el Gran Maestre dio rdenes para la construccin de un revelln
que protegiera la esquina ms vulnerable del fuerte de San Elmo. La roca desnuda de
la pennsula proporcionaba unos cimientos firmes, pero slo habra tiempo de cortar
piedra suficiente para el revestimiento exterior antes de que llegaran los turcos. Los
defensores tendran que amontonar y apisonar tierra y piedras. Desde el exterior, la
nueva fortificacin tendra un aspecto formidable, pero en cuanto se viera sometida a
la potencia devastadora de las balas de hierro de los caones no tardara en caer
derribada.
Mientras tanto, San Elmo se aprovision por completo, y la modesta cisterna que
haba bajo la torre del homenaje se llen hasta el borde. Se llev plvora y
proyectiles a los almacenes, listos para alimentar el pequeo complemento de
artillera montado en las plataformas del fuerte. A lo largo del parapeto, se
dispusieron unas slidas cajas llenas de municin para los arcabuceros, y en el patio
se apilaron sacos de arpillera llenos de tierra preparados para llenar cualquier brecha
en los muros.
Todos los das entraban en el puerto barcos cargados de grano, vino, quesos y
carnes en salazn. Tambin traan las herramientas y materiales de construccin
necesarios para preparar las defensas y asegurar que los daos pudieran repararse.
Algunas de las embarcaciones haban sido interceptadas en el mar por el capitn
Romegas y sus galeras, y requisadas sumariamente, dado que las necesidades de la
Orden invalidaban toda nocin de legalidad. A los propietarios y tripulaciones se les
prometa una compensacin a su debido tiempo, aunque eso dependa de si Malta
sobreviva al ataque de los turcos.
A principios de primavera, empezaron a llegar las compaas de mercenarios
espaoles e italianos que haba contratado el Gran Maestre, y se les asign
alojamiento en las poblaciones de Birgu y Mdina. Eran profesionales curtidos que se
haban visto tentados por los generosos pagos de las arcas de la Orden y la
perspectiva del botn. Era bien sabido que los miembros del cuerpo de lite del sultn,
los jenzaros, iban suntuosamente ataviados y reciban una paga esplndida en oro y
plata. Sus cadveres proporcionaran cuantiosas ganancias a los mercenarios.
Tambin llegaron pequeos grupos de aventureros que viajaron a Malta para ofrecer
sus servicios a la Orden, motivados por el fervor religioso y el deseo de alcanzar la
gloria. Entre los recin llegados, se contaban unos cuantos caballeros que haban
recibido y honrado la peticin de regresar a Malta y luchar junto a sus hermanos.
Los defensores trabajaron muy duro durante todo el mes de abril para alcanzar la

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altura y la profundidad de los muros y bastiones que protegan los promontorios de


Senglea y Birgu. Frente a la muralla, esclavos y cuadrillas de malteses manejaban los
picos para romper el suelo rocoso y excavar un foso defensivo con profundidad
suficiente: su objetivo era dificultar la escalada de los muros lo mximo posible.
Tenan tan poco tiempo y era tan acuciante la necesidad de reforzar las defensas, que
nadie se libr de la obligacin de trabajar. El Gran Maestre, a pesar de su edad
avanzada, apareca todas las maanas con una tnica sencilla y una tira de tela oscura
atada en la frente, listo para trabajar durante un par de horas rompiendo el suelo con
el pico o sumndose a la larga cadena de trabajadores que llevaban cestos llenos de
cascotes dentro de las murallas de Birgu. Todos los caballeros y soldados tuvieron
que hacer lo mismo, y la indiferencia reticente de los habitantes del lugar dio paso a
la sorpresa y luego al respeto cuando vieron que los hijos de las familias ms nobles
de Europa trabajaban a su lado. En cuestin de das, empezaron a vitorear a La
Valette cada maana cuando apareca y coga el pico o el cesto.
Se demolieron los edificios ms prximos a las murallas, ya que el enemigo
podra utilizarlos para resguardarse, y la madera y los escombros se llevaron a Birgu
para aadirlos al material reservado para las reparaciones. Se proporcion
alojamiento en la ciudad a aqullos a los que la destruccin de las casas haba dejado
sin hogar. No hubo muchos problemas para acomodarlos, puesto que haba un flujo
constante de ciudadanos con dinero suficiente para costearse un exilio temporal, que
embarcaban rumbo a Sicilia, Italia y Espaa, donde aguardaran noticias sobre el
destino de Malta.
El mes de abril tocaba a su fin, y todos saban que la flota turca ya se habra
hecho a la mar rumbo al oeste. Se orden a todos los granjeros y aldeanos de la isla
que se prepararan para abandonar sus hogares y buscar refugio en Mdina, una
poblacin fortificada que en otra poca haba sido la capital de la isla, o dentro de las
murallas de Birgu. No haba que dejar cosechas, ganado, cabras, grano ni fruta que
pudiera servir de alimento al enemigo, y se hicieron preparativos para contaminar los
pozos y cisternas con reses muertas y estircol lquido. Cuando los turcos
desembarcaran, se encontraran con un erial, y se veran obligados a traer el sustento
por barco o a morir de hambre frente a las lneas de las defensas cristianas.
En un primer momento, a Thomas, Richard y sir Martin se les haba asignado el
entrenamiento de los milicianos malteses en las tcnicas de combate ms bsicas.
Haca mucho tiempo que la Orden haba adoptado la poltica de disuadir a los isleos
de utilizar armas, por miedo a que los lugareos pudieran animarse a una rebelin
contra la Orden de caballeros que les haba sido impuesta. Como resultado de ello, las
espadas, picas y arcabuces eran desconocidos para la mayora, y slo unos cuantos
haban llevado armadura alguna vez. Algunos haban sido seleccionados para servir
como soldados de la Orden, y ayudaban con la instruccin y traducan las rdenes al

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idioma local, una lengua que, para un odo no habituado, se pareca ms al rabe que
cualquier otro idioma europeo. De hecho, los isleos, con sus rasgos y piel morena,
tenan ms aspecto de moros y turcos que de cristianos. Sin embargo, eran unos
fanticos de su lealtad a la Iglesia de Roma, y odiaban a los turcos, que llevaban ms
de cien aos ensandose con los habitantes de la isla. Tenan muchas ganas de
aprender, y no tardaron en manejar sus armas como soldados expertos. Thomas haba
insistido en que tambin haba que adiestrarlos en el uso del arcabuz, pero era tal la
escasez de plvora que, cuando los milicianos hubieron aprendido a cargar las armas,
slo se les permiti efectuar tres disparos con municin real.
Una vez completado el apresurado adiestramiento, los caballeros ingleses y sus
escuderos fueron designados a la cuadrilla de trabajo que supervisaba el coronel Mas,
uno de los mercenarios reclutados por el Gran Maestre. Tenan la tarea de construir el
revelln, y se levantaban al alba para tomar un desayuno rpido antes de recorrer las
calles estrechas para dirigirse al muelle. All esperaban con los dems soldados y
civiles para embarcar en los botes que transportaban a los trabajadores por el puerto
hasta el desembarcadero situado por debajo del fuerte. Una vez frente a la muralla, se
les entregaban los picos y se unan a los esclavos que ya estaban abriendo un foso en
la roca delante del revelln.
Trabajaban a la sombra la mayor parte de la maana, pero cuando los rayos de sol
llegaban al interior de la zanja, el calor se sumaba a la incomodidad del sonido
metlico de los picos, el polvo que se arremolinaba y el dolor de los miembros
cansados. El resplandor del sol era tal que obligaba a los hombres a entrecerrar los
ojos mientras trabajaban; adems, para no sufrir quemaduras, los obreros tenan que
manejar los picos bajo la carga de sus tnicas empapadas de sudor. A medioda, los
soldados y malteses salan de la zanja y se dejaban caer a la sombra de los tendales.
Reciban su racin de comida de los chicos que haban salido del fuerte con jarras de
vino aguado, cestos con pan y trozos de un queso duro de cabra que elaboraban en el
lugar. Los esclavos, en cambio, se sentaban al descubierto, y slo les daban de comer
unas gachas calientes de una marmita de rancho: un cazo para cada uno que les
echaban en unas maltrechas tazas de cuero. Metan las tazas entre las sucias manos de
los esclavos y stos, an encadenados por parejas, se acuclillaban para devorar las
miserables raciones que los mantenan con vida y en condiciones de trabajar, y nada
ms. Iban descalzos y vestidos con unos harapos manchados con su propia
inmundicia. Estaban demacrados, y el pelo enmaraado les caa en mechones
desiguales en torno al rostro barbudo.
El primer da, Richard se qued observando a los esclavos con absoluta lstima, y
cuando se sentaron para comer mastic lentamente el pan durante un rato y al cabo se
dirigi a Thomas:
Esos esclavos parecen ms animales que hombres.

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Sir Martin se rio mientras mascaba una tira de ternera salada. Trag el bocado y
se aclar la garganta.
Son peor que animales, joven Dick.
Lo dijo en voz alta para que lo oyeran los esclavos que estaban ms cerca. Uno de
ellos, de piel ms clara que los dems, alz la mirada al or el insulto, y les dirigi
una mirada feroz por debajo de sus mechones grises y enmaraados, pero guard
silencio.
Siguen siendo humanos dijo Richard.
Sir Martin se encogi de hombros.
Sean lo que sean, son el enemigo, el enemigo de nuestra religin, y nos
mataran sin piedad si tuvieran ocasin. Y t, Dick, eres un escudero y me tratars
con la debida deferencia.
Soy el escudero de sir Thomas replic Richard.
Puede ser, pero aun as me llamars seor cuando te dirijas a m. Sir
Martin se volvi a mirar a Thomas. Tenis que domar a vuestro escudero, carece
de la humildad necesaria.
Richard mir a Thomas, y el caballero suspir.
Tiene razn, Richard. Recuerda cul es tu sitio y acta en consecuencia. De lo
contrario no ser tan tolerante. Entendido?
El escudero asinti con la cabeza a regaadientes.
Dicho esto, es necesario que un caballero demuestre caridad, incluso para con
sus enemigos. Thomas se levant con rigidez y se acerc al par de esclavos que
tena ms cerca. Creo que comprendis un poco mi idioma.
El musulmn que haba reaccionado al insulto de sir Martin alz la mirada con
cautela, y movi la cabeza en seal de afirmacin.
Thomas le tendi los restos del pan que haba estado comiendo.
Toma. Cgelo.
El esclavo mir fijamente el pan, y movi los labios agrietados. Alarg la mano
con vacilacin y tom el pedazo de pan con delicadeza de entre los dedos de Thomas.
Empez a romperlo de inmediato, sin dejar de observar a Thomas con preocupacin,
como si el caballero pudiera arrebatarle otra vez el pan sin avisar. El esclavo
encadenado a l era un turco delgado y de piel morena que pareca estar sufriendo
mientras su compaero se alimentaba, y empez a hacer un ruido lastimero y
penetrante. El otro hombre dej de comer un momento, parti por la mitad el pan que
le quedaba y le dio un pedazo al otro. La accin sorprendi a Thomas, quien a
menudo haba sido testigo del grado de egosmo al que la necesidad de sobrevivir
llevaba a los esclavos. La compasin era una debilidad que poda matarte.
Te he dado el pan a ti, no a l. Por qu lo has compartido?
El esclavo levant la mirada.

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Porque quise amo. Es una libertad que an poseo.


A Thomas le result familiar su acento, y tuvo curiosidad por saber ms sobre un
hombre que hablaba como un nativo de Inglaterra y sin embargo era un esclavo
musulmn.
De dnde eres?
De Trpoli Era guardaespaldas de un comerciante, hasta que su barco fue
capturado por una de vuestras galeras.
Y cmo es que un esclavo de Trpoli sabe hablar ingls?
Nac en Devon, amo. En la costa.
En Devon? Thomas enarc las cejas. Y qu diablos ests haciendo aqu?
El esclavo baj la mirada mientras responda:
Yo tena nueve aos cuando una galera corsaria atac nuestra aldea, amo.
Mataron a mi padre y a varios hombres ms, y se llevaron a las mujeres y los nios
para venderlos en el mercado de esclavos de Argel. Nunca volv a ver a mi madre. El
capitn corsario se qued conmigo. l me crio, un entren para combatir y luego me
vendi al mercader.
Y te convirti al islam?
El esclavo asinti con la cabeza.
Es mi religin.
Sir Martin escupi con repugnancia.
Un traidor para tus semejantes es lo que eres!
El esclavo se estremeci y pareci encogerse ante el spero reproche.
Thomas se acuclill delante de l.
Cmo te llamas?
Abdul, amo.
Me refiero a tu verdadero nombre. Tu nombre cristiano.
Mi nombre es Abdul dijo el esclavo con firmeza. Abdul-Ghafur. No soy
cristiano. Soy musulmn.
Thomas lo mir fijamente un momento, y el esclavo lo sostuvo la mirada como
un hombre, desafiante y orgulloso pero acab vacilando y volvi a encerrarse en s
mismo.
No queda en ti nada de tu vida anterior? Al fin y al cabo, todava hablas tu
lengua materna.
El esclavo encogi sus hombros huesudos.
Hay recuerdos, pero eso fue otra vida. Antes de que me mostraran la verdad a
travs de las enseanzas de Mahoma, la paz sea con l.
Y sin embargo, sta es la recompensa por tu fe. Thomas dirigi un gesto a las
otras desdichadas criaturas encorvadas all cerca. Te has convertido en un esclavo.
Si renuncias al islam, podras ser libre y volver a tu casa en Devon.

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Mi casa no est all. El nio que era entonces ya no existe, hospitalario. Ahora
soy Abdul. A su debido tiempo, yo ser el amo y vos seris el esclavo. Entonces
quiz pueda corresponder a vuestra amabilidad y ofreceros un mendrugo.
Thomas sonri dbilmente.
Crees que el sultn tomar la isla?
Cmo no va a hacerlo? Tiene a Dios de su lado. La fe de sus soldados es ms
fuerte que la vuestra y que la de aqullos que luchan con vos. El resultado es certero,
y slo un idiota lo dudara. Tanto yo como los otros esclavos musulmanes seremos
liberados, y los cristianos que an vivan sern encadenados y vendidos en los
mercados del sultn. El jefe de vuestra Orden ser ejecutado, y su cabeza se clavar
en una lanza y se colocar lo bastante alto para que todo Estambul la vea y sepa que
Al es grande. El esclavo habl con los ojos centelleantes de fanatismo, y su voz
tena un dejo spero y cruel. Su expresin se suaviz y se dirigi a Thomas con
fervor.
Salvaos mientras an haya tiempo. Abandonad este lugar, amo. De qu le
sirve a un ingls luchar y morir tan lejos de casa? Marchaos antes de que el puo de
hierro del sultn se cierre en torno a esta roca y la reduzca a polvo.
T podras hacerte la misma pregunta, amigo. En cualquier caso Thomas
recogi una piedra del tamao de una ciruela y la sostuvo delante de los ojos del
esclavo. Coloc entonces su otra mano sobre la piedra, y la apret entre las dos con
todas sus fuerzas de manera que sus bordes duros le hicieron hacer una mueca.
Mantuvo as las manos unos momentos, hasta que las relaj, solt aire y las separ.
La piedra estaba como antes, y Thomas tena las marcas de los bordes grabados en la
piel. Mira. La piedra no se ha roto y tu sultn no tendr ms xito que yo cuando su
flota descienda sobre Malta. Piensa en ello.
Thomas se puso de pie y regres con sus compaero. Sir Martin solt una
carcajada y junt las manos con una palmada.
Se ha enterado bien. Habis puesto a ese gallito miserable en su lugar, sir
Thomas. Bien hecho! Cogi un guijarro y se lo tir al esclavo, que se encogi
cuando la piedra le rebot en el hombro. Vas a lamentar el da que traicionaste a
Inglaterra! Mal si le das la fe falsa del islam, como dicen en Espaa.
El esclavo que deca llamarse Abdul-Ghafur le dirigi una mirada fulminante de
odio, mascull algo y volvi a bajar la mirada a sus pies. Sir Martin sonri con
satisfaccin y tom otro bocado de queso y pan, que reg con un trago del vino
aguado. Mir a Thomas de reojo un momento y carraspeo:
Hay algo que quera preguntaros, sir Thomas. Ya hace varias semanas que
quiero hacerlo.
Ah, s?
S, bueno, es sobre esto las circunstancias relativas a vuestra marcha de la

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Orden tiempo atrs algunos aos antes de que yo viniera, como comprenderis.
En serio? dijo Thomas sin alterar la voz. Y qu querrais preguntarme
que no sepis ya? Supongo que ya habis abordado a otros caballeros para indagar
sobre mis asuntos personales.
Sir Martin infl los carrillos y lade la cabeza.
He hablado con algunos, s. Aunque no hay muchos que estuvieran por aqu en
vuestra poca, claro est.
Suficientes para proporcionaros los detalles necesarios, seguro.
Pues resulta que se mostraron bastante hermticos. Lo nico que les saqu fue
que estuvo involucrada una mujer, que hubo cierto escndalo, y que vos trajisteis el
deshonor a la Orden.
Pues ya lo sabis todo. No es necesario saber ms. Thomas hizo un gesto
hacia mar abierto. Creo que tenemos problemas ms urgentes, sir Martin. Los
turcos podran caer sobre nosotros en cualquier momento. Sin duda es en esto en lo
que tendramos que centrarnos. No en acontecimientos de otra poca.
El otro caballero abri la boca para responder, hizo una breve pausa, solt el aire
con exasperacin y se puso de pie.
Necesito aliviarme. No tardar. Se dio media vuelta y se dirigi con paso
firme por el terreno pedregoso hacia la letrina poco profunda, que se haba cavado a
un centenar de pasos ms all de la zanja defensiva del revelln. Thomas se meti en
la boca lo que le quedaba de su racin de queso y mastic su textura leosa. Frente a
l, Richard se sacudi las migas de la tnica, ech un vistazo rpido atrs y, a
continuacin, dijo en voz baja:
Creo que ya es hora de que me contis toda la historia.
Por qu?
Porque necesito saberlo. Si quiero tener xito en la misin que tengo que hacer
aqu, tengo que ser consciente de cualquier peligro o ventaja potenciales que pudieran
afectar al resultado.
Y supongo que podras hacer un buen uso de cualquier informacin que
pudiera ayudarte a tener algn tipo de influencia sobre m, no?
Por supuesto contest Richard sin ambages. Es la naturaleza de mi
empleo.
Y no te has cuestionado nunca la tica de dicho empleo? Tal vez deberas
hacerlo.
Sirvo a sir Francis, quien a su vez sirve a Cecil, y ambos sirven a nuestra reina
y a nuestra patria. Por lo tanto, mi tica es irreprochable. Y nada se interpondr entre
m y el propsito que tengo aqu.
Vamos, Richard! No eres el hombre de hierro que pretendes ser. Ests bien
entrenado, pero no te han enseado a desprenderte de los sentimientos hacia los

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dems. Lo vi muy claro en el combate en la galera. Y lo acabo de ver otra vez cuando
considerabas la grave situacin de esos esclavos, Thomas se inclin y le dio unos
toques en el pecho a su escudero. Tienes corazn. No intentes privarlo de alimento
de lo contrario dejars de ser un hombre y te convertirs en un mero instrumento.
Richard dirigi la mirada hacia la letrina en la que sir Martin ya estaba agachado.
Contadme qu ocurri exactamente, antes de que l vuelva le exigi.
Y si me niego?
Comprometis mi misin.
Y si resulta que eso no me importa?
Richard sonri con astucia.
Pero s que os importa. Yo tambin puedo ver lo que pasa en el corazn de mis
semejantes. Si no conseguimos llevar a cabo nuestra tarea, muchos otros sufrirn. Eso
es un cargo que vos, sir Thomas, no querris tener en la conciencia. De modo que
contadme lo que quiero saber.
Se hizo un silencio tenso, tras el cual Thomas agach la cabeza y pens. No haba
mucho que tuviera que mantenerse en secreto y, en cualquier caso, si Richard era
diligente en sus indagaciones seguro que poda averiguar los detalles. Thomas orden
sus recuerdos antes de empezar.
Est bien. Hace unos veinte aos, yo estaba sirviendo en una de las galeras de
la Orden frente a las costas de Creta. La Valette era mi capitn. No haba duda de que
estaba destinado a uno de los cargos superiores de la Orden, y se consideraba un
honor que te eligiera para servir en su galera. No haba habido incidentes durante la
travesa, no tuvimos la suerte de encontrarnos con alguna embarcacin turca.
Entramos en un puerto de la costa sur, y descubrimos que un galen haba pasado por
all el da anterior, de modo que La Valette sali en su persecucin. Cuando lo
localizamos en una baha aislada siguiendo la costa, se le haban unido dos galeras
corsarias. Como ya habrs podido comprobar, el Gran Maestre no es de los que se
desaniman ante las circunstancias desfavorables, de manera que lanz un ataque
sorpresa antes del alba. Hundimos una de las galeras y capturamos la otra junto con el
galen. La Valette me puso al mando de la galera, y me orden regresar a Malta. Fue
entonces cuando, al registrar la bodega, nos encontramos una mujer cautiva.
Thomas hizo una pausa al sentirse embargado por esa aoranza que le era tan familiar
. Mara era hija de un noble napolitano, y estaba prometida al hijo de una familia
aristocrtica de Cerdea. El barco en el que viajaba haba sido capturado por los
corsarios, y a ella la iban a retener para cobrar un rescate.
Thomas, sintindose como un idiota, mir a Richard, pero continu:
Te aseguro que en mi vida haba visto una mujer como ella. Era menuda, con
una tez morena y unos ojos castaos hermossimos. No sera honesto decir que mi
primer pensamiento fue de amor. Slo fue carne y sangre, pese a mis votos a la

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Orden aunque no hay muchos caballeros que cumplan estrictamente esos votos,
como podrs imaginar. De hecho, no fui el nico a quien cautivaron sus encantos, sin
embargo, s que surgi una chispa de afecto ms profundo entre nosotros desde el
principio. Si poseyeras una naturaleza cnica, sin duda sonreiras ante lo que podras
considerar los sentimientos de un inexperto e ingenuo imberbe, y te burlaras de esa
locura de juventud, pero te aseguro, con todo mi corazn y experiencia de la vida,
que es el nico amor verdadero que he conocido jams. Nunca haba experimentado
la ferocidad de esa clase de sentimientos, ni el dolor a duras penas soportable desde
entonces. Creme, Richard, el amor est eternamente en equilibrado entre un paraso
de pasin y un tormento infernal. se es su precio y es el precio que pagu de
forma voluntaria en aquel entonces, y de lo que siempre me he arrepentido
Thomas hizo una mueca y mene la cabeza. No. No es eso lo que lamento. De lo
que me arrepiento es de no haber sido ms fuerte.
Guard silencio unos instantes, mientras se esforzaba por dominar la furia y el
odio hacia s mismo que amenazaban con consumirlo.
Continuad le pidi Richard con frialdad. Contdmelo todo.
Thomas apret los dientes e inhal profundamente con un suave silbido.
Nos amamos de forma imprudente y sin reservas durante los meses de verano,
mientras mandaban aviso a su familia de que la haban encontrado y estaba a salvo.
Ambos ramos conscientes del peligro de lo que hacamos, pero fuimos incapaces de
dominar nuestros deseos. Continuamos vindonos en secreto, o al menos eso crea yo,
hasta que La Valette me orden que dejara de tener contacto con ella. Lo que no hice,
por supuesto. Entonces ocurri lo inevitable, Una noche nos descubrieron juntos.
Digo que nos descubrieron, pero no fue exactamente as. A Mara la haban espiado y
la haban seguido por orden de sir Oliver Stokely, quien haba credo estar en
disposicin de rivalizar por su afecto por que ella siempre se haba mostrado amable
con l. Pero se era su carcter, Richard, ella era as amable con todo el mundo. l
lo consider una prueba de algo ms, algo que habra podido tener de no ser por m.
De modo que reuni unos cuantos hombres de armas como testigos y nos
sorprendieron juntos. Nos arrestaron y nos llevaron ante el Gran Maestre de aquel
entonces.
Y luego?
Thomas se frot la frente.
La culpa fue ma. Debera haber acatado las rdenes y debera haber sido
consciente del peligro al que se enfrentaba Mara con nuestros actos. Ni siquiera La
Valette pudo salvarme de la expulsin Yo an no lo saba no era consciente de
ello, pero ni siquiera me perdonara a m mismo. No mereca ningn tipo de
clemencia y no era digno del amor de Mara. Arruin su vida. Su familia la deshonr,
y yo nunca volv a verla. Me pusieron en una galera, me llevaron a Espaa y me

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ordenaron que no volviera a poner los pies en Malta ni intentara encontrar a Mara
bajo pena de muerte. La Valette me hizo llegar un ltimo mensaje privado
dicindome que intentara volver a llamarme cuando fuera el momento adecuado. De
modo que esper. Ao tras ao. Preguntndome si Mara vivira, si alguna vez se me
permitira reunirme con mis compaeros Mis esperanzas iban muriendo un poquito
ms cada da, cada da Hasta que lleg el mensaje que me convocaba. Thomas
inhal profundamente para aliviar la tensin de su pecho. sta es mi oportunidad
de redencin. Es demasiado tarde para enmendar lo que le hice a Mara, pero tal vez
an pueda demostrar que soy digno de la vida que se me ha dado.
Thomas alz la mirada y vio que sir Martin ya regresaba de la letrina. No quedaba
mucho tiempo para decir nada ms de momento. Se volvi a mirar a su escudero,
pero, antes de que pudiera hablar, el fuerte toque de una trompeta los sorprendi a
ambos. En lo alto de la muralla del fuerte, el coronel Mas se asom apoyndose en
las manos y bram:
Se ha terminado el descanso! Volved al trabajo!
Los capataces de los esclavos recogieron sus ltigos, hechos de penes secos de
toro, y empezaron a poner en pie a los esclavos y hacerlos bajar de vuelta al foso. Los
dems miembros de la cuadrilla empezaron a moverse con gemidos de cansancio;
algunos de ellos an se estaban terminando las raciones a toda prisa. Thomas cogi el
brazo de Richard con firmeza.
Ocurra lo que ocurra, no te deshonres como lo hice yo. Sea lo que sea lo que
tus seores te hayan ordenado que hagas, haz slo lo que sea correcto.
Y cmo voy a saber tal cosa?
Confa en tu corazn. No en tu ambicin.
Richard mene la cabeza con expresin de lstima, se zaf de la mano de Thomas
y cogi su pico.
No me hace falta corazn ni ambicin. Me limito a cumplir con mi deber. Es lo
nico que debera preocuparle a cualquiera. Quiz si vos hubierais pensado lo mismo,
podrais haberos salvado de una vida de tormento, sir Thomas.
Cielo santo! exclam sir Martin jadeante mientras se acercaba a ellos a paso
ligero. Se necesita un descanso lo bastante largo para comer y mear, no? Esto es
intolerable!
Los mir a ambos y se fij en la expresin hosca del escudero y la marcada
preocupacin del semblante de Thomas.
Qu? Qu ha pasado?
Nada contest Thomas, que se oblig a domear sus emociones. Nada en
absoluto. Vamos a trabajar. Vivimos bajo la amenaza de los turcos, y todava hay
mucho que hacer.
Cogi el pico y empez a caminar detrs de Richard. Sir Martin se los qued

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mirando un momento, chasque la lengua y se dijo en voz baja:


Qu demonios les pasa a estos dos? Por Dios que ya tenemos suficientes
problemas como para enzarzarse en asuntos privados!

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CAPTULO 20
Aquella noche, cuando llegaron al albergue, les esperaba una presa. Sentado a la
cabecera de la larga mesa del saln estaba sir Oliver Stokely, al que Jenkins serva la
cena. Cuando entraron los tres hombres con el rostro lleno de sangre y la ropa
cubierta de polvo, Stokely levant la vista de su plato de chuletas y los mir con
desprecio. Hubo una pausa tensa, hasta que sir Martin rompi el silencio con una risa
alegre.
Sir Oliver, llevis meses sin venir al albergue! Crea que me habais
abandonado para siempre.
Me temo que nos veremos obligados a soportar nuestra mutua compaa
bastante ms en das venideros. Cuando lleguen los turcos, tendr que abandonar mi
finca cerca de Mdina. Sir Oliver apunt con el tenedor y seal la sala. Birgu
ser mi hogar mientras dure cualquier posible asedio, aunque carece de las
comodidades a las que estoy acostumbrado.
Pues para m est muy bien replic sir Martin mientras se desataba los
cordones de la tnica, se la sacaba por la cabeza y la arrojaba hacia Jenkins, quien la
atrap con destreza. Trenos algo de comer, Jenkins, estamos hambrientos.
S, seor. Jenkins inclin la cabeza, tom las tnicas polvorientas de los
otros dos y se retir por el pasillo hacia la cocina.
Huelga decir continu diciendo sir Oliver que no estoy muy contento ante
la perspectiva de compartir alojamiento con un caballero que supuso una eterna
deshonra para la Orden. Pero es inevitable.
Thomas se encogi de hombros.
El pasado no puede cambiarse, no importa lo mucho que ambos lo deseemos.
Tom asiento en el banco a mitad de la mesa. Deberamos dejar de lado nuestras
diferencia dada la amenaza a la que nos enfrentamos todos, sir Oliver.
No es fcil pasar por alto la vergenza que se cierne sobre vos como un sudario
repuso el otro caballero con frialdad. Como ambos sabemos, los que estn
demasiado cerca de vos seguro que acaban sufriendo. Quiz sera mejor que
abandonarais la isla para siempre, sir Thomas. Marchaos ahora, mientras todava
tenis ocasin, y no volvis jams, seguro que muchos os lo agradeceran.
Que me vaya? Thomas enarc una ceja con fingida sorpresa ante la
sugerencia. Vine aqu en respuesta a una citacin del Gran Maestre en persona. Me
pidieron que regresara a la Orden. Estoy en mi derecho de estar aqu. Hablis de mi
deshonra en el pasado, pero eso no sera nada comparado con abandonar a mis
compaeros en esta hora aciaga.
Una mueca de desprecio se dibuj en los labios de sir Oliver.
Creo que sin vos nos ira igual de bien, o igual de mal. Un caballero y su

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escudero no pueden influir en el resultado, y si abandonaran la isla y volvieran a


Inglaterra seguro que no se los echara de menos.
No vamos a marcharnos intervino Richard. Ni yo ni el noble caballero al
que sirvo.
Silencio, cachorro! Sir Oliver abri desmesuradamente los ojos, enojado.
Vuestro escudero habla cuando nadie lo ha invitado a ello. Conoce tan mal su
posicin y sus obligaciones como vos las suyas, sir Thomas.
Es desmedido e insensato respondi Thomas. Pero aunque carece un tanto
de la reverencia requerida ante sus superiores, valoro su coraje y habilidad con las
armas. Creo que el actual conflicto ser lo que lo consagre, y no lo privar del honor
de estar aqu, as como no me privara a m de su ayuda, ni a vos, ni a ninguno de los
pocos que se disponen a enfrentarse a un nmero ingente de enemigos. Sin embargo
ha hablado cuando debera haber guardado silencio, y le disculpo por su arrebato.
Como har l.
Disculparme? Richard puso cara de asombro. No lo har.
Lo hars! Thomas se dio la vuelta hacia l rpidamente. O har que te
azoten por insubordinacin, como hara azotar a cualquier escudero. Disclpate.
Ahora mismo. No volver a pedrtelo.
Sir Martin observ la escena con una ligera sonrisa divertida.
Yo digo que un buen escudero necesita cierto nmero de latigazos con
regularidad.
Richard se encogi un poco ante la furia de su seor y le devolvi una mirada
desafiante, pero al final baj los ojos y se volvi lentamente hacia sir Oliver en
silencio. Al ver que no deca nada, el caballero dio unos golpecitos con los dedos
sobre la mesa.
Tienes algo que decirme, jovencito? El escudero hundi los hombros
levemente y respondi con voz tensa:
Si me permits, seor, os ruego que me disculpis por mis modales desmedidos.
He obrado mal atrevindome a dar mi opinin ante mi superior. Por ello me disculpo
humildemente.
Disculpa aceptada. Y ahora ocupa tu sitio al final de la mesa y no vuelvas a
interrumpir a tus superiores o, como ha dicho sir Thomas, se te azotar.
Como digis, sir Oliver respondi Richard con la actitud ms sumisa que
pudo fingir.
Inclin la cabeza, se dirigi al extremo de la larga mesa y se sent en el banco. Sir
Oliver volvi a centrar su atencin en Thomas. Estaba a punto de hablar, cuando
Jenkins regres con tres platos de plata en una mano y una fuente de carne fra y pan
en la otra. Coloc los platos delante de los dos caballeros y el escudero, y los llen de
tajadas de carne y pedazos de pan. De un armario que haba pegado a la pared, cogi

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una copa para cada uno y una jarra de vino aguado, tras lo cual regres a la cocina.
Cuando sus pasos se alejaron, sir Oliver le hizo un gesto a sir Martin.
Me pregunto qu harais vos en esta situacin.
Yo? Sir Martin pareci desconcertado. En qu situacin?
Supongo que sabe lo que hace falta saber sobre el pasado culpable de sir
Thomas, no?
Sir Martin mir a Thomas de reojo, que haba empezado a comer sin mostrar
turbacin alguna.
Bueno, he odo un par de cosas, s. Pero he conocido a muchos caballeros que
han buscado el consuelo de una moza.
La hija de un noble napolitano no es precisamente una moza replic sir
Oliver en tono glido. Cualquier caballero decente lo sabra. La Orden est
dispuesta a hacer la vista gorda cuando un caballero rompe sus votos para obtener el
placer de una mujerzuela, pero arruinar a una mujer de sangre noble es un asunto
completamente distinto, algo del todo intolerable. El que cometa un pecado de este
calibre no tiene honor y no es digno de la compaa de los otros miembros de nuestra
sagrada Orden. Si yo fuera un hombre as, no podra soportar la vergenza de lo que
hubiera hecho. Abandonara Malta de inmediato y me marchara al exilio por el resto
de mi lastimera vida. La pregunta sigue en pie, sir Martin, qu harais vos en la
situacin de sir Thomas?
El caballero mene la cabeza con cautela y se encogi de hombros.
No me corresponde a m decirlo.
S os corresponde! insisti sir Oliver. Os lo estoy preguntando
directamente.
Yo yo
No hace falta que le preguntis a l interrumpi Thomas. Como caballero
cuya moral no est en duda, sir Martin no tiene que daros cuentas a vos ni responder
en mi nombre. El asunto termina aqu concluy Thomas con firmeza.
No por mi parte dijo sir Oliver con los dientes apretados. No descansar
hasta que se ponga en evidencia al sinvergenza que segus siendo y recibis un
castigo adecuado Hasta que seis obligado a abandonar esta isla.
Pues os estis condenando al agotamiento, porque no pienso marcharme. Al
menos hasta que la Orden haya pasado su momento de mayor peligro o el Gran
Maestre me diga que me marche.
Cosa que har, si puedo persuadirlo para que entre en razn y lo vea.
La Valette lo ve perfectamente. La cuestin es, ve lo que sois vos en realidad:
un hombre que traiciona a sus amigos para conseguir sus objetivos?
Sir Oliver abri la boca para responder, pero la cerr de golpe mientras se
esforzaba en contener su ira. Al final, se recost de nuevo en su silla y apart el plato

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de delante con desdeoso.


Muy bien. Habis decidido quedaros. Lamento con todo mi corazn que sea
as. Voy a vigilaros muy de cerca, sir Thomas, y a rezar por que encontris un motivo
por el que decepcionar al Gran Maestre.
Mejor sera rezar para salvarnos del enemigo.
Si Dios lo quiere, nos salvaremos.
Entonces qu sentido tiene rezar? pregunt Thomas. Y si voy a
decepcionar a La Valette, es una cuestin que tiene que resolver Dios, no vos.
Los dos caballeros se miraron fijamente un momento en tanto que sir Martin
masticaba un pedazo de carne en silencio con la mirada fija en la superficie de la
mesa a muy corta distancia por delante de su plato. Richard estaba inclinado hacia
delante, con la mandbula apoyada en los dedos entrelazados. Escuchaba con
atencin, pero no se atreva a levantar la vista y a arriesgarse a cruzarla con alguno de
los dos.
Llegar un da dijo sir Oliver en que al fin recogeris lo que habis
sembrado Inspir profundamente. Como no he sido capaz de convenceros
para que os marchis, voy a pasar al propsito de mi visita al albergue. Parece ser que
don Garca brind ciertos consejos al Gran Maestre en relacin con la manera en que
dirige la defensa de Malta.
As es. Thomas hizo una pausa y seal a Richard con la cabeza. Nosotros
estbamos all.
En tal caso, recordaris que al Gran Maestre se le aconsej constituir un
Consejo de Guerra limitado a unos cuantos hombres. Por lo visto, vos vais a ser uno
de los miembros de su augusto organismo concluy sir Oliver con mal disimulado
desprecio.
Yo? Thomas enarc las cejas. Era cierto que haba servido durante cinco
aos en la Orden y varios ms como mercenario luchando en los campos de batalla de
Europa. Tambin haba presenciado muchos asedios, en dos de los cuales haba sido
l el asediado. Pero sin duda habra muchos caballeros con ms antigedad en la
Orden que se ofenderan por el hecho de que el Gran Maestre lo hubiera nombrado a
l. La Valette se estaba arriesgando al ofrecerle un puesto como se. En cierto
modo es una sorpresa.
Desde luego. Naturalmente, yo le aconsej en contra. De momento no se lo ha
contado a nadie ms, por si acaso declinabais la oferta. Sir Oliver se inclin hacia
delante y clav la mirada en Thomas. Debis rechazar ese honor. De hecho, sera
mucho mejor para todos nosotros. Vuestro nombramiento ejercera una influencia
divisiva en la Orden. sta es vuestra oportunidad para avanzar un poco hacia la
redencin, Thomas. Sabis que nada bueno puede salir de ello.
Sigo sin entenderlo. Por qu me quiere a m La Valette?

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Aparte de vuestra considerable experiencia marcial, hay otras dos razones. El


Gran Maestre opina que las filas superiores de la Orden estn llenas de hombres
ambiciosos que podran querer utilizar la emergencia actual para anteponer sus
intereses al bien comn. Dichos hombres, a su vez, cuentan con el apoyo de facciones
dentro de la Orden. El Gran Maestre no puede permitir que hombres como stos
satisfagan sus tentaciones polticas. Vos, en cambio, no tenis patrones aqu. Sois
ajeno a estos asuntos, y por lo tanto vuestras opiniones no estarn guiadas ms que
por la necesidad de derrotar a los turcos. Adems, como serviris junto a los
caballeros ms jvenes, podris informar al Gran Maestre y a los dems miembros
del Consejo de Guerra de las preocupaciones y estado de la moral de las tropas. Esto
resume los argumentos que me dio para explicar por qu os haba elegido.
Tiene sentido coment Thomas, que a continuacin pregunt: Y cul es
el otro motivo?
Es muy simple. Vos siempre fuisteis uno de sus favoritos. Un protegido.
Cuando os visteis obligado a dejar la Orden, La Valette qued muy decepcionado. Yo
creo que os vea tal como se ve a un hijo. Y al igual que cualquier otro padre, era, y
sin duda lo sigue siendo, ciego a vuestros defectos ms importantes. Durante los aos
de vuestra ausencia, hablaba con frecuencia de vos con cario aadi sir Oliver
con amargura. Ahora, precisamente cuando necesita tener buen criterio, est dando
rienda suelta al apego sentimental de un anciano por un hijo prdigo. Es una falta de
moderacin imprudente la que le mueve.
Sin embargo, lo que os dijo a vos es muy razonable. Creo que lo juzgis con
demasiada severidad por su edad.
Sir Oliver frunci los labios.
Puede ser. Pero eso es algo que todos podremos comprobar. El conflicto que se
avecina nos pondr a todos a prueba. Creis que un hombre de su edad soportar
durante mucho tiempo la responsabilidad del cargo en una situacin como sta?
Cuando estemos entre la vida y la muerte, tal vez necesitemos un nuevo lder.
Vos, quiz?
Es posible. Y si fuera yo, podis estar seguro de que entonces vuestra
condicin especial aqu se terminara y no se os tratara mejor que a un soldado raso.
Habr muchos en la Orden que querrn resarcirse por el hecho de que os hayan
promocionado antes que a ellos por el solo capricho del Gran Maestre. Esboz una
sonrisa. Y bien? Qu tengo que decirle? Aceptis o declinis su oferta?
La acepto. Thomas no tena ninguna duda en cuanto a la respuesta. Estaba
decidido a servir a su antiguo mentor tan bien como le fuera posible, y justificar la
confianza que la Valette haba depositado en l. Adems, el puesto podra ayudarlos a
localizar la presa que Walsingham los haba enviado a recuperar.
Ya me tema que dirais eso dijo Stokely. Como siempre, estis dispuesto

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a poner vuestros deseos personales por encima de las necesidades de los dems, y por
encima de lo que estipulan el deber y el honor. Pues que as sea. He hecho todo lo que
est en mi mano por disuadiros, y tengo la conciencia tranquila. Informar al Gran
Maestre de vuestra decisin. Con esto concluye lo que he venido a hacer aqu esta
noche. Stokely se levant y salud con una leve inclinacin a sir Martin. Tened
cuidado de no relacionaros demasiado estrechamente con este hombre. Podrais
lamentarlo, como otros han tenido motivos para hacerlo.
Cogi la capa que colgaba en el respaldo de su silla y se dirigi a la puerta con
paso decidido. Sali a la calle y, al cabo de un momento, se oy un golpe sordo y el
traqueteo del pestillo de la puerta al cerrarse.
Sir Martin dio un profundo suspiro de alivio.
Crea que no iba a marcharse nunca. Ese tipo me estaba quitando el apetito.
Nunca me ha parecido una compaa agradable, ni siquiera en las pocas ocasiones en
las que se ha dignado a pasar una noche en el albergue. Mir a Thomas. No
parece teneros mucho cario, sir Thomas.
Parece que no. Thomas cogi una tajada gruesa de salchicha curada de su
plato y empez a masticar lentamente.
A decir verdad, la oferta de La Valette lo inquietaba. Era una gran responsabilidad
y estaba decidido a no traicionar la confianza del Gran Maestre. En todos los aspectos
menos en uno. Thomas mir hacia el extremo de la mesa, y vio que Richard lo estaba
observando con un brillo triunfal en la mirada. Sin duda ya estaba urdiendo la manera
de aprovecharse de la situacin.
Sir Martin termin de comer rpida y ruidosamente, se limpi la boca con el
dorso de la mano, se desperez y suspir con satisfaccin. Apur lo que le quedaba
de vino y chasque los labios.
Dios santo, qu bien sienta una comida decente tras una dura jornada de
trabajo! Y ahora, a dormir! Se puso de pie con rigidez y se frot el lomo. Os
deseo buenas noches, caballeros.
Thomas respondi con un movimiento de la cabeza, y Richard se levant e
inclin la cabeza con el debido respeto. Cuando oy que la puerta de la celda de sir
Martin se cerraba tras l, se volvi a mirar a Thomas con expresin resuelta.
Haba empezado a temer que nunca encontraramos la forma de poder entrar en
San ngel sin levantar sospechas. Ahora que tenis acceso a la guarida del Gran
Maestre, podis meterme en esa mazmorra. Tengo la descripcin del cofre de De
Launcey, y seguro que lo que buscamos est dentro. Si lo hacemos con rapidez,
podremos abandonar esta trampa mortal antes de que lleguen los turcos.
Abandonar? Thomas arque las cejas. No tengo intencin de marcharme.
Ahora no. Aqu me necesitan. Todo el mundo es necesario.
Richard se lo qued mirando.

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Acaso estis loco? Cuando el enemigo desembarque en la isla no dejar a


nadie con vida. Batirn los fuertes hasta hacerlos pedazos, y cortarn el cuello a los
supervivientes.
Es una posibilidad. Una sonrisa fugaz se dibuj en el rostro de Thomas.
Otra es que nos defendamos hasta que los turcos renuncien a su intento de tomar la
isla. Adems, tal vez un da lleguen los refuerzos de don Garca y del ejrcito que
est reuniendo en Sicilia.
Podis pedir la luna, ya puestos dijo Richard con una risa falsa. La fuerza
de don Garca slo va a ser un ejrcito sobre el papel. Su rey no va a dejar que corra
riesgos innecesarios con los hombres de que dispone, y apostara mi alma a que no va
a conseguir ni la mitad de los efectivos y barcos que le han prometido las otras
potencias. No hay ninguna posibilidad de que los turcos den media vuelta. Si Solimn
ha ordenado que se conquiste Malta, creis ni por un instante que aqullos que
tengan el mando se atrevern a arriesgarse a su ira si fracasan? Richard hizo una
pausa para ver si sus palabras haban cumplido su cometido, pero Thomas guard
silencio y el joven solt aire con exasperacin antes de continuar hablando.
Sir Thomas, llevo con vos el tiempo suficiente para darme cuenta de que sois
un buen hombre. Seguro que habr un lugar para vos al servicio de Walsingham
cuando regresemos a Inglaterra, ms an habiendo realizado nuestra misin con
xito. No malgastis vuestra vida en un gesto vano.
Thomas se movi.
En primer lugar, en realidad esta misin nunca ha sido nuestra, slo tuya. Yo
slo fui el pretexto para hacerte entrar en la Orden. En segundo lugar, esto no es un
simple gesto, Richard. Resulte ser lo que resulte ser ese valioso documento, hay
momentos en la vida en que un hombre debe defender lo que cree correcto. Cuando
me obligaron a abandonar la Orden, perd mi lugar en el mundo, adems de la mujer
que amaba. Ahora ella ya no est, y lo nico que me queda es la oportunidad de hacer
algo bien.
Crea que os habais cansado de la incesante guerra de la Orden.
Y as era. Pero la situacin ha cambiado. La existencia misma de estos
caballeros y de los isleos que estn con ellos se halla amenazada. Si la Orden es
aniquilada y Malta cae, sabes perfectamente el peligro que supondra para todos los
reinos cristianos de Europa. Incluso Inglaterra podra caer bajo el dominio del sultn.
La inminente batalla es la piedra angular sobre la que se mantienen en equilibrio los
destinos de dos civilizaciones. Un solo hombre Incluso un solo hombre puede
suponer una diferencia en el resultado.
Un solo hombre? Richard mene la cabeza. Habis bebido demasiado del
pozo del fanatismo de la Orden, sir Thomas. O eso, o quiz veo una verdad ms
sencilla. Es la oferta del Gran Maestre para ser su hombre de confianza lo que os ha

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nublado el juicio. Os sents halagado por su peticin, y ahora no podis afrontar el


hecho de decepcionarlo. Es eso?
Tal vez haya algo de cierto en eso. Pero no importa. Thomas se puso la mano
abierta sobre el corazn. Lo nico que s es que debo resistir junto al resto de
miembros de la Orden. No hay ningn motivo para ello. Slo una certeza que no
admite duda. Me quedar aqu a luchar, y morir si se es mi destino.
Pues me decepcionis. Os haba tomado por un hombre ms sensato y racional.
Bueno, pues me satisface decepcionarte. Pero har todo lo que pueda para
ayudarte a completar tu misin y escapar antes de que sea demasiado tarde para huir,
si no decides quedarte a combatir a mi lado.
Richard lo consider un momento, y respondi con aire hastiado de la vida:
Considerara un honor combatir a vuestro lado, podis creerme. Pero no voy a
compartir una muerte segura sin un buen propsito. Debo dejar que tengis vuestra
muerte gloriosa solo, o al menos en las filas de vuestro apreciado grupo de hermanos.
Ech el banco atrs con un chirrido y se puso de pie. No hay nada ms que decir.
Podemos hablar con ms detalle por la maana y planear nuestro prximo
movimiento. Buenas noches, seor.
Se saludaron con una breve inclinacin de la cabeza, y Richard se dirigi a su
celda y dej a Thomas solo en el saln decorado con los recuerdos de los caballeros
ingleses que haban dedicado sus vidas a la Orden. Alz la mirada a los emblemas
herldicos que haba en los pequeos escudos de malina y las banderas descoloridas
que colgaban de las vigas. En su fuero interno saba que su decisin de quedarse y
luchar con sus compaeros era la adecuada y el nico camino que poda seguir.

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CAPTULO 21
18 de mayo
En cuanto hubo escuchado las cifras de efectivos de cada uno de los puestos de
guarnicin y el informe sobre la produccin de las fbricas de plvora, el Gran
Maestre se levant de la silla y se dirigi a la ventana. Sus perros de caza favoritos,
Apolo y Aquiles, se levantaron de un salto de debajo de la mesa y se acercaron a su
amo sin hacer ruido. l baj la mano para acariciar sus sedosas orejas mientras
contemplaba las vistas de la torre del homenaje de San ngel: por encima de los
gruesos muros, al otro lado del agua azul y centelleante del puerto, la pennsula del
monte Sciberras dominaba el pequeo fuerte San Elmo. Era una maana despejada, el
cielo era de un azul intenso y los bajos rayos de sol daaban la piedra del fuerte de un
brillante color amarillo. Una ligera brisa alz la bandera de la Orden que ondeaba en
el mstil por encima de San Elmo, con lo que la cruz blanca sobre fondo rojo se agit
perezosamente. El dbil ruido de los picos de los que trabajaban para ahondar los
fosos delante del fuerte llegaba hasta all a travs del puerto. Pese a los continuos
preparativos, pareca una escena muy pacfica y el buen tiempo anunciaba la llegada
del verano y del terrible calor que traera consigo.
Thomas observ con atencin a La Valette desde su silla, y vio que el trabajo duro
de los meses anteriores, lejos de agotar al Gran Maestre, le haba proporcionado
fuerza y energa renovadas. Caminaba erguido y se mova con determinacin. Lo
nico que indicaba su verdadera edad eran los rizos blancos de su pelo, porque su
rostro, aunque arrugado y curtido, pareca el de un hombre unos diez o quince aos
ms joven, y sus ojos grises centelleaban bajo sus cejas pobladas. Al volver la mirada
a un lado, a lo largo de la hilera de sillas en las que se hallaban sentados los dems
miembros del Consejo de Guerra, Thomas se fij en que Romegas y sir Oliver
Stokely tenan aspecto de estar cansados y tensos. El nico que pareca estar relajado
era el coronel Mas. Aunque eso poda ser engaoso; el coronel era un soldado
profesional hasta la mdula, y rara vez manifestaba emocin alguna, salvo furia ante
cualquier indicio de ineficiencia o pereza en los hombres que tena a sus rdenes.
La Valette dio la espalda a la ventana con un suspiro, se volvi hacia los hombres
que haba elegido como sus consejeros ms ntimos, y fue pasando la mirada de uno a
otro antes de empezar a hablar.
No puedo aceptar que nos lleve al menos otro mes completar las defensas de
Birgu y San Miguel.
El coronel Mas lade levemente la cabeza.
Ya estaran terminadas si hubierais dado la orden de empezar a mi llegada,
seor. Como os aconsej.
Gracias, coronel, lo recuerdo. Sin embargo, no podemos volver atrs y cambiar
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eso. Debemos hacer trabajar ms a la gente. Aadid una hora ms a cada turno. Eso
se aplica a todo el mundo, incluido yo. Empezaremos desde esta misma tarde.
S, seor. Har que mi secretario haga el borrador de la declaracin en cuanto
termine la reunin.
Y qu hay de la cadena del puerto?
Romegas entrelaz las manos.
Se ha colocado entre los puntos de Senglea y Birgu. Las armellas se fijaron a
los postes ms slidos que pudimos encontrar para clavarlos en el fondo, y stos a su
vez se han encadenado a las rocas de ambas playas. Hay una pequea leccin en el
centro donde la cadena puede aflojarse para permitir el paso de una galera en caso de
que sea necesario. Aparte de eso, ningn barco podr atravesar la cadena, slo el ms
pequeo de los botes. Las galeras enemigas no podrn penetrar en la cala Dockyard,
seor.
Muy bien. Eso al menos supone una lnea de defensa con la que podemos
contar. La Valette volvi a centrar su atencin en el coronel Mas. Suponiendo
que el enemigo decida atacar San Elmo primero, debera haber tiempo suficiente para
preparar las defensas de Birgu y San Miguel. Estando como estn sin terminar las
fortificaciones a este lado del puerto, es esencial que retrasemos al enemigo en San
Elmo. Cunto tiempo puede resistir el fuerte?
Mas lo pens un momento antes de responder:
Desde el momento en que el enemigo lo sitie? Digamos diez das para cavar
zanjas de aproximacin, otros dos das para construir bateras de artillera. Despus
ya es una cuestin de cunto peso puedan arrojar sus caones contra los muros para
abrir una brecha lo bastante grande como para arriesgarse a un asalto. Con el mal
diseo del fuerte y la debilidad del revelln, yo dira que los turcos podran ser
capaces de tomar San Elmo en cuestin de tres semanas.
El Gran Maestre suspir con frustracin.
No es suficiente. Si ahora ya necesitamos un mes para completar las defensas a
este lado del puerto, cuando el enemigo pueda hostigar a nuestras cuadrillas de
trabajo an nos har falta ms tiempo. San Elmo tiene que resistir ms de tres
semanas, cueste lo que cueste.
Mas infl los carrillos.
Podemos abarrotar el fuerte de tropas, y deberamos poder transportar refuerzos
y evacuar a los heridos por la noche, de modo que sea posible mantener a nuestros
hombres bien provistos de plvora y comida si se les acaba. Eso suponiendo que
resistan lo bastante para agotar los treinta das de provisiones que ya hemos dejado
all. El coronel hizo una pausa. Por supuesto, tenemos que reconocer que todo
hombre al que alimentemos en la lucha por San Elmo ser uno menos para defender
este lado del puerto cuando el enemigo ataque Birgu y Senglea. Llegar un punto en

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que el hecho de mandar refuerzos ya no influir en el resultado.


Y qu pasar entonces? pregunt sir Oliver.
Entonces debemos decidir si evacuar a los defensores que queden, permitir que
se rindan u ordenarles que luchen hasta el final.
Entiendo
Durante un momento nadie dijo ni una palabra, todos consideraban la naturaleza
desesperada de la lucha que se avecinaba. Fue el coronel quien rompi el silencio una
vez ms.
Dada la importancia de retener San Elmo tanto tiempo como sea posible, sera
prudente poner al mando del fuerte a uno de nuestros oficiales con ms experiencia.
La Valette regres a su silla y tom asiento, chasque los dedos y seal el suelo.
Sus perros se apresuraron a volver debajo de la mesa obedientemente y se tumbaron.
Supongo que os estis presentando voluntario para dicho puesto.
S, seor.
Aun conociendo el inevitable desenlace? Ser una lucha de lo ms
desesperada, coronel.
Para eso me pagis. Mas brind una de sus sonrisas poco habituales. Y
muy generosamente, comparado con algunos de mis jefes anteriores.
Saba que tena que reclutar a los mejores para esta batalla repuso La Valette
con una corts inclinacin de la cabeza. Pero no me gustara perderos en una fase
tan temprana de la lucha. Preferira que os quedarais aqu, donde vuestra experiencia
puede ser ms necesaria. Podemos solucionar el tema del mando del fuerte ms
adelante.
Como deseis, seor.
A m se me ocurre una cosa, seor intervino Thomas, que de inmediato fue
consciente de las miradas desdeosas que le lanzaron Romegas y Stokely. No haba
tardado en acostumbrarse al desprecio de ambos hacia l, que era adems el oficial de
menor rango del Consejo de Guerra.
Y bien?
Estamos dando por sentado que el enemigo atacar primero San Elmo, como
sugiri don Garca. Qu pasa si no lo hace? Qu plan tenemos si deciden asaltar
Birgu o Senglea en primer lugar?
Romegas se volvi a medias hacia l.
Esa posibilidad fue considerada y descartada por don Garca cuando
inspeccion las defensas y aconsej al Gran Maestre. La prioridad de los turcos ser
conseguir un fondeadero seguro en el puerto de Marsamxett, y completar el
envolvimiento de Birgu y Senglea. Que yo recuerde, aceptamos su razonamiento y
hemos planeado las cosas en consecuencia.
As es admiti Thomas. Pero la pregunta sigue en el aire, qu hacemos si

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los turcos atacan primero las fortificaciones de este lado del puerto?
Y por qu haran eso? pregunt Romegas con mordacidad. Tomar San
Elmo en primer lugar tiene mucho sentido tctico.
Stokely carraspe, incapaz de contenerse por ms tiempo:
Gran Maestre, este tipo de comentario es una prueba ms de la ineptitud de sir
Thomas en cuestiones militares y, de nuevo, pongo en duda su capacidad para
pertenecer a este Consejo.
Lo mismo digo aadi Romegas.
Basta! La Valette dio un manotazo en la mesa. No tolerar que se
cuestione mi decisin de haber incluido a sir Thomas. No volvis a sacar el tema.
En cualquier caso, sir Thomas tiene razn intervino el coronel Mas. El
mero hecho de que para tu enemigo tenga sentido proceder de cierta manera no
implica que vaya a hacerlo as. Tenemos que estar preparados para reaccionar ante
cualquier contingencia, seor. Por improbable que sea.
La Valette lo consider un momento y asinti con la cabeza.
Est bien, coronel. Quiero que elaboris un plan alternativo para responder a
esa amenaza. Podis presentarlo en la reunin de maana.
S, seor.
El Gran Maestre se volvi a mirar a Stokely.
Lo cual me lleva a nuestro ltimo asunto. La preparacin del resto de la isla.
Stokely respondi con una inclinacin de la cabeza, y ech un vistazo rpido a la
lista de notas de la hoja que tena en el regazo antes de responder:
La guarnicin de Mdina informa de que todo est preparado. La mayor parte de
nuestra caballera se ha trasladado a los establos de la ciudadela. All hay forraje
suficiente para seis meses. Las cisternas estn prcticamente llenas, y la ciudad se
halla aprovisionada para el mismo perodo de tiempo. El caballero al que nombrasteis
para que asumiera el mando, Pedro Mesquita, se ha instalado en la ciudadela con su
personal, y tiene rdenes de utilizar su caballera para hostigar a los turcos siempre
que surja la oportunidad. Stokely mir a Thomas. Suponiendo que el enemigo
no decida atacar Mdina en primer lugar, claro est.
Van a venir para tomar el puerto y destruir a la Orden explic Thomas con
paciencia. Mdina est en el centro de la isla. Es irrelevante para el propsito
principal del enemigo.
Una vez ms, sir Thomas tiene razn terci La Valette. Por favor,
proseguid.
Stokely frunci el ceo unos instantes y volvi a mirar sus notas.
He logrado evacuar a algunos de los habitantes de Mdina, pero la mayora se
niegan a abandonar sus casas y granjas. Incluso entre los miembros de mi propia
casa, hay quien se ha mantenido inflexible en su decisin de no marcharse, aun

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cuando los instara a ello en trminos de lo ms duros. Mir rpidamente a Thomas


. Los que quedan an tiene que obedecer la directiva de recoger sus cosechas
pronto y trasladar el grano y los animales a la ciudad. Lo mismo puede decirse de los
granjeros cercanos a los puertos. Y de momento no se han tomado medidas para
inutilizar los pozos.
Mientras el caballero hablaba, la expresin del Gran Maestre se haba ido
ensombreciendo, hasta que levant una mano para hacer callar a Stokely.
Esto es inaceptable. La gente confunde mis instrucciones con consejos. Mis
directrices no pueden pasarse por alto. Es responsabilidad vuestra, sir Oliver.
Encargaos de que esos campesinos idiotas hagan lo que he ordenado. Quiero hasta el
ltimo de ellos alojado dentro de las murallas antes de que termine la semana. Luego
hay que incendiar sus granjas y envenenar sus pozos, y no debe quedar ni un ser
viviente ni un puado de grano en su sitio que pueda ofrecer alimento o refugio a los
turcos. Est claro? De ser necesario, utilizad la fuerza para aseguraros de que se
haga as. Quiero una absoluta disciplina sobre los isleos, igual que la impongo sobre
mis soldados. Es la nica manera de que podamos sobrevivir todos a lo que se
avecina. Explicdselo, y no admitis protestas. Si no podis hacer cumplir mis
rdenes, tendr que encontrar a alguien que s pueda hacerlo.
Stokely movi la cabeza en seal de asentimiento, con el rostro colorado de
vergenza por haber sido censurado tan duramente delante de los dems.
Se har como ordenis, Gran Maestre. De inmediato.
La expresin severa de La Valette se fue suavizando gradualmente, y cuando
volvi a hablar lo hizo en tono suave.
Sir Oliver, sois un administrador magnfico. No he conocido a ninguno igual
durante todos mis aos de servicio en la Orden. Pero ya no estamos haciendo la
guerra contra las rutas comerciales del enemigo, son ellos los que nos hacen la guerra
a nosotros. Vuestras habilidades se necesitan ahora ms que nunca, y la gente que
tenis a vuestras rdenes va a necesitar mano firme. Dependern de vos tanto para
recibir rdenes como inspiracin, y debis adoptar un semblante resuelto. A partir de
ahora, todo el mundo es un combatiente bajo mis rdenes directas, por lo que se
aplicar la disciplina militar. Ya no hay civiles en Malta. Todo hombre, mujer y nio
debe desempear su parte en la defensa de la isla. Lo entendis?
S, Gran Maestre. Os pido disculpas, seor. No volver a defraudaros.
La Valette sonri con afecto, y estaba a punto de hablar cuando el grave estruendo
de un can se oy en la distancia, luego otra vez, y una tercera. Antes de que el
sonido se hubiese desvanecido, todos los que se encontraban en la habitacin se
haban puesto de pie y se apresuraron a la ventana.
De dnde vinieron esos disparos? quiso saber La Valette, que aguz la vista
hacia el mar abierto.

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A su lado, Thomas tambin escudriaba la franja de horizonte que poda verse


entre la punta de la Horca y el extremo de la pennsula de Sciberras. De momento no
haba nada que ver, slo la lnea plana que separaba el mar del cielo.
Vino de detrs de San Elmo decidi el coronel Mas. Los caones de
seales de uno de los puestos de observacin.
Mientras estaba hablando, se vio un fogonazo que provena de la torre del
homenaje de San Elmo, y un chorro de humo y llamas hendi el aire matutino. Se
dispar un segundo can y, al cabo de un momento, el sonido del primero reson en
los muros del fuerte de San ngel. Cuando abri fuego el tercer can, ya no qued
ninguna duda en cuanto al motivo por el que se disparaban los caones de seales. La
Valette inhal profundamente sin apartar la mirada del puerto, y susurr algo que
todos los miembros del Consejo saban ya:
El enemigo ha llegado

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CAPTULO 22
Cuando los cinco hombres subieron a lo alto de la torre de seales de San ngel, las
calles de Birgu estaban llenas de gente que corra hacia las murallas de la ciudad y a
cualquier otro punto elevado natural para ver con sus propios ojos la aproximacin de
la flota turca. Thomas fue el primero en llegar a la plataforma, y vio a uno de los
caballeros ms jvenes en compaa de un soldado de aspecto mayor, ambos mirando
con atencin hacia el horizonte del este. An quedaban restos de una dbil bruma
matutina en el mar que ocultaba la separacin del agua y el cielo.
Los veis? pregunt Thomas.
Los dos hombres volvieron la cabeza y se pusieron firmes al ver al Gran Maestre
y dems oficiales superiores que salan de la escalera por detrs de Thomas,
respirando todos ellos con dificultad.
No, seor respondi el caballero.
De dnde vino el fuego de seales entonces? De qu direccin?
De ms arriba en la costa, seor, del norte.
Thomas hizo visera con las manos para protegerse los ojos del resplandor del sol,
e intent discernir alguna vela en la bruma, pero all an no haba nada, slo el brillo
apagado de un suave oleaje y las motas de las gaviotas que revoloteaban por encima
de la superficie, alimentndose de un banco de peces. La Valette y los dems se
reunieron con l a lo largo del muro que les llegaba a la cintura, y dirigieron la
mirada al horizonte. De fondo, podan or el retumbar de los caones de seales, que
transmitan la advertencia a lo largo de la costa y tierra adentro, siguiendo el patrn
estipulado. Aparte del ruido de algn que otro can en la lejana, el silencio haba
invadido la isla. La acostumbrada algaraba que se alzaba de las calles estrechas y el
dbil sonido de los picos en la piedra se haban desvanecido, y ahora reinaba el
silencio mientras los miembros de la Orden y los isleos esperaban avistar al
enemigo. Thomas tuvo la sensacin de que el mundo contena el aliento en derredor,
esperando la seal que cambiara para siempre las vidas de los que estaban atrapados
en la esclavitud de aquel momento.
Sir Oliver mascull:
Si algn idiota ha dado una falsa alarma, har que lo azoten
All! El soldado de ms edad extendi el brazo y seal al nordeste. Los
dems volvieron la cabeza de inmediato para mirar en la direccin indicada,
intentando distinguir a travs de la bruma algn indicio de los barcos enemigos.
Dnde? gru La Valette. Yo no veo nada.
Ya lo veo dijo Thomas. All, justo al otro lado del extremo de la punta de
la Horca. Una vela.
Stokely coment entre dientes:

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Mientras no sea un barco solo, o incluso una flotilla de corsarios que han
zarpado para realizar una razia.
Pronto lo sabremos terci Romegas, quien entonces mir al soldado mayor
con cara de estar sinceramente impresionado. Tienes una vista muy buena. Sobre
todo para alguien de tu edad. Cmo te llamas?
Balbi, seor. El hombre inclin la cabeza. Francisco Balbi.
Italiano, eh? Romegas lo observ con atencin. As pues, eres uno de
los mercenarios reclutados por el coronel?
Mas mir a Balbi.
S, t eres el que afirmaba ser poeta adems de soldado de fortuna.
As es, seor.
Un poeta? Romegas solt una carcajada. Pues bien, Balbi, te apuesto a
que en los prximos das vas a encontrar material suficiente para una epopeya.
Haznos famosos a todos, eh?
Basta! espet el Gran Maestre. No veo ningn maldito barco. Dnde
estn?
A Thomas le sorprendi el tono inquieto de la voz de La Valette, y respondi
deliberadamente con toda la serenidad de la que fue capaz. Alz la mano y seal
hacia el nico barco que era visible.
All, seor Y all Oh
Como si se hubiera retirado un fino velo de seda con sigilo, a la primera vela se le
sumaron otras, una a una, hasta que aparecieron montones de ellas a ambos lados,
extendindose por los lmites de la bruma que se desvaneca.
Santo cielo murmur sir Oliver.
Los dems guardaron silencio, y lo mismo hicieron los caballeros, soldados y
civiles apiados a lo largo de las murallas de San ngel y de cualquier otro punto
elevado de Birgu. Al otro lado del puerto, Thomas observ las cabezas y hombros de
los hombres alineados en los muros del fuerte. Varios de ellos haban trepado al
parapeto para tener mejores vistas.
Fue La Valette quien rompi el hechizo en la torre. Baj la mano con la que haba
estado protegindose los ojos del sol, y se volvi bruscamente hacia sus consejeros.
No hay ninguna duda. Es la flota invasora. Es demasiado grande para tratarse
de cualquier otra cosa. No perdamos tiempo. Las primeras tropas enemigas podran
desembarcar antes de que caiga la noche. Para entonces, todos los civiles tienen que
estar a salvo tras las murallas. Sir Oliver, vos os haris cargo de ello con respecto a
Birgu y Senglea. Se volvi a mirar a Romegas. Vos cabalgaris a Mdina,
informaris de la situacin a Mesquita y os aseguraris de que despeje el centro de la
isla. Coronel Mas, llevaos a un grupo de jinetes y ocupaos de contaminar tantos
pozos como sea posible. Y prended fuego a todas las granjas y edificios que os

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encontris, a todo aquello que pueda proporcionar refugio al enemigo, Debis estar
de vuelta antes del anochecer.
Y las fincas? pregunt sir Oliver. No querris destruirlas tambin,
verdad?
Particularmente las fincas. Acaso querrais volver a vuestra casa despus de
que se hubiera hospedado en ella algn oficial turco y sus compaeros? La Valette
no aguard su respuesta y mir a Thomas. Vos tomaris un bote hasta San Elmo y
os aseguraris de que la guarnicin est lista pata combatir. Adems, seguro que
muchos isleos se dirigirn directamente al fuerte. Di rdenes para que todos fueran a
Mdina, Senglea y Birgu, pero habr quien se deje llevar por el pnico y se dirija al
refugio ms cercano. En San Elmo no hay espacio para ellos, y habr que
transportarlos al otro lado del puerto antes de que los turcos lo hagan imposible.
Encargaos de ello.
As lo har, seor contest Thomas asintiendo con la cabeza.
La Valette ech un ltimo vistazo al horizonte, y entrecerr los ojos para poder
distinguir al vasto ejrcito que se aproximaba a la costa. En aquellos momentos ya se
vean cientos de embarcaciones: galeras, galeones y muchos buques de carga ms
pequeos, un claro indicio de lo determinado que estaba el sultn a tomar la isla y
destruir la Orden de San Juan, que haba atormentado al mundo islmico a lo largo de
los ltimos tres siglos. El Gran Maestre respir profundamente.
Ya tenis vuestras instrucciones, caballeros. Que Dios tenga piedad de todos
nosotros. Y ahora, en marcha.

* * *
Cuando Thomas y Richard entraron en San Elmo, la guarnicin del fuerte todava
estaba mirando la flota que se aproximaba. El pequeo patio estaba lleno de cestos
con manzanas y naranjas, sacos de harina, ruedas de queso y barriles de plvora que
acababan de llegar de Senglea. Thomas contempl aquella desorganizada escena con
el ceo fruncido, y detuvo a un pequeo grupo de soldados espaoles que cruzaban el
patio en direccin a la torre del homenaje para tener mejores vistas.
Eh, vosotros! Por qu estn todava aqu fuera estos suministros? Llevadlos
a los almacenes de inmediato! Dnde est vuestro comandante?
Uno de los sargentos que iba con el grupo seal hacia la torre del homenaje.
All arriba, seor. Vi a don Juan en la torre.
De acuerdo Thomas indic los barriles de plvora con un gesto. Empezad
por stos, antes de que algn idiota nervioso los haga estallar todos.
Thomas dej all al sargento para que transmitiera sus rdenes a voz en cuello, y
cruz el patio hacia la entrada de la torre. Al otro lado de la puerta, haba un saln
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amplio con largas mesas largas an llenas con la comida que haba quedado
abandonada cuando los caones de seales haban resonado por la isla. Un sirviente
estaba atareado llenndose los bolsillos de panecillos, y alz la mirada con expresin
culpable cuando entraron el caballero y su escudero.
Dnde estn las escaleras que llevan a lo alto de la torre? le pregunt
Thomas.
El muchacho lo mir temeroso, y movi la cabeza en seal de negacin. Richard
le habl rpidamente en el idioma local, y el chico se dio la vuelta y seal una
entrada que haba a un lado del saln. Pasaron junto al sirviente a toda prisa, cruzaron
el arco y encontraron un corto pasadizo que terminaba al pie de unas escaleras que
suban en una serie de tramos. Arriba haba por lo menos un centenar de hombres
amontonados a lo largo del parapeto y mirando al mar. Algunos de ellos llevaban la
sobreveste roja con la cruz blanca de los caballeros de la Orden. No haba tiempo
para ponerse a buscar al comandante, por lo que Thomas hizo bocina con la mano y
bram:
Don Juan de La Cerda! Don Juan!
Los rostros se volvieron hacia l, algunos con expresin sobresaltada. Un
caballero se apart del parapeto y se acerc a Thomas.
Soy don Juan de La Cerda.
Era uno de los caballeros de ms edad, flaco y adusto, su pelo corto con
mechones grises rodeaba una coronilla calva. Mir detenidamente a Thomas con el
ceo fruncido.
Quin sois? No os haba visto nunca.
Sir Thomas Barrett.
El caballero abri desmesuradamente los ojos al reconocer el nombre.
El caballero ingls.
Uno de ellos.
El que ha estado en boca de todos desde que lleg.
Thomas pas por alto el comentario.
He venido por orden del Gran Maestre para hacerme cargo y garantizar que el
fuerte est preparado para entrar en accin.
Tras una breve expresin de sorpresa, don Juan de la Cerda respondi con aire
altanero.
Mi guarnicin est preparada. No os necesitamos.
Preparada? Thomas lo neg con la cabeza. En el patio reina el caos, y
dentro de poco una pequea horda de lugareos aterrorizados va a empezar a entrar
por la puerta buscando refugio mientras que vos y vuestros hombres permanecis
aqu contemplando el escenario sin hacer nada lo dijo en voz alta para que todos
pudieran or sus palabras y su tono. Preparada? Si esto es lo que considera usted

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estar preparado se puede decir que la batalla est prcticamente perdida. El Gran
Maestre necesita que tanto vos como vuestros hombres seis llevados al orden de
inmediato, don Juan. Quiero que la mitad de vuestros hombres se pongan a despejar
el patio. Todo tiene que llevarse a los almacenes antes de que desembarquen los
turcos. La otra mitad de la guarnicin va a formar en grupos, saldr del fuerte y
reunir a todos los civiles que encuentre entre aqu y los accesos a Mdina. Si son
demasiado ancianos o estn enfermos, vuestros hombres los transportarn. Tambin
tienen que traer todas las herramientas tiles y existencias transportables de comida
que encuentren. Todo lo dems tiene que ser destruido. No dejis nada que pueda ser
de utilidad a los turcos. Entendido?
De la Cerda vacil.
Con qu autoridad me dais semejantes rdenes?
Ya os lo he dicho. Me enva el Gran Maestre.
Eso lo decs vos.
No hay tiempo que perder. Thomas dio un paso hacia el caballero. Si
malgastis un momento ms, os aseguro que el Gran Maestre os despojar del mando
de este fuerte y os encontrar un puesto digno de vuestra indolencia. Os sugiero que
obedezcis mis rdenes sin ms dilacin. No os lo volver a advertir.
Don Juan lo mir fijamente unos breves instantes, y luego su mirada flaque. Se
dio media vuelta con brusquedad y dio las rdenes necesarias a voz en cuello. Los
sargentos hicieron bajar a los hombres por las escaleras situadas a ambos extremos de
la plataforma, y dejaron all a unos cuantos en servicio de guardia, a los dos
caballeros y al escudero.
No tenais ningn derecho a hablarme de esa forma delante de mis hombres
le dijo De la Cerda entredientes, furioso.
Y vos no tenis ningn derecho a estar al mando de vuestros hombres si no
podis hacer lo que os exige tal responsabilidad. Y ahora, mientras se llevan a cabo
las ordenes, quiero que me acompais mientras inspecciono el fuerte. Proporcionad
papel y pluma a mi escudero para que tome notas. Richard?
Seor?
Tomars notas de mis hallazgos y recomendaciones para cada uno de los
puestos del fuerte.
S, seor.
Despus nos mostraris nuestro alojamiento, don Juan. En cuanto mi escudero
tenga el material, podemos empezar.
La ltima pizca de desafo de De la Cerda se desvaneci, asinti con la cabeza y
se dio media vuelta para dirigirse a la escalera ms prxima delante ellos. Thomas fue
tras l con paso enrgico, tan enojado que no senta mucha satisfaccin por haber
amilanado al otro. Antes de llegar a lo alto de la escalera, se detuvo para echar un

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ltimo vistazo a la flota turca. El sol se haba alzado lo suficiente para baar la isla
con sus rayos clidos, y en mar abierto ya haban desaparecido los restos de neblina,
lo que dejaba al descubierto a la fuerza invasora en toda su magnitud. Daba la
impresin de que el horizonte entero estaba cubierto de velas y embarcaciones, para
entonces situadas a poco ms de cinco millas de la costa, dispuestas en forma de
media luna gigante en la superficie del mar. Los labios de Thomas esbozaron una
breve sonrisa al ver cuan apropiada era la formacin del enemigo, tras lo cual se
apresur escaleras abajo.

* * *
La guarnicin del fuerte trabaj duro durante el resto del da para despejar el patio.
De la Cerda sigui a Thomas con sumisin mientras ste recorra el fuerte y dictaba
notas sobre la cantidad de hombres asignados a cada posicin, el emplazamiento de
los caones del fuerte y el terreno que cubrira el arco de fuego de cada una de las
armas. Pregunt a De la Cerda sobre dnde se almacenara la municin, y qu
preparativos se haban llevado a cabo para su reposicin una vez empezara el asedio.
Tambin quiso saber cmo planeaban tratar a los heridos y evacuarlos a Birgu
mientras pudiera mantenerse abierta la comunicacin con el otro lado del puerto.
A medioda, los primeros civiles empezaron a entrar en el fuerte, y Thomas y
Richard observaban desde lo alto de la huerta a una extensa hilera de humanidad que
se apresuraba con preocupacin por el camino polvoriento que recorra la pennsula,
justo por debajo de la cima del promontorio de Sciberras. Unas finas estelas de humo
se alzaban en el aire en la distancia, por encima de las llamas de los edificios y
reservas de comida que las partidas enviadas desde el fuerte estaban quemando.
Hacan pasar a la gente al patio, y todos ellos parecan asustados. Algunos de los
nios lloraban aferrados a sus padres. Haban crecido escuchando historias sobre los
terrorficos asaltos que los corsarios haban realizado en la isla, y sobre las familias
que haban sido capturadas y vendidas como esclavos, arrancados los unos de brazos
de los otros para siempre. Slo los que eran demasiado pequeos para comprender el
peligro parecan ajenos a la tensin del momento y rean alegremente por aquella
emocionante interrupcin de las rutinas habituales de la vida diaria. Los adultos
ayudaban a los miembros ms ancianos de la familia, incluso a algunos los llevaban a
cuestas. Haba unos cuantos que traan consigo el ganado: algunas cabras, mulas y
jaulas grandes de mimbre con gallinas dentro. Se permiti la entrada al fuerte de los
animales ms pequeos, pero Thomas saba que no haba espaci dentro para las
bestias ms grandes, y en cualquier caso la guarnicin no se poda permitir el lujo de
alimentarlas. Se las arrebataron a los propietarios en la puerta, las llevaron a la vuelta
de la esquina del fuerte y las mataron. Muchos animales fueron descuartizados a toda
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prisa, y los pedazos de carne se echaron en barriles de salmuera, listos para sumarlos
a las reservas del fuerte. Pero los cuerpos de reses y mulas fueron arrojados al mar.
A primera hora de la tarde, un pequeo grupo que se acercaba por el camino a pie
llam la atencin de Thomas. Llevaban ropa de buena calidad, y cay en la cuenta de
que deba de tratarse de los miembros de una de las villas de la isla. A la cabeza del
grupo iba una figura robusta con bastn. Tras l iban unas cuantas mujeres con
pauelos en la cabeza, dirigidas por una figura alta con una capa verde.
Richard se rio.
No hay nada como huir de un enemigo para mermar las distinciones ms
evidentes entre la gente comn y corriente y sus superiores.
Bueno, puedes estar seguro de que se las arreglarn muy bien respondi
Thomas.
Ambos continuaron observando un momento, y Thomas se encontr con que se le
fue la mirada hacia la ms alta de las mujeres que se mova con cierto aire de
autoridad, ligeramente apartada del resto. Cuando llegaron a un centenar de pasos de
la puerta, Thomas sinti que un recuerdo despertaba en su mente. El detalle se le
escap un momento, y fue consciente de una sensacin vagamente inquietante en la
boca del estmago. Aguz la vista, pero la distancia era demasiado grande. An as,
tuvo una creciente sensacin de reconocimiento y not que un escalofro le recorra la
espalda al tiempo que se le aceleraba el pulso. Sus dedos aferraron el borde del
parapeto con fuerza y se alz sobre sus pies para otear.
A su lado, Richard se volvi a mirarlo con cara de desconcierto.
Qu pasa, sir Thomas?
Thomas abri la boca para responder, pero las palabras no salieron de sus labios.
En aquel momento, la mujer alz el rostro, enmarcado por unas trenzas de cabello
oscuro sin adornos, para mirar al fuerte mientras se acercaba, y Thomas se estremeci
sumido entre la negacin y la esperanza.
Es ella Santo cielo, es ella! Mara.

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CAPTULO 23
Mara? Richard se sobresalt. Imposible. Est muerta. Lo dijo Stokely. Cmo
puede ser ella?
Es ella afirm sencillamente Thomas. Tan seguro como que estoy vivo.
Dnde est?
Thomas alz la mano y la seal.
La mujer de verde.
La elegancia de sus ropas la hacan destacar entre la procesin de isleos
asustados, y Richard la distingui enseguida. Todava estaba a unas cincuenta yardas
de distancia.
Debis de estar equivocado.
Thomas no respondi de inmediato porque tema que Richard tuviera razn,
tema haber dejado que el profundo deseo de volver a verla lo engaara. Aguz la
vista, y su certeza de que se trataba de Mara fue aumentando con cada paso que la
mujer daba hacia la puerta. Slo haba una forma de saberlo con seguridad y, sin
saber siquiera lo que estaba haciendo, se alej del parapeto y se dirigi a las escaleras
que bajaban hasta el pasadizo de detrs de la puerta.
Sir Thomas! Richard lo llam. Esperad.
Thomas ignor a su escudero y aceler el paso: el sonido de sus botas reson en
los muros de piedra de la escalera, una mano lo agarr del hombro. Era Richard.
Thomas se zaf de l y continu escaleras abajo.
Qu vais a hacer? le pregunt Richard, que esta vez no hizo ademn de
seguirlo.
Thomas no lo saba, lo nico que saba era que tena que estar seguro. Ya volva a
embargarle la duda, y le aterrorizaba el golpe que supondra para su corazn el hecho
de haberse equivocado. Sali al pasadizo oscuro al pie de las escaleras, y vio que
estaba lleno de gente que entraba continuamente por el portn principal. Se dio
cuenta entonces de que la mujer y su squito an no podan haber llegado a la
entrada. Se hizo a un lado, y aguard con el corazn palpitante y una sensacin de
embriaguez, casi de mareo.
El hombre que llevaba el bastn apareci entonces de entre las sombras del
pasadizo del portn. Al cabo de un momento apareci la mujer, y Thomas pudo
distinguir los magnficos adornos de encaje verde que llevaba cosidos en la capa.
Llevaba parte del cabello trenzado, pero el resto de su melena caa sobre sus
hombros, mostrando unas finas vetas grisceas. La mujer se detuvo a no ms de cinco
pasos de l y recorri el interior del fuerte con la mirada. Sus ojos, oscuros y
penetrantes, pasaron la vista por encima de Thomas y de los grupos de soldados que
se llevaban los ltimos suministros que haba apilados en el patio aquella maana.

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Por ltimo, la mujer mir con lstima a las pias de civiles acuclillados en las losas,
algunos de ellos llorando abiertamente de desesperacin. El pequeo grupo de
sirvientes que haba seguido a la mujer la alcanz en el pasadizo, y los que iban
detrs los empujaron, por lo que su seora avanz y sali al patio.
La imagen de Mara que Thomas haba albergado en su mente durante ms de
veinte aos no era la de aquella mujer; sin embargo, las similitudes bastaban para
alimentar su ardiente deseo de que fuera ella. Tuvo el impulso de llamarla por su
nombre, pero le falt el valor para hacerlo, temiendo frustrar la posibilidad de que
fuera ella. La mujer dio varios pasos ms, cada uno de ellos ms lento que el anterior,
hasta que se detuvo y se qued inmvil. A pesar de que la gente iba desfilando por
ambos lados de ella, incluyendo los miembros de su casa, una sensacin de quietud la
uni a Thomas, que qued ciego al remolino de detalles que los rodeaban a ambos y
sordo a las voces de los soldados y a los sollozos de los civiles. La mujer se dio la
vuelta poco a poco y, entonces, aunque sin atreverse por completo a cruzar la mirada
con l, sus ojos recorrieron las losas que los separaban y ascendieron por el cuerpo de
Thomas hasta su rostro. Lo mir fijamente, y movi un poco los labios.
En aquel momento se desvanecieron todas las dudas, y Thomas avanz despacio
hacia ella y se detuvo a una distancia de un brazo, sin saber qu decir. Cmo poda
expresar con palabras veinte aos de aoranza que haba combatido con la necesidad
de aceptar que el pasado nunca podra recuperarse?
Thomas dijo ella en voz baja.
l sonri a medias, se sorprendi hacindolo y asinti ion la cabeza.
S. Sonri de nuevo. S Mara.
La expresin de la mujer estaba llena de sorpresa y desconcierto.
Cmo puede ser? Cmo es posible?
Thomas tuvo ganas de abrazarla, pero haba pasado tanto tiempo desde que la
toc por ltima vez que pareca haber olvidado cmo hacerlo, y no se atrevi a actuar
de forma equivocada y arriesgarse a un desaire. Fuera como fuese, tena que decir
algo.
Me han vuelto a llamar. La Valette envi a buscarme. Regres, desde
Inglaterra. Haba albergado la esperanza de volver a verte, no sabes cunto he rezado
por ello.
De pronto se vio el miedo en los ojos de la mujer, como si sbitamente se hubiera
encontrado al borde de un precipicio. Por un instante, Thomas temi que fuera a
apartarse de l, a darse media vuelta y salir corriendo. Pero aquella expresin se
desvaneci enseguida de su rostro, y la mujer sonri con aire vacilante.
Pues ya me ests viendo le tendi las manos. Thomas mir los dedos, an
finos como los recordaba, pero con pequeas arrugas y un leve aspecto ceroso que
revelaban su edad. No obstante, avanz medio paso hacia ella, la tom de las manos y

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sinti que un estremecimiento recorra su cuerpo al notar la fra suavidad de su piel.


Me dijeron que habas muerto le anunci sin pensarlo.
Muerto? Se ech a rer. No. Estoy muy viva. De momento. Y t? Me he
preguntado con frecuencia qu habra sido de ti cuando te marchaste. Imaginaba que
habras regresado a esa finca de la que hablabas. Que quiz habras encontrado
esposa y tuvieras una familia aadi con una alegra forzada.
No tengo esposa ni familia. Pero s, regres a mi finca.
Aquella conversacin contenida era como una presa que impeda una avalancha
de preguntas, declaraciones y cosas que requeran ser dichas.
Pensaba en ti a menudo dijo Thomas. Todos los das.
Ella sonri, pero la sonrisa se desvaneci, solt los dedos de Thomas que haba
sujetado con suavidad, y dej caer las manos a los costados al tiempo que meneaba la
cabeza.
Intent olvidarte. Intent
Sir Thomas!
El grito lo arranc al instante de la bullente confusin de emociones y, al
volverse, vio a De la Cerda que cruzaba el patio a toda prisa hacia ellos. Un criado
que llevaba una tnica negra con la cruz de la Orden en el pecho le iba pisando los
talones. Thomas se debati entre el cumplimiento de su deber y la necesidad de
aferrarse a aquel frgil vnculo con Mara. La mir con expresin suplicante.
Esprame aqu, slo un momento, te lo ruego.
Mara asinti, y Thomas se volvi hacia De la Cerda.
Qu ocurre?
Ha llegado un mensaje desde Birgu. De la Cerda seal al criado. Habla.
S, seor. El criado tom aire mientras intentaba permanecer erguido y
transmitir lo que le haban ordenado. El Gran Maestre os enva saludos y solicita
que regresis a San ngel de inmediato, seor.
De inmediato? Thomas frunci el ceo. Mir a Mara con preocupacin.
Pero si no he terminado aqu. Todava hay trabajo que hacer.
Seor, el Gran Maestre exige vuestra presencia insisti el criado.
De la Cerda no pudo contener una leve sonrisa.
Ya tenis vuestras rdenes, ingls. Creo que puedo volver a hacerme cargo de
mi puesto de mando. Os agradezco vuestra ayuda. Y ahora, ser mejor que os vayis.
Thomas apret los dientes, y acto seguido dijo que s con la cabeza.
Un momento.
Se dio media vuelta y se acerc a Mara.
Ya lo has odo. Tengo que marcharme. Pero debo volverte a ver lo antes
posible. Tenemos que hablar.
Hablar?

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Por supuesto, hay muchas cosas que quiero decirte, muchas cosas que quiero
que oigas. Dime que hablars conmigo.
Est bien.
Thomas recorri el patio con la mirada y vio la puerta de la pequea capilla.
Refgiate all dentro. Vendr a buscarte tan pronto como pueda. Lo juro.
La tom de la mano y, al estrechrsela con ternura, not un estremecimiento en su
piel y un arrebato de calor en su pecho.
Sir Thomas, por favor dijo el criado. Debemos irnos.
La solt y, en voz baja de modo que slo ella lo oyera, le dijo:
Volver.
Ella asinti, se dio media vuelta y dirigi un gesto a su pequeo squito para que
la acompaaran a la capilla. Thomas se la qued mirando unos breves instantes y, al
cabo de un momento, apareci Richard por la entrada de la torre. Se qued a un lado,
a una corta distancia y, con una expresin calculadora, observ a Mara mientras sta
se alejaba.

* * *
Mientras el bote cruzaba el puerto, Thomas se esforzaba por no volverse a mirar
atrs; no estaba seguro de si seria capaz de continuar adelante si Mara estuviese en el
parapeto viendo cmo se alejaba. A pesar de su silencio, su mente era un caos de
recuerdos y esperanzas descabelladas. Le sorprendi el hecho de que, a su edad, con
todo lo que haba experimentado y la actitud endurecida hacia el mundo que se haba
forzado a adoptar, se viera todava tan fcilmente embargado por las emociones
desenfrenadas y las ambiciones poco realistas de la juventud. Pareca ser que el viejo
adagio era cierto: uno se haca ms viejo, pero no ms sabio.
Sentado a su lado, Richard tambin guardaba silencio y estaba extraamente
inmvil, sin duda poniendo en orden sus pensamientos ante aquel giro inesperado de
la situacin. Cuando el joven habl por fin, mientras el bote se acercaba a la mole
imponente de San ngel, Thomas no pudo evitar sentir un resentimiento cansino ante
aquel inevitable sondeo en su pasado y en su corazn.
Por qu sir Oliver minti sobre ella?
Thomas se encogi de hombros.
Por venganza, tal vez. Saba que la noticia de su muerte me afligira.
Richard reflexion un momento.
La cuestin es, su presencia afecta de algn modo al verdadero propsito por
el que estamos aqu?
Por qu tendra que hacerlo?
Ha hecho que la situacin sea ms complicada para vos, y yo necesito de
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vuestra ayuda para entrar en los archivos. No me gustan las distracciones.


Cumplir con mi parte replic Thomas.
Prometedme que no seris imprudente con vuestra vida antes de que haya
conseguido lo que vine a buscar.
Eso depende ms bien del Gran Maestre. Pronto sabremos cul es su voluntad.
Thomas se dio la vuelta y seal al mar. Las velas blancas y cascos oscuros de la
flota turca se encontraban a tan slo unas millas de la costa; haban cambiado el
rumbo al sur, y pasaban lentamente frente a la boca del puerto para situarse mucho
ms all del alcance de todos los caones montados en los muros de los fuertes de la
Orden. Y tambin depende de ellos.
Richard se llev la mano a la barbilla y sigui pensando. El bote rode las rocas
de San ngel y el remero se dirigi al pequeo embarcadero situado al pie del fuerte.
Qu tenis pensado hacer con respecto a Mara?
Thomas mene la cabeza.
No tengo ni idea. Ya es bastante difcil aceptar el hecho de que est viva y de
que se encuentra aqu. Debo hablar con ella y averiguar cules son sus sentimientos.
Han pasado muchos aos, y no nos separamos de manera muy alegre. Por lo que s,
su afecto hacia m podra haberse desvanecido hace mucho tiempo. Lo nico que
puedo hacer es volver a verla y descubrir la verdad.
Y si la verdad es que ella todava os ama?
Thomas frunci el ceo.
No lo s, francamente. Si se me ha dado una oportunidad de enmendar los
agravios que he llevado en la conciencia durante tantos aos, lo har de todo corazn.
Y si su afecto ya no os pertenece a vos, qu vais a hacer entonces?
Thomas se volvi a mirarlo con el gesto torcido.
Crees que voy a perder las ganas de vivir? Olvidas que hace mucho tiempo
que me acostumbr a la idea de vivir, sin ms. Y ahora tengo motivos por los que
hacerlo. La Orden y Mara. Rezo para que pueda salvarlos a ambos y vivir para
disfrutar de la satisfaccin de haberlo hecho. Alivia esto en algo tus preocupaciones,
Richard?
De momento. Richard dirigi la mirada a mar abierto. Es una lstima que
no haya podido completar mi misin antes de que la trampa se cerrara.
El remero ci con una de las palas al tiempo que remaba con fuerza con la otra,
con lo que el bote vir por avante en el ltimo momento y roz las cuerdas
embreadas a lo largo del embarcadero. El criado que haban enviado a buscar a
Thomas salt al pequeo muelle, cogi el cabo de amarre y lo at con fuerza a un
poste, tras lo cual ayud al caballero y a su escudero a desembarcar. Thomas se
coloc bien la capa y, con un gesto, indic a Richard que lo siguiera por el estrecho
tramo de escaleras que suban al fuerte.

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* * *
El Gran Maestre se encontraba en su estudio con varios otros caballeros, todos
apiados en torno a la ventana observando el cuerpo principal de la flota turca, que se
deslizaba lentamente por el mar en calma. La retaguardia an se encontraba a unas
cuantas millas al norte, y no pasara frente al puerto hasta dentro de unas cuantas
horas. Thomas le dijo a Richard que se quedara con los escuderos y sirvientes que
esperaban a las puertas del despacho.
Debe de haber por lo menos trescientos barcos oy Thomas que calculaba
uno de los caballeros cuando l se acercaba.
Como mnimo aadi un hombre alto al que Thomas reconoci como el
mariscal De Robles, el oficial militar de ms rango de la Orden, y uno de los hombres
que haban rivalizado con La Valette antes de que este ltimo hubiera sido elegido
para el cargo de Gran Maestre. Thomas haba dado por sentado que Stokely tambin
estara presente, pero no haba ni rastro de l. Al ver a Thomas, La Valette lo salud
con la cabeza discretamente, y se volvi de nuevo para dirigirse a todos sus capitanes.
El enemigo se dirige al sur de la isla. Est claro que tienen intencin de
desembarcar en la baha de Marsaxlokk o en alguna de las ensenadas ms pequeas
que hay a lo largo de la costa. No podemos esperar impedir que lleguen a la costa,
pero podemos intentar retrasarlos. Para ello, he dado la orden de que el mariscal De
Robles tome a unos mil hombres y sigan a la flota enemiga mientras pasa junto a la
costa. Mir al mariscal. Debis atacar cualquier intento de desembarco, pero no
tenis que arriesgaros a un combate general. Caed sobre ellos con rapidez, matad a
tantos como podis, y luego replegaos antes de que puedan recibir refuerzos. Est
claro?
S, seor. Pero a los hombres les hierve la sangre aadi De Robles.
Querrn ponerse a prueba contra el enemigo en cuanto puedan.
En tal caso es vuestro deber contenerlos. Muy pronto tendrn oportunidad de
demostrar su valor.
S, seor. Los tendr a raya con firmeza.
Procurad que as sea. La Valette seal a otro de sus caballeros, a un hombre
de imponente atractivo con una cabellera rubia que le llegaba hasta los hombros. No
pareca tener ms de treinta aos, y llevaba un bigote muy bien recortado. Sonri
cuando el Gran Maestre lo seal: Caballero La Rivire. Se os ha encomendado la
tarea de comandar una fuerza separada y menos numerosa de hombres a caballo.
Vuestro trabajo consistir en emboscaros y hostigar al enemigo en cuanto lleguen a la
costa y el mariscal se repliegue a Birgu. Vos tampoco debis correr riesgos
innecesarios. Slo quiero que el enemigo crea que tenemos soldados esperando detrs
de cada roca y muro de la isla, para caer sobre ellos y cortarles el cuello. Este
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enfrentamiento va a ser tanto una guerra de nervios como un asedio convencional, y


los subterfugios y estratagemas van a desempear un papel tan importante como el
valor y la habilidad con las armas. Hizo una pausa y recorri a sus oficiales con la
mirada. Va a ser un combate a muerte. Superados en nmero como estamos, el
nico camino hacia la victoria es mantener la voluntad de resistir durante ms tiempo
del que los turcos puedan mantener la voluntad de conquistar. No os equivoquis, esta
lucha ser tan amarga, salvaje y brutal como cualquier otra en la historia.
Dej que sus palabras calaran en la conciencia de los dems, y luego volvi a
centrar su atencin en La Rivire.
Vos y vuestros hombres tenis que lograr otro propsito aparte de desconcertar
a los exploradores enemigos. Necesitamos algunos prisioneros para interrogarlos.
Capturad a unos cuantos y traedlos aqu. Necesitamos informacin detallada sobre los
efectivos e intenciones de nuestro enemigo lo antes posible.
Ser un placer, seor contest La Rivire con una amplia sonrisa.
Estoy seguro de ello. Os llevaris a sir Thomas Barrett como segundo al
mando. Demostr una disposicin muy til para este tipo de trabajo en el pasado.
Estoy seguro de que sus antiguos instintos volvern a despertar con semejante
oportunidad. Escuchad sus consejos, La Rivire. Hay pocos caballeros mejores que
vos a caballo, y vuestros hombres os seguiran hasta las fauces de la mismsima
muerte si vos se lo pidierais. Sin embargo, vuestro carcter posee una faceta
impetuosa que requiere una influencia moderadora, y se es el papel de sir Thomas.
Lo habis comprendido los dos?
Tanto Thomas como La Rivire movieron la cabeza en seal de asentimiento.
Tenis alguna pregunta, caballeros?
Thomas dijo lo que pensaba:
S, seor. Cundo partimos?
Ja! La Valette se rio con ganas. Apenas podis esperar para poneros a
prueba contra los turcos, eh? El mariscal De Robles saldr por las puertas de Birgu
al frente de sus hombres en cuestin de una hora. Vos y La Rivire os pondris en
marcha tres horas antes del alba para poder tender vuestra emboscada a cubierto de la
oscuridad. Fue pasando la mirada del uno al otro. No hubo ms preguntas.
Buena suerte, caballeros, e id con Dios.
El mariscal De Robles sali del despacho seguido por sus hombres, y La Rivire
y Thomas fueron detrs. Present al caballero francs a Richard, y le explic su
misin.
Regresa al albergue y prepara nuestras armas y equipo. Supongo que nos
proporcionarn monturas, no? pregunt Thomas a La Rivire.
Por supuesto. No estara bien que un caballero fuera andando a la batalla. Se os
suministrarn caballos a los dos.

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Os lo agradezco. Thomas inclin la cabeza, y luego se dio la vuelta para


dirigirse a Richard. As pues, ahora mismo no tengo nada que hacer. Regresar al
albergue a medianoche antes de reunimos con nuestra dotacin en la puerta principal,
dentro de Birgu.
S, seor. Y dnde vais a estar hasta entonces?
Debo ocuparme de un asunto.
Ah, s? La Rivire enarc una ceja. Qu puede ser tan importante? O tal
vez debera preguntar, quin puede ser tan importante?
Thomas se lo qued mirando, preocupado por el hecho de que sus motivos fueran
tan evidentes. Se encar al caballero con expresin firme.
Son asuntos personales, y cualquier caballero que valore su sentido del honor
debera saber que lo mejor es no inmiscuirse en esas cosas.

* * *
El remero estaba a punto de acomodarse en el fondo de su bote para descansar
cuando Thomas regres al muelle y le orden que volviera a cruzar el puerto. Unas
cuantas embarcaciones ms estaban haciendo la travesa mientras el sol de media
tarde iba descendiendo hacia el horizonte. Algunas de ellas transportaban suministros
a San Elmo y regresaban cargadas con civiles ansiosos por llegar a Birgu, donde
estaran ms seguros. Lo alegraba la perspectiva de ver a Mara y de pasar unas
cuantas horas con ella antes de tener que volver y prepararse para el ataque nocturno
con La Rivire. El desconcierto previo lo haba causado la impresin que tuvo al
encontrarla viva y el no saber lo que quera decirle. Ahora tena la confianza de que
podra hablar ms libremente, y averiguara lo que haba sido de Mara en el
transcurso de esos aos y si todava se mantena fiel al intenso sentimiento que una
vez compartieron.
Cuando el bote lleg a la diminuta franja de guijarros que haba bajo el fuerte,
Thomas no esper a que encallara y salt por encima de la proa cayendo al bajo con
un chapoteo. Vade el agua con rapidez hasta la orilla, y corri hacia el sendero que
suba serpenteando por el acantilado rocoso hasta el fuerte. El patio ya estaba sumido
en las sombras, haba cientos de malteses all apiados, y an llegaban ms por el
pasaje desde la puerta principal. Haba miedo en las expresiones de todos los all
congregados; algunos lloraban, y muchos otros estaban de rodillas rezando con fervor
para que los libraran de la ira de los turcos. Thomas se fue abriendo paso entre ellos
para cruzar el patio en direccin a la capilla. La gran puerta estaba abierta, y dentro se
vea el resplandor de muchas velas. Los bancos de la capilla estaban llenos de ms
devotos que oraban con fervor. Thomas busc a Mara con la mirada, pero no vio el
verde de su capa en ninguna parte. Recorri lentamente el pasillo mirando a ambos
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lados con atencin, pero no vio seales de ella. Con creciente inquietud, se acerc a
un sacerdote que acababa de salir del confesionario.
Padre, estoy buscando a una mujer. Tendra que haber estado aqu, donde le
dije que me esperara.
Una mujer?
Thomas asinti.
Llevaba una capa verde. Lleg poco despus de medioda con los empleados de
su casa. Le dije que me esperara aqu. La visteis?
Ah, s. De hecho vino a confesarse.
Y dnde est?
Se march.
Cmo decs? Thomas sinti una punzada de preocupacin. Adnde fue?
No lo s. No lo dijo. Lo nico que s es que pareca estar muy alterada, pero
quin no lo estara dadas las circunstancias? Orden a los que iban con ella que
recogieran sus pertenencias y abandonaron la capilla. No la he vuelto a ver.
Dej algn mensaje para m?
El sacerdote lo mir.
Vos sois?
Sir Thomas Barrett. Un amigo de la dama.
Entiendo. No, no dej mensaje alguno.
Nada?
Nada. Lo siento.
Y no tenis ni idea de adonde fue? Tal vez an est en el fuerte?
Lo dudo. Vi que su grupo se encaminaba hacia el portn principal. Supongo
que se dirigiran al embarcadero, a buscar algunos botes que los llevaran a Birgu. Si
queris encontrarla, os sugiero que la busquis all. Y ahora, si esto es todo, tengo que
ofrecer consuelo a los refugiados. Os importa, seor?
Thomas se hizo a un lado y dej pasar al sacerdote. Senta nuseas en la boca del
estmago. Por qu no lo haba esperado Mara? Por qu se haba marchado a toda
prisa? No se le ocurra ningn motivo que no implicara la posibilidad de que no
quera verlo. Era una perspectiva demasiado horrible para afrontarla, y Thomas se
aferr a la esperanza de que haba una buena razn por la que se haba visto obligada
a abandonar el fuerte. Bien, pues deba localizarla. No quedara satisfecho hasta or
de labios de Mara la verdad sobre sus sentimientos, en el sentido que fuera. De una
cosa estaba seguro. Una fortaleza bajo asedio era un pequeo mundo. Encontrarla
sera tan slo cuestin de tiempo.

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CAPTULO 24
Esto servir La Rivire sostuvo la mano en alto para detener a la pequea
columna. Todava era de noche, y las formas apenas discernibles de los caballeros y
soldados de a pie se prolongaban tras ellos, de manera que no tropezaran unos con
otros. El caballero que iba detrs de los dos jefes tom aire para transmitir la orden.
Columna! Alto!
Thomas se volvi rpidamente en la silla y exclam entre dientes con ferocidad:
Silencio, idiota!
Lo siento, seor.
Thomas hizo dar la vuelta a su caballo hacia aquel hombre. Peter Von Harsteiner
era un alemn alto y corpulento con el cabello oscuro y muy corto. Tuvo mucho
inters en presentarse voluntario para el grupo emboscado, y estaba claro que
idolatraba a La Rivire, motivo por el cual Thomas haba estado dudando si incluirlo
o no. l hubiera preferido a soldados ms avezados que tuvieran experiencia en un
trabajo como aqul, pero La Rivire ya haba elegido a sus hombres y desestim
alegremente las preocupaciones del ingls. Thomas fren su montura cerca del
alemn, y le dijo con amabilidad:
Mira, Von Harsteiner, los turcos ya han desembarcado a grupos avanzados.
Acaso quieres delatarnos?
El alemn mene la cabeza enrgicamente.
No, seor.
Era una pregunta retrica dijo Thomas en tono cansado. T mantn la
calma y guarda silencio. Ve ms despacio, con ms cuidado, y no hables a menos que
tengas que hacerlo. S que ests exaltado, pero este trabajo requiere de autocontrol y
de una coordinacin cuidadosa. Lo has entendido? Esta pregunta no es retrica.
Thomas vio la sonrisa divertida del alemn en la penumbra.
Lo entiendo.
Buen chico. Tir de las riendas y volvi a situar el caballo al lado de La
Rivire, a quien coment en voz baja: Impetuoso, pero deseoso de aprender.
Aseguraos de situarlo all donde no pueda causarnos ningn dao.
Oh, no supondr ningn problema afirm el caballero francs sin darle
importancia al asunto, al tiempo que examinaba el paisaje circundante.
La columna haba estado avanzando por un camino estrecho bordeado por unos
muros de piedra que llegaban a la altura de la cintura, y que eran un rasgo comn de
la isla. A ambos lados el terreno era desigual, con afloramientos rocosos y arbustos
raquticos. Por delante de ellos se alzaba el edificio de una granja, y con la brisa
nocturna les llegaba el hedor de los cerdos. Ms all, el camino ascenda por un cerro
que dominaba una de las bahas de la costa sur.

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Nos desplegaremos a ambos lados del camino decidi La Rivire.


Dejaremos que los turcos caigan en la trampa y los atacaremos por los flancos. Los
arcabuceros pueden abrir fuego, y luego pueden cargar los hombres montados.
Tendramos que poder zanjar el asunto en un visto y no visto.
Si nos desplegamos a ambos lados, no existe el riesgo de que nuestros
hombres puedan dispararse los unos a los otros por error? terci Thomas con
paciencia.
Creis eso posible?
S que ya ha ocurrido otras veces.
Hmmm. En tal caso, nos desplegaremos a la izquierda. Los arcabuceros en el
centro y los hombres a caballo en cada flanco. En cuanto d la seal, los tiradores
abrirn fuego, cargaremos contra el enemigo por delante y por detrs, y lo
aplastaremos haciendo tenaza. Eso debera funcionar, no?
Thomas dijo que s con la cabeza.
En tanto que los hombres armados con arcabuces trepaban por el muro y
buscaban posiciones con buena vista sobre el camino, los caballeros y sus escuderos,
ocho en nmero, desmontaron y llevaron sus caballos a un escondite. En cuanto La
Rivire y Thomas tuvieron la seguridad de que su pequea fuerza se hallaba bien
desplegada, entregaron las monturas a Richard para que las sujetara y siguieron por el
camino con cautela hacia la cima situada a una media milla ms all del punto de la
emboscada. Al pasar junto a la granja, vieron un montn de cerdos muertos que
haban sido quemados a toda prisa para dejar lo menos posible al enemigo. El hedor
de la carne chamuscada inundaba el aire, y se apresuraron a continuar. Por la
izquierda, les lleg algn que otro chasquido de fuego de mosquete, y el retumbo de
unos tambores en la distancia: el mariscal De Robles y sus hombres estaban atacando
a los primeros turcos que desembarcaban en la isla cerca de la baha de Marsaxlokk.
En la campia circundante parecan reinar el silencio y la calma, y Thomas era
consciente del ruido que hacan sus pasos en la superficie seca y polvorienta del
camino. Aminoraron el ritmo al llegar a la cima, salieron de la vereda y se dirigieron
a un afloramiento rocoso a unos cincuenta metros de distancia, donde se ocultaran
para observar al enemigo. Al rodear la roca ms grande, aparecieron ante su vista las
diminutas bahas de la costa meridional; La Rivire contuvo el aliento y mascull una
maldicin.
Aunque el inminente amanecer no era ms que un atisbo de cielo ms claro a lo
largo del horizonte del este, las estrellas y la fina luna creciente proporcionaban
suficiente iluminacin para revelar al menos un centenar de barcos al pairo en la
pequea baha que tenan justo delante. Los borrones oscuros de varias casitas, a
menos de una milla de distancia, sealaban la localizacin de la pequea aldea de
pescadores que haba al final del camino. Thomas aguz la vista y distingui cierto

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movimiento en la costa, a un lado de la aldea.


All, ya han empezado a desembarcar al oeste de Marsaxlokk.
Permanecieron acuclillados en silencio, vigilando al enemigo que se mova por la
aldea, y a medida que el amanecer iba invadiendo el horizonte fue revelando todo el
espectculo de la invasin enemiga de la isla. Los barcos anclados en la baha
parecan hallarse tan apiados que se fundan en una concentracin confusa, cuyos
mstiles parecan los rboles desnudos de un bosque en invierno. Entre los barcos y la
playa, una multitud de embarcaciones ms pequeas estaban transportando soldados
y pertrechos. Varias galeras haban varado en la arena y los soldados descendan con
cuidado por las planchas hasta la orilla. Haba pasado mucho tiempo desde la ltima
vez que Thomas haba visto a los guerreros turcos con los que haba combatido en su
juventud y, mientras observaba, los recuerdos de batallas pasadas se avivaron.
Una cortina de hombres con cascos cnicos, escudos redondos claveteados y
vestiduras sueltas y ligeras se haba desplegado por delante del ejrcito principal y
avanzaban con cautela. Tras ellos, otros grupos de hombres estaban formando en sus
unidades. Guerreros de todos los rincones del imperio turco se haban congregado
para la invasin. Jinetes con armadura y velos de cota de malla con los que se
protegan el rostro, arqueros que se haban entrenado para disparar a caballo, pero que
iban a luchar esta campaa a pie, hombres de las montaas del Kurdistn con el pelo
desgreado y vestidos con pieles. El cuerpo ms impresionante de todos lo formaban
los hombres que desembarcaban de las galeras. Soldados altos, de piel clara, que
llevaban sombreros blancos y altos, por encima de los cuales se agitaban unas largas
plumas de avestruz. Todos llevaban los arcabuces de can largo que les gustaba usar
a los turcos. Aunque eran ms incmodos que los que utilizaban los ejrcitos de
Europa, eran ms precisos y muy letales en manos de hombres que se haban
entrenado durante aos para utilizarlos. Aparte de sus armas de fuego, cada uno de
aquellos hombres llevaba una cimitarra y un escudo en el arns que colgaba de sus
hombros. En cuanto llegaron a la playa, formaron con rapidez por compaas y
aguardaron a que sus oficiales con turbante dieran las rdenes.
Jenzaros mascull Thomas.
Ya lo veo dijo La Rivire. Habis combatido alguna vez contra ellos?
En una ocasin. Thomas revivi el acontecimiento mientras responda. La
Valette asalt un puesto avanzado enemigo en Rodas. No sabamos que haba una
compaa de jenzaros en el fuerte, hasta que escalamos la torre de entrada y
sorprendimos a los centinelas de servicio. En cuanto se abrieron las puertas, La
Valette carg a la cabeza de nuestra tripulacin. Fue entonces cuando descubrimos a
qu nos enfrentbamos. Mene la cabeza. Luchaban como furias, aunque fueron
pocos los que tuvieron ocasin de ponerse armadura. Los matbamos y seguan
acudiendo, usando los puos e incluso los dientes si haban perdido las armas. Nunca

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he vuelto a ver a soldados tan fanticos como aqullos, y esperaba no tener que
volver a verlos. Mir al francs. Parece ser que an tenemos ms cosas en
contra.
La Rivire sonri ampliamente.
Yo soy jugador por naturaleza. Siempre he jugado segn el principio de que,
cuanto menores sean las posibilidades, ms vale la pena.
Thomas suspir.
Me figuro que no habris conseguido vuestra fortuna en las mesas de juego.
Nunca he perdido ms de lo que puedo permitirme.
Pues puede que eso est a punto de cambiar. Thomas volvi a centrar la
atencin en las fuerzas enemigas que desembarcaban en la playa. La primera
compaa de jenzaros estaba avanzando en direccin al camino que llevaba al
emplazamiento de la emboscada. A una media milla por delante de ellos, los
exploradores turcos avanzaban poco a poco, abrindose paso con cuidado por el
terreno desigual hacia el monte. Estn iniciando su avance.
Pues espero que De Robles tenga el sentido comn de replegarse hacia Birgu,
antes de que lo flanqueen.
Sabe hacer su trabajo repuso Thomas.
Se hizo un breve silencio, y el francs se volvi hacia l.
Por supuesto, vos sin duda ya habis luchado a su lado, antes de
Antes de que me obligaran a abandonar la Orden. S. Lo conoc entonces. Un
soldado excelente. No correr riesgos innecesarios.
A diferencia de vos.
Thomas se volvi bruscamente hacia l.
Hay algo que queris preguntarme? Porque si es as, ocupmonos de ello antes
de que tengamos que encargarnos del enemigo.
La Rivire solt una risita.
Vaya! Creo que he encontrado una grieta en vuestra armadura. Pero no tenis
que preocuparos por m, sir Thomas. No estoy tan obsesionado con el cdigo de
honor como algunos de los otros miembros de la Orden. Me incorpor para poder
tener la oportunidad de combatir. sa es mi vocacin. Por lo que a m concierne, el
nico error que cometisteis en ese asunto con la noble italiana fue no poder saliros
con la vuestra.
En serio? replic Thomas con frialdad. Crea que mi error fue no acatar
los valores que se esperan de un caballero.
Dichos valores se han vuelto ms flexibles en los ltimos aos. Es una lstima
que vuestra digamos indiscrecin no ocurriera diez aos ms tarde. Dudo que
nadie hubiera planteado pediros que dejarais la Orden.
Eso creis?

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No lo creo, lo s. Vuestra historia es un poco ms complicada de lo que vos


sabis.
Thomas se pregunt a qu se referira el francs, pero no le gust su tono burln y
no iba a morder el anzuelo. De todos modos no haba tiempo, el enemigo se estaba
acercando y tenan que regresar con el resto de los hombres.
Vamos, tenemos que irnos.
Permanecieron agachados mientras se alejaban con sigilo de las rocas, y se
apresuraron a regresar al emplazamiento de la emboscada. Un resplandor plido se
estaba extendiendo a lo largo del horizonte del este, de modo que, cuando el enemigo
llegara a su posicin, los primeros rayos de sol los cegaran y les resultara ms difcil
detectar cualquier seal de peligro. Thomas se sinti complacido al ver que no
distingua a ninguno de sus hombres ni oa ningn ruido al acercarse, y hasta el
ltimo momento no vio el cabello rubio y alborotado de Von Harsteiner, que asomaba
por detrs de la pared de un corral prximo a la granja.
Ya vienen? pregunt el alemn con impaciencia.
S contest La Rivire con una sonrisa. Y habr de sobras para todos.
Una expresin preocupada cruz por el semblante de Thomas durante un breve
instante. El francs pareca poseer una vena imprudente que podra poner en peligro
el xito de la emboscada. Estaba demasiado ansioso por combatir al enemigo. La
tarea que La Valette les haba encomendado dependa de la paciencia, el sigilo y la
voluntad de retirarse en cuanto la escaramuza amenazara con rseles de las manos.
Tenan que tomar prisioneros, no proporcionarlos.
Thomas y La Rivire escondieron sus monturas y se unieron al grupo de
escuderos de la izquierda de la lnea. Los caballeros del otro extremo, ms all de la
lnea de soldados a pie, se hallaban a las rdenes de Von Harsteiner. Los hombres
permanecieron preparados y esperaron, con los sentidos alerta, la aproximacin del
enemigo. Thomas dirigi una mirada rpida a Richard; estaba a unos pocos metros de
distancia, agachado detrs de una roca, con una mano sobre el pomo de su espada.
No tuvieron que esperar mucho. Una figura sola apareci en lo alto del cerro y
avanz por el camino con cautela, mirando a derecha e izquierda. Llevaba un casco
cnico que acababa en punta, e iba armado con una lanza. Cuando lleg a la granja,
se detuvo y observ lo que le rodeaba con atencin. Hubo un momento en el que
Thomas tuvo la seguridad de que el turco lo estaba mirando directamente y se qued
inmvil, aguardando a que el hombre diera la seal de alarma. Pero el explorador se
dio la vuelta para alejarse y Thomas dej escapar un suspiro de alivio. Los sonidos de
combate distantes que les llegaban del lugar donde se encontraba la fuerza de De
Robles se intensificaron, y contribuyeron a ahogar cualquier ruido que pudieran hacer
los caballos o el raspar de una manopla en la roca. De pronto, el explorador turco
abandon el camino y entr en la granja. Oyeron un ruido de muebles que se movan,

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y poco despus el hombre sali por la parte de atrs de la granja con un par de
taburetes. Se alej un poco del edificio, hizo pedazos uno de los taburetes contra una
roca y empez a preparar una fogata.
Thomas ech un vistazo por encima del hombro y vio el tono dorado del
horizonte. Se acerc poco a poco al caballero francs y le susurr:
Si se queda aqu, nos ver cuando salga el sol. Tenemos que deshacernos de l.
Podramos hacerlo prisionero sugiri Richard. Y regresar a Birgu con l.
Nos hace falta un oficial replic La Rivire. Y el enemigo necesita que le
den una buena leccin. Pero sir Thomas tiene razn: primero debemos ocuparnos de
ste.
Ir yo dijo Richard en voz baja.
Thomas hizo un gesto de negacin.
No. T qudate aqu. Yo lo har.
La Rivire pareci sorprendido por un instante y, acto seguido, dirigi un gesto a
la granja abandonada.
Muy bien, como gustis, ingls.
Thomas avanz despacio al tiempo que desenvainaba la daga, abrindose paso
con cautela por entre los arbustos que ocultaban a los caballeros del flanco izquierdo
de la lnea. Por delante de l, el explorador continuaba colocando los pedazos de
madera astillada para formar una tosca pirmide, luego rasg unos trapos que haba
sacado de la granja y los meti en los huecos que haba dejado entre los trozos de
madera. Mientras trabajaba, levantaba la vista con frecuencia para escudriar el
terreno en direccin al puerto principal, y de vez en cuando volva la mirada al cerro
a la espera de que llegaran sus compaeros. Thomas lleg al pequeo establo, que era
poco ms que un cobertizo, y avanz poco a poco por toda su longitud hasta llegar a
la esquina, donde pudo asomarse para situar con exactitud al soldado enemigo. En
cuanto hubo completado la pequea fogata, el turco se enderez, estir los hombros,
cruz el corral y se apoy en el bajo muro de piedra que bordeaba el camino, de
espaldas a Thomas. ste aguard un momento para ver si el hombre se mova, pero el
explorador se qued donde estaba. Mir a ambos lados del camino, y despus se
acomod mirando a Mdina, donde el oscuro campanario de la iglesia se alzaba contra
la luz del amanecer. Thomas aferr la daga, la sostuvo con el brazo extendido y se
agach un poco ms, al tiempo que avanzaba hacia el turco pisando despacio para no
hacer crujir la grava bajo sus botas. El sonido de los disparos del este estaba
disminuyendo, y ya no se oan ms que las ltimas rplicas mientras De Robles y sus
hombres rompan el contacto y retrocedan hacia Birgu. En aquel momento, cuando
Thomas se hallaba a no ms de diez pasos del explorador, un atisbo de movimiento a
su izquierda atrajo su atencin, y vio un estandarte que apareca poco a poco en la
cima. El turco tambin se fij en l y, al cabo de un instante, clav su mirada en

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direccin a Thomas. En cuanto vio al cristiano abri desmesuradamente los ojos con
expresin alarmada.

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CAPTULO 25
No haba tiempo para dudas. Thomas se precipit hacia delante al tiempo que echaba
la daga un poco hacia atrs y tensaba los msculos del brazo, listo para asestar el
golpe. El explorador se dio la vuelta con rapidez, y su sorpresa slo provoc una
levsima vacilacin. Alz el brazo izquierdo para protegerse la cara, a la vez que con
la mano derecha agarraba el mango de marfil de su daga. La hoja fina y curva sali
de su vaina en el preciso momento en que Thomas golpe. Su ataque no tuvo nada de
delicado, ni hubo ningn intento de entablar un duelo con su adversario, fue
simplemente una arremetida con la intencin de chocar contra el explorador y
derribarlo. El otro hombre era de constitucin menuda, y el impacto lo lanz contra el
muro. Thomas clav la daga con fuerza, la hoja atraves tela y carne y el explorador
solt un grito ahogado de dolor. Pero el golpe rebot en sus costillas; la herida
sangraba copiosamente, aunque no lo incapacit. Con un gruido de furia, el
explorador lanz hacia un lado el brazo con el que empuaba el cuchillo, y la hoja
golpe la hombrera de Thomas y se desvi hacia arriba, con lo que la punta le roz el
pelo y le desgarr el cuero cabelludo, lo que le caus un dolor agudo. Thomas
arremeti de nuevo, y esta vez enterr la hoja en el tejido blando del estmago del
otro. El turco solt un profundo gemido y le propin un puetazo en la cara a
Thomas. Se le nubl la visin al instante, y retrocedi con un tambaleo para ponerse
fuera del alcance del cuchillo del turco. El cristiano tropez en una piedra y cay
pesadamente de espaldas, y el golpe lo dej sin aliento.
Thomas solt un leve grito ahogado y se maldijo por no haber podido matar a
aquel hombre limpiamente. Ahora estaba a merced de su enemigo, y esperaba notar
en cualquier momento el fuerte golpe letal de la daga del explorador. Cuando empez
a aclarrsele la vista, se apoy en los codos y flexion las piernas para levantarse. Vio
al explorador a unos diez pasos de distancia, iba a gatas e intentaba alejarse
rpidamente y huir hacia sus compaeros. El hombre volvi la vista atrs y vio a
Thomas. Se levant como pudo, apretndose el estmago con una mano en tanto que,
con la otra, que an sostena la daga, se agarraba a lo alto del muro. Empez a
moverse en direccin al camino, hacia sus compaeros, intentando gritar, pero el
esfuerzo le supona un sufrimiento excesivo y en lugar de eso apret los dientes y se
concentr en escapar.
Thomas, que todava respiraba con dificultad, fue tras l tambalendose por el
corral. Tena la sensacin de que un peso enorme le oprima el pecho y empezaba a
sentirse mareado. Se detuvo y sacudi la cabeza para intentar desprenderse de las
nuseas, y entonces vio que el explorador haba aumentado su ventaja, incluso a pesar
de su herida. An podra ser que escapara. El turco mir hacia atrs, lleg a la misma
conclusin y separ los labios en una breve sonrisa, pero al cabo de un instante sus

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rasgos se crisparon de dolor. Solt una maldicin entre dientes y sigui avanzando a
trompicones.
No susurr Thomas con furiosa desesperacin. Apret el puo libre y se
oblig a ir tras el explorador, pero apenas dio unos pasos cuando tuvo que detenerse,
jadeando. Justo en aquel instante percibi un movimiento, y alguien pas corriendo a
su lado. Vio vagamente que aquella sombra lanzaba algo en la oscuridad, y oy un
suave golpe sordo en la direccin del turco, que acababa de llegar al camino. El
hombre cay de rodillas profiriendo un gemido y se llev la mano izquierda a la
espalda, buscando a tientas el mango oscuro del cuchillo que le acababan de clavar
debajo del omoplato.
Richard se volvi a mirar a Thomas.
Estis herido?
Thomas le dijo que no con la cabeza.
Sin resuello
Satisfecho, Richard se dio la vuelta hacia el explorador y se puso detrs de l.
Alz la bota y le propin un golpe salvaje, con lo que el turco se desplom. Richard
apoy la bota en la espalda del explorador, se agach y le extrajo el cuchillo de la
espalda. Con un movimiento rpido, agarr al turco del casco y le levant la cabeza
para cortarle el cuello. El cuerpo de aquel hombre se estremeci, y sus botas se
agitaron sobre el camino seco. Richard no esper a que dejara de moverse antes de
limpiar la hoja en las vestiduras del enemigo y devolverla a su vaina. A continuacin,
agarr al turco por uno de los pies calzados con sandalias y lo arrastr de vuelta al
corral.
Ayudadme le pidi a Thomas entre dientes.
Thomas, que an se estaba recuperando, enfund su daga y agarr el otro pie.
Juntos tiraron del cuerpo hacia el pequeo establo.
Qu ocurri?
Thomas alz la mirada y vio a La Rivire, medio agachado junto a la esquina del
establo.
No pasa nada, seor respondi Richard. Nos hemos ocupado del
explorador.
Ya lo veo. Qu estis haciendo?
Esconderemos el cuerpo en el establo y regresaremos a nuestras posiciones.
Esperad. La Rivire se irgui y se dio la vuelta para mirar hacia el camino.
Seal un hueco en el muro, un punto en el que algunas piedras se haban cado y que
estaba delante de los hombres que aguardaban emboscados. Poned el cuerpo all,
apoyado contra la pared al otro lado del camino.
Cmo decs? Richard frunci el ceo. All lo vern.
Precisamente! La Rivire sonri. Hacedlo. Estar con vos dentro de un

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momento.
Richard mir a Thomas, que asinti con la cabeza, y sacaron el cuerpo a rastras
para apoyarlo contra el muro. La Rivire se acerc a los restos chamuscados de los
cerdos y sac su daga. La manej unos breves momentos, y regres con los dems a
toda prisa.
Ya est. El toque final para nuestra pequea trampa.
El caballero francs se inclin sobre el cuerpo, le abri la boca a la fuerza con una
mano y le meti algo dentro. Luego se levant y movi la cabeza en seal de
satisfaccin.
Esto debera servir.
Thomas baj la mirada, vio que de la boca del turco sobresala un morro de cerdo,
y comprendi el propsito de La Rivire de inmediato.
Por qu habis hecho eso? le pregunt Richard en voz baja y con
repugnancia.
La Rivire solt una risita.
Explqueselo, sir Thomas.
El cerdo es un animal sucio para los musulmanes. No comen su carne. Cuando
los compaeros de este hombre lo vean, se sentirn muy ofendidos. Lo primero que
harn ser bajar la guardia mientras intentan sacar esta afrenta de su vista.
Exactamente coincidi La Rivire, y se volvi a mirar hacia el cerro. Los
otros dos siguieron la direccin de su mirada, y Thomas distingui con claridad que
la cabeza de la columna que se aproximaba estaba llegando a la cima, reflejando los
primeros rayos del sol naciente.
Estn de cara a la luz dijo Richard. Con suerte no habrn visto nada que
los alarme.
Pues escondmonos orden La Rivire. Agachaos.
Con l en cabeza, salieron del camino y cruzaron a toda prisa el pequeo campo
hacia las rocas en la que estaban escondidos sus hombres. Tomaron los cascos que
colgaban de los pomos de sus sillas de montar y se los pusieron con rapidez, se
abrocharon el barboquejo y se situaron junto a sus caballos, listos para montar y
cargar en cuanto La Rivire diera la orden. Thomas se haba recuperado de sus
dificultades para respirar, y sus labios se curvaron en una mueca de amargo reproche.
Su intento de despachar al explorador enemigo haba sido desastroso. De no ser por
Richard, el turco podra haber escapado y avisado a sus compaeros de la trampa que
los aguardaba. A Thomas le dola que su escudero hubiera tenido que acudir a su
rescate. La poca en la que haba sido un guerrero formidable haba quedado atrs, y
aqulla era quiz su ltima oportunidad de hacer algo notable antes de que ya slo
sirviera para contar historias de glorias pasadas a los pequeos junto al fuego y poco
ms.

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Cerr los ojos con fuerza, y se oblig a dejar de pensar en la vergenza. Un


soldado nunca debe distraerse antes de un combate. Era una leccin que el maestro de
esgrima de su padre le haba inculcado desde el principio. Un soldado, tal vez,
reflexion Thomas, pero para un caballero haba otros cdigos y principios a los que
atenerse. Por encima de todo, la caballerosidad. Sin embargo, no haba espacio para
semejantes reparos morales en la eterna guerra entre la Orden y el islam. Lo nico
que importaba era la destruccin del enemigo donde y cuando quiera que se
enfrentaran a l.
Con sbita perspicacia, Thomas supo que aqulla era la verdadera atraccin que
la Orden ejerca sobre hombres como l mismo y La Rivire. Las guerras que se
libraban dentro de la cristiandad, el localismo cruel y la rivalidad de reyes y prncipes
no eran ms que tristes sombras de causas por las que vala la pena luchar, por las que
vala la pena matar por las que vala la pena morir. Slo la Orden proporcionaba
una sencilla claridad moral. Presentaba un mundo contra el otro. No haba dudas que
te atribularan, o al menos que atribularan a un hombre religioso, pens Thomas con
irona. Haca mucho tiempo que haba combatido con su fe, que sinti cmo se le
escurra de entre las manos cuando haba crecido de nio a hombre. A pesar de todas
sus plegarias, nunca haba recibido la menor respuesta, por no hablar de una visin
sagrada, o de un milagro. Slo un vaco que creca en su interior, y que siempre
planteaba una cruda alternativa: o su vida era lo nico que haba, y el hombre vena
del polvo y se converta en polvo y aceptaba la brevedad de su existencia, o bien
optaba por realizar acciones dignas de prevalecer en los anales de las hazaas
humanas. Lo que s comprenda era lo siguiente: l estaba all para dar cierto sentido
a su existencia. No luchaba por la gloria de Dios, sino por la supervivencia del mundo
de los que crean y de los que se vean obligados a soportar su descreimiento en
silencio, como l mismo. Estaba dispuesto a luchar y morir por ellos. Se endureci y
se concentr mientras vea acercarse al enemigo.
Los turcos marchaban por el camino con una audacia despreocupada, charlando y
riendo entre ellos en voz alta, con la cabeza y el corazn henchidos de la confianza
arrogante de quienes se hallan al inicio de una campaa de cuyo resultado no tienen
ninguna duda. Haban acudido all en masa, posean los caones ms poderosos del
mundo y los ingenieros de asedio ms inteligentes, estaban a las rdenes del sultn
Solimn el Magnfico, y haban sido bendecidos por Al. Thomas comprenda
perfectamente su buen humor, y tambin comprenda la astucia del Gran Maestre,
quien saba lo importante que era asestar un golpe a su confianza desde el primer
momento en que los turcos pisaran suelo maltes.
El enemigo se aproximaba, y Thomas vio que no haba ms de un centenar de
hombres, armados con espadas y escudos y unos cuantos con picas. No llevaban
armadura y, aparte de los escudos, su nica proteccin era un casco de metal bruido

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con una cogotera de malla que les protega el cuello y los hombros. Llevaban unas
vestiduras holgadas para facilitarles el movimiento y limitar la incomodidad del calor
del verano. Al frente de aquellos hombres iba un oficial montado en un caballo gris,
cuyas riendas y silla estaban adornadas con galn de plata. El ropaje del oficial era de
seda oscura con estrellas y medias lunas blancas cosidas en la tela suelta. Llevaba un
turbante negro, y su barba rala, as como su postura erguida y altanera, revelaban su
juventud. Del mismo modo que su falta de vigilancia y el hecho de que no hubiera
enviado una vanguardia por delante revelaban su inexperiencia.
Thomas mir a La Rivire, y vio que el caballero francs estaba observando al
enemigo con mucho detenimiento, sin rastro de su anterior frivolidad. Percibi la
atencin de Thomas, y le dirigi una breve mirada inexpresiva, tras lo cual se volvi
de nuevo hacia los turcos. El sonido de su animada charla inund la atmsfera del
amanecer y acall el canto de unos cuantos pjaros, que retozaban en la maleza
dispersa en torno a la granja. Cuando se aproximaron a la entrada de aquella humilde
serie de edificios, el oficial vio el cuerpo del explorador apoyado en el muro que
bordeaba el camino. Tir de las riendas con brusquedad, levant una mano y grit
una orden. Los soldados de la columna se detuvieron tras dar algunos pasos ms, y
guardaron silencio mientras estiraban el cuello para ver qu era lo que los haba
hecho parar. El oficial dio una orden con rapidez, y los cuatro soldados que abran la
columna dejaron los macutos en el camino, avanzaron con cautela junto a su oficial y
se acercaron al cuerpo.
La Rivire coloc la mano en el pomo de la silla, y se prepar para poner el pie
izquierdo en el estribo y montar en su caballo. Pero sus ojos seguan estando clavados
en el enemigo.
Al cabo de un momento se oy un grito de horror y luego otro, pero esta vez de
furia. Hubo ms gritos, y el joven oficial espole su caballo y avanz para reunirse
con los cuatro soldados. Baj de la silla, agarr el morro de cerdo, se lo quit de la
boca al explorador y lo arroj por encima del muro. A pesar de no haber recibido
ninguna orden, la columna empez a avanzar poco a poco para ver mejor la causa de
aquel arrebato.
La Rivire se dispuso a montar, y Thomas le susurr con fuerza:
Esperad. Dejad que llenen el hueco antes de atacar.
El francs vacil un momento, debatindose entre el deseo de cargar contra su
enemigo y el buen juicio del consejo de Thomas, y al cabo asinti con un gesto y se
qued quieto. A medida que los turcos se daban cuenta de lo que le haban hecho al
explorador, sus gritos de indignacin fueron incrementndose y empezaron a apiarse
en torno al oficial que estaba de pie junto al cadver. Thomas percibi la tensin de
los hombres que tena a su alrededor y a lo largo de la lnea de los que estaban
ocultos tras las rocas y la maleza.

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Slo un momento ms dijo entre dientes mientras la columna se desordenaba


rodeando a su oficial.
Abran fuego! grit una voz a su izquierda.
Thomas volvi la cabeza de golpe con la boca abierta para revocar la orden, pero
cay en la cuenta de que no tena sentido.
La atmsfera se llen con el chisporroteo de la plvora en las cazoletas y los
estallidos ensordecedores de los arcabuces que escupieron llamas y humo. Los turcos
se haban dado la vuelta alarmados al or aquella orden a voz en cuello, y varios de
ellos cayeron de espaldas contra la multitud apiada cuando fueron alcanzados por
los pesados proyectiles de plomo.
A la carga! bram La Rivire.
Thomas, Richard y los escuderos montaron rpidamente, desenvainaron las
espadas y espolearon a los caballos para salir al descubierto. A su izquierda, Thomas
vio a Von Harsteiner que golpeaba a su caballo en el costado con el dorso de la
espada mientras diriga a los caballeros del otro flanco. El alemn profera alaridos
incoherentes mientras cargaba, y Thomas se dio cuenta de que haba sido l quien
haba gritado la orden de disparar. Los soldados de a pie situados entre los dos
flancos bajaron sus arcabuces, agarraron sus picas y echaron a correr hacia los turcos,
que an estaban demasiado atnitos por el ataque como para reaccionar. Al entrar en
el camino, los dos grupos de jinetes hicieron virar sus monturas, se encararon hacia
los turcos y cargaron contra el objetivo. Thomas aferr las riendas con la mano
izquierda, se inclin hacia delante y baj la punta de la espada con el brazo listo para
asestar el golpe, mientras se echaba encima de aquel remolino de tnicas y rostros
aterrorizados atrapados en el camino. Al ver a los jinetes cubiertos de acero, el pnico
se adue de los enemigos que se encontraban ms cerca, los cuales dieron media
vuelta y trataron de huir. Algunos de ellos treparon al muro de piedra, otros se
adentraron entre sus filas corriendo y provocando an ms confusin. Unos cuantos
permanecieron en su sitio con los escudos alzados y las espadas listas para
defenderse.
Thomas eligi a un hombre que tena justo delante y, cuando su montura lo
golpe echndolo a un lado, l asest un tajo en el hombro al turco y recuper la hoja
de un fuerte tirn, arremeti contra la cabeza cubierta con el turbante y not el golpe
sordo cuando la hoja entr en contacto, antes de que el hombre se desplomara.
Thomas slo oa el ruido metlico del choque de las hojas, los relinchos de los
caballos y los gritos y chillidos de los hombres combatiendo, matando y muriendo.
Vio a Richard que, con los dientes apretados, se adentraba con su montura entre la
multitud de turcos, al tiempo que iba asestando cuchilladas salvajes a diestro y
siniestro y las gotas carmes rociaban el aire, el costado de su caballo y salpicaban el
acero bruido de su peto.

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Atisbo entonces un brillo de acero a su derecha, y se volvi justo a tiempo de


extender el brazo y parar la pesada cimitarra que describa un arco directo a su
hombro. El fuerte estrpito de las hojas al chocar inund sus odos, y la sacudida del
impacto le recorri el brazo hasta el hombro. Thomas apret los dientes para empujar
la cimitarra y apartarla, y fij la mirada en un guerrero alto y corpulento con cota de
malla y casco puntiagudo. Unos ojos oscuros y centelleantes le devolvieron la mirada
a ambos lados de una ornamentada guarda para la nariz, y el turco gru con
frustracin al tiempo que echaba la espada hacia atrs y la haca girar para realizar un
nuevo intento de abatir a Thomas. El hospitalario se apoy bien en los estribos y
lanz una estocada contra la garganta del turco con todas sus fuerzas. La punta se
clav por debajo de la barba del hombre y por encima de la cota de malla, y atraves
el tejido blando, cartlago y vasos sanguneos hasta salir a travs de los msculos de
la nuca. El turco abri los ojos de par en par por la impresin y el dolor y, cuando
Thomas arranc su espada para recuperarla, separ los labios en una mueca. La
sangre man de la herida de aquel hombre, que dej caer su espada para intentar
contener la hemorragia con desesperacin. Sus compaeros lo apartaron bruscamente
cuando se alejaron en tropel de los caballeros montados que se abran paso a la fuerza
por entre la multitud.
Aunque los turcos superaban en nmero a sus atacantes, el asalto haba sido tan
repentino y feroz que haba destrozado su jactanciosa confianza de haca un
momento, y el enemigo rompi filas y huy trepando por los muros de ambos lados o
intentando desesperadamente eludir a los jinetes y salir corriendo por el camino.
Haba ya una docena de sus compaeros tendidos en el suelo de aquel camino
pedregoso, desangrndose en la tierra. Slo uno de los hombres de La Rivire haba
resultado herido por una pica en la cadera y haba salido cojeando del hueco en el
muro con una mano agarrada con fuerza a la tela ensangrentada de su gambesn. El
oficial turco y unos cuantos de sus hombres seguan haciendo frente a sus atacantes, y
Thomas seal al oficial con su espada.
Capturadlo! Capturadlo y todo habr terminado.
Richard se volvi a mirar atrs y asinti con la cabeza, espole su caballo y se
inclin hacia delante con la espada desenvainada y lista para asestar un golpe. Unos
cuantos soldados de a pie se apiaban en torno a su oficial dispuestos a protegerlo
con sus vidas. La montura de Richard se precipit contra ellos y empuj a dos, que
retrocedieron tambalendose al tiempo que l golpeaba a un tercero, al que cercen la
mano armada para luego hundirle profundamente la hoja en el cuello y rematarlo.
Thomas hizo avanzar a su caballo y pas junto a su escudero, hasta que estuvo frente
al oficial enemigo.
Rndete! le grit Thomas. Rndete o muere!
Tanto si el turco hablaba francs como si no, entendi perfectamente la orden y

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escupi con desprecio, tras lo cual clav sus espuelas y se lanz con su montura
directamente hacia Thomas. El caballo del turco era ms ligero, y apenas hizo
retroceder un paso al corcel de Thomas cuando sus pechos chocaron. La hoja del
oficial enemigo cort el aire hacia Thomas, pero rebot en su hombrera. El
hospitalario devolvi el golpe al instante, pero el oficial lo par antes de que los
caballos se hubieran cruzado del todo. Los dos hombres tiraron de las riendas y se
dieron la vuelta para continuar con el duelo. El turco fue el primero en volver su
montura y arremeti con su espada apuntando a la cabeza de Thomas. No haba
tiempo para parar el golpe y Thomas se arroj a un lado. La hoja hendi el aire con
un leve silbido y el cristiano se esforz para erguirse de nuevo.
Vio a Richard que avanzaba poco a poco al otro lado del turco y le grit:
Djalo! ste es mo!
Richard vacil, pero tir de las riendas. Su montura agit la cabeza al detenerse
bruscamente. Thomas apenas tuvo tiempo para alzar la espada, antes de que el
siguiente golpe se abatiera sobre su casco describiendo un arco. La cimitarra le
golpe la espada cerca de la empuadura y Thomas gir la mueca al instante para
atrapar el arma de su oponente. Con un violento tirn, arranc la cimitarra de manos
del oficial y la tir al suelo, tras lo cual hizo avanzar a su caballo y apunt con su
hoja a la garganta del turco.
Rndete!
Al turco le centellearon los ojos por un momento con un brillo desafiante, y
Thomas crey que tendra que matar a ese hombre, pero el oficial acab por hundir
los hombros e inclinar la cabeza admitiendo la derrota.
Richard, encrgate de l. Lo necesitamos para interrogarlo, pero si intenta
escapar, mtalo.
Su escudero asinti con la cabeza y orden a uno de los soldados de La Rivire
que le atara las manos a la espalda al oficial turco, mientras l sostena la espada
apuntndole a la cara. Thomas se irgui en la silla de montar y recorri el
emplazamiento de la emboscada con la mirada. Haba ya ms de veinte enemigos
abatidos; algunos de ellos estaban heridos, y suplicaron con desesperacin antes de
que los mercenarios italianos los remataran. Ms all, los supervivientes de la
columna se haban desperdigado por los campos circundantes. La Rivire y los otros
caballeros los perseguan, as como la mayor parte de los escuderos, gritando de
excitacin mientras cabalgaban y mataban a su presa.
Esos imbciles han perdido la cabeza mascull Thomas con enojo al tiempo
que envainaba su espada.
Al cabo de un momento, oy el toque estridente de un cuerno y, al volver la vista
al este, vio un numeroso grupo de jinetes, tal vez unos treinta, que cabalgaban hacia
el camino. Algunos caballeros y escuderos frenaron sus caballos al or el sonido, y los

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ms perspicaces vieron enseguida que estaban en peligro de quedar aislados de Birgu.


Hicieron dar la vuelta a sus caballos y galoparon de vuelta a la ruta. La Rivire y dos
de los escuderos, sin embargo, se encontraban muy por delante de sus compaeros y
tardaron ms en reaccionar. Thomas se dio cuenta de que se hallaban en grave
peligro. Pero l tena que llevarse de all al prisionero y al resto de los hombres para
ponerlos a salvo. Inspir profundamente y se llev una mano a la boca para hacer
bocina.
Replegaos! Volvemos a Birgu! De inmediato!
Los mercenarios y los hombres a caballo respondieron a la orden y abandonaron
rpidamente el lugar de la emboscada, sirvindose de la desigualdad del terreno para
cubrir su retirada. Thomas se volvi a mirar a Richard, que estaba custodiando al
oficial atado.
Scalo de aqu.
Y vos qu vais a hacer?
Yo ir enseguida. Vete! Llvate a los hombres!
Richard accedi a regaadientes, envain su arma y tom las riendas del caballo
del turco para conducirlo de vuelta a Birgu. Lleg hasta el lugar de la emboscada, y
los otros soldados montados los siguieron. Thomas se qued all, observando con
preocupacin a La Rivire y sus escuderos que, bloqueados y sin esperanzas de poder
escapar, se dirigieron a una pequea elevacin y se dieron la vuelta para hacer frente
a la caballera turca que se les acercaba. El sol ya se haba separado del horizonte, y
sus rayos se reflejaban en las armas y armaduras bruidas de los turcos con un brillo
rojizo, mientras stos suban por la cuesta a toda velocidad y se lanzaban contra los
tres hombres. Thomas alcanz a ver un ltimo atisbo del caballero francs, antes de
que las hojas dejaran de lanzar destellos y una nube de polvo los envolviera.
Hizo dar la vuelta a su montura y, con una sensacin de nusea, la espole para
tomar el camino a Birgu.

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CAPTULO 26
Treinta y cinco mil hombres, decs? La Valette se acarici la barba lentamente
mientras digera el informe del coronel Mas sobre el interrogatorio.
El Gran Maestre y sus oficiales se encontraban en el bastin asignado a los
caballeros de la Lengua de Castilla, una de las posiciones ms fuertes en la lnea de
las defensas que protegan Birgu. Thomas haba sido convocado en el bastin de
madrugada. Los turcos se haban pasado la noche posicionndose para formar un
amplio arco en torno a Birgu y Senglea: las antorchas que parpadeaban por el paisaje
y el ruido de las rdenes que se daban a voces en la oscuridad revelaban su avance. El
amanecer haba puesto de manifiesto que el enemigo se haba dispuesto en formacin
ms all del alcance de los caones montados en los bastiones a lo largo de las
murallas.
Cuando la plida luz del sol se derram por la isla, el enemigo se haba puesto de
rodillas en respuesta a los cantos de sus imanes, y el sonido de sus salmodias lleg
claramente a odos de aqullos que observaban desde las murallas y bastiones que
defendan los dos promontorios. El espectculo de la horda alineada contra ellos
haba silenciado a los defensores, que miraban con asombro y temor el despliegue de
telas de colores y armas relucientes en las densas filas que se extendan por el paisaje.
En el terreno que se elevaba por detrs de las formaciones enemigas, Thomas vio a
los ingenieros turcos que trabajaban duro para nivelar el terreno donde situaran las
bateras de artillera. Haban trasladado todos los caones a mano y con mucho
esfuerzo desde las playas en las que haban desembarcado el da anterior. No
tardaran en estar en posicin, listos para bombardear a los defensores, aunque el
enemigo pareca tan ansioso y arrogante que podra ser que intentara asaltar los
muros sin esperar a que sus caones abrieran fuego.
S, seor afirm Mas con aire abatido. Y estn esperando a que llegue otra
fuerza de diez mil comandada por Dragut.
Los otros miembros del Consejo de allegados se movieron con inquietud al or
que se mencionaba al caudillo corsario. Los barcos de Dragut haban llevado el terror
y la destruccin a los puertos y buques de todo el Mediterrneo. Sus hombres haban
capturado a decenas de miles de personas en sus casas, a las que haban vendido
como esclavos. Todos los corsarios que lo seguan eran hombres con experiencia,
dispuestos a luchar con tanta ferocidad como el fantico musulmn ms devoto, pero
ellos no lo hacan por su devocin religiosa, sino por el botn.
Contando a Dragut, sern unos cuarenta y cinco mil en total continu
diciendo Mas. Junto con unos cien caones de varios calibres, un millar de
ingenieros y gran cantidad de equipo de asedio. Y por supuesto su flota, de la que
nada menos que doscientas embarcaciones son galeras de guerra. El enemigo no tan

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slo nos supera muchsimo en nmero, sino que tambin supera a cualquier fuerza
que don Garca pueda reunir en Sicilia.
Cul es nuestro ltimo recuento de efectivos? pregunt La Valette.
Mas consult sus notas brevemente.
Tenemos algo menos de setecientos caballeros, mil doscientos mercenarios
espaoles e italianos y los quinientos soldados de las galeras. Habr quizs unos
doscientos voluntarios griegos y sicilianos, y unos noventa escuderos. Y luego est la
milicia. En ese sentido hemos sido afortunados, los ltimos informes de efectivos
muestran que ms de cinco mil lugareos han tomado las armas, muchos ms de los
que calculamos. S que os suscitan cierta reserva, seor, pero por lo que he visto
estn decididos a defender sus hogares y familias. Creo que podran sorprendernos a
todos dentro de poco.
Ya lo veremos repuso el Gran Maestre con poco convencimiento.
Tambin estn los esclavos de las galeras concluy Mas. Ellos no
combatirn por nosotros, pero podemos utilizarlos para reparar los daos en las
murallas de Birgu y Senglea, y para que trabajen mejorando las defensas.
Se hizo un breve silencio, y Thomas decidi intervenir:
La proporcin es solo de siete contra uno. Compadezco a los turcos.
Los dems sonrieron, excepto La Valette.
Hay una buena noticia aadi Mas. El oficial al que capturamos dijo que
Solimn ha dividido el mando entre Mustaf Pasha y Pial Baj. El primero est al
mando de todas las fuerzas terrestres, en tanto que el ltimo comanda los barcos. Por
lo visto ya estn en desacuerdo sobre su plan de accin. Cuando llegue Dragut, la
divisin ser triple.
Es una buena noticia reconoci el Gran Maestre. Sin embargo, sospecho
que la reverencia que se le profesa a Dragut implicar que tome el mando general del
asedio, cosa que aumentar considerablemente el peligro para nosotros. Es el
oponente ms enconado con el que la Orden se ha enfrentado jams. Dragut es un
magnfico lder, y una inspiracin para todos aqullos que lo siguen.
Acaso lo admiris? pregunt Mas.
Por supuesto respondi La Valette con una breve sonrisa. No estoy ciego a
sus cualidades como guerrero, aunque no sea mejor que un pirata y se adhiera a la
falsa religin. De no ser porque la casualidad de nuestro nacimiento nos separa, me
enorgullecera combatir a su lado. Su expresin se endureci. Pero como mi
enemigo que es, har todo lo que est en mis manos para destruirlo, sin piedad.
Mientras tanto, recemos para que la decisin del sultn de dividir el mando
contribuya a la perdicin de su causa. El prisionero revel algo ms de valor durante
el interrogatorio?
No antes de que muriera, desafortunadamente.

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Es una pena. Al menos ahora tenemos una idea ms precisa de las fuerzas a las
que nos enfrentamos La Valette se volvi a mirar a Thomas. Os felicito por
capturar al oficial, sir Thomas.
Gracias, seor. Aunque fue a costa de uno de nuestros caballeros. Slo espero
que La Rivire y los que iban con l lucharan hasta la muerte. Si no, es probable que
el enemigo est tan bien informado de nuestros efectivos y debilidades como nosotros
lo estamos de los suyos.
Suponiendo que La Rivire ceda a su tortura terci Stokely. Creo que
podrais haber subestimado su calidad. Algunos caballeros acatan su promesa de
servir con ms devocin que otros. La Rivire es sin duda uno de ellos.
Thomas se esforz por mantener un semblante inexpresivo ante aquel comentario
mordaz, y respondi en tono calmado.
Y yo creo que vos podrais estar subestimando la calidad de los interrogadores
enemigos. Los turcos son tan hbiles en el arte de la tortura como lo son en el arte del
asedio. Nadie es inmune a la tortura. Es una mera cuestin de encontrar sus
debilidades, y entonces hacer que se venga abajo. Si ha sido hecho prisionero, La
Rivire hablar tarde o temprano. Nuestra nica esperanza es que no proporcione
demasiada informacin til.
Rein un breve silencio entre los oficiales, que miraron hacia las densas filas de
turcos que al fin haban completado sus rezos y se levantaron, y de inmediato la
atmsfera se llen con el rtmico sonido de sus tambores y cmbalos, y las notas
estridentes de sus cuernos mientras alzaban sus armas y las agitaban en direccin a
las murallas. El catico parpadeo de los reflejos del sol en las armas de los turcos
record a Thomas el centelleo del mar, como si fueran una ola a punto de romper
contra una playa rocosa.
Tienen intencin de atacar sin demora decidi Thomas. Volvi la cabeza
para mirar a lo largo de la muralla. Los bastiones ocupados por los caballeros de las
lenguas de Castilla y de Auvernia eran las nicas fortificaciones que se haban
completado. Los dems bastiones an no tenan unas troneras lo bastante slidas
como para soportar el fuego de los caones enemigos. Lo mismo poda decirse de los
lienzos de muralla entre los bastiones.
Mirad all! Mas seal hacia las lneas turcas.
Unos cuantos oficiales montados, suntuosamente ataviados y con turbantes color
turquesa, se adelantaron a una corta distancia de su lnea de batalla. Tras ellos,
marchaba una compaa de jenzaros con las plumas de avestruz que se agitaban por
encima de sus cascos altos como una tenue bruma. El ms adelantado iba guiando a
un hombre con los brazos fuertemente atados a la espalda. Iba tambalendose
mientras lo arrastraban, y Thomas slo pudo distinguir que iba descalzo y que
nicamente llevaba encima los restos destrozados de una sobreveste roja con una cruz

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blanca, el atuendo de la Orden, reconocible al instante. El cabello rubio le caa hasta


los hombros, y no haba ninguna duda sobre su identidad.
se es La Rivire murmur Stokely. Mir rpidamente a Thomas y frunci
el ceo. Parece ser que tenais razn.
Los oficiales observaron la procesin, que empez a avanzar a lo largo de la lnea
enemiga, en paralelo a las defensas. De vez en cuando, los oficiales turcos se
detenan, sealaban hacia Birgu y le hacan preguntas a su prisionero.
Mas mene la cabeza.
No tendra que haber permitido que lo capturaran con vida.
Tal vez no pudo hacer nada por evitarlo dijo Thomas. Lo arrollaron, y
ellos estaran tan ansiosos por capturar a uno de nuestros caballeros con vida como
nosotros desebamos capturar a uno de sus oficiales.
De todos modos mascull el coronel, su deber era no caer en sus manos.
Thomas se encogi de hombros.
Por ms que lo culpis, ahora ya no puede hacerse nada.
Obviamente intervino Stokely con desdn.
Mas se volvi a mirar a La Valette.
Seor, deberamos ordenar a nuestros caones que dispararan. Debemos hacer
callar a La Rivire antes de que los turcos puedan sacarle ms informacin.
Podramos matar a algunos de sus oficiales al mismo tiempo.
La Valette entrecerr los ojos para mirar al enemigo un momento, tras lo cual dijo
que no con la cabeza.
Es una larga distancia, y necesitamos conservar la plvora. Adems, creo que
La Rivire an podra proporcionarnos un ltimo servicio til.
Seor?
Observadlo.
El grupo enemigo continuaba con su examen de las defensas. Al final, se
detuvieron frente a los bastiones ocupados por los caballeros de Auvernia y Casulla,
y tuvo lugar una conversacin ms prolongada entre los oficiales turcos y su
prisionero. Fue entonces cuando Thomas entendi a qu se haba referido el Gran
Maestre.
La Rivire les est diciendo que ataquen nuestra posicin ms fuerte.
La Valette asinti con la cabeza.
Eso creo.
Thomas se qued pensando un momento, y luego continu diciendo en voz baja:
En cuanto descubran la verdad, se vengarn de l.
Pues esperemos que la venganza, y su sufrimiento, sean rpidos. El Gran
Maestre se dirigi a Mas. Si La Rivire est haciendo lo que creo que hace,
debemos sumarnos a su engao. Tomad cinco compaas de nuestros arcabuceros,

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que salgan por el portn principal y avancen lo suficiente como para tener una
refriega con el enemigo. Van a cruzar fuego, pero evitad cualquier enfrentamiento
cuerpo a cuerpo. Si el enemigo avanza sobre ellos, hacedlos retroceder de inmediato.
El coronel vacil y, al cabo de un momento, respondi:
Es eso sensato, seor? Ya andamos escasos de hombres tal como estn las
cosas. Seguro que sufrimos bajas.
Es inevitable. Tenemos que conseguir que el enemigo piense que el resto de la
lnea est muy bien defendida, y que slo hay unos cuantos hombres reteniendo estos
dos bastiones. Si lanzan su ataque contra nosotros aqu, sufrirn graves prdidas y,
con suerte, creern que todas nuestras defensas son tan fuertes como sta. Dio unas
palmaditas en la gruesa mampostera de la tronera. Y ahora id a preparar a los
hombres, coronel. Y deberais dirigirlos. Dejad que tengan su primer contacto con la
accin. A ver cmo resisten el fuego enemigo. Les tranquilizar el nimo y les dar
confianza, ya lo veris.
Como ordenis, seor el coronel Mas inclin la cabeza.
Se alej con paso resuelto y baj por la escalera. La Valette y los dems volvieron
a centrar su atencin en el enemigo, a tiempo de ver que el pequeo grupo se alejaba
de los bastiones y emprenda el regreso a travs de la lnea de batalla. Poco despus,
el ruido de los tambores, cmbalos y cuernos se increment hasta crear una cacofona
que reson en los muros de piedra de Birgu y en el fuerte San Miguel. A modo de
respuesta, se oyeron unos golpes de tambor provenientes de las almenas, y los
portones de entrada se abrieron para dejar salir al coronel Mas al frente de la primera
compaa de arcabuceros. Al verlos aparecer, los defensores prorrumpieron en
vtores, y los estandartes de la Orden y las banderas de los mercenarios se
arremolinaron en la ligera brisa cuando los portaestandartes los agitaron de lado a
lado. El coronel Mas y su pequea fuerza cruzaron el puente levadizo por encima del
foso que recorra el frente de la muralla. Los arcabuceros ocuparon posiciones entre
los restos de los edificios y muros bajos de piedra que se haban demolido a toda
prisa durante las semanas anteriores.
Thomas los observ mientras cebaban sus armas y soplaban las mechas que
ardan sin llama para asegurarse de que permanecan encendidas, listas para
utilizarlas en cuanto se diera la orden de abrir fuego.
En cuanto vieron aparecer a los arcabuceros por la puerta principal, los turcos
respondieron de la misma manera. Una fila de jenzaros avanz desde la lnea
principal de batalla, con los largos caones de sus armas apoyados en el hombro
mientras avanzaban hacia Birgu con paso confiado. El coronel Mas subi a un
montn de escombros a plena vista del enemigo y los observ con calma mientras se
acercaban, con una mano en la cadera y la otra en la empuadura de su espada.
Thomas no pudo menos que admirar la sangre fra del oficial mercenario.

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Cuando el enemigo se situ dentro del alcance de los defensores, el coronel Mas
dio la orden de abrir fuego a voz en grito. Un fuerte traqueteo de explosiones recorri
la lnea de los arcabuceros que disparaban a cubierto a lo largo del frente de la
muralla. Unas diminutas lenguas de fuego salieron despedidas de los caones de las
armas y fueron engullidas al instante por unas nubes de humo de plvora de aspecto
grasiento.
Thomas vio que varios jenzaros se tambaleaban cuando fueron alcanzados por
las pesadas balas de plomo, y vio el polvo y las esquirlas de piedra que se levantaron
del suelo all donde los proyectiles fallaron. Los arcabuceros empezaron a recargar
sus armas de inmediato, y los jenzaros vacilaron brevemente hasta que uno de sus
oficiales desenvain su cimitarra y la agit para indicarles que siguieran adelante. El
avance continu, pero entonces el enemigo iba ligeramente encorvado para ofrecer un
blanco ms pequeo. El coronel Mas dio orden de disparar a discrecin, y los
arcabuceros ms hbiles lanzaron sus disparos antes que sus compaeros, tras lo cual
el fuego se convirti en un traqueteo continuado.
Una veintena de jenzaros se hallaban tendidos en terreno abierto, algunos
retorcindose, otros intentando volver a rastras a la retaguardia. Cuando sus
compaeros se hubieron acercado a poco ms de cien metros de los arcabuceros, su
oficial dio la orden de detenerse y devolver el fuego. Fue la ltima orden que dio
porque, un instante despus, un disparo lo alcanz en la cabeza y la parte trasera de
su tocado blanco estall en fragmentos ensangrentados. Al recibir el impacto cay de
espaldas, con las piernas abiertas, y pate unas cuantas veces antes de quedarse
inmvil. Pero sus hombres continuaron acatando su orden, colocaron sus armas de
can largo sobre unos delgados soportes de madera y apuntaron con cuidado a los
defensores antes de devolver el fuego.
Aunque sus armas eran ms precisas y ellos estaban mejor adiestrados, y a pesar
de que podan cargar y disparar con ms rapidez que sus oponentes, los turcos se
hallaban en terreno abierto y ofrecan un blanco fcil. Desde el bastin, a Thomas le
pareci que por cada arcabucero del coronel Mas que caa, resultaban abatidos al
menos tres enemigos. El coronel avanz con paso seguro por detrs de la lnea
animando a los hombres, mientras evitaba milagrosamente los disparos enemigos,
que se estrellaban en las piedras cercanas o levantaban terrones de suelo y grava junto
a sus botas.
A medida que el intercambio de disparos continuaba, Thomas vio que la lnea
turca haba avanzado frente a los bastiones de Castilla y Auvernia y que, en torno a
l, los defensores se preparaban para entrar en accin. Numerosos arcabuces, ya
cargados, estaban apoyados en las almenas, listos para ser alzados y disparados. Los
chicos malteses a los que haban entrenado para recargar las armas esperaban para
cumplir con su deber. Abajo, en el centro del bastin, Thomas oa el retumbo de los

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caones que se estaban colocando junto a las troneras, dentro de sus casamatas. Haba
ms hombres armados con picas, listos para avanzar a toda prisa y rechazar cualquier
intento de escalar los muros de los bastiones, o la cortina que los una.
Thomas mir a su alrededor, y vio que el Gran Maestre estaba observando los
preparativos del enemigo para el ataque con adusta satisfaccin.
Unos trompetazos estridentes dieron la seal y, con un intenso rugido, los turcos
se precipitaron por el terreno abierto hacia los bastiones. Thomas vio que en las filas
de los que cargaban contra l no haba ningn tocado de los jenzaros. Estaba claro
que el comandante enemigo haba decidido reservar sus tropas de primera, y confiar
aquel primer asalto a los ms prescindibles sipahis y fanticos religiosos vestidos con
ropajes blancos. Mientras ellos avanzaban en tropel, el intercambio de fuego frente a
la puerta principal continu sin interrupcin, como si se tratara de una batalla
separada. El coronel Mas ech un breve vistazo a la horda que se acercaba, y luego
volvi a concentrarse en el combate que tena lugar delante de l.
En el bastin, La Valette observ al enemigo que se aproximaba con fra
indiferencia, y sus oficiales ms allegados fingan la misma calma. Das antes se
haban colocado unos blancos, y cuando los turcos alcanzaron los ms alejados a las
defensas, los caones, ya en las casamatas, abrieron fuego con una explosin
ensordecedora que dio la impresin de desgarrar el aire. Thomas not temblar la
piedra bajo sus pies, y el rugido de los caones inund sus odos. Se form una nube
de humo en torno a las almenas que ator las gargantas de los hombres que estaban
all. Cuando se desvaneci la humareda, Thomas vio que la metralla con que se
haban cargado los caones haba abierto grandes huecos en las filas enemigas,
segando la vida de diez o ms hombres de una vez, mutilando sus cuerpos y
convirtindolos en pilas ensangrentadas.
Los turcos no vacilaron ni por un instante: siguieron a la carga, y pasaron por
encima de sus compaeros cados en su carrera hacia la contraescarpa del foso, que se
hallaba a una corta distancia de los bastiones y del muro que se extenda entre ellos.
Cuando rebasaron la segunda fila de postes, los arcabuceros abrieron fuego y
aadieron su carga a los conos de metralla que se lanzaban desde las casamatas. Las
defensas seguan escupiendo humo y llamas, y las filas de los turcos se iban
debilitando bajo el impacto del fuego de los defensores. Y aun as seguan viniendo,
saltando por encima de los cuerpos de los cados y profiriendo sus gritos de guerra,
con las vestiduras ondeando.
Dios santo! exclam Thomas, incrdulo. Esos hombres no conocen el
miedo.
Los primeros turcos llegaron a la contraescarpa y se deslizaron o bajaron
gateando por la empinada pendiente, hacia el foso de delante de la muralla. Ms
caones abrieron fuego desde cada uno de los bastiones, situados para enfilar el foso,

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y los pesados proyectiles azotaron a los turcos que se esforzaban por trepar por la
escarpa hacia el pie de la muralla. Thomas slo vio unas cuantas escaleras, y mene
la cabeza ante la insensatez que supona lanzar un asalto semejante antes de haber
construido ms. El ngulo de disparo era entonces tan inclinado que algunos de los
defensores haban subido al muro para disparar al enemigo de abajo.
Ordenad a esos idiotas que bajen de ah antes de que les peguen un tiro!
exclam La Valette con brusquedad.
Stokely fue corriendo a un lado del bastin y grit la orden. Slo unos cuantos de
los hombres ms prximos conservaban el juicio suficiente como para obedecer. A
los dems les arda la sangre, y estaban disparando hacia abajo y devolviendo sus
armas para tomar las de repuesto con toda la rapidez de la que eran capaces. Uno de
ellos gir sobre s mismo cuando lo alcanz una bala disparada desde el terreno
abierto, entonces perdi el equilibrio y cay desde la muralla al foso. Otro hombre
ms fue abatido antes de que el resto se dieran cuenta del peligro y volvieran a
ponerse a cubierto a toda prisa. Empezaron entonces a arrojar grandes piedras por
encima de los muros, y los muchachos que haban estado cargando las armas se
unieron a ellos. Aquella avalancha de proyectiles abri cabezas y aplast huesos al
caer estrepitosamente sobre los turcos.
Una sola escalera se levant contra la muralla, y cuando los turcos empezaron a
trepar por ella hacia las almenas, Thomas vio que el tubo de un can del otro bastin
gir poco a poco, hasta que la boca desapareci tras un chorro de llamas y una
bocanada de humo, y tanto la escalera como los que estaban sobre ella quedaron
reducidos a fragmentos de madera y carne.
Aqul fue el momento decisivo. Los hombres que estaban en el foso vacilaron
unos instantes, y entonces algunos de ellos se dieron media vuelta, y la urgencia de
alejarse de la carnicera del foso se extendi como un contagio virulento. El asalto
qued desbaratado poco despus, cuando los turcos regresaron en tropel por el
terreno abierto hacia la seguridad de sus posiciones iniciales. Los defensores
prorrumpieron en gritos de excitacin, triunfo y mofa, y algunos de ellos siguieron
disparando hasta que el ltimo de los enemigos estuvo fuera de su alcance.
Cuando vieron que los hombres que haban iniciado el primer asalto se
replegaban, los jenzaros que haban entablado combate con el coronel Mas y sus
hombres hicieron lo mismo. Recogieron los soportes y sus armas, se los echaron al
hombro, y se unieron a la retirada a toda prisa. Algunos de los hombres de Mas
arrojaron al suelo sus arcabuces, desenvainaron los cuchillos y salieron en
persecucin de los jenzaros. El coronel les solt un bramido que detuvo el avance en
seco, y los hombres regresaron a regaadientes a su lnea. Los arcabuceros cerraron
filas y marcharon de vuelta al portn principal, cruzaron el puente levadizo y se
refugiaron en las defensas de Birgu.

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Thomas pase la mirada por el terreno abierto, sembrado de enemigos muertos y


heridos, cientos de ellos. A cambio, slo se haban perdido unos cuantos hombres a lo
largo de la muralla, y quiz una treintena de los soldados que Mas haba conducido al
enfrentamiento con los jenzaros.
Muy bien asinti La Valette. El primer asalto es nuestro, caballeros.
Mustaf Pasha se lo pensar dos veces antes de volver a intentar algo tan temerario.
Se volvi a mirar a los hombres que seguan gritando a lo largo del muro. Los
civiles, desde las calles situadas justo al otro lado de la muralla hasta el extremo ms
alejado de las defensas frente a Birgu, se sumaron a las exclamaciones de triunfo. Y
poco despus lo hicieron los defensores de San Miguel, que haban seguido la accin
desde sus murallas. Se taeron las campanas de la catedral, y las banderas ondearon
por encima de los muros de San Elmo mientras todos saboreaban la primera pequea
victoria sobre los invasores.
Que griten dijo La Valette con una sonrisa. Dmosles ese gusto. Dentro de
poco nos veremos sometidos a una dura prueba, de modo que disfrutemos de este
momento. Mientras los turcos se preparan para el asedio como es debido, podremos
completar nuestras defensas. Vamos, regresemos a San ngel. Estaba a punto de
darse la vuelta para abandonar el bastin cuando se detuvo a sealar. Qu est
ocurriendo all?
Thomas vio que un grupo de jenzaros se haba adelantado frente a las filas
maltrechas de sus compaeros. Llevaban consigo una estaca, que clavaron en el
suelo. Cuando estuvo colocada, salieron otros dos hombres que arrastraban a La
Rivire entre ambos. Le ataron las manos a una anilla de hierro que haba en lo alto
del poste y le arrancaron la sobreveste hecha jirones de la espalda para dejarlo
desnudo. Thomas y los dems se quedaron mirando sin poder hacer nada.
Qu le van a hacer? pregunt Stokely en voz baja.
Los dos hombres que lo haban atado a la estaca se sacaron unas varas finas que
llevaban metidas en el cinturn, y golpearon el aire con ellas unas cuantas veces antes
de acercarse al caballero francs.
Lo van a varear dijo Thomas. Van a azotarlo hasta que muera.
Con esos palos? se mof Stokely.
S, con esos palos contest Thomas de forma inexpresiva. He visto
utilizarlos en los Balcanes. Un hombre puede tardar varias horas en morir, y su
sufrimiento aumenta con cada golpe.
Los dos jenzaros tomaron posiciones a ambos lados de La Rivire, y empezaron
a turnarse para azotarlo con sus varas finas. El caballero se tambale al recibir los
primeros golpes, luego se encorv contra el poste y arque la espalda en un empeo
por permanecer inmvil y soportar su castigo estoicamente. Los turcos se sentaron a
disfrutar del entretenimiento, mientras los que estaban en Birgu contemplaban aquella

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cruel escena llevados por la desesperacin y el horror. Al cabo de una hora, a La


Rivire le flaquearon las piernas y qued colgando sin fuerzas de la cuerda, con la
cabeza colgando hacia atrs y la boca abierta en un grito silencioso de tormento.
Seor Stokely se dirigi a La Valette. Podemos usar uno de los caones y
poner fin a este sufrimiento?
La Valette le dijo que no con la cabeza.
Vedlo vos mismo. Han elegido bien el terreno. No hay ningn can que pueda
apuntar en esa direccin. No podemos hacer nada salvo evitar que nuestros
hombres sean testigos de ello. Slo deben quedarse en las almenas los que estn de
guardia. Ordenad a los dems que regresen a sus barracones. De inmediato.
Los soldados se fueron retirando de las murallas, y mientras se adentraban en las
estrechas calles de la poblacin, qued claro por sus conversaciones quedas que la
anterior euforia haba quedado extinguida por el espectculo de la tortura de La
Rivire. Transcurri la tarde, y los azotes continuaron bajo la mirada de los
defensores que an estaban de guardia. Thomas se haba quedado en el bastin de
Castilla, junto con Stokely y el coronel Mas. El Gran Maestre y el resto de su
Consejo se haban retirado a San ngel. Frente a Birgu, unos pequeos grupos de
turcos recogan a sus muertos para enterrarlos. A los heridos se los llevaban de vuelta
a su campamento. Cuando intentaron recuperar a los compaeros que haban cado en
la zanja, Thomas orden a uno de los centinelas que realizara un disparo de
advertencia para mantenerlos alejados, de modo que no pudieran examinar el muro o
los bastiones de cerca. El grueso de las fuerzas que haban participado en el ataque de
la maana se haba unido a la procesin de columnas de tropas, carros y trenes de
artillera que pasaban por el este de Senglea. Quedaba una fuerza de cobertura, cuyos
miembros estaban atareados cavando zanjas en el terreno, rodeando Birgu y Senglea.
A pesar de toda la actividad del enemigo, la atencin de los defensores se vea
irresistiblemente atrada hacia la ejecucin en curso de La Rivire. Los primeros dos
jenzaros haban sido relevados a primera hora de la tarde, y sus sustitutos
continuaron con los azotes a un ritmo constante hasta el anochecer, momento en que
uno de los oficiales se acerc hasta all para examinar al caballero. Se agach, le
levant la cabeza a La Rivire y examin su rostro brevemente, tras lo cual
desenvain una daga y le cort el cuello al francs.
Al fin. Stokely cerr los ojos e inclin la cabeza. Pobre diablo.
Mas se encogi de hombros.
No debera haber permitido que lo capturaran. No voy a cometer el mismo
error. Ni ninguno de nuestros hombres tampoco. Es una leccin bien aprendida, y
seguramente endurecer la determinacin de cada uno de los hombres, mujeres y
nios de la isla. Como dijo el Gran Maestre, en Malta no hay civiles. Y ahora saben
una cosa ms: slo existen dos opciones, la victoria o la muerte. Mas enderez la

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espalda y dej de mirar al enemigo. Har las rondas de nuestros centinelas antes de
comunicarle al Gran Maestre que el sufrimiento de La Rivire ha terminado.
Muy bien repuso Stokely. Os ver esta noche en la reunin.
El coronel inclin la cabeza y baj por las escaleras. En el bastin slo quedaban
cuatro soldados aparte de Thomas y Stokely, y se mantenan a una distancia
respetuosa de los dos caballeros. Durante un rato, ninguno de los dos dijo nada
mientras ambos miraban el cuerpo desnudo que an estaba atado al poste. Stokely
carraspe suavemente.
Tengo entendido que habis visto a Mara.
La expresin de Thomas se ensombreci y volvi la mirada hacia Stokely.
Habis hablado con ella?
Los labios de Stokely se alzaron momentneamente para dibujar una sonrisa
burlona.
Ya lo creo. Le disteis una buena sorpresa, pero ahora se ha recuperado y ha
entrado en razn. No quiere volver a veros, jams.
Thomas sinti que una fra punzada de inquietud le atravesaba el corazn, pero
pas cuando record la expresin de la mujer, la sorpresa al verlo y luego el
inconfundible despertar de su antiguo afecto en su mirada. Thomas tuvo la seguridad
de que Stokely estaba mintiendo.
Debo confesar que para m tambin fue una gran sorpresa verla, sobre todo
despus de que me dijerais que haba muerto.
Dije que estaba muerta para vos.
Y ahora est muy viva para m. Y yo para ella. Dnde est?
Stokely se lo qued mirando, y al cabo respondi:
A salvo.
A salvo? A salvo del enemigo o de m?
Ninguno de nosotros est a salvo del enemigo. Pero al menos puedo salvarla de
vos, Thomas. Puedo evitarle ese sufrimiento.
Dnde est? pregunt Thomas de nuevo, esta vez con los dientes apretados
. Decdmelo.
No voy a hacer tal cosa. Ya la ha afectado bastante volver a veros. Por suerte
pude hacerla entrar en razn, y Mara ha aceptado que sera una estupidez volver a
miraros siquiera. Como ya he dicho, est muerta para vos, Thomas. No intentis
encontrarla.
La encontrar afirm Thomas con un gruido bajo y ajustndose los
guanteletes para evitar agarrar a Stokely del cuello. Lo juro. Volver a verla.
Stokely se lo qued mirando un momento y acto seguido, con una vehemencia
que Thomas nunca le haba visto mostrar antes, le dijo:
Que Dios condene vuestra alma al fuego eterno del infierno, Thomas. Rezo

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para que as sea con todas las fuerzas de mi ser. Es lo que os merecis.
Thomas frunci el ceo.
Por qu me odiis tanto? Qu he hecho para ofenderos tanto como para
desearme semejante suerte?
Odiaros? Por supuesto que os odio. Era a vos a quien ella quera. Siempre os
ha amado a vos. Stokely apret los dientes. Todo ese amor debera haber sido
para m. Yo mereca a Mara, no vos Y nunca la tendris. Y ahora, apartaos de mi
camino.
Thomas sostuvo su mirada fra y malevolente y luego, poco a poco, se hizo a un
lado. Stokely pas junto a l como una exhalacin y empez a bajar por la escalera.
Thomas escuch el sonido de sus pasos que se desvaneca, conmocionado por sus
palabras envenenadas. Al cabo de un momento, se volvi a mirar el distante tren de
artillera que se distribua en torno al final del puerto, hacia el extremo de la
pennsula de Sciberras. Una cosa estaba clara. El enemigo haba descartado
rpidamente la idea de un asalto sobre Birgu y Senglea. Iba a arrojar todo su peso
contra San Elmo, tal como haba esperado el Gran Maestre que hiciera. Los
defensores haban ganado un poco de tiempo para mejorar la fortificacin de las
posiciones ms importantes, y las posibilidades que tenan de sobrevivir al asedio
aumentaran con cada da que San Elmo resistiera. Thomas mir por encima del
puerto hacia el fuerte. El sol poniente baaba sus muros con una luz clida, y
proyectaba unas sombras oscuras all donde los ngulos de su trazado en forma de
estrella bloqueaban la luz. La brisa haba cesado, y las banderas izadas por encima
del fuerte colgaban lacias. Era una escena tranquila, reflexion Thomas. Era algo que
los ochocientos hombres que guarnecan el fuerte probablemente no volveran a ver.

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CAPTULO 27
Aquella noche en el albergue el ambiente estaba cargado de tensin. Jenkins sirvi
unas sencillas gachas de cebada y explic que ya no se poda conseguir carne fresca
en los mercados de Birgu. Con el propsito de ahorrar forraje, el Gran Maestre haba
dado instrucciones de que se sacrificara todo el ganado para que su carne se salara y
se guardara en los almacenes junto al muelle. A partir de aquel momento, slo daran
forraje a un nmero reducido de caballos. Con la gran cantidad de refugiados
llegados a Birgu hubo que encontrar nuevo alojamiento para los soldados, por lo que
una docena de mercenarios italianos haban sido asignados al albergue ingls y, en
aquellos momentos, se sentaban a la mesa con Thomas, Richard y sir Martin en la
larga mesa del saln. Con la llegada de los mercenarios, el trabajo de Jenkins haba
aumentado de forma considerable, y el hombre trataba a los italianos con un
desprecio y un resentimiento mal disimulados.
Los hombres cenaron en silencio y con aire reflexivo, y la conversacin se limit
en gran medida a las peticiones de pasar la fuente del pan, la sal o la jarra de vino
aguado. Los mercenarios se quedaron en el extremo de la mesa ms cercano a la
puerta, y dejaron a los tres ingleses el extremo ms prximo al fuego.
Dnde est sir Oliver? pregunt Richard. Dijo que se alojara en el
albergue una vez hubieran desembarcado los turcos.
Sir Martin se encogi de hombros.
Tiene dinero suficiente para alquilarse unas dependencias para l solo. Y un
sentido de su propia vala tan envanecido que le impide compartir el alojamiento con
sus hermanos caballeros.
Thomas removi sus gachas.
Tenis alguna idea de dnde podra haberse instalado?
No contest sir Martin sin dejar de comer. Fue una verdadera lstima lo de
La Rivire aadi poco despus. Era un buen soldado. Nunca perda la
oportunidad de combatir a los turcos. Era un hombre que mal nos podemos permitir
perder.
Thomas movi la cabeza en seal de asentimiento.
Tambin era temerario terci Richard. De haber tenido en mente el
propsito de la emboscada, que era hacer prisioneros, no hubiera muerto.
Sir Martin baj la cuchara y fulmin al escudero con la mirada.
Una vez ms, olvidas cul es tu sitio, joven. Este tipo de comentarios
deshonran a La Rivire. Cuando te hayas distinguido, y slo entonces, podrs opinar
sobre los caballeros de la Orden. La cuestin es que muri con honor.
Eso no lo discuto, seor, pero el hecho es que su muerte podra haberse
evitado.

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Thomas suspir con aire cansino.


Pero al menos al morir nos hizo a todos un gran servicio.
En qu sentido? pregunt Richard. Como ha sealado sir Martin,
necesitamos buenos soldados, y ahora hemos perdido a un caballero y a los dos
escuderos a los que mataron o capturaron con l.
Thomas apart su cuenco de un empujn y se volvi a medias hacia Richard.
Fue La Rivire quien tuvo la presencia de nimo para convencer a los turcos de
que atacaran la seccin ms fuerte de nuestras defensas. En otros lugares, los fosos
suponen un obstculo mucho menor, y todava no se hallan protegidos por caones.
Si los turcos hubieran dirigido su asalto contra uno de los dos lados del portn
principal, es posible que hubieran logrado escalar los muros. Si hubieran logrado
establecerse all y luego avanzar hacia Birgu, nuestra causa ya estara prcticamente
perdida. El hecho, Richard, es que el enemigo fue rechazado de forma sangrienta de
nuestra seccin de defensas que ellos crean la ms dbil. Y esa experiencia les ha
llevado a elegir lo que creen que ser un objetivo mucho menos formidable. Por eso
ahora marchan hacia San Elmo.
El joven baj la mirada y la clav en sus manos.
He hablado sin conocer todo el contexto de sus acciones, seor.
sa es la carga de la juventud coment sir Martin. Ya aprenders, con el
tiempo. Si sobrevivimos a esto.
Richard mir a Thomas.
Os pido disculpas, seor.
A m no me debes ninguna disculpa replic Thomas. Es el buen nombre
de un muerto el que has puesto en duda. Es posible que el coraje y la presencia de
nimo de La Rivire hayan alterado el resultado del asedio. Piensa en ello, Richard,
antes de precipitarte a juzgar a alguien en el futuro. Se puso de pie. Me voy a la
cama. Os deseo buenas noches, caballeros. Se volvi hacia el otro extremo de la
mesa e inclin la cabeza. Y a nuestros invitados.
Los italianos lo miraron mientras se diriga a ellos, adivinaron lo que quera decir
y respondieron tambin con una inclinacin, tras lo cual volvieron a su cena y a su
conversacin en tono quedo.
Thomas se dirigi a su celda y cerr la puerta tras l. Se sent en la cama, se quit
las botas y los calzones, y se tendi mirando al techo. Un fino rayo de luna entraba
por la ventana estrecha y proyectaba un arco de luz espectral en la pared situada
frente a la cama. Cruz los brazos detrs de la cabeza y bostez. Llevaba dos das sin
dormir. La tensin de la accin de la noche anterior y los acontecimientos del da se
haban hecho sentir, y estaba ms cansado de lo que haba estado en muchos aos.
Cerr los ojos, respir tranquilamente, pero no logr conciliar el sueo. Oy unos
pasos que pasaban por delante de su puerta, y luego la voz de sir Martin refunfuando

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sobre los italianos, tras lo cual una puerta cercana se cerr de golpe.
Su mente cansada regres a la breve conversacin mantenida con Stokely en lo
alto del bastin. Cul era su papel en todo esto? De verdad haba alimentado su
resentimiento como enamorado rechazado durante veinte aos? Quiz los celos
fueran tan capaces de encontrar tierra abonada en los retazos de la memoria como lo
era el amor. Eran los celos lo que hizo que Stokely se negara a revelarle dnde
estaba ahora Mara, o era por voluntad de ella, como l afirmaba? Deba encontrar a
Mara. Y pronto.
Llamaron suavemente a la puerta y, por un momento, Thomas consider no
responder y fingir que dorma. Pero agradeci un respiro de sus pensamientos sobre
Mara. Se incorpor en la cama mientras maldeca entre dientes.
Adelante!
El pestillo se alz, y la puerta se abri para dejar paso a Richard, que llevaba una
vela. Los sonidos de la conversacin en el saln llegaban hasta la celda, ms alegres y
relajados ahora que los ingleses haban dejado la mesa.
Necesito hablar con vos, sir Thomas anunci Richard.
Jenkins pas por detrs de l de camino a la cocina para volver a llenar la jarra de
vino.
Pues pasa.
El joven cerr la puerta y cruz la habitacin. Dej la vela junto a la cama y tom
la nica silla que haba.
Si es sobre lo de antes empez a decir Thomas, mi intencin no era ms
que animarte a pensar antes de hacer un comentario. Tienes tendencia a olvidar la
actitud que se espera de un escudero. Incluso de un escudero de ms edad.
Richard neg con la cabeza.
No es eso. Tengo un asunto ms importante que discutir. Volvi la mirada
hacia la puerta, como si tuviera miedo de que pudieran orle, y luego se inclin hacia
Thomas y continu hablando en voz baja y apremiante. Hoy fui a San ngel a
hacer un recado mientras vos estabais en el bastin con La Valette y los dems.
Un recado? De qu se trataba?
A ver qu poda descubrir sobre el paradero del cofre de sir Philip, por
supuesto. Dije a los centinelas que os habais dejado los guanteletes en los aposentos
del Gran Maestre, y que me enviabais a buscarlos.
Qu emprendedor! Los centinelas te dejaron entrar?
As es. Su nombre tiene cierta influencia actualmente. Entr en San ngel y
fing buscar los guanteletes bajo la mirada del mayordomo de La Valette, luego dije
que debais de haberos equivocado y me fui. Fue muy fcil continuar bajando por la
torre del homenaje hasta los almacenes. All es donde me top con el primero de los
problemas a los que nos enfrentamos.

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Ah, s?
Los perros de caza del Gran Maestre. Tienen las casetas en un arco que bordea
el mismo pasadizo de los almacenes. La entrada a la mazmorra est en el otro
extremo de ese pasadizo. Hay una antesala a la mazmorra, y cuatro guardias all
apostados. stos suponen una dificultad por s mismos, pero resulta que los perros
empezaron a ladrar en cuanto entr en el pasadizo y alertaron a los guardias
enseguida.
Qu ocurri?
Les dije que me haba perdido. Dos de ellos me acompaaron hasta la salida de
la torre y me dijeron que me marchara.
Esperemos que no informen de ello. Si despertara la curiosidad de algn
miembro del personal de La Valette, podra ser que la bsqueda de ese cofre resulte
an ms difcil.
Ms difcil? Ya es prcticamente imposible tal como estn las cosas. Estis
seguro de que no hay otra forma de entrar en la mazmorra? Tal vez otra entrada, o
un sumidero que pase por debajo o por all cerca?
Nada de eso que yo sepa.
Richard frunci el ceo. Thomas se lo qued mirando un momento, y luego se
rasc el mentn.
Todo esto no es un poco intil ahora mismo?
Y eso por qu?
Estamos rodeados por el enemigo. No podremos escapar de Malta a menos que
se levante el asedio. Si los turcos tienen xito, que importancia tendr si recuperas el
documento o no.
Importa, y mucho replic Richard con firmeza. Si cayera en manos del
enemigo, se daran cuenta de su valor enseguida, y tendran una baza sumamente
fuerte a la hora de negociar con Inglaterra.
Thomas sonri con expresin irnica.
Qu enemigo? Los turcos, los catlicos o la Orden?
Pues resulta que todos ellos.
Vaya, es una lstima. Por un momento esperaba que pudieras haber forjado
algn vnculo comn con La Valette y sus seguidores.
Bueno, s que compartimos un vnculo. Salir vivos de esta trampa. Hasta que
eso se consiga, har todo lo que pueda para derrotar a nuestro rival comn. ste no es
uno de esos casos en los que el enemigo de mi enemigo es mi amigo, sir Thomas,
pero si descubren que buscamos el documento, dudo que se muestren clementes con
nosotros si La Valette cae en la cuenta del verdadero propsito de nuestra presencia
aqu. El Gran Maestre tiene cierta vena despiadada, y por mucho que pueda valorar
sus habilidades y experiencia, no pasar por alto un engao como ste.

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No, supongo que no coincidi Thomas. El perdn parece escasear bastante


hoy en da.
Richard lo mir con dureza.
Qu significa eso?
No es nada que te importe.
Por supuesto que me importa. Necesito vuestra ayuda para llevar a cabo mi
misin. No puedo permitirme el lujo de que vos estis distrado. Tiene que ver con
esa mujer, Mara?
Thomas tard un momento en responder.
Ya sabes que s.
Pues ser mejor que tengis cuidado. No podemos permitir que ella interfiera
en nuestros planes.
Thomas sinti que se le helaba el corazn.
Es una amenaza de alguna clase?
No, simplemente quera recordaros vuestro deber para con vuestra patria y
vuestra reina. Tenedlo en mente.
Thomas se ech hacia delante hasta que tuvo el rostro casi pegado al de su
escudero.
Tienes que entender una cosa, Richard. Si le haces dao a Mara o la pones en
peligro de alguna forma, te matar.
Richard lo mir fijamente.
Me matara para salvarla? En serio?
Se sostuvieron la mirada unos instantes, hasta que Thomas se ech hacia atrs con
los hombros hundidos, desanimado. La pasin que senta en su interior era muy real,
pero la determinacin frrea de Richard de cumplir con su misin y deber haca que
sus sentimientos parecieran desagradablemente indulgentes consigo mismo, y que la
amenaza fuera vaca y ridcula.
T qu haras en mi situacin? le pregunt.
No puedo imaginarme en su situacin.
Pues te compadezco.
Ahorraos vuestra compasin le espet Richard. Vuestro vnculo
imaginario con esa mujer es una debilidad. Qu creis que podis conseguir?
Decdmelo. Qu planes tenis? Qu podrais ofrecerle?
Una oportunidad de enmendar el dao que se nos hizo a ambos. Quiz si
sobrevivimos a esto, an podramos recuperar lo perdido. Mi plan es pedirle que sea
mi esposa, y luego llevarla a casa, a Inglaterra, donde podramos envejecer en paz.
Richard mene la cabeza.
No hay mayor idiota que un idiota viejo. Y cualquier idiota vera que estis
suponiendo un grado de afecto y perdn en esta dama que roza la fantasa. Tenis que

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daros cuenta de ello.


Veo lo que hay en mi corazn.
Y eso os ciega y no os deja ver nada ms. Ahora mismo, mi ms ferviente
deseo sera poder llevar a cabo las rdenes de Walsingham yo solo, pero no puedo
hacerlo. Vos debis ayudarme.
Debo? Thomas se apoy contra la pared de piedra y continu hablando:
Si te ayudo a completar tu misin, espero tu ayuda a cambio.
Richard entrecerr los ojos.
Y en qu queris que os ayude, si puede saberse?
De momento necesito saber dnde est Mara. A los civiles evacuados de San
Elmo los trajeron aqu. Tiene que estar en alguna parte, aqu, en Birgu.
No tengo ninguna duda. Todo el mundo sabe que muchos de sus hermanos
caballeros tienen amantes, y que algunos incluso se han casado en secreto y viven
como marido y mujer en sus casas y villas en la isla. Hipcritas! exclam Richard
con desdn. Como todos sos a los que la Iglesia de Roma ensalza como modelos
de rectitud. Todos ellos son unos hipcritas. Alz un puo y una emocin amarga
le tens la voz. Por Dios que si estuviera en mi mano los borrara de la faz de la
tierra!
Los? pregunt Thomas con la frente arrugada. Hablas como un cristiano
o como un musulmn? Porque me resulta imposible ver la diferencia.
Richard baj el puo y abri los dedos.
Disculpadme, os lo ruego mascull. Estoy muy cansado. Me he dejado
llevar.
Guardaron silencio los dos. Thomas mir a su compaero con franca curiosidad.
Qu te han hecho que odias tanto a esa gente?
Nada No es nada. Por un instante perd los estribos. Eso es todo.
Eso no es todo ni mucho menos. Por un momento dejaste tu corazn al
descubierto, y vi en ti una oscuridad y una ira que nunca haba sospechado que
existieran. Qu es, Richard? Qu es lo que atormenta tanto tu alma?
Baste con decir que no tengo ningn motivo para apreciar a aqullos que sirven
a la Iglesia de Roma contest Richard con frialdad. Soy hijo de catlicos, que
me abandonaron cuando era pequeo. Mi educacin fue muy dura, y conoc muy
poca bondad hasta que sir Robert me tom a su servicio antes de unirme a los agentes
de Walsingham. Fue Cecil quien me ense que el catolicismo es una vil corrupcin
del cristianismo, y he dedicado mi vida a destruirlo en Inglaterra, y all donde pueda
encontrarse. Su respiracin era agitada, y la ira que arda en l tard un rato en
calmarse y permitirle hablar de forma controlada.
Si vos me ayudis, sir Thomas, yo os ayudar. Encontraremos esa carta, y a su
Mara, nos marcharemos los dos de esta isla y volveremos a Inglaterra, si eso es lo

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que queris.
Es lo que quiero, y espero fervientemente que tambin lo quiera ella.
Richard asinti con la cabeza.
En tal caso, tenemos un acuerdo. Tan vlido como si se hubiera firmado con
sangre. Tendi la mano y Thomas se la estrech. Espero que su Mara merezca
el esfuerzo aadi Richard con un esbozo de sonrisa.

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CAPTULO 28
Durante los das siguientes, el traqueteo distante de las ruedas de hierro de los
caones enemigos lleg claramente desde el otro lado del puerto. En las murallas del
fuerte de San ngel, los defensores no dejaron de observar a las figuras que, como si
fueran hormigas, tiraban de largas cuerdas para arrastrar su artillera por el escabroso
sendero que descenda serpenteando del monte Sciberras. Los ingenieros turcos
haban preparado el camino y nivelado un gran trecho del terreno rocoso a media
milla de San Elmo, y cuando consiguieron un buen asentamiento construyeron la
primera de las bateras con las que bombardear el fuerte. Luego, uno a uno, los
caones se colocaron en posicin, y unas largas hileras de hombres llevaron
proyectiles y barriles de plvora hasta la batera para alimentarlos. En cuanto los
artilleros dieron el visto bueno, la batera abri fuego.
El primer disparo hendi aquella media tarde de primavera. Una bocanada de
humo surgi de la tronera y se alz flotando en el aire. Los que estaban de guardia en
la torre del homenaje, al otro lado del puerto, volvieron bruscamente la vista hacia
San Elmo: al cabo de un instante, hubo una pequea explosin de roca y tierra a un
corta distancia frente al fuerte, y luego otra en el paramento de piedra de las defensas
exteriores. Cuando el rugido de los caones lleg desde el otro lado de la baha, los
perros de caza de La Valette levantaron las orejas y se incorporaron de un salto,
gruendo. El Gran Maestre alarg la mano y acarici sus cabezas aterciopeladas
suavemente para calmarlos.
Un disparo afortunado coment Stokely. Dar en el blanco en el primer
intento.
El coronel Mas mene la cabeza.
No les va a hacer falta mucha suerte. El terreno es duro, y cualquier proyectil
que se quede corto rebotar y golpear las murallas casi con la misma fuerza que un
impacto directo.
Thomas movi la cabeza en seal de asentimiento. Haba presenciado unos
cuantos asedios en los Pases Bajos, donde el suelo pantanoso engulla los proyectiles
de can en un revoltijo de fango y suelo hmedo. Slo los disparos directos tenan
efecto. All, en Malta, las condiciones eran perfectas para los artilleros turcos.
Cuando dispar el segundo can, a los perros de caza se les eriz el pelo del
lomo y empezaron a ladrar ferozmente. Otros perros de Birgu se fueron sumando al
coro con cada disparo que se efectuaba. La Valette intent tranquilizar a sus mastines
y luego, con un suspiro irritado, dirigi un gesto a uno de sus sirvientes y le orden
que se los llevara abajo, a las casetas del pasadizo de la mazmorra. Richard se apart
para dejarlos pasar y los observ con hostilidad mal disimulada.
Los doce caones de la batera continuaron disparando por turnos en un

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bombardeo escalonado, y pronto qued claro que los turcos haban optado por
concentrar sus esfuerzos en el revelln y las dos puntas ms prximas del fuerte en
forma de estrella. Mientras los caones retumbaban, los ingenieros avanzaron una
corta distancia ms all de la cima del monte, y empezaron a construir una segunda
batera; ms adelante, una serie de banderines verdes se agitaban en lo alto de unos
postes delgados que sealaban el inicio de las zanjas de aproximacin, que los
zapadores estaban cavando en el terreno rocoso con picos, cinceles pesados y
martillos.
Los pocos caones montados en las murallas del fuerte disparaban contra los
ingenieros cada vez que sus hombres avanzaban por la zanja, de modo que apenas
tenan tiempo de levantar barricadas para proteger a los esclavos que trabajaran en la
siguiente seccin. Al mismo tiempo, una compaa de jenzaros se apost entre los
afloramientos y rocas ms prximos a las defensas, y con sus arcabuces de can
largo empezaron a disparar contra cualquier defensor lo bastante temerario como para
exponerse demasiado por encima del parapeto.
Todos los das, al alba y hacia el anochecer, el Gran Maestre y sus consejeros
supervisaban los progresos del enemigo, y se desanimaban por la velocidad con la
que las zanjas turcas zigzagueaban cada vez ms cerca del fuerte. La mala calidad de
la piedra utilizada en la construccin de San Elmo resultaba evidente, a juzgar por
cmo se desmoronaban tanto el revestimiento de los muros como las puntas de las
esquinas del fuerte situadas frente a las bateras. Al oscurecer y durante toda la noche,
los caones continuaban disparando con un ritmo incesante de detonaciones, que iban
acompaadas con frecuentes arranques de ladridos de todos los perros de Birgu.
Para los cristianos, los das transcurran y se pasaban mejorando las defensas de
Senglea y Birgu. Tal como haban hecho hasta poco antes de la llegada de los turcos,
La Valette y los caballeros de ms rango se unieron a los dems soldados y habitantes
del pueblo y trabajaron duro: mejoraron la profundidad de los muros y ayudaron a
construir una segunda lnea de defensa en el terreno en el que las casas ms prximas
se haban demolido para proporcionar material de construccin. Al otro lado de la
muralla principal, haban puesto a trabajar a grupos de galeotes y a los pocos
prisioneros capturados, todos ellos encadenados por parejas; su labor consista en
ahondar y ensanchar las zanjas que atravesaban el terreno en la base de cada
promontorio. Enviaron una cortina de arcabuceros a unos doscientos pasos ms
adelante para evitar que los francotiradores jenzaros intentaran obstaculizar los
trabajos que se estaban realizando frente a las murallas. La actividad slo cesaba
cuando se pona el sol y los esclavos eran devueltos a sus celdas. Los dems
regresaban penosamente a sus casas y alojamientos.
Thomas y Richard no tuvieron mucho tiempo para dedicarse a sus bsquedas
respectivas, y a menudo estaban demasiado exhaustos para hacer algo ms aparte de

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comer al regresar al albergue. Richard se tumbaba en la cama y se iba a dormir, y


Thomas dejaba el establecimiento para asistir a la reunin nocturna del Consejo de La
Valette en San ngel. Por el momento no haba muchas cosas de las que hablar,
aparte del avance de las obras en las defensas y de la continua destruccin de las
fortificaciones de San Elmo. Stokely rindi su informe sobre los niveles actuales de
las raciones. l y Thomas no volvieron a cruzar palabra fuera de las reuniones, ya que
Stokely siempre procuraba marcharse primero, mientras el Gran Maestre segua
discutiendo con Thomas y el coronel Mas sobre la situacin militar, observando el
asedio de San Elmo desde las ventanas del despacho de La Valette.
La oscura mole del fuerte con sus lneas regulares se alzaba imponente sobre el
extremo de la pennsula de Sciberras. Poda verse un dbil resplandor anaranjado de
las llamas de los braseros y las hogueras para cocinar que ardan en el patio de San
Elmo, pero no haba ni rastro de los centinelas de servicio en la muralla. Los
francotiradores turcos haban causado muchas bajas antes de que los defensores
aprendieran a no asomar la cabeza por encima del parapeto, o a encontrar un lugar
protegido en la muralla donde poder tenderse en el parapeto y montar guardia. Aun
as, segua vindose algn que otro fogonazo frente al fuerte cuando un tirador
disparaba contra cualquier movimiento detectado en el muro. Ms atrs, los
zapadores turcos continuaban cavando sus zanjas bajo la luz parpadeante de las
antorchas y a cubierto en sus barricadas. Arriba, en el promontorio de Sciberras, all
donde se haban situado las dos bateras, los caones seguiran disparando durante
toda la noche. Cada uno de los disparos sacuda la oscuridad con un resplandor
rojizo, e iluminaba un cuadro vivo de hombres que se afanaban ms all de las
bateras con cestos de mimbre llenos de tierra y piedras, para ayudar a construir las
paredes de las zanjas; instantes despus, la noche envolva la escena una vez ms
hasta que disparaba el siguiente can.
Thomas no pudo evitar admirar la eficacia con la que los turcos persistan en su
asedio. Durante los aos que haba servido en la Orden, los haba combatido casi
siempre en el mar, y slo conoca lo que decan sobre su ms amplia capacidad
militar por los caballeros y soldados mayores que se haban enfrentado al ejrcito de
Solimn en Rodas. No caba duda de que la habilidad de sus ingenieros y estrategas
superaba con creces a la de la mayora de los ejrcitos a los que Thomas se haba
enfrentado en suelo europeo. Slo la armadura superior de los caballeros y su larga
experiencia en asedios de todo tipo suponan un contrapeso para las incontables
ventajas de las que disfrutaban los turcos.
A finales del mes de mayo, La Valette reuni a sus consejeros a medioda y haba
recibido una noticia desalentadora. El pequeo Consejo se hallaba sentado en torno a
la mesa de su estudio, sobre la que haba un pequeo rollo de papel, al lado del
cuerno de vaca, ahora vaco, en el que haba sido transportado. Los perros de La

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Valette, como de costumbre, estaban tumbados a sus pies, bajo la mesa. Como perros
de caza que eran, ya se haban acostumbrado a los caones enemigos, a diferencia de
los otros perros en Birgu, que continuaban ladrando sin parar.
He recibido un despacho de don Garca. Lleg pasando por Mdina a travs de
un cabrero que cruz el puerto a nado. El virrey me dice que los refuerzos que
esperaba de Gnova se han retrasado anunci La Valette con un dejo de amargura
en la voz. Don Garca informa de que no podemos esperar que nos socorran antes
de finales de julio. Tenemos rdenes de resistir hasta entonces.
Julio? El coronel Mas solt un suspiro de frustracin. Dos meses? Dudo
que San Elmo resista siquiera dos semanas, y luego los turcos atacarn Birgu. Hizo
una pausa para realizar unos clculos rpidos. Teniendo en cuenta el estado de
nuestras defensas, debemos esperar que San Miguel y Birgu caigan en cuestin de un
mes tras la prdida de San Elmo. En tal caso, tendremos que librar nuestra ltima
batalla aqu, en San ngel. Con un poco de suerte, an podramos retenerlo cuando
don Garca y los refuerzos desembarquen por fin en Malta.
Eso sera tener mucha suerte, en todo caso repuso La Valette. Alz una mano
para llamar la atencin del criado que haba junto a la puerta. Que entre el capitn
Medrano.
Tras una brevsima espera, entr en el estudio un oficial alto con una barba muy
bien recortada que se acerc a la mesa con paso decidido. Llevaba un peto que haba
perdido el lustre all donde haba rozado contra la piedra, y Thomas vio que su
chaleco estaba manchado de sudor y mugre. Sus ojos tenan la mirada hundida y
apagada de un hombre exhausto, y el polvo manchaba de gris su cabello.
Una silla para el capitn orden La Valette, y el criado acerc una a la mesa.
Medrano tom asiento con rigidez, y junt las manos en el regazo mientras el Gran
Maestre lo presentaba.
Dudo que alguno de ustedes haya tenido la oportunidad de conocer al capitn.
Lleg unos cuantos das antes que los turcos, y fue asignado a la guarnicin de San
Elmo de inmediato. Es uno de los oficiales superiores de De la Cerda. Nos lo han
enviado para rendirnos un informe sobre las condiciones al otro lado del puerto.
Capitn? La Valette lo invit a que se dirigiera al Consejo de Guerra.
S, seor asinti Medrano, que acto seguido se aclar la garganta y empez a
hablar con el tono claro y directo de un soldado profesional. El comandante del
fuerte me ha rogado que os informe de que la situacin en San Elmo es crtica. El
revelln est a punto de venirse abajo, as como la esquina sudoeste del fuerte. La
esquina sudeste no aguantar mucho ms. Las trincheras enemigas se encuentran a
menos de cincuenta pasos del foso exterior, y podemos esperar que realicen su primer
asalto dentro de los prximos dos das. No hay nada que podamos hacer para
entorpecer su avance. En cuanto alguno de nuestros hombres aparece por encima del

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parapeto, los jenzaros acaban con l. Ayer mismo, sin ir ms lejos, perdimos a veinte
hombres a manos de los francotiradores. Como resultado de ello, nos vemos
obligados a arrastrarnos a cubierto del parapeto para intentar reconstruir algunas
almenas con las piedras que sacamos de los escombros de las esquinas del fuerte. Es
un trabajo peligroso, dado el bombardeo continuo. Los hombres tienen la moral muy
baja. No han podido descansar mucho, y estn siempre preparados junto a sus armas
por si acaso el enemigo intenta un asalto repentino al fuerte. Mi comandante calcula
que San Elmo puede resistir unos ocho das ms. Diez a lo sumo, seor concluy.
Diez das no es suficiente, capitn repuso La Valette. Vos y vuestros
compaeros debis ganar ms tiempo para el resto de nosotros. Hoy nos hemos
enterado de que no recibiremos ayuda exterior hasta dentro de dos meses. Cada da
que podis resistir aumenta las posibilidades de que nuestra Orden Sagrada
sobreviva. De la Cerda no debe cejar en la lucha.
Qu es lo que De la Cerda quiere de nosotros? pregunt Thomas.
Seor?
Supongo que no permitira que arriesgarais la vida cruzando el puerto a la luz
del da slo para informar de las condiciones en el fuerte. Qu ms os dijo? Qu
quiere?
Medrano baj la vista un momento.
De la Cerda solicita permiso para evacuar el fuerte. Dice que los heridos
pueden transportarse en botes enviados desde este lado del puerto en cuanto haya
anochecido. Despus, l ir reduciendo paulatinamente a los hombres de detrs de las
murallas. Las armas y el equipo que no puedan sacarse de all se arrojarn al pozo, y
las cisternas sern envenenadas. Los ltimos en abandonar el fuerte encendern las
mechas de las cargas colocadas en el polvorn. Cuando el enemigo lo tome, no
encontrar nada til para sus fines.
Entiendo asinti La Valette. Y cundo tiene intencin de abandonar el
fuerte De la Cerda?
Esta noche, seor si vos dais la orden.
Ni hablar! No habr ninguna evacuacin. Es lo que le diris a De la Cerda
cuando regresis al fuerte. Todava cuenta con ms de seiscientos hombres de armas.
Es inconcebible que quiera abandonar su posicin en esas condiciones. Es una
peticin vergonzosa. Vergonzosa! Me habis odo?
S, seor Medrano inclin la cabeza. Vacil un momento y aadi: Estoy
de acuerdo.
La Valette se lo qued mirando y le dijo en tono afable:
Gracias, capitn. sta es la clase de determinacin que se necesita. Decidme,
en vuestra opinin, qu podemos hacer para ayudar a que San Elmo resista tanto
tiempo como sea posible?

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Medrano lo pens un momento antes de responder.


Hombres de refresco, seor. Para calmar los nervios de la guarnicin y
demostrarles que no los han abandonado. Mandadles unas cuantas monedas y un
poco de vino tambin. No hay nada que les guste tanto a los soldados como notar el
peso de las monedas en sus bolsas. Hay un almacn vaco donde podran colocarse
unas cuantas mesas de juego y podra venderse vino. Eso contribuira a distraerles del
apuro en que se hallan.
Est bien, me encargar de que se haga.
El coronel Mas se inclin hacia delante.
Hay otras medidas que podemos tomar para asegurarnos de que el fuerte resista
todo lo posible. Ciertas armas que hemos estado reservando para la defensa de Birgu.
Puede que lo mejor sea sorprender al enemigo con ellas ahora, seor.
Os refers a los aros de fuego y a los lanzadores de nafta?
S, seor. Si los sumamos a los incendiarios que De la Cerda tiene a su
disposicin, estoy seguro de que podemos hacer que el enemigo pague un precio muy
alto por San Elmo, y contenerlos ms tiempo del que calcula el comandante.
El Gran Maestre entrelaz los dedos y sopes la sugerencia. Al final, asinti
moviendo la cabeza.
Est bien, encargaos de que el fuerte sea abastecido. En cuanto a los hombres,
enviaremos a otros ciento cincuenta mercenarios. Hay otra cuestin. Est claro que
De la Cerda no est en condiciones de conservar el mando. Tenemos que
reemplazarlo por alguien que est a la altura de la tarea que tenemos por delante.
Mientras tanto os nombro a vos, capitn Medrano, comandante del fuerte. Har que
redacten vuestras rdenes de inmediato para que podis llevroslas. Hizo un
momento de pausa. Juan de la Cerda ha servido fielmente a la Orden en el pasado y
es un buen caballero. Confo en que, relevado de la carga del mando, combatir bien.
No voy a aumentar su humillacin innecesariamente. Tiene que permanecer con la
guarnicin. Buscadle una responsabilidad menos pesada, capitn.
S, seor.
Muy bien, podis dejarnos. Esperad fuera mientras mi secretario redacta
vuestras rdenes. Luego regresad a San Elmo de inmediato, antes de que De la Cerda
socave an ms el nimo de los que tiene bajo su mando.
Medrano se levant de la silla y abandon la habitacin. La Valette dict unos
breves detalles de las nuevas disposiciones a su secretario y firm la orden, tras lo
cual este ltimo sali de la habitacin para entregarle el documento al capitn.
La Valette suspir y dijo:
Necesito encontrar al hombre adecuado para San Elmo. Uno que sepa que se
dirige a una muerte segura y que lo haga sin vacilar. Tambin debe estar decidido a
hacer que el enemigo lo pague lo ms caro posible. No tiene que ser un exaltado, sino

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un hombre de criterio fro. No quiero otro La Rivire. Tambin tiene que ser un
hombre a quien los otros sigan con el mismo sentido del deber e inevitabilidad en
cuanto al resultado.
Los hombres as son difciles de encontrar coment Mas. Yo no me cuento
entre ellos, pero, si lo deseis, tomar el mando.
No esperaba menos de vos, coronel. Pero de momento servs mejor a la Orden
en este lado del puerto. En cuanto caiga San Elmo, cosa inevitable, harn falta todos
los esfuerzos de los mejores de nosotros para contener a los turcos.
Y qu tal sir Thomas? pregunt Stokely. l posee la experiencia militar
necesaria, y ha demostrado unos nervios muy templados capturando a ese oficial
turco y guiando a los hombres de La Rivire de vuelta a Birgu sin ningn percance.
La Valette mir a Thomas con semblante inquisitivo.
Y bien? Os ofrecis voluntario?
Thomas le lanz una mirada glida a Stokely, y a continuacin mir al Gran
Maestre. No caba la menor duda en cuanto a su respuesta, pero necesitaba un
momento para aceptar las implicaciones. Nunca volvera a ver a Mara. Nunca hara
las paces con ella y, por supuesto, nunca la recuperara. Adems, si aceptaba podra
condenar al fracaso la misin de Richard, aunque su escudero se librara de la suerte
de acompaarlo a San Elmo. Si lo que le haba contado sobre el documento era cierto,
las consecuencias del fracaso seran terribles en Inglaterra. Haba muchas razones de
peso para rechazar el ofrecimiento de La Valette, y slo una para aceptarlo. Una
razn que era lo nico que se le peda a un caballero.
Ser un honor ofrecerme voluntario, seor.
La Valette le sostuvo la mirada un momento y sonri.
Habis superado la prueba, sir Thomas. No obstante, debo declinar vuestra
oferta a pesar de los convincentes argumentos de sir Oliver. No albergo la menor
duda en cuanto a vuestra capacidad para asumir el mando, pero de momento os
necesito aqu. No, el mando deber ser para otro. Pensar en ello. El capitn Medrano
servir durante unos das. Es un buen hombre, pero no es el mrtir implacable que
hace falta. Y ahora, hay trabajo que hacer en Birgu. Declaro finalizada esta reunin.
Seor, an hay otra cuestin intervino Stokely. Como comentamos antes.
Una expresin de dolor cruz brevemente por el semblante del Gran Maestre, que
movi la cabeza en seal de afirmacin:
Por supuesto. Gracias por recordrmelo, sir Oliver.
La Valette chasque los dedos y, en un instante, Apolo y Aquiles se haban puesto
de pie y le acariciaban los dedos con el hocico moviendo el rabo. l sonri con cario
mientras les acariciaba la cabeza, y luego respir hondo.
Se trata de los perros, nunca dejarn de ladrar a los caones. Enervan a los que
estn en Birgu y Senglea. Sir Oliver cree que sera mejor silenciarlos.

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El coronel Mas frunci el ceo.


Silenciarlos?
Adems de perturbar el sueo de nuestra gente estn consumiendo raciones
terci Stokely. Ser duro para los afectados, pero puede que llegue un momento en
el que tengamos que deshacernos de ellos de todos modos. Mejor hacerlo ahora y
ahorrar comida que podramos necesitar ms adelante.
Ser duro, en efecto coment La Valette en voz baja mientras acariciaba a
sus perros.
Claro que no hay necesidad de incluir a vuestros perros, seor intervino
rpidamente Stokely. O al menos a estos dos, vuestros favoritos. No cambiar
mucho las cosas si se salvan.
Quiz La Valette desliz sus dedos nudosos por las orejas del perro que tena
ms cerca.
Thomas estaba observando al Gran Maestre con atencin. Era una oportunidad
para abrir la ruta hacia el cofre en el que se guardaba un documento vital para la
seguridad de Inglaterra. Carraspe y mene la cabeza con tristeza.
Seor, s que cambiar mucho las cosas que se salven estos dos. Ahora mismo
los caballeros y el pueblo estn hombro a hombro. Compartimos los mismos peligros
y privaciones. En eso radica nuestra fortaleza. Eso es lo que nos une. No deberamos
poner en peligro dicho sentimiento comn eximindonos de los edictos que el Gran
Maestre impone a los dems. Si hay que silenciar a sus perros, todos los perros deben
correr la misma suerte. Incluso estos dos, que son vuestros favoritos.
S, lo son declar La Valette en voz baja.
Los animales intuyeron que estaban siendo halagados y menearon el rabo
mientras miraban a su amo con adoracin. La Valette apart la mirada y cruz las
manos por debajo de la barbilla.
Llvatelos! le orden a su criado. Llvalos de vuelta a las casetas con los
dems, y encrgate de que se haga enseguida.
El criado se acerc a la mesa, tom a los perros por el collar y los alej de su
amo. Al llegar a la puerta, Apolo volvi la cabeza y dirigi una ltima mirada a su
dueo, antes de que se lo llevaran de la habitacin por ltima vez sin que se resistiera.
En cuanto se cerr la puerta, nadie habl durante unos momentos. Al final, Thomas
carraspe ligeramente.
Lo lamento, seor. Pareca lo mejor. Ojal hubiera sido de otro modo.
S, bueno, es un mal necesario respondi La Valette en tono despreocupado
. Y al fin y al cabo, son slo perros. Es el menor de los sacrificios que se esperan
de nosotros en los prximos das. La reunin ha terminado, caballeros. Marchaos, por
favor.
Sus consejeros se pusieron de pie y salieron en fila del estudio. Thomas fue el

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ltimo en marcharse, se detuvo en la puerta y vio que el anciano miraba fijamente el


suelo en el que poco antes haban estado tumbados sus perros. Le haba resultado
difcil insistir en que se ejecutaran los animales del anciano, pero le impedan el paso
a los archivos, y hubiera tenido que ocuparse de ellos de un modo u otro.
Son slo perros susurr Thomas entre dientes mientras cerraba la puerta
tras l sin hacer ruido.

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CAPTULO 29
El segundo da de junio, al alba, los vigas de las torres de San ngel avistaron
nuevas embarcaciones que se acercaban a la isla. La Valette y sus hombres de
confianza estaban celebrando su consejo matutino en la plataforma sobre la torre del
homenaje, y vieron de primera mano a las trece galeras que se dirigan hacia la
entrada del puerto, tras lo cual viraron al noroeste para anclar cerca de la playa. La
galera que iba en cabeza iba cubierta con un elegante toldo de color verde esmeralda
bordado con estrellas y medias lunas. Los turcos que esperaban en la playa
prorrumpieron en un grito que repitieron una y otra vez:
Turgut! Turgut!
Richard haba asistido al Consejo con algunos otros escuderos, y se volvi a mirar
a Thomas con una ceja enarcada.
Turgut?
Es su nombre para el corsario al que nosotros llamamos Dragut.
Desde luego, hoy es un mal da coment La Valette. De todos los hombres
que Solimn poda enviar contra nosotros, ste es al que ms temo. Es tanto una
leyenda para el enemigo como un diablo para el mundo cristiano. Sus hombres lo
veneran, y su vala en el campo de batalla es incalculable. Y adems trae trece galeras
llenas de sus temibles corsarios.
Esto no sentar nada bien a nuestra gente dijo Stokely. En cuestin de
horas, todos los hombres, mujeres y nios de Birgu sabrn que Dragut se ha unido a
los turcos. Hay que hacer algo para fortalecer la determinacin de nuestra gente,
seor.
La Valette asinti con expresin grave.
Y ahora, ms que nunca, tenemos que depositar nuestra fe en Dios nuestro
Seor y suplicarle clemencia y salvacin.
Dragut fue llevado a la costa a remo en su barcaza dorada, y los vtores del
enemigo alcanzaron un nuevo crescendo cuando desembarc en la playa. La mole del
fuerte San Elmo y de la pennsula de Sciberras ocult su procesin en torno al puerto
del norte, y aun as la jubilosa bienvenida por parte de los turcos pudo orse
claramente desde las almenas del fuerte de San ngel. El estallido de los caones de
asedio que continuaban bombardeando San Elmo sin interrupcin se superpona al
ruido de la multitud. Las otrora elegantes lneas de los muros haban sido abatidas por
los pesados proyectiles de hierro, y los escombros llenaban parcialmente el foso
frente a los turcos. Slo la torre caballera, que se alzaba en la parte de atrs del fuerte,
pareca estar intacta.
El continuo batir de los proyectiles contra los muros del fuerte llen poco a poco
la atmsfera de una cortina de humo pardo, que flotaba ahora en el aire como un

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manto. Haca calor, y, al medioda, la brisa de la maana remiti hasta casi


desaparecer. Los banderines que sealaban la extensin de las trincheras enemigas se
encontraban ya a no ms de diez pasos del muro, y Thomas pens que la prediccin
de De la Cerda pareca confirmarse.
El Gran Maestre haba dado rdenes de proporcionar todo el apoyo posible a los
defensores. Todas las noches haba botes que se deslizaban por el puerto
transportando suministros, para luego regresar con los heridos. Los turcos, por
negligencia o por simple arrogancia, an no haban tomado medidas para evitar el
paso de los botes. Aunque los defensores se hallaban bajo un bombardeo constante,
estaban listos para afrontar los asaltos, que sin duda empezaran en cuanto apareciera
la primera brecha en las murallas.
El hombre al que La Valette haba elegido como nuevo comandante del fuerte era
el capitn Miranda, un veterano soldado espaol. Cuando lo present ante el Consejo,
Thomas qued impresionado con el resumen que haba hecho Miranda de sus planes
para la defensa del fuerte. El coronel Mas lo haba recomendado como un hombre de
cabeza fra, un lder decisivo, directo y, lo ms importante de todo, la clase de hombre
que inspiraba a aqullos a los que diriga.
Los defensores esperaban el primer asalto enemigo agachados bajo los restos del
parapeto en grupos de tres: dos arcabuceros por cada soldado armado con pica. Haba
recipientes de arcilla llenos de material voltil muy inflamable, amontonados a
intervalos regulares. Unos cuantos de los peligrosos fuelles de nafta se prepararon
para su uso en la torre caballera; se trataba de un arma terrorfica que disparaba
chorros de fuego lquido que consuman a todo aqul que se hallaba en su camino.
Para completar el arsenal de los defensores, se haban trado tambin aros de fuego,
que se colocaron en las paredes, listos para ser utilizados.
Los aros de fuego eran una nueva arma concebida por La Valette, quien haba
hecho una demostracin a sus consejeros el da anterior, sin ir ms lejos. Unos
cinchos de barril se haban cubierto con mltiples capas de tela empapada con sebo y
brea, y se haban remojado en agua hirviendo a continuacin. Thomas y los dems
observaron con detenimiento la demostracin: dos soldados sostuvieron uno de los
aros con unas pinzas de hierro y los brazos extendidos, y un tercero le prendi fuego.
El aro en llamas se solt y ardi intensamente mientras descenda por la muralla de
San ngel y se adentraba en el estrecho canal que se haba abierto entre el fuerte y
Birgu. Thomas pudo imaginar el efecto espantoso que tendra un arma semejante
sobre los turcos cuando asaltaran los muros hechos pedazos de San Elmo.

* * *
Cuando Dragut rode el puerto en direccin al campamento principal que se extenda
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por el paisaje al pie de la pennsula de Sciberras, La Valette despach a sus


consejeros y envi a buscar al arzobispo de Malta.

* * *
Una procesin penitente? Sir Martin se rasc la barba incipiente del mentn
cuando Jenkins le transmiti el breve mensaje que haca un momento le haba dado
uno de los criados de la Orden. Los ingleses y los mercenarios italianos acababan de
sentarse a cenar, despus de pasarse la tarde trabajando duro en el muro interior de las
defensas de la ciudad. Esta noche?
S, seor. A las ocho, desde la escalinata de la catedral, alrededor de la ciudad y
hasta la plaza del mercado para el sermn. Todo el mundo en Birgu tiene que asistir.
Todos los civiles y todos los soldados de cuyas obligaciones se pueda prescindir. A
Jenkins le brillaban los ojos de expectacin. Va a hablar Robert de boli.
Richard cruz una breve mirada con Thomas.
Debera haber odo hablar de este tal Robert de boli? le pregunt Thomas
a Jenkins.
Claro que s, seor! Es un simple fraile, pero habla con tanta pasin y fervor
que es como si el mismsimo Dios hubiera bendecido su lengua. Le he odo dar
sermones en la catedral, y no hubo ni un solo miembro de la congregacin que no se
sintiera conmovido por una presencia divina. En serio, seor. Jenkins alz la jarra
de vino, mir a los italianos y puso mala cara. A estos caballeros parece acuciarles
la sed. Al ritmo que van, las reservas de la bodega no van a durar mucho.
Y puede que nosotros tampoco terci sir Martin. Carpe calix et non
postulo credo, eh? T llena la jarra.
Esperemos que la procesin y el sermn ayuden a levantar la moral dijo
Thomas. Teniendo en cuenta que don Garca no podr enviar refuerzos hasta
dentro de unos meses, y que, tras la llegada de Dragut, la probabilidad de que San
Elmo caiga cualquier da de stos, no es sorprendente que La Valette recurra a Dios
en busca de ayuda. Quiz la devocin sea lo nico que puede salvarnos ahora mismo.
La devocin y una buena espada afilada. Sir Martin se rio mientras rebaaba
lo que le quedaba del guiso con un pedazo de pan. Quin hubiera dicho que la
carne de perro podra ser tan tierna? Jenkins ha hecho un buen trabajo con ella. Se
ech el pan a la boca y mastic. Cuando hubo terminado, empuj el cuenco para
apartarlo, se ech hacia atrs y se desperez. Vuestro escudero est muy serio esta
noche.
Thomas ech un vistazo a Richard, que clavaba la mirada en la mesa mientras se
llevaba cucharadas de guiso a la boca de forma mecnica. Al or su nombre, el joven
alz la vista.
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Estoy cansado, seor.


Como todos, joven. Sir Martin pas las piernas por encima del banco y se
dio media vuelta en su asiento. De modo que debo descansar antes de la procesin.
Dile a Jenkins que me despierte a las siete y media.
S, seor.
Sir Martin se puso de pie y se dirigi a su celda con paso rgido. Richard aguard
hasta que el caballero ya no pudo orlo, y se volvi hacia Thomas con actitud
apremiante.
sta es nuestra ltima oportunidad de entrar en la mazmorra de San ngel. Se
han ocupado de los perros, y slo habr unos cuantos hombres de guardia. Cundo
tendremos mejor ocasin?
Thomas tena sus dudas.
Hay que cruzar el puente levadizo, el patio y la entrada a la escalera, y luego
estn los centinelas de la propia mazmorra. Cmo propones que salvemos esos
obstculos sin que nos vean? Adems, se esperar nuestra presencia en la procesin.
En la procesin, s. Pero podramos escabullimos fcilmente antes de que
empiece el sermn. Las calles estarn vacas, y hay formas de ocuparse de los
centinelas. Tenemos que aprovechar nuestras oportunidades mientras podamos. Nos
enviaron aqu para meternos en el archivo.
Tal como no dejas de recordarme replic Thomas en tono montono. De
acuerdo entonces. Que sea esta noche.

* * *
Las calles principales de Birgu se hallaban brillantemente iluminadas por las
antorchas y velas que sostenan en alto los que tomaban parte en la procesin. El
arzobispo avanzaba lentamente a la cabeza del resto de su rebao, sujetando con
ambas manos una cruz dorada por encima de la cabeza. Tras l iban el Gran Maestre
y los caballeros de mayor rango de la Orden, con la cabeza descubierta y vestidos con
sencillas tnicas negras sin cinturones ni otros adornos. En lugar de las habituales
botas, calzaban sandalias. Iban todos con las manos entrelazadas y la cabeza
inclinada murmurando las promesas penitentes de la Orden que haban aprendido de
memoria cuando se haban incorporado por primera vez haca muchos aos. Detrs
de ellos iban los dems caballeros, soldados y civiles en una corriente de humanidad
que elevaba plegarias silenciosas a Dios para que perdonara sus pecados, les mostrara
la clemencia divina y los librara de su enemigo. Thomas y Richard se haban
mezclado con los caballeros de la cola, y haban adoptado la misma postura humilde
mientras recorran Birgu. El retumbo y estallido de los caones continuaba en la
distancia, acompaado por un breve fulgor rojizo contra el cielo nocturno sobre la
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pennsula de Sciberras. Mientras los de Birgu rezaban, sus compaeros en San Elmo
seguan sufriendo el castigo de la artillera de los turcos y esperando el inminente
asalto.
El aire de la noche era clido, y las capas con capucha que Thomas y Richard
llevaban para ocultar su identidad resultaban sofocantes. Aunque haba aceptado el
argumento de su compaero de que aquella noche les brindaba la mejor oportunidad
para encontrar el documento, Thomas tena serias dudas sobre el plan de Richard.
Careca de detalles y, para gusto de Thomas, dependa demasiado de la buena suerte.
Adems, tendran que vivir con el riesgo de que los descubrieran hasta el da en que
pudieran marcharse de Malta y volver a Inglaterra. O hasta el da en que perecieran a
fuego y espada junto con el resto de personas atrapadas tras las defensas de Malta.
Despus de haber recorrido los lmites de la pequea poblacin, el arzobispo
condujo a su gente a la plaza abierta del centro de Birgu. Al salir de la calle a la luz
ante la catedral, Richard tir suavemente de la manga a Thomas y se fue acercando
poco a poco al arco de entrada de una panadera situada en una esquina de la plaza.
All se detuvieron, medio ocultos por la sombra del arco, y dejaron que el resto de
penitentes pasaran junto a ellos y llenaran la plaza a miles. El arzobispo lleg a lo alto
de las escaleras que llevaban a la entrada de la catedral, y se dio media vuelta para
empezar a rezar. La Valette y los caballeros de ms rango se situaron a ambos lados, y
los lugareos ms ricos e influyentes se quedaron en las escaleras.
Vamos dijo Richard.
Todava no. Espera a que haya pasado el ltimo. No tiene sentido llamar la
atencin yendo por el camino equivocado.
Richard asinti con la cabeza y retrocedi para situarse a la sombra del arco.
Thomas mir calle abajo, vio que an estaban acudiendo varios centenares de
personas ms y volvi a concentrarse en la plaza. Ya pareca estar llena, pero la gente
segua avanzando. Nios y jvenes treparon a los pedestales de las estatuas y se
agarraron a las columnas de los edificios ms prestigiosos que daban a la plaza. Junto
a la entrada de la catedral, el arzobispo se hizo a un lado para dejar sitio a un fraile
alto y delgado, cuyo rostro anguloso estaba enmarcado por una barba blanca. Mir
con atencin por toda la plaza y, a continuacin, levant una mano para acallar los
ltimos murmullos y plegarias.
Hermanos! Odme! Se dirigi a ellos en francs, el idioma comn de los
que luchaban y vivan en Malta desde que haba llegado la Orden. Tena una voz
aguda que se oa con claridad por toda la plaza. Queridos hermanos, tenemos la
dicha de hallarnos hoy aqu. Entre nosotros hay quienes se sienten desventurados por
estar sometidos al acoso de unos enemigos cuyas falsas creencias y naturaleza cruel
son obra del diablo. Eso es lo que son, y es justo que los temamos. Son infieles sin
virtud, y sus corazones estn llenos de crueldad, codicia, avaricia y una reverencia

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ciega al tirano Solimn y al falso profeta. Robert de boli hizo una breve pausa
para dejar que sus palabras se asimilaran. No hay ms que decir sobre el carcter
de nuestro enemigo. Es por eso que no son dignos de la victoria, es por eso que no
triunfarn. Dios es misericordioso con los buenos y piadosos, con los que saben
cules son sus pecados y se arrepienten de ellos libre y abiertamente bajo la mirada
dulce del Seor. Ellos conocern su amor y su proteccin en los esfuerzos e
infortunios de la vida Nosotros, unos pocos devotos, somos sin duda afortunados.
Este lugar ha sido elegido para que en l se libre la mayor de las batallas entre la luz
del cristianismo y las tinieblas del islam. Vamos a ser sometidos a la mayor prueba de
nuestra era, y lo nico que puede asegurar nuestra victoria es la completa devocin a
nuestra causa. En un futuro, el mundo cristiano ver nuestra gran hazaa con
asombro, y todos y cada uno de vosotros llevaris en el corazn el inestimable tesoro
de saber que estabais aqu, al lado del Gran Maestre, combatiendo en la batalla de las
batallas. Hay reyes y reinas en Europa para los que es una maldicin no poder estar
donde estis vosotros ahora. El fraile extendi los brazos. Quin de los
presentes se avergonzara a s mismo cambindose por tales reyes y reinas? Quin?
Sus palabras resonaron por la plaza, y Thomas vio que ni una sola mano se haba
alzado en contra de la fuerza de aquella retrica y del miedo a que lo avergonzaran a
ojos de sus iguales. Fue pasando la mirada por las personas que se encontraban en las
escaleras por debajo del fraile, y la detuvo de pronto en una figura a la luz de una
antorcha. Una mujer. Aunque llevaba un velo oscuro tapndole el cabello, su rostro
era claramente visible, y a Thomas le dio un vuelco el corazn. Avanz medio paso.
Qu? le pregunt Richard. Qu pasa?
Mara, est all. Thomas seal hacia la mujer, que estaba al lado de un
hombre con capa de caballero. Tena la cabeza inclinada, y no podan verse sus
rasgos, pero por su proximidad a Mara resultaba evidente que no eran desconocidos.
Debo hablar con ella.
No! Richard lo agarr del brazo y se lo sujet con firmeza. Ahora no
susurr con obstinacin. Tenemos trabajo que hacer.
Thomas tena la mirada clavada en Mara, y not que se le aceleraba el pulso.
Esta noche no podis verla mascull Richard. Puede que sta sea la nica
oportunidad de encontrar lo que hemos venido a buscar.
Es a ella a quien yo he venido a buscar.
Y seguir estando aqu despus de esta noche. Nuestra oportunidad para
conseguir el documento no. Sed fuerte, seor. Si me fallis aqu y ahora, en Inglaterra
podran morir miles de personas.
Thomas se debata entre su conciencia y su corazn.
No s qu contiene ese documento que buscas, pero s s que tengo que hablar
con Mara.

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Y lo haris. Os juro que har todo lo que pueda para que as sea le asegur
Richard con seriedad. Y ahora vamos, tenemos que marcharnos, enseguida.
Thomas segua mirando al otro lado de la plaza. El hombre levant la cabeza, y la
luz de la antorcha que tena cerca revel su rostro con claridad. Sir Oliver Stokely. Se
inclin para susurrarle algo a Mara, y ella sonri brevemente, como para
complacerlo.
La cruda emocin que arda en el pecho de Thomas se retorci violentamente
como una espada y, tras un instante de confusin, un torrente de ideas, de
posibilidades, pas por su mente febril. Las conversaciones y acontecimientos
recientes encajaron como piezas de un rompecabezas, y la esperanza de haca un
momento se hizo pedazos bajo una marea de furia y un amargo sentimiento de
traicin.
Sir Thomas. Vamos. Antes de que pase el momento.
Permiti que Richard se lo llevara del arco y lo guiara por oscuras calles vacas, y
al cabo de un momento perdieron de vista a Mara, a Stokely, al fraile y a su pblico
extasiado. Sus pasos resonaban levemente en las paredes de los edificios que
bordeaban la calle, y tras ellos oyeron la voz de Robert de boli:
Todos debemos pedir perdn, o perecer en el fuego del infierno

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CAPTULO 30
Caminaron por las calles oscuras y silenciosas por las que entonces slo merodeaba
algn que otro gato, que ya no tenan que vigilar de cerca a los perros que antes los
desafiaban. Thomas pens que, si el asedio duraba y los suministros de comida
empezaban a racionarse seriamente, llegara un momento en que tambin le tocara el
turno a los gatos. Cuando se aproximaban al canal que separaba Birgu del fuerte, el
terreno empez a elevarse. Era el barrio ms pobre de la poblacin: all vivan los
pescadores en unas casuchas de dos pisos, con la vivienda en el de arriba y un
pequeo almacn abajo para guardar sus aparejos, donde tambin se salaba el
pescado para el invierno. Por delante de ellos, la calle estrecha daba a una pequea
explanada cubierta de grava donde se entrenaban los hombres de la guarnicin. Ms
all, estaba el puente levadizo que conduca al interior del fuerte. Slo haba un
guardia visible en la entrada al fuerte, con una pica en una mano y su gorra blanda
inclinada a un lado. Haba unos cuantos ms en las torres del fuerte que daban al
puerto por tres lados.
Es hora de prepararse anunci Richard en voz baja mientras se agachaba
junto a la ltima casa de pescadores.
Se quitaron las botas y se pusieron las capuchas. Richard meti la mano en la
mochila que llevaba, y sac dos tiras de cuerda blanqueada que se ataron en torno a la
cintura como los frailes. A continuacin, levant una porra de cuero que haba metido
cuidadosamente en el fondo de su equipaje antes de salir de Inglaterra. Desliz el lazo
por su mueca, e hizo un amago experimental para sentir el peso del arma y recordar
la sensacin de tenerla en la mano. Mir a Thomas:
Listo?
Todo lo que puedo estarlo para un asunto como ste.
Richard le sonri abiertamente en la penumbra.
Me han entrenado para este asunto. Confiad en m, seguid mis instrucciones y
todo ir bien.
Se irguieron y, con Richard en cabeza, empezaron a cruzar la explanada. Thomas
no se senta cmodo con aquella inversin de papeles, pero saba que deba confiar en
Richard. Ahora ya no era su escudero, volva a ser uno de los agentes de Walsingham,
experto en las oscuras artes del subterfugio y el sigilo. El sonido del caoneo era
mucho ms fuerte lejos de la ciudad, y las llamas que vomitaban las bateras situadas
en el terreno elevado por encima de San Elmo iluminaban intensamente la cima de la
montaa con cada disparo. Al pisar la madera gastada del puente levadizo, Thomas
tom conciencia del vaco oscuro que haba a ambos lados. Mir el puerto a sus pies,
y vio la cubierta del galen turco que haba sido capturado el ao anterior y que tanto
haba contribuido a provocar la decisin del sultn de acabar de una vez por todas con

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la Orden de San Juan.


Los dos hombres casi haban llegado al extremo del puente levadizo cuando el
guardia que haba estado apoyado en la pared se irgui.
Quin anda ah? pregunt al tiempo que haca descender un poco la punta
de la pica y agarraba el asta firmemente con ambas manos.
Fray Gubert y fray Henri, de la catedral respondi Thomas con toda la calma
que pudo.
Qu los trae por aqu? Tendran que estar en el sermn.
Venimos de all continu diciendo Thomas mientras se acercaban al hombre
. Con rdenes del Gran Maestre. Despus quiere agasajar a Robert de boli, y nos
enva para decirle a su mayordomo que prepare una comida.
Su mayordomo est en el sermn explic el guardia. Yo mismo lo vi
marcharse.
Ests seguro, hijo? Thomas se acerc ms, sac los brazos de repente y
agarr al atnito guardia por las muecas. En un revuelo, Richard se coloc al lado
del hombre y describi un arco con su porra en direccin a la cabeza de ste. Se oy
un crujido sordo antes de que el hombre pudiera gritar. Se desplom, Thomas sostuvo
su peso y lo dej poco a poco en el suelo, dentro del pasadizo del portn, donde no se
vera tanto.
No, aqu no Richard agarr al guardia por debajo de los hombros y lo
arrastr hacia el puente levadizo.
Qu haces? susurr Thomas.
Podra reconocernos.
Espera. Thomas se interpuso entre Richard y el puente. Est oscuro y
llevamos capuchas.
Pero oy vuestra voz.
Pues es un riesgo que estoy dispuesto a asumir. Djalo dijo Thomas con
firmeza.
Richard permaneci inmvil un momento.
Y si vuelve en s? O si lo encuentran?
Thomas saba que, desde un punto de vista prctico, la cautela de Richard era
acertada, pero no estaba dispuesto a ver cmo asesinaban a ese hombre.
Djalo, y sigamos con esto.
Estis siendo un insensato gru Richard. Vais a hacer que nos maten.
No si actuamos con rapidez. Y ahora djalo en paz.
Maldito seis! susurr Richard, quien entonces solt al guardia y, antes de
que Thomas pudiera intervenir, volvi a golpearlo brutalmente con la porra. Ya
est, slo para asegurarnos.
Sin esperar a que Thomas reaccionara, Richard se dio la vuelta y cruz el arco del

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portn con paso suave. Thomas respir profundamente para calmar su furia y lo
sigui. Al otro lado del arco, entraron en un pasadizo estrecho al que daban unas
buhederas, y luego pasaron bajo las puntas de hierro de un rastrillo, tras el cual el
pasadizo giraba en ngulo recto hacia otro rastrillo, y luego se abra al patio pequeo
del fuerte.
Todo estaba silencioso y en calma; el sonido de los caones enemigos del otro
lado del puerto quedaba levemente amortiguado por la mole de los muros que se
alzaban hacia las estrellas. Aguardaron un momento con el corazn palpitante,
aguzando los sentidos por si detectaban algn indicio de movimiento. Al cabo,
convencidos de que nadie se haba percatado de su presencia, bordearon el patio con
sigilo hacia la entrada a los almacenes y mazmorras excavadas en la roca bajo San
ngel. Se detuvieron en el umbral, miraron escaleras abajo y vieron que el cuarto de
guardia principal estaba tenuemente iluminado por unas cuantas velas. Abajo no se
oa nada. Descendieron con cautela hasta que llegaron al suelo de losas, y echaron un
vistazo a su alrededor. All ola a humedad, el ambiente era notablemente ms fresco
y Thomas not que se le haba helado el sudor de la frente. Haba dos grandes mesas
con bancos a ambos lados. An quedaban unos cuantos platos de madera vacos,
junto con unas copas metlicas decoradas con versculos islmicos, parte del botn
que la Orden haba capturado a lo largo de decenios tras su llegada a Malta. Del
cuarto de guardia salan tres pasillos.
Por dnde? pregunt Thomas con un susurro.
Thomas record que, la ltima vez que haba estado en aquel mismo lugar, haca
veinte aos, haba visto a unos soldados que llevaban un cofre de monedas de plata
desde la bodega de la galera de La Valette a la seguridad de las mazmorras. En aquel
entonces, sin embargo, slo haba un pasillo que saliera del cuarto de guardia.
Richard seal el pasillo de la izquierda.
Seguidme.
Cruzaron la habitacin y entraron en un tnel. Ms adelante, a medio camino, una
vela chisporroteaba e iluminaba con luz tenue las puertas situadas a intervalos
regulares a ambos lados. Richard iba delante, y Thomas not que un escalofro de
preocupacin recorra su espalda. Si los encontraban all, no habra forma de explicar
su presencia. Ms adelante, el pasillo llegaba a una interseccin con an ms
corredores que salan hacia ambos lados. Un olor rancio a perro inund el olfato de
Thomas.
Ya estamos cerca anunci Richard. Es aqu mismo, y luego tal vez haya
unas veinte yardas hasta el pequeo almacn en que los centinelas vigilan la entrada.
Y entonces?
Nos ocuparemos de lo que encontremos de la misma manera en que lo hicimos
con el guardia de la puerta.

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Suponiendo que slo haya un guardia.


Eso es.
Menudo plan! Thomas mene la cabeza. Y si hay cuatro, como viste t
la primera vez?
Entonces tendremos que ocuparnos de los cuatro.
Doblaron la esquina con sigilo y se agacharon al llegar a la puerta del extremo del
pasillo, que era el lugar donde el Gran Maestre haba guardado a sus perros. Las
puertas de las casetas estaban abiertas y, a la luz de otra vela, Thomas vio las perchas
de madera de las que colgaban los collares y correas de los animales que haban sido
ejecutados siguiendo las rdenes de La Valette. Por delante de ellos, haba un arco
con una puerta que estaba entreabierta y de la que sala una luz brillante. Richard y
Thomas avanzaron en silencio y con sigilo por el pasillo, pero no oyeron ningn
sonido que viniera de dentro. Richard sopes la porra con la mano derecha, y con la
otra mano desenvain la daga sin hacer ruido. Thomas meti la mano en la bolsa que
llevaba al costado, sac su propia porra y se pas el lazo por la mueca.
Se encontraban a unos tres metros de la puerta cuando, de pronto, oyeron un leve
traqueteo y un golpeteo en la habitacin del otro lado, seguidos de un breve grito de
triunfo que obtuvo una brusca maldicin como respuesta. Thomas y Richard se
quedaron inmviles. Richard levant la mano para indicarle a Thomas que esperara.
Luego avanz con mucho cuidado hacia la puerta y se asom lentamente. Poco
despus, retrocedi y, en voz baja, le dijo a Thomas al odo:
Son dos, jugando a los dados. A no ms de dos pasos de la puerta. Tendremos
que atacarlos. Preparado?
S, pero nada de muertes a menos que nos veamos obligados a ello,
entendido?
Richard frunci el ceo y abri la boca para responder, pero se lo pens mejor y,
en lugar de eso, se encogi de hombros.
Muy bien, a la de tres.
Los dos hombres se prepararon detrs de la puerta. En la penumbra, Richard mir
a Thomas, que asinti con la cabeza, y entonces, cuando los dados volvieron a
traquetear, cont en voz baja:
Uno dos tres.
Se precipitaron hacia adelante, Richard empuj la puerta e irrumpi en la pequea
habitacin con Thomas justo detrs de l. Los dos guardias estaban encorvados sobre
una mesa, y se volvieron hacia los intrusos con los ojos abiertos de par en par por la
sorpresa.
Richard avanz de un salto hacia el hombre que tena ms cerca, al tiempo que
blanda la porra. El guardia intent levantar el brazo para parar el golpe, pero fue
demasiado lento y la pesada porra de cuero le golpe la cabeza y lo hizo caer del

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taburete al suelo. Thomas rode a toda prisa el extremo de la mesa y lanz un golpe
de porra contra la cabeza del otro guardia, pero ste tuvo tiempo de levantarse a toda
prisa del taburete, y la porra dio en el borde de la mesa e hizo saltar las tazas por los
aires, derramando el contenido sobre las monedas y los dados. El guardia sac una
daga y arremeti contra su atacante. Thomas se ech a un lado para evitar la
mortfera hoja. El guardia iba asestando golpes a diestro y siniestro como un loco,
obligando a retroceder al ingls. Al notar la pared a su espalda, Thomas salt hacia
delante y agarr al hombre de la mano con la que blanda el cuchillo, al tiempo que
lanzaba el puo derecho, que an sostena la porra, contra la mandbula del guardia.
Fue un golpe fuerte, y al soldado se le fue la cabeza hacia atrs. Thomas golpe de
nuevo con fuerza, y el hombre profiri un intenso gruido, se tambale, tropez con
su taburete volcado y cay estrepitosamente al suelo. Se qued all tendido,
parpadeando, sujetando an la daga, y perdi el conocimiento. Richard rode el
cuerpo y se dirigi a la entrada de la mazmorra, una puerta gruesa de madera cubierta
con tachones de hierro y con una pequea rejilla en su superficie.
Tenemos que encontrar las llaves dijo Thomas entre dientes.
Richard dijo que no con la cabeza.
Dudo que se tomen la molestia de drselas a los guardias. Meti la mano en
la mochila, busc algo a tientas y sac un juego de pequeas herramientas de metal
en un aro de latn. Las comisuras de sus labios se alzaron ligeramente cuando vio la
expresin inquisidora de Thomas. Herramientas del oficio.
Se hizo a un lado para dejar que la luz de las velas iluminara la puerta. Eligi dos
de las herramientas, las insert en la boca de la cerradura y sonde sta suavemente
para explorar con delicadeza el mecanismo. Thomas le observ con la vaga
admiracin de los que presencian una habilidad arcana. Luego desvi la atencin de
la cerradura al semblante de absorta concentracin del joven.
Se oyeron una serie de suaves clics en la cerradura, tras lo cual Richard retir las
herramientas y alz el pestillo. La puerta se abri sin hacer ruido, gir sobre unos
bien engrasados goznes y una bocanada de aire ms clido entr desde el otro lado.
Coged las velas orden Richard.
Thomas las sac de los soportes de la pared del cuarto de guardia y le pas una a
Richard.
En cuanto cruzaron el arco, percibi la inmensidad del espacio antes de que el
resplandor vacilante de las velas empezara a revelar sus dimensiones. El techo era
abovedado, y las paredes estaban cubiertas de unos slidos contrafuertes sobre los
que recaa el peso del alczar. El techo era bajo, pero la mazmorra era larga y ancha,
con unas poderosas columnas repartidas por ella que dividan la estancia en dos. Unas
hileras de estanteras de madera se extendan ante los dos hombres, ms all del
resplandor de la luz de las velas, adentrndose en la oscuridad. Los estantes estaban

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cargados de cestos con rollos, libros de contabilidad, cuadernos de bitcora y cofres,


muchos de los cuales estaban sellados con cera para mantener el contenido a salvo de
la humedad. Se perciba un leve movimiento en el aire y no ola a cerrado, por lo que
Thomas pens que aquel almacn deba de contar con ventilacin para evitar la
aparicin de moho.
Aqu debe de haber cientos de cofres miles observ Richard entre dientes
. Tenemos que buscar con rapidez, antes de que termine el sermn y regrese el
resto de la guarnicin.
Pues t qudate en esta mitad de la habitacin decidi Thomas. Yo
buscar en la otra.
Se separaron y empezaron a abrirse paso por el estrecho espacio entre las
estanteras, agachndose de vez en cuando para ver lo que haba en los anaqueles ms
bajos. Haba muchos cofres entre los archivos, y Thomas comprobaba con cuidado
todos los que eran negros o estaban hechos de madera oscura con herrajes metlicos,
buscando el blasn en la tapa. Era consciente en todo momento de que se les estaba
agotando el tiempo. Dependiendo de la pasin y el aguante de Robert de boli, el
sermn podra durar dos horas o ms. Pero teniendo en cuenta el cansancio de los
defensores, bien podra ser que concluyera antes.
Al final de la primera fila de estanteras, haba una zona rodeada con gruesas
barras de hierro que estaban clavadas en el suelo y se extendan hasta el techo. La
puerta tena dos cerraduras, con unos pestillos gruesos y slidos soportes. Tras ella,
haba docenas de cofres pequeos y, junto a la pared, se apilaban gruesos rollos de
seda que centelleaban bajo el tenue resplandor de la vela de Thomas. De un soporte
situado a un lado colgaba una coleccin de cimitarras con guarniciones con piedras
preciosas encastradas y empuaduras de oro y plata. All estaba el tesoro de la Orden,
el botn de los barcos, poblaciones costeras y haciendas del mundo islmico. Una
fortuna que poda rivalizar con los tesoros de cualquiera de los monarcas europeos.
Pagada con la sangre de cientos de caballeros y de decenas de miles de soldados y
personas corrientes, todo en nombre de su religin. Sinti un estremecimiento
nauseabundo al contemplar las riquezas y considerar los siglos de sufrimiento que
representaban, hasta el momento presente, y las semanas y meses que estaban por
venir hasta que se resolviera el asedio. Incluso entonces, el conflicto pasara de
generacin en generacin hasta el fin de los tiempos. O hasta que la humanidad se
librara de la religin.
Thomas cavil que, si haba una presencia divina en el mundo, seguramente
contemplara las obras que se llevaban a cabo en su nombre con absoluto horror. El
nunca haba sentido semejante presencia, nunca la haba intuido en lo ms mnimo; l
slo era consciente de los elementos despreocupados de un mundo natural que
abarcaba hombres, animales y religiones con desinters permanente. Saba que esas

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ideas eran peligrosas. Ms que peligrosas, eran letales. De modo que intentaba
mantenerlas a raya, e incluso rezaba junto con los fieles en un intento de ocultar sus
verdaderos pensamientos tanto a s mismo como a los dems.
Algo traquete en el suelo a una corta distancia, Thomas hizo una mueca y se dio
la vuelta hacia el ruido. Un resplandor entre los estantes revelaba la posicin de
Richard.
Richard? lo llam alzando la voz todo lo que se atrevi.
Creo que lo he encontrado. S S! Aqu.
Thomas rode a toda prisa el extremo de la hilera de estanteras, y vio a su
compaero inclinado sobre un cofre que estaba sacando del anaquel ms bajo que
tena delante. Al acercarse, pudo ver el blasn del desafortunado sir Peter de Launcey
a la luz de la vela que Richard haba colocado en el estante de arriba. Estaba pintado
con esmero sobre un bajorrelieve, tallado con cierta destreza. Se vea el brillo del
lacado all donde los dedos de Richard haban limpiado las dcadas de polvo que se
haban acumulado, formando una apagada madeja en torno a la tapa del cofre. Unos
fuertes flejes metlicos sujetaban y protegan aquella magnfica obra de artesana. En
la parte frontal del cofre haba una cerradura pequea de aspecto delicado, y Richard
volvi a sacar sus ganzas.
Sostened la vela sobre la cerradura. Y no la movis. Me temo que esto va a ser
todo un desafo Richard seleccion una de las ganzas ms finas y la insert con
cuidado en el ojo de la cerradura. Su rostro era una mscara de concentracin
mientras sus dedos realizaban pequeos ajustes a la herramienta. No noto los
pestillos Es la cerradura ms bien hecha que me he encontrado nunca Maldita
sea.
Retir la ganza y eligi otra, la ms pequea de las que llevaba en el aro, y lo
intent de nuevo cerrando los ojos mientras tanteaba los mecanismos que soltaran el
cierre. Thomas lo observ un momento, y luego dirigi una mirada preocupada en
direccin a la entrada de la mazmorra.
Cunto tiempo necesitas?
Richard se detuvo y abri los ojos.
Tanto como haga falta. Y ahora, por favor, dejad que me concentre.
Bien. Pero date prisa.
Richard se centr en su trabajo un rato ms, con los dientes apretados mientras
intentaba crearse una imagen de los mecanismos interiores de la cerradura. Al final,
sac la ganza y se pas la mano por la frente.
No puedo abrirlo. El cerrajero que hizo esto era mejor que yo. Esto es obra de
un genio
Puede ser, pero, tal como descubri Arqumedes, el genio no puede competir
con el acero. Thomas desenvain la daga y se puso en cuclillas al lado de Richard.

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Meti la punta en el pequeo hueco entre la tapa y el cuerpo del cofre.


Qu estis haciendo? pregunt Richard.
Esto Thomas cerr la mano izquierda y golpe el mango del cuchillo con el
puo con todas sus fuerzas. Se oy un chasquido metlico, la hoja penetr de golpe
en el hueco y la tapa se abri. Ya est.
Richard le dirigi una mirada fulminante.
Vaya, muy bien hecho, ya lo creo! Cualquiera que lo mire ver que se ha
forzado la cerradura.
Y quin va a fijarse? A juzgar por el polvo, dira que nadie ha tocado esto en
aos. Y ahora coge lo que hemos venido a buscar, devuelve el cofre a su sitio y
salgamos de aqu.
Richard reprimi su furia y levant la tapa. La luz de las velas revel una bolsa
pequea de cuero llena de monedas. La pequea abertura de arriba dejaba ver el brillo
clido del oro. Junto a la bolsa, haba una cadena con una cruz de oro que tena un
rub engarzado en el centro. Tambin haba una biblia, algunas cartas y un tubo de
cuero. Richard lo cogi para examinarlo. La tapa del extremo estaba sellada con cera,
en la que se haba grabado un dibujo. Movi la cabeza en seal de afirmacin, y dijo
entre dientes:
Es esto. Esto es lo que vinimos a buscar.
Thomas tena la mirada clavada en el sello.
Es el sello real. El Gran Sello de Inglaterra.
Richard no respondi, y meti el tubo en su mochila rpida y cuidadosamente.
Enseguida podremos irnos.
Cerr la tapa del cofre y volvi a dejarlo en el estante. Ajust un poco su posicin
para que encajara bien en la zona que el propio cofre haba protegido de los largos
aos de polvo acumulado. Luego cogi la vela y se levant.
Vamos.
Richard cerr la puerta y se apresuraron a salir de las mazmorras, pasando por
delante de los dos hombres desparramados junto a la mesa. Uno de los guardias gimi
dbilmente, pero volvi a perder el conocimiento. Sus asaltantes dejaron las velas y
salieron de la habitacin, recorrieron con paso suave el pasadizo que iba hacia el
cuarto de guardia principal, y luego subieron por las escaleras hasta el patio. Se
detuvieron para comprobar que estuviera desierto como antes, y a continuacin
salieron por el portn principal, donde el centinela yaca an en las sombras,
jadeando dbilmente. La prisa por salir de la fortaleza hizo que sus pasos resonaran
con un sonido apagado cuando cruzaron el puente levadizo.
Quin anda ah? pregunt una voz desde lo alto del muro. Michel?
Eres t?
Richard se qued inmvil, pero Thomas lo empuj para que siguiera adelante.

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Ya es demasiado tarde para eso. No te pares.


Cruzaron el puente y empezaron a atravesar la explanada a paso ligero.
Michel? repiti la voz, que de inmediato aadi: Eh, vosotros!
Deteneos!
Richard y Thomas aceleraron el paso y emprendieron una carrera desesperada
hasta llegar a la cabaa de pescador donde haban dejado las botas. El sonido de los
cantos de la catedral llegaba a los tejados de Birgu; oyeron unos pasos cercanos que
se aproximaban y voces que murmuraban. Thomas indic por seas a Richard que se
escondiera pegndose a la pared, y luego le ech un trozo de red encima. Varias
sombras se acercaban por la calle estrecha.
No me importa lo que diga refunfuaba una de esas voces. No van a llegar
refuerzos. Estamos solos en esto. Tanto como duremos.
T siempre ves el lado positivo de las cosas, eh, Jules? se rio otra vez.
Incluso despus de esa brillante actuacin de Robert de boli?
Acaso crees que el Seor en persona y su cohorte de ngeles van a descender
de verdad sobre una ola de luz celestial, para castigar a los seguidores del falso
profeta y librarnos de las ambiciones de Solimn y sus hordas?
Podra ser, pero slo si rezamos mucho para ello y cumplimos con nuestro
deber de cristianos respondi alguien a la defensiva. Si somos justos.
Pues te deseo buena suerte! gru el primero. Por lo que a m respecta,
yo confo en una pica afilada y en la plvora seca.
Siguieron andando, pasaron junto a los dos ingleses y empezaron a cruzar la
explanada en direccin al puente levadizo. Thomas saba que, en cuanto llegaran al
otro lado, se encontraran con su compaero inconsciente. Sali de debajo de la red y
se puso las botas. Richard hizo lo mismo, y luego se deslizaron hacia la calle y se
alejaron del fuerte a toda prisa. No haban dado ms de veinte pasos cuando oyeron
un grito de alarma, que se perdi al instante bajo el retumbo de un can que dispar
desde San Elmo. Apretaron el paso, y no tardaron en cruzarse con otro grupo de
hombres con los que intercambiaron un saludo al pasar. Luego llegaron a la calle
principal que conduca a la catedral. Los cantos haban terminado, y la calle se estaba
llenando de grupos pequeos de lugareos y soldados que regresaban a sus casas y
alojamientos. Conscientes de que avanzaban contracorriente y que tenan que llegar a
la calle lateral en la que se encontraba el albergue, se mantuvieron al borde de la calle
y avanzaron con la mxima discrecin posible. Oyeron algn que otro comentario,
casi todos alabando a Robert de boli y algunos hablando del gran ejrcito que don
Garca estaba movilizando en Sicilia y que traera a Malta para aplastar a las fuerzas
del sultn turco.
Casi haban llegado a la calle lateral que queran, cuando Thomas vio a Stokely a
una corta distancia por delante.

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Iba conversando animadamente con Romegas. Caminando a un paso por detrs de


l, iba Mara junto con una doncella. Thomas se qued petrificado por un instante,
tras el cual sali a toda prisa de la calle principal y se peg a la esquina.
Qu pasa? le pregunt Richard.
Necesito averiguar una cosa. T vuelve al albergue. Me reunir contigo ms
tarde.
Por qu? Richard ech un vistazo a su alrededor, pero no vio ningn peligro
evidente.
Mrchate! le orden Thomas con ferocidad, y lo empuj calle abajo.
Richard avanz unos pasos a trompicones, se dio la vuelta y mir a Thomas con
expresin preocupada. Luego toc su mochila para asegurarse de que el tubo de cuero
segua estando a salvo, y se alej a grandes zancadas.
Thomas permaneci pegado a la esquina, y observ las figuras que cruzaban la
calle. Oy la voz de Stokely y, un instante despus, pasaron l y Romegas, seguidos
por la forma esbelta de Mara, que iba mirando fijamente el suelo que pisaba. Thomas
tuvo el impulso de acercarse a ella, de llamarla por su nombre y decirle que lo
siguiera a otra calle, pero tena miedo de que se negara o de que, ella o bien su
doncella, pudieran gritar alarmadas y alertar a Stokely. Decidi que era mejor esperar,
y se adentr en la multitud para seguirlos a una corta distancia, procurando mantener
la cabeza lo bastante inclinada como para ocultar sus rasgos. Stokely y Romegas
continuaron andando unos cien pasos ms por la calle ancha, hasta que este ltimo se
detuvo, se despidi y enfil la calle que conduca al fuerte. Stokely tom entonces del
brazo a Mara y se metieron por una calle lateral. Thomas se detuvo al borde de la
interseccin, se arriesg a asomarse a la esquina y vio que Stokely se aproximaba a la
verja de un patio. Al otro lado, la fachada de una modesta casa se alzaba en la
oscuridad. Stokely se detuvo y se volvi a mirar si los estaban siguiendo. Cuando se
convenci de que nadie los acechaba, llam a la puerta del patio. Al cabo de un
momento la puerta se abri, Stokely condujo a su pequeo grupo adentro y se cerr
de nuevo tras ellos.
Thomas aguard unos instantes, y luego entr en aquella calle estrecha y pas
caminando lentamente por delante de la verja. Las paredes tendran unos tres metros
y medio de alto, y no haba ningn lugar evidente en el que apoyar el pie o agarrarse.
La verja tena un aspecto slido y estaba reforzada con tablones de roble. Sigui
andando, y luego se dio media vuelta y esper. No pas mucho tiempo antes de que
otros entraran en la calle y se dirigieran a una propiedad vecina. Thomas se acerc a
un hombre corpulento que, al igual que casi todos los que haban asistido al sermn,
llevaba una capa oscura.
Disculpadme, seor Thomas se dirigi a l en francs, tengo que entregar
un mensaje en casa de un caballero ingls, y me dijeron que vive en esta calle, pero

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no s cul es su casa.
Sir Oliver Stokely? El vecino enarc una ceja. S, vive aqu. En esa casa,
al lado de la ma.
Gracias, seor. Pero el mensaje no es para l, sino para una dama. Mara, creo
que se llama.
S. El hombre asinti con la cabeza. sa ser su esposa.
Su esposa
El hombre se dio unos golpecitos en la nariz.
Lo que estos caballeros afirman creer y lo que hacen son cosas tan diferentes
como la noche y el da, eh? Thomas guard silencio y, al cabo de un momento, el
hombre frunci el ceo. Algo ms?
S. Thomas se oblig a sonrer. Gracias, seor. Os deseo buenas noches.
Tal vez sea demasiado tarde. Ya entregar el mensaje en otro momento.
Dio media vuelta y se alej, de regreso al albergue, absolutamente conmocionado.

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CAPTULO 31
Ladrones, aqu mismo, en el corazn de nuestras defensas. La Valette mene la
cabeza con semblante consternado. Es un ultraje. Quienquiera que fuera, entr
tranquilamente en el fuerte e intent irrumpir en nuestros archivos anoche. Doy
gracias a Dios de que no pudieran con la calidad de la cerradura, o habran saqueado
el lugar para sacar todo lo posible del castillo. Es un escndalo, caballeros. Fue
mirando a sus consejeros sentados a la mesa. Y no slo eso, sino que adems dos
de nuestros hombres resultaron heridos durante el intento de robo.
Se hizo un silencio tenso, que rompi el coronel Mas:
Tuvimos suerte de que no los mataran, y tambin de que la cerradura
aguantara.
La suerte no tuvo nada que ver con ello. Esa cerradura la hizo uno de los
mejores herreros de Pars, as como las cerraduras de la puerta del tesoro. Monsieur
Berthon me asegur que eran impenetrables.
Thomas asinti moviendo la cabeza con aire pensativo, lo mismo que los dems.
A pesar de su calma aparente, el corazn le lata con rapidez y notaba el sudor fro en
las palmas de las manos.
Stokely le dirigi una mirada curiosa, y volvi de nuevo la vista hacia el Gran
Maestre, que continu hablando.
Quiero que encuentren a esos ladrones y que reciban un castigo ejemplar. No
obtendrn clemencia, sea cual sea el rango que ostenten. El mismo castigo se aplicar
a todos los delitos como ste de ahora en adelante. Estamos todos en esto, tanto los
que sirven a la Orden como la gente comn y corriente de Malta. Coronel, quiero que
se anuncie una recompensa en todas las calles principales de Birgu. Cien piezas de
oro para la persona que capture a esos delincuentes, o que pueda proporcionar
informacin que conduzca a su captura.
S, seor asinti el coronel Mas.
Muy bien, de ahora en adelante quiero que se doble la guardia en los archivos,
as como en el portn principal. Esto no volver a suceder. La Valette dio un
manotazo en la mesa. Mir a los otros hombres y, al cabo, su expresin empez a
suavizarse. Ahora tenemos que tratar otros asuntos. En primer lugar, sir Oliver, su
informe sobre los suministros de agua. Tengo entendido que estamos consumiendo
ms agua de lo que se haba anticipado.
En efecto, seor. Pero hay problemas adicionales. Una de las cisternas bajo el
fuerte de San Miguel se ha contaminado con agua del mar. Debe de haber una grieta
en alguna parte que ha dejado entrar el agua. Como resultado de ello, hemos perdido
aproximadamente una octava parte de nuestro suministro. Sugiero que empecemos a
racionar el agua de inmediato. S que esto no gustar a nadie

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Shhh! El coronel Mas levant la mano para hacer callar a Stokely.


Coronel, debo protestar.
Silencio, escuchen! El coronel Mas seal hacia la ventana. Algo va mal.
Se haban acostumbrado tanto al ritmo irregular del caoneo desde el otro lado
del puerto, que haban empezado a no hacerle caso. Pero entonces haba cesado.
Thomas dedujo de inmediato el significado del silencio de los caones enemigos.
Estn asaltando las murallas de San Elmo.
Las sillas rozaron contra el suelo cuando todos se precipitaron hacia las ventanas
y miraron por encima de las aguas calmas del puerto, hacia el extremo de la pennsula
de Sciberras. Les lleg el sonido de los tambores y cuernos desde las trincheras
enemigas, y Thomas distingui con esfuerzo las figuras diminutas de los jenzaros,
que se lanzaban hacia delante bajo una bandera verde en cuyo extremo se agitaba una
cola de crin blanca. Salieron de sus trincheras en tropel, y cruzaron el terreno
accidentado en direccin al foso defensivo de delante del fuerte. Los defensores
aparecieron a lo largo del parapeto, y las primeras bocanadas de humo de los
arcabuces brotaron en el aire del amanecer. Los que se encontraban en San ngel
oyeron el traqueteo de los disparos desde el fuerte, y luego el sonido se intensific
cuando los francotiradores turcos empezaron a liquidar a los objetivos situados a lo
largo de las maltrechas murallas de San Elmo.
Miren all. El coronel Mas levant el brazo y seal hacia el extremo del
revelln que se vea ms all del fuerte. Eso que ondea ah es una bandera
enemiga? No la distingo bien.
Thomas aguz la vista para captar los detalles a travs de la atmsfera reluciente
del puerto. Sin duda haba una bandera ondeando en lo alto del revelln, pero desde
aquella distancia no se distingua con claridad, as como tampoco las figuras que se
arremolinaban en torno a ella. Luego, como en respuesta a su preocupacin, una
ligera brisa hizo que la bandera se desplegara ondulante, y su color fue inconfundible.
Es del enemigo anunci Stokely. Han tomado el revelln.
La Valette mene la cabeza.
Imposible! Apenas acaban de lanzar su ataque. Es del todo imposible
Pese a que estaba claro ante sus ojos, Thomas comparta la incredulidad del Gran
Maestre. Primero los turcos tendran que haber cruzado el foso eludiendo los
obstculos, y luego escalar los muros del revelln antes de entablar combate con los
defensores. Sin embargo, por increble que pareciera, haban plantado una bandera
enemiga en el revelln, y en aquellos momentos los fogonazos y las pequeas
bocanadas de humo mostraban que el enemigo estaba disparando contra el fuerte
desde aquella zona.
Mas apret las manos con frustracin.
Qu demonios est pasando all? A qu est jugando Miranda?

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Mandad un bote al otro lado le orden La Valette. Quiero un informe de


inmediato.
S, seor respondi Mas, que se march a toda prisa del estudio.
Los dems continuaron observando con creciente desesperacin al enemigo que
sala del foso a lo largo de toda la muralla y empezaba a plantar las escaleras contra el
acribillado muro exterior del fuerte. La luz del sol se reflej en la armadura y las
armas de los hombres que defendan el parapeto, hasta que las llamas y el humo los
ocultaron. Lo nico que se distingua entonces a travs del humo y el polvo que
envolvan el fuerte era el feroz estallido de los proyectiles incendiarios y las llamas
arremolinadas de los aros de fuego.
Abajo, en las aguas azules y profundas del puerto, Thomas vio un bote que se
diriga hacia el pequeo desembarcadero situado por debajo del fuerte. Los remeros
malteses manejaban las palas con fuerza contra el ligero oleaje, y el bote avanzaba a
buen ritmo. Se hallaba ya a medio camino de la plcida extensin de agua cuando los
turcos se fijaron en l. Unos cuantos tiradores jenzaros volvieron los largos caones
de sus armas y apuntaron al bote. Unos pequeos chorros de agua se alzaron en el
mar por delante y al costado de la pequea embarcacin. Los que observaban desde
San ngel prorrumpieron en gritos de nimo, instando a sus compaeros a seguir
adelante. Pero los disparos enemigos se fueron haciendo ms precisos a medida que
el bote se aproximaba a la otra orilla. Uno de los proyectiles alcanz la proa, y
saltaron astillas por los aires. Un remero se agarr el brazo y dej caer el remo, lo
cual hizo girar el bote hasta que el hombre situado en el timn corrigi el rumbo y le
dijo a gritos al herido que recogiera su remo. Milagrosamente, la pequea
embarcacin consigui llegar al desembarcadero situado al pie de un acantilado bajo,
fuera ya de la vista de los francotiradores. Los remeros se dejaron caer sobre sus
remos, mientras el oficial al que Mas haba ordenado informar del ataque
desembarcaba, suba corriendo por los escalones labrados en la roca y se diriga a la
entrada trasera del fuerte, cerca de la torre caballera.
El pequeo drama haba terminado, y Thomas resopl con alivio. La Valette
orden a sus consejeros que lo siguieran a lo alto de la torre del homenaje, desde
donde tendran unas mejores vistas del ataque a San Elmo. El sol iba ascendiendo en
el cielo, y soplaba una brisa del norte que aclaraba la densa nube de humo que se
cerna sobre la fachada del fuerte. Cuando el humo se dispers, dej al descubierto la
terrible lucha por el revelln y las murallas. Los cuerpos se amontonaban frente a
ellas, mezclados con los restos de escaleras rotas. En las almenas, ms cuerpos yacan
sobre el parapeto, y unas vetas carmes corran por la piedra picada por las balas. Por
encima de la matanza an ondeaba el estandarte de la Orden, y las lejanas armaduras
de los caballeros relucan mientras instaban a sus hombres a seguir adelante,
desafiando al enemigo al permanecer a plena vista de los francotiradores, que seguan

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disparando desde el refugio de sus trincheras aun cuando se arriesgaban a alcanzar a


sus propios hombres.
Stokely se sec el sudor de la frente y mene la cabeza con asombro.
Cunto tiempo podrn soportar semejante castigo los turcos?
Que vengan repuso La Valette en tono fro. Cuantos ms hombres pierdan
capturando San Elmo, a menos tendremos que enfrentarnos cuando ataquen Senglea
y Birgu. Y su moral tambin se habr llevado una buena paliza.
Thomas pens que aquellas palabras podran resultar crueles y calculadoras, pero
el Gran Maestre deca la verdad. Mientras San Elmo aguantara, los turcos seguiran
arrojando hombres contra las defensas y sufriendo prdidas espantosas. Entre uno y
otro asalto, sus caones gastaran una plvora y unos proyectiles preciosos de las
reservas que haban trado consigo desde Estambul. Y lo ms importante de todo,
reflexion Thomas, era que estaban malgastando unos das muy valiosos de la poca
de campaa. Cuando llegaran la lluvia y las tormentas del otoo, no habra muchas
posibilidades de que a los turcos les llegaran suministros y refuerzos.
Cuando las campanas de las iglesias de Birgu anunciaron el medioda, el ataque
enemigo empez por fin a apagarse. Se replegaron de los muros a sus trincheras, y
dejaron el suelo alfombrado con los cuerpos de sus compaeros delante del fuerte.
Sin embargo, el revelln permaneci en sus manos, y los ingenieros turcos ya
parecan estar mejorando sus defensas aumentando su altura. Cuando se hubo retirado
el ltimo enemigo, los caones de la montaa abrieron fuego una vez ms sobre las
murallas de San Elmo. A lo largo de ellas, los defensores corrieron otra vez a ponerse
a cubierto y se perdieron de vista.
La Valette se volvi de espaldas al horrible espectculo, y Thomas pudo ver que,
si bien tena aspecto de estar cansado, la mirada del Gran Maestre conservaba la
misma determinacin inflexible cuando se cruz con la suya.
Demos gracias a Dios. Hemos ganado un da ms.
A medioda, Thomas se llev a Richard a un lado mientras coman un poco de
pan y queso regado por un vino local fuerte y avinagrado. Thomas relat en voz baja
lo que se haba discutido en la reunin de aquella maana. Richard escuch en
silencio.
Al menos t ya tienes lo que viniste a buscar concluy Thomas. Confo en
que haya valido la pena arriesgar nuestras vidas por ello.
Correr este tipo de riesgos forma parte de la naturaleza del juego respondi
Richard. Es por eso que vos no servs para el trabajo que hago.
Thomas mene la cabeza con tristeza.
Yes por eso que t no sirves para ser caballero, Richard. Este tipo de artificios
no son honorables.
En serio? Los caballeros matis por una causa y yo hago lo que es debido por

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mi pas. Os importara explicarme, o acaso justificar, cul es el camino ms tico?


Clav una mirada escrutadora en Thomas y esboz una sonrisa. Ya me pareca
que no.
Thomas lo mir con la frustracin de quien sabe que tiene razn, pero est
demasiado cansado para explicar el asunto. Por algn motivo se senta empujado a
guiar a Richard, como si fuera un escudero de verdad, o un hijo errante. Al fin,
Thomas suspir.
Confo en que hayas puesto tu trofeo en algn lugar seguro.
Lo he ocultado lo mejor que he podido, dadas las circunstancias.
Bien. As pues, tu misin prcticamente ha terminado. Lo nico que queda es
sobrevivir al asedio aadi con una sonrisa irnica. Dirijamos nuestros esfuerzos
a prestar un buen servicio a La Valette y a la Orden. Hasta que todo termine, yo sirvo
slo al Gran Maestre y t sirves como mi escudero y dejas de lado tu obediencia a
Walsingham y sus argucias. De acuerdo?
Richard lo pens un momento, y luego asinti.
Hasta que termine el asedio.
El joven volvi a centrarse en la comida, le dio un mordisco al queso y mastic
con fuerza mientras contemplaba el puerto en direccin a San Elmo.

* * *
Empezaba a anochecer en la isla cuando el oficial que el coronel Mas haba enviado a
San Elmo regres para rendir su informe. Entr en el estudio del Gran Maestre y se
detuvo frente a la mesa con una venda ensangrentada en la cabeza. Thomas tard un
momento en reconocerlo como a Fadrique, el hijo de don Garca. Se saludaron con un
leve movimiento de la cabeza.
Queris una silla? le pregunt La Valette.
No, seor. Fadrique se enderez con orgullo. Me quedar de pie.
Muy bien. Rendid vuestro informe. Qu ocurri con el revelln?
El capitn Miranda no est seguro, seor. Por lo visto, uno de los centinelas de
servicio en el revelln cay muerto por el disparo de un francotirador. Los soldados de
servicio en las partes expuestas de la muralla se ven obligados a permanecer
tumbados para no presentar un blanco claro al enemigo. Parece ser que esta maana
los compaeros del muerto supusieron que estaba vivo y haciendo guardia. Por eso
los turcos pudieron colocar una escalera en aquella seccin del revelln y hacer subir
a un grupo de jenzaros antes de que nuestros hombres se dieran cuenta del peligro.
Para cuando reaccionaron, ya era demasiado tarde: el revelln haba sido capturado
por los turcos.
Esto es una verdadera negligencia coment el coronel Mas con amargura.
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Miranda intent volver a capturarlo?


S, seor. En dos ocasiones. La segunda vez yo mismo me sum al
contraataque. Los turcos haban fortificado el revelln y lo haban llenado de jenzaros
que nos disparaban cuando intentbamos entrar a la fuerza. Perdimos a tres caballeros
y a varios soldados antes de llegar siquiera al revelln. Luego fue un combate cuerpo
a cuerpo. El capitn Miranda consigui entrar con tres hombres, pero lo hicieron
retroceder y se vio obligado a retirarse al fuerte.
As pues, hemos perdido el revelln? pregunt La Valette.
S, seor. No veo cmo podemos recuperarlo, ahora que los turcos han cercado
la posicin a conciencia. Antes de que me marchara del fuerte, ya haban empezado a
elevar su altura dentro. No tardarn en poder disparar a travs de los muros hacia el
corazn de San Elmo. Fadrique hizo una breve pausa antes de concluir su informe
. El capitn Miranda dice que el fuerte no podr resistir mucho ms tiempo. Es una
cuestin de das a lo sumo. Una delegacin de caballeros ya se ha dirigido a l para
que os solicite formalmente evacuar el fuerte.
Evacuarlo? La Valette puso mala cara. De ninguna manera. El capitn
Miranda y sus hombres saben lo fundamental que es dicha posicin. Deben resistir
tanto como puedan a cualquier precio. Me habis odo? apunt a Fadrique con un
dedo.
El espaol suspir.
Seor, yo slo estoy transmitiendo lo que me han ordenado.
El Gran Maestre se aplac.
Por supuesto. Os pido disculpas, joven. Lo habis hecho bien. Ahora id, y que
mi cirujano os vea esa herida.
No es mucho ms que un rasguo, seor.
En tal caso no debera llevar mucho tiempo ocuparse de ello le respondi La
Valette con sequedad al tiempo que agitaba la mano en direccin a la puerta.
Fadrique inclin la cabeza y abandon la habitacin. En cuanto la puerta se hubo
cerrado tras el espaol, el coronel Mas se inclin hacia delante y apoy los codos en
la mesa.
Qu tenis intencin de hacer, seor?
La Valette lo consider un momento.
Miranda debe resistir. Podemos suministrar ms municin y refuerzos a la
guarnicin de San Elmo durante toda la noche.
No durante mucho ms tiempo, seor. Esta tarde vi que los ingenieros turcos
marcaban el terreno para emplazar ms bateras en la punta de la Horca y en la punta
de tierra de enfrente. En cuanto hayan colocado caones all, podrn barrer el puerto
entre San Elmo y este fuerte. No podr cruzar ningn bote. La guarnicin quedar
aislada definitivamente. En cualquier caso, aprovisionar a Miranda es slo parte del

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problema. El tema clave es la moral. Si sus hombres ya le estn pidiendo que solicite
permiso para retirarse, es el primer paso del camino hacia el amotinamiento. Mas
mir a los dems. Caballeros, he servido en muchos ejrcitos, he participado en
muchas guerras y he visto lo suficiente para saber que el amotinamiento sin control es
una epidemia implacable. Destruye un ejrcito con la misma seguridad que una
derrota en batalla. Debemos evitar a toda costa que los hombres de San Elmo se
retiren.
Por qu no? pregunt Stokely. Seguro que es preferible que se sumen a
nuestros efectivos aqu a que el enemigo los tome prisioneros.
No. Si el Gran Maestre les permite dejar el fuerte sentar un precedente. No
har ms que animar a los que estn en Birgu y Senglea, sobre todo en el caso de los
milicianos, que carecen de la determinacin suficiente para aguantar este asedio. Es
mejor que permanezcan en San Elmo y nos den al resto de nosotros tanto tiempo
como sea posible. Es una cruda verdad, lo s. Pero no tenemos alternativa. Deben
permanecer en sus puestos hasta el final.
La Valette asinti moviendo la cabeza con aire pensativo.
Pero existe el riesgo de que eso los empuje al motn. Y eso sera peor an que
dejarlos salir de San Elmo.
Si podemos persuadirlos para que se queden y luchen hasta el final por su
propia voluntad intervino Thomas, serviran de inspiracin al resto de los que
estamos defendiendo la isla.
Y cmo proponis que los persuadamos, exactamente? le pregunt el
coronel Mas. Parece ser que ya se han decidido, y todo can enemigo que dispare
contra el fuerte no har ms que aadir peso a su decisin.
Estos hombres son caballeros de la Orden de San Juan, la ltima de las grandes
rdenes militares que han jurado combatir al islam y recuperar Tierra Santa. No hay
mayor honor en toda la cristiandad que ser miembro de esta Orden. As pues, qu
podra herir ms los corazones de los hombres que defienden San Elmo que un
sentimiento de vergenza?
La Valette se lo qued mirando.
Qu sugers, sir Thomas?
Sugiero que apelis a su sentido del honor, que les recordis la tradicin de la
que forman parte. Recordadles el juramento que prestaron de combatir a los enemigos
de la cristiandad hasta la ltima gota de su sangre. sa es una parte de la estrategia
que sugiero. La otra es lanzar un llamamiento pidiendo voluntarios aqu, en Birgu,
para reemplazar a los que ya no tengan nimo de defender San Elmo. Tengo la
impresin de que los que no sepan mucho de las condiciones del fuerte se presentarn
voluntarios de buen grado. Si los soldados de la guarnicin de Miranda insisten en el
tema de la evacuacin, consentid a ello, y hacedles saber que por cada uno que desee

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abandonar San Elmo hay tres o cuatro en Birgu deseosos de ocupar su lugar. En
cuanto sepan eso, temern la vergenza y el deshonor mucho ms de lo que temen a
la muerte. Apostara mi vida a que ser as.
Puede que la cosa llegue a ese extremo. La Valette sonri y se volvi a mirar
al coronel Mas. Vos qu pensis?
Creo que la fama de taimados que tienen los ingleses es bien merecida. Mas
reflexion un momento. Es la mejor manera de proceder, seor. A pesar de lo que
dije antes. En circunstancias normales, insistira en la disciplina y la impondra. Sin
embargo, nuestra situacin es desesperada y, en ocasiones, los soldados necesitan
algo ms que una orden para obligarlos a luchar.
Muy bien coincidi La Valette. Apelaremos a su honor. Mientras tanto,
har pblica una proclama pidiendo voluntarios para reforzar San Elmo. Y rezo para
que tengis razn y haya hombres con valor suficiente para responder a la llamada,
sir Thomas.
El caballero ingls era consciente de que todos los dems miembros del Consejo
lo miraban, y pas un fugaz momento de miedo, tras el cual se aclar la garganta y,
con toda la calma de la que fue capaz, dijo:
Seor, solicito vuestro permiso para ser el primer voluntario.

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CAPTULO 32
Al da siguiente, se haban llenado todos los puestos de la pequea fuerza que iba a
enviarse a San Elmo, y muchos ms hombres tuvieron que ser rechazados. El fraile,
Robert de boli, se haba empeado en acompaar a los soldados para ofrecer su
apoyo espiritual a la lucha. El Gran Maestre dio por cerrada su reunin nocturna, y
pidi al coronel Mas y a Thomas que se quedaran.
Estis seguros de la decisin que habis tomado? les pregunt La Valette.
Odio perder a dos de mis mejores consejeros.
El coronel Mas asinti.
Tal como argument sir Thomas, es la nica manera. Es fundamental que nadie
dude que todos compartimos los mismos riesgos y el mismo destino, sin excepcin.
Salvo vos, seor. Vos sois indispensable. Los hombres de San Elmo estn al lmite y
fuera de los cdigos normales de obediencia y llamamiento al deber. Lo nico que les
queda es su sentido del honor. Si sir Thomas y yo volvemos al fuerte con cincuenta
voluntarios y les decimos que vos tenis a mil ms deseando ocupar su puesto, se
quedarn a luchar hasta el final. Estoy seguro de ello.
Cundo os marchis?
Maana por la noche, seor. Esta noche dormir profundamente. Cuando me
levante a primera hora de la maana, necesitar tiempo para seleccionar a mis
soldados y poner mis asuntos en orden. Debo escribir algunas cartas.
El Gran Maestre se acarici la barba, sumido en sus pensamientos. Se volvi a
mirar a Thomas.
Y vos? No es demasiado tarde, an podis cambiar de idea.
Ir con el coronel, seor.
Por qu?
Thomas no respondi inmediatamente. No haba una razn sencilla. O ms bien s
la haba, y todos los dems motivos conducan a ella. Ahora Mara era la esposa de
otro hombre, de sir Oliver Stokely, y as deba de haber sido durante muchos aos. La
haba perdido, a menos que violara hasta el ltimo cdigo de comportamiento moral
que le quedaba. Aun as, la situacin era imposible, pues ella nunca accedera a estar
con l. Thomas reflexion que tambin estaba el asunto de su prdida de fe. Haba
sido un camino largo y doloroso hasta la creencia de que no haba nada ms que esta
vida terrenal. Descubrir que Mara segua con vida y que pudiera sentir por l lo
mismo que senta l por ella haba llenado el vaco, y haba dado un nuevo propsito
y significado a su vida. Ahora, sin embargo, todo aquello haba desaparecido, y si su
vida tena muy poco sentido, quiz su muerte pudiera al menos servir a una causa
noble.
Carraspe, y sus ojos se encontraron con la mirada inquisitiva de La Valette.

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Porque lo quiero as.


Y si yo quiero ordenaros que os quedis aqu? Ya es bastante duro sacrificar al
coronel Mas. Debo perderos tambin a vos? Necesito el consejo de hombres en los
que pueda confiar.
En este momento, lo que ms necesitis son hombres que puedan servir de
ejemplo, seor replic Thomas. En la Orden hay ms hombres buenos en cuyo
consejo podis confiar. Puede que fueran rivales en el pasado, pero ahora no hay
pasado. Todos los que estn aqu han acabado por aceptar que tenemos un propsito
comn. Otros pueden ocupar nuestros lugares a vuestro lado.
La Valette sonri con tristeza.
Es cierto Ojal que no hubiera hecho falta este giro de los acontecimientos
para que nuestros compaeros se dieran cuenta. Es una pena que la extincin
inminente sea lo nico que nos empuje a unirnos en una causa comn.
Y aun as El coronel Mas enarc una ceja. Lo siento, llevo siendo
soldado demasiado tiempo. Eso tiende a convertirte en un cnico.
La Valette lo mir fijamente, y luego sonri y rompi a rer. Thomas se sum a l
e incluso Mas, el coronel marcado y endurecido por la lucha, mostr una amplia
sonrisa. Por un momento, la sombra carga del ltimo mes desapareci, y hubo un
sentimiento de alegra compartido que podra haber lindado en amistad en un
momento y lugar distintos.
El retumbo de los caones turcos en el otro lado del puerto rompi el hechizo. La
Valette se levant de la silla, rode la mesa y abraz al coronel Mas.
Gracias, coronel. Sois un buen soldado. Un buen hombre. Lamento haberos
reclutado para nuestra causa. Os merecis algo mejor que esto.
No es necesario que os disculpis. Soy un mercenario, seor. Voy all donde
est la lucha y, a decir verdad, ya hace tiempo que tendra que haberme llegado el
final. Adems, no hay muchos de nosotros que encuentren una salida tan honorable.
Por lo general, es la enfermedad o la sfilis lo que acaba con nosotros finalmente.
Esto es mejor. Entrecerr los ojos. Vos aseguraos de que se pague mi contrato.
Tengo esposa e hijos en Barcelona.
Me encargar de ello. Tenis mi palabra.
Gracias, seor. Mas se cuadr, inclin la cabeza a modo de ltimo saludo, se
dio media vuelta y sali de la habitacin con grandes zancadas, con lo que dej a
Thomas a solas con el Gran Maestre.
Durante un momento rein un silencio incmodo mientras el anciano miraba
detenidamente al caballero ingls. Sus ojos rebosaban un cario apenado.
Considero una pena haber perdido vuestros servicios durante tantos aos,
Thomas. Supe que tenais potencial desde el primer da que os alistasteis en mi
galera. Ya entonces tena planes para vos. He dedicado mi vida a la Orden. Me he

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negado una esposa, una familia. Baj la mirada y se le quebr la voz. Cuando os
fuisteis, me sent como si hubiera perdido a un hijo Vuestro regreso me alegr el
corazn por primera vez en mucho tiempo. Y ahora? Mir otra vez a Thomas.
No es demasiado tarde para que cambiis de opinin, os lo digo una vez ms. Dije
que necesito a hombres como vos a mi lado, y lo deca en serio.
Seor, mi camino ya est marcado. Lo seguir hasta el final Pero me
satisface saber que he significado algo para vos. Tom la mano que le tendi La
Valette, la estrech con firmeza un momento y not el temblor en el tacto del otro
hombre. Thomas retir entonces la mano. Adis, seor. Al igual que el coronel, yo
tambin tengo asuntos que debo arreglar antes de marcharme.

* * *
Permaneci frente a la verja y mir la aldaba de latn que tena delante. Llevaba un
rato all de pie, bajo la plida luz del amanecer. Una patrulla de soldados pas junto a
l y le dirigieron una mirada curiosa, pero continuaron su camino: sin duda no
queran hacer preguntas a un caballero de la Orden.
Thomas respir profundamente, decidido a hacer lo que iba a hacer, pero sin
saber muy bien qu palabras utilizara y temeroso de la forma en que podra ser
recibido. Haba llegado a la casa una hora antes de amanecer, y se haba ocultado en
un callejn estrecho entre las casas que haba enfrente. Vio salir a Stokely al alba,
quien, envuelto en una capa, se haba dirigido calle arriba en direccin a San ngel.
En cuanto lo perdi de vista, Thomas sali y cruz la calle poco a poco hacia la verja
del patio y la slida puerta de madera enmarcada por un dintel de piedra caliza.
Agarr la aldaba y llam dos veces.
Poco despus, oy que se abra una puerta, unos murmullos, el sonido de unos
pasos sobre los adoquines y el ruido del cerrojo al descorrerse. La puerta se abri lo
justo para que la doncella asomara la cara, y Thomas reconoci en ella a la joven que
haba acompaado a Mara a San Elmo.
El seor no est dijo.
Ya lo s. He venido a ver a lady Mara.
La doncella pareci sorprendida. Le dijo que no con la cabeza.
Nadie viene a ver a mi seora.
Yo s. Por favor, dile que sir Thomas Barrett est en su puerta. Dile que le
ruega un momento de su tiempo y nada ms.
La doncella arque una ceja y cerr la puerta. El cerrojo volvi a deslizarse en su
sitio, y los pasos de la mujer se fueron apagando al alejarse de la puerta. A pesar de
que quera controlar sus sentimientos, Thomas not que se le aceleraba el corazn y
que un sudor fro y hmedo le cubra las palmas de las manos mientras esperaba.
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Cuando el cerrojo se descorri de nuevo, se sobresalt; no haba odo ruido de


pisadas. La puerta se abri, y all estaba Mara. Llevaba un vestido color ail y su
larga melena recogida atrs. Por debajo del vestido, a un par de centmetros del suelo,
asomaban sus pies descalzos. Ella lo mir un momento, con semblante inexpresivo, y
Thomas tuvo miedo de que se limitara a echarlo de all. Pero entonces abri un poco
ms la puerta y ella se hizo a un lado.
Entra, por favor.
Thomas cruz el umbral, y Mara cerr la puerta tras l. Ech un vistazo a su
alrededor y vio que el patio no era ms que una pequea plaza delante de la casa.
Pero estaba lleno de macetas con plantas y cestos colgados, en los que haba flores de
todas formas y colores esperando brillar a plena luz del da que empezaba. A un lado
haba un banco largo y bajo, situado a la sombra de un enrejado por el que se haba
emparrado una buganvilla. Volvi a mirar a Mara, y vio un asomo de sonrisa en las
comisuras de sus labios antes de que se dirigiera a la criada:
Djanos solos, Luca. Hay que lustrar las botas de sir Oliver. Ocpate de ello.
La criada inclin la cabeza y, con aire remilgado, se apresur por el corto tramo
de escaleras que suban hasta la casa. Mara se volvi hacia Thomas y le seal el
asiento. Se sentaron uno en cada extremo, dejando un espacio de quiz una yarda de
magnfico tapizado de terciopelo entre ellos.
Por qu no me esperaste en la capilla de San Elmo? le pregunt Thomas en
tono suave.
Ella se lo qued mirando un momento, y luego respondi con vacilacin:
Tuve tiempo para pensar y me entr miedo.
Miedo? De m?
Mara movi la cabeza en seal de negacin.
Por supuesto que no.
De quin entonces? De sir Oliver?
No. Apart la mirada de l y la baj a sus manos, cruzadas con elegancia en
su regazo. Tena miedo de lo que podra hacer. De que pudiera comportarme de
una forma que lamentara.
Qu quieres decir, Mara?
La mujer volvi a levantar la vista.
No eres tonto, Thomas. Sabes exactamente lo que quiero decir. Y yo s que an
sientes por m lo mismo que hace aos. Lo vi en tus ojos, en tu expresin.
Thomas asinti moviendo la cabeza.
Y t? Sientes lo mismo?
Por qu debera sentirlo, despus de todo lo que ocurri? De pronto, su voz
son fra y con un dejo de dureza. Antes de conocerte, estaba destinada a casarme
con el heredero de una de las grandes casas de Cerdea. Hubiera tenido un palacio y

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no me hubiese faltado de nada. Pero t me robaste el corazn. Qued pblicamente


deshonrada, y mi propia familia me dej de lado. Los perd a ellos, a ti y a mi hijo, y
hubiera pasado el resto de mis das recluida en un convento o algo peor de no haber
sido por Oliver. Tengo una deuda enorme con ese hombre. Y t tambin.
Por qu?
Por el hecho de que est aqu frente a ti, y de que no tengas ms cosas que te
pesen en la conciencia de las que ya tienes.
Sus palabras le llegaron al fondo del corazn, y Thomas se mir las manos,
apoyadas sin fuerza en su regazo. Se hizo un silencio entre ellos que se prolong de
manera insoportable en la calidez de la cercana alborada maltesa, hasta que Thomas
habl otra vez:
Dara cualquier cosa para retroceder en el tiempo y enmendar el mal que te he
hecho.
Pero no podemos recuperar el tiempo. Lo hecho, hecho est.
Thomas alz la mirada rpidamente.
Dime, qu podra hacer para compensarte?
Ya es tarde para compensarme, Thomas respondi ella con tristeza. Ahora
ya slo nos queda vivir con las consecuencias.
Thomas trag saliva.
Lo comprendo. Te dejar en paz, entonces.
Cuando hizo ademn de levantarse, Mara alarg la mano con rapidez y le agarr
el brazo para detenerlo.
Tan pronto te rindes? Qu le ha pasado al valiente caballero al que conoc?
Por qu tendra que quedarme? pregunt Thomas con amargura. En tu
corazn no hay amor para m.
No? Se inclin hacia delante, lo bes suavemente en los labios y se retir
con una sonrisa en el rostro. Cmo puedes dudarlo?
Thomas se sinti embargado por una clida oleada de alivio y alegra, y sus labios
se separaron en una sonrisa al tiempo que se levantaba un poco para acercarse a ella.
Mara abri mucho los ojos, alarmada, y levant la mano para detenerlo.
No. Qudate ah.
Pero
He dicho que te quedes ah. Lo digo en serio, Thomas, por el amor que sientes
por m y por el que yo an te profeso, mantente a distancia. Te lo ruego.
Thomas volvi a sentarse pesadamente, confundido y preocupado.
Mara, t lo eres todo para m. Ha pasado toda una vida desde la ltima vez que
te abrac. Por favor, no me tortures as.
Ella sonri con tristeza.
T lo has dicho, ha pasado toda una vida. Y desde entonces se nos ha dado otra

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vida a cada uno de nosotros. T tuviste tu vida en Inglaterra, y en muchas campaas


por Europa, segn tengo entendido. Una vida rica, sin duda.
Una vida vaca sin ti.
Pero una vida de todos modos. Y yo form otra para m. En cuanto me obligu
a aceptar que no volvera a verte Hizo una pausa, y su sonrisa se desvaneci.
Pasaron dos aos hasta que estuve preparada para vivir otra vez. Durante todo ese
tiempo Oliver cuid de m. Es una persona dulce, Thomas, a pesar de ser un
caballero, y es un buen hombre. Yo saba que l me amaba, y yo le tena cario
ms que cario. De modo que nos casamos. En privado, claro est. La Orden har la
vista gorda con muchas cosas, pero no con todo, como ambos hemos descubierto.
Desde entonces, he sido su esposa. Incluso he aprendido a ser feliz. Mir a Thomas
con dureza. Y entonces regresaste a mi vida y fue como si estallara una tormenta
en mi corazn. No te mentir. Mi primer impulso fue estrecharte entre mis brazos y
besarte. Lo hubiera hecho de haberte esperado en la capilla. En cambio, tuve tiempo
para pensar. Tiempo para considerar el dao que le hara a Oliver, y que t y yo nunca
podramos ser tan felices como fuimos una vez.
Por qu no? inquiri Thomas en tono tenso. Cada una de las palabras que la
mujer haba pronunciado haba sido como una piedra que le colgaran del cuello.
Vivimos bajo la sombra de una cimitarra turca, amor mo. No quiero mancillar
la vida que me queda siendo causa de dolor y sufrimiento. No podra soportarlo. Y t
tampoco, si eres sincero contigo mismo. Lo mir con expresin suplicante.
Tienes que saber que tengo razn.
l lo neg con la cabeza.
No tendra que ser de ese modo.
Era una mentira que se le clav en el corazn nada ms pronunciarla. Aquella
misma noche se unira a los condenados de San Elmo y no regresara. Quedaban
pocas horas para hacer las paces con Mara. No debera inflamar los sentimientos de
ambos con una falsa promesa para el futuro. Ella lo estaba mirando, esperando. l
asinti, moviendo lentamente la cabeza.
Gracias, Thomas. Se acerc a l y le tom la mano. El tacto de su piel le
provoc un temblor que le recorri el cuerpo. Y ahora, hablemos. Sin rencor. Sin
reproches. Hay cosas que deberas saber.
Ya lo s. Oliver me cont el destino de nuestro hijo.
Mara pareci sorprendida.
Destino?
Que muri de pequeo.
Mara frunci el ceo y le brillaron los ojos de furia.
l te dijo eso?
S.

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Te dijo que nuestro hijo estaba muerto?


S.
Pero si est vivo! Est vivo Pareca confusa. No pude criarlo. No me lo
permitieron. Durante los primeros aos de su vida lo mantuvimos en secreto, y Oliver
le dijo a la Orden que mi hijo haba muerto a los pocos das de nacer. Lo hicimos
pasar por el hijo de una de las sirvientas. Luego nos traicionaron. Iban a
arrebatrmelo.
Quines?
Los caballeros. La Orden quera a enviar al nio a algn lugar en el que nunca
lo encontrara. All donde no los avergonzara. Le rogu a Oliver que no les dejara
hacerlo. Se lo supliqu, y l me prometi que encontrara una solucin.
Qu clase de solucin?
Envi al nio a Inglaterra para que lo criara una de las primas de Oliver. Desde
entonces no he vuelto a verlo. Pero me llegan noticias de vez en cuando. Me han
dicho que se ha convertido en un joven magnfico. Espera
Mara se levant rpidamente del asiento y entr en la casa. Al cabo de un
momento regres, se sent y extendi la mano. La abri y dej al descubierto un
pequeo guardapelo con una delicada cadena de plata. Abri el guardapelo con una
sonrisa afectuosa, y mir el retrato en miniatura que haba dentro. Luego, sin dejar de
sonrer, se lo ofreci a Thomas.
Esto me lo enviaron cuando cumpli los diecisis. ste es tu hijo. ste es
nuestro Ricardo.
Con un fro estremecimiento premonitorio, Thomas tom el guardapelo y baj la
mirada para encontrarse con los rasgos conocidos que esperaba no ver. Ms joven, s,
y los ondulados mechones de pelo oscuro que haba heredado de su madre ahora los
tena dominados y muy bien recortados, pero los ojos oscuros y rasgos morenos del
hombre en que se haba convertido eran inconfundibles.

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CAPTULO 33
Dios mo mascull Thomas entre dientes apretados. Por su cabeza bullan las
corrientes de engao y traicin que lo haban atrapado y utilizado. Levant la mirada
hacia Mara, cuya expresin pas del cario herido de haca un momento a la
preocupacin.
Qu ocurre? Dmelo, Thomas.
Le has enseado esto a alguien alguna vez? Lo ha visto Oliver?
Mara pareca estar confusa.
Por qu?
Tengo que saberlo. Alguna vez le has enseado este guardapelo a Oliver?
No
Existe alguna posibilidad de que conozca su existencia?
Ella dijo que no con la cabeza.
No, no lo creo. Lo tengo escondido. Es un buen hombre, y siempre ha sido
bueno conmigo. Por qu tendra que herirlo recordndole el pasado y mi afecto por
ti?
A Thomas lo embarg el miedo mientras cerraba el guardapelo y se lo volva a
poner en la mano.
Guarda esto en lugar seguro y no dejes que nadie lo vea. Tengo que
marcharme. Ahora mismo. Intentar volver ms tarde si puedo, lo juro.
Mara puso cara de consternacin.
Pero qu ocurre? Qu es lo que pasa, Thomas? Cuntamelo!
No puedo. Todava no. Confa en m. Se puso de pie, fue a marcharse y
entonces se dio la vuelta, tom la mano de Mara y se la llev a los labios, cerr los
ojos, inhal el aroma de su piel y la retuvo en lo ms hondo de sus pulmones hasta
que se vio obligado a respirar. Le solt la mano, dio media vuelta y camin
rpidamente hacia la verja. La abri de un tirn y sali a la calle. Antes de que la
puerta se cerrara tras l, Thomas pudo ver un ltimo atisbo de Mara que se levantaba
de su asiento con una expresin de angustia grabada en el rostro.
Baj deprisa por la calle y se dirigi al cruce que llevaba al albergue. La
confusin sobre lo que haba descubierto dominaba su mente y no iba prestando
especial atencin a su entorno. Por ello no repar en la figura que haba al final de la
calle, inmvil y parcialmente oculta en las sombras de la entrada de una panadera,
como si formara parte de la pequea multitud de clientes que esperaban su turno. Por
un momento se qued mirando a Thomas, y luego fue andando lentamente hacia la
puerta de la casa.

* * *
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S quin eres anunci Thomas con frialdad en cuanto cerr la puerta de la celda
de Richard al entrar.
Richard levant la vista del pequeo escritorio en el que haba estado escribiendo.
Iba desnudo de cintura para arriba, y el sudor que perlaba su piel la haca brillar. Dej
la pluma y, con aire despreocupado, puso un trapo manchado de tinta sobre la hoja de
papel para ocultar varias lneas escritas con una caligrafa menuda y pulcra.
De qu estis hablando? pregunt con calma.
Thomas cerr los ojos brevemente y volvi a ver la imagen del guardapelo, y el
rostro de Mara. Saba ms de lo que su corazn poda soportar, y en aquel momento
no estaba seguro de cules eran sus sentimientos y de qu deba decirle exactamente
al joven que tena delante. El agente de Walsingham, su escudero, su hijo Incluso
entonces, contra todas las certezas que llenaban su mente, segua siendo difcil de
aceptar, de creer que fuera verdad.
Richard Ricardo. Vi tu retrato en el guardapelo que le enviaron a tu madre.
Richard frunci el ceo.
De qu me hablis? Mi madre? Qu locura es sta?
S la verdad. No hay tiempo para juegos. Podras correr un grave peligro.
Richard enarc una ceja.
En serio? Por qu iba a estar en peligro en una ciudad rodeada por fanticos
musulmanes?
Thomas sinti un arrebato de furia.
Basta! S que eres mi hijo.
Richard abri desmesuradamente los ojos un momento, tras el cual adopt una
expresin neutra.
Y qu os hace pensar eso?
He visto tu retrato en el guardapelo. Ahora mismo, cuando estaba hablando con
tu madre.
Richard sonri con frialdad.
Pues sera una conversacin ms bien unilateral. Mi madre muri hace aos,
cuando era un nio. Su expresin se endureci. Pero s muy bien quin eres,
padre. El hombre que utiliz a una sirvienta para su placer, y luego la dej de lado
cuando qued embarazada. Y que nunca reconoci que tena un hijo por el miedo a la
vergenza que le acarreara.
Fue Thomas quien entonces frunci el ceo.
Cmo dices?
Richard lo mir con los ojos entrecerrados.
Este guardapelo, quin te lo ense?
Mara, por supuesto. Tu madre.
Richard tom aire bruscamente.
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No. Eso no puede ser. Mi madre era una criada. La recuerdo. Me dijeron que
muri despus de que me mandaran a Inglaterra para que me criara la familia de
Stokely, como un acto de caridad. Apret los dientes con un resentimiento amargo
al recordarlo. Supongo que era inevitable que descubrieras mi identidad antes de
que fuera el momento oportuno de que yo te revelara la verdad. En cuanto terminara
la misin y yo tuviera en mi posesin lo que vine a buscar, entonces te lo hubiera
dicho, para que lo supieras todo antes de decidir si te mataba o no.
Matarme? Thomas tuvo la sensacin de que un puo de hielo le atenazaba
el corazn. Por qu?
Por qu? Richard solt una risa triste. Y por qu no? Abandonaste a mi
madre, la obligaste a abandonarme a m. Hiciste que me enviaran fuera para que me
criaran unos desconocidos que me trataban como si tuviera que avergonzarme de
estar vivo. De no haber sido por la familia de sir Oliver y su patronazgo, nunca
hubiera ido a Cambridge y no hubiera llamado la atencin de sir Robert Cecil.
Richard hizo una pausa. l fue mucho ms padre para m de lo que nunca fuiste t.
Juro por Dios que no lo saba replic Thomas. De lo contraro, hubiera
removido cielo y tierra para encontrarte y criarte yo mismo.
Por supuesto. Como cualquier otro noble que asume sus responsabilidades con
respecto a su descendencia bastarda.
No. Hubiera sido distinto. T eras eres mi hijo.
Soy el fruto de tu breve unin con mi madre, y ninguno de los dos me
quisisteis nunca.
Eso no es cierto. Thomas avanz un paso, angustiado. Yo no saba
siquiera que existas, y a tu madre la obligaron a renunciar a ti. Y todava vive.
Richard resopl.
Ahrrate tus pobres mentiras, padre. S la verdad. Walsingham me la cont,
despus de haber investigado mi pasado. Me lo explic todo hace aos, y cuando
surgi la oportunidad de esta misin, me eligi a m para la tarea y me dijo que era
libre de hacer contigo lo que quisiera cuando todo hubiera terminado.
Thomas hizo una mueca.
Buscas venganza?
Claro que s. Fue la perspectiva de la venganza lo que me hizo aguantar a lo
largo de los aos. sa fue la recompensa que Walsingham me ofreci, as como una
paga de lo ms generosa.
Thomas se qued helado ante el tono de calculadora sangre fra en la voz de
Richard, incluso mientras reflexionaba rpidamente sobre los oscuros pensamientos
que haba detrs de las estratagemas de Walsingham. Entonces se le ocurri.
Dios mo, lleva aos planendolo!
Richard frunci el ceo.

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No lo entiendo.
Walsingham. Te ha estado preparando para esta tarea. Y vigilndome de cerca.
Una digna herencia de la perspectiva de los hombres que sirvieron antes que l.
Siempre esperando la oportunidad para ponernos a ambos en juego. Thomas
mene la cabeza, asombrado por la profundidad de las tretas que urdan los jefes de
espas ingleses. Darse cuenta de ello le dio vrtigo y, no sin dificultad, Thomas dej
el asunto de lado de momento. Mir fijamente a Richard. Te minti. Mara es tu
madre. l te cont otra cosa para incitar tu odio hacia m. As pues, tu intencin es
matarme?
Su hijo le devolvi la mirada en silencio, y tard un momento en responder:
Lo era
Y ahora?
Richard inhal profundamente y se sec el sudor de la frente con una tira de tela.
Hundi levemente los hombros al contestar:
Lamentablemente, he pasado demasiado tiempo en tu compaa. Sean cuales
sean tus pecados y defectos como padre, he llegado a conocerte como hombre. He
visto tu valenta y reconocido tu sentido del honor, e incluso tu compasin hacia
otros. Walsingham me advirti de que pasar tiempo con el enemigo pone en peligro la
resolucin de matarlo. l ya se lo esperaba y yo fui tan tonto de jurarle que no iba a
ceder. Que mi sed de venganza no sera saciada por tal debilidad. Pero l estaba en lo
cierto, por desgracia. Ya no siento deseos de matarte. Sin embargo, segua teniendo
ganas de herirte, de castigarte. sa era mi nueva intencin. Contrtelo todo, tanto si
sobrevivamos al asedio como si no. Te hubiera relatado cmo me habas arruinado la
vida y te hubiera maldecido.
Y estoy maldito repuso Thomas, con un nudo en la garganta por la tensin
de contener el dolor que amenazaba con abrumarlo. He perdido un hijo en dos
ocasiones. Una vez cuando me dijeron que haba muerto de nio, y ahora cuando s
los aos que me ha sido negado ser su padre.
Para m no eres mi padre y nunca lo sers. Richard cerr los ojos un
momento. Pero, si dices la verdad, mi madre sigue viva Dios mo, est viva!
Debes hablar con ella le dijo Thomas en tono dulce.
Y qu voy a decirle? Por dnde empezara?
Thomas mene la cabeza.
Eso no lo s, pero quiz salgan las palabras cuando estis cara a cara.
Necesito tiempo para pensar Aunque mi madre est viva, eso no cambia
nada entre nosotros. Te rechazo como padre. Pero, a pesar de todo ello, te admiro
como hombre. Y eso es todo lo que puede haber entre nosotros ahora.
Thomas se abstuvo de insistir. Todava haba esperanzas de que su hijo pudiera
cambiar de opinin, an haba tiempo para la reconciliacin. Se sinti embargado de

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un amargo reproche hacia s mismo. No haba tiempo, por supuesto. De la misma


manera en que no lo haba para Mara. En cuestin de horas se marchara a San Elmo,
y antes tena preparativos que hacer.
Se sent con aire cansino en el borde del camastro de Richard y mir a su hijo,
apenado por no haber reconocido esos rasgos que haba heredado de Mara. Sinti un
impulso de alargar la mano y rozarle la mejilla, pero se contuvo por miedo al
inevitable rechazo, y porque eso le hubiera hecho parecer un viejo idiota y
desesperado.
Richard, me he ofrecido voluntario para unirme a la guarnicin de San Elmo,
junto con el coronel Mas. Nos marchamos esta noche.
Su hijo lo mir, y su mirada vacil cuando respondi en voz baja:
Eso es casi una sentencia de muerte.
Eso parece. A menos que don Garca y su ejrcito lleguen a tiempo.
Es poco probable.
S.
Se hizo un silencio breve y angustioso, tras el cual Richard trag saliva con
nerviosismo.
Ir contigo.
Thomas movi enrgicamente la cabeza.
No. T te quedars aqu, donde tienes posibilidad de sobrevivir. Adems, tienes
la obligacin de regresar con Walsingham con tu trofeo.
Richard asinti.
As es. Pero puedo arreglar las cosas para que llegue de vuelta a Inglaterra si
muero, antes de que Malta sea salvada de los turcos. Y si cae, entonces est bien
escondido para que el enemigo no lo encuentre. Sabe mi madre que estoy aqu?
No. Pero podra adivinarlo ahora que he visto el guardapelo y reaccion como
lo hice admiti Thomas.
Y si ella lo sabe, es posible que otros se enteren de la verdad. Si se descubre
que soy un espa, puedo darme por muerto.
Thomas lo consider un momento.
Mara no pondr tu vida en peligro. Ha mantenido en secreto el guardapelo. Ni
siquiera se lo ha enseado a Oliver.
Sir Oliver Stokely?
Thomas sonri con tristeza.
Resulta que es su esposo.
Pero es un miembro de la Orden! El matrimonio est prohibido.
Y muchas cosas ms, pero se pasan por alto si no se alardea de ello.
Richard le dirigi una mirada curiosa.
Debe de haberte dolido descubrirlo.

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Tanto como me doli descubrir que tena un hijo. Un hijo del que habra estado
orgulloso.
Richard desvi la mirada rpidamente.
Si sir Oliver averigua la verdad, me arrestarn y, tras someterme a tortura, me
ejecutarn. Y aunque l no tenga agallas para hacerlo, La Valette insistir. Prefiero
morir en San Elmo con una espada en la mano que en el potro o colgando de una
soga. Ir contigo.
No. En esta ocasin Thomas s que alarg la mano y estrech la de su hijo.
Es la muerte certera. No te mandar a semejante destino.
No me mandas t. Soy yo quien decide ir.
Y yo te digo que te quedes. Las palabras le salieron con rapidez, como una
orden, y Thomas lament de inmediato su tono. Bajo la voz y continu con ms
suavidad. Richard te lo ruego, no vengas conmigo. Es un destino que he elegido
para m. Puedo soportarlo si s que eso os da a ti y a Mara una oportunidad de
sobrevivir al asedio. Si estuvieras all conmigo, lo nico que hara sera temer por ti.
Si te hirieran delante de m, no slo morira una vez en San Elmo, sino que sufrira un
millar de muertes. Por favor. Le apret la mano. Qudate aqu.
Richard se qued callado un momento, sumido en sus pensamientos, y al cabo
asinti a regaadientes y Thomas retrocedi con un suspiro de alivio.
Gracias. Retir la mano y se acarici la frente. Hay una cosa que me
gustara saber antes de marcharme. Este documento que te enviaron a buscar. Qu
es?
Richard lo mir con un leve aire receloso.
Por qu lo preguntas?
Si voy a morir, preferira hacerlo con las dudas despejadas. Antes de salir de
Londres, Walsingham me asegur que necesitaba el documento para salvar muchas
vidas en Inglaterra. Podra haberme mentido. Me gustara saber si me enviaron aqu
con un pretexto deshonesto, o si he hecho algo para el bien en este mundo. De modo
que dime, hijo mo. Qu es tan importante para que los hombres poderosos en
Inglaterra conspiraran durante aos para que se nos pudiera traer a este lugar?
Richard consider la peticin brevemente y accedi.
Yo ya conozco el contenido del documento, suponiendo que Walsingham me
estuviera diciendo la verdad. Sonri. Sin embargo, mi confianza en su palabra ya
no es la misma que era. Sera mejor que leyeras el documento t mismo. Levntate, si
eres tan amable.
Thomas hizo lo que le deca, y Richard levant el extremo del camastro y lo
apart de la pared. La superficie se haba enlucido haca mucho tiempo, pero las
bulliciosas actividades de generaciones de escuderos haban agrietado el yeso en
muchos sitios donde los ladrillos quedaban expuestos. Richard se arrodill junto a un

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trecho de la pared que haba dejado al descubierto y sac la daga. Meti la punta
entre dos de los ladrillos y, con cuidado, fue sacando uno de ellos hasta que pudo
agarrarlo con los dedos y extraerlo. Dej el ladrillo en el suelo y meti la mano en el
oscuro agujero.
Richard se qued helado, estir el brazo tanto como pudo dentro del agujero y
solt una maldicin entre dientes.
Qu pasa? pregunt Thomas.
No est. Richard mir en derredor con cara de estupefaccin. Ha
desaparecido.

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CAPTULO 34
Diez das despus, 22 de junio, fuerte de San Elmo
Los caones enemigos dejaron de disparar y, por un momento, rein el silencio por el
terreno marcado en el extremo de la pennsula de Sciberras. El polvo se arremolinaba
lentamente en torno al fuerte y se posaba sobre los cuerpos tumbados en el suelo,
dndoles el aspecto de esculturas de piedra. Algunos cadveres llevaban muchos das
yaciendo a la intemperie, estaban hinchados y putrefactos, y su hedor nauseabundo y
dulzn inundaba la atmsfera. Estaban a mediados de junio, y el calor del da pronto
empezara a aumentar la incomodidad y atraera a los enjambres de insectos que se
acomodaran para darse un atracn con la carne y las vsceras de los muertos.
Cada da supona un tormento para los defensores, pues el sol les daba de lleno
mientras permanecan agachados tras el parapeto, atrapados en los petos acolchados y
la armadura, que enseguida se calentaba tanto que no poda ni tocarse, y que era tanto
una tortura como una proteccin. El sudor corra a raudales por sus mejillas y goteaba
de sus frentes mientras esperaban al enemigo. Algunos hombres, mayores o ms
dbiles que sus compaeros, no podan soportar el calor y se desplomaban;
respirando con dificultad, tiraban de las hebillas de los petos en un esfuerzo por
quitarse la armadura, y a algunos de ellos les fallaba el corazn y moran farfullando
incoherencias y pasndose la lengua hinchada por los labios agrietados.
De pronto, hubo movimiento en las trincheras turcas, una bandera verde se alz
ondeando en el aire y los tambores y cmbalos empezaron a sonar, acompaados por
unas exclamaciones guturales. Algunas cabezas asomaron por encima de la trinchera
y, al cabo de un momento, una multitud de enemigos apareci ante la vista.
Ah vienen! grit el capitn Miranda desde la torre del homenaje. Se volvi
hacia el tambor que estaba preparado a su lado. Toque de alarma!
El estridente toque del tambor reson por los maltrechos muros del fuerte. Los
hombres que se haban resguardado en su interior salieron en tropel al patio y
subieron corriendo por las escaleras, para dirigirse a sus puestos en las murallas y
unirse a sus compaeros de guardia. Los dos caones y los francotiradores que
esperaban en lo alto del revelln capturado abrieron fuego de inmediato, y abatieron a
varios soldados cuando stos llegaban ya a lo alto de las escaleras.
Thomas se encontraba tras la barricada erigida al otro lado de la pendiente de
escombros, que era lo nico que quedaba de la esquina noroeste del fuerte. Y Richard
estaba con l, pues no hubo manera de persuadirle de que se quedara en Birgu
despus de descubrir que el documento haba desaparecido. Los haban llamado a las
murallas una hora antes del amanecer, cuando los centinelas haban odo las primeras
plegarias de los imanes, un claro indicio de un ataque inminente. Thomas mir a su
alrededor mientras los soldados espaoles asignados a su posicin se agachaban por
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debajo del nivel del parapeto y se doblaban en dos para ir corriendo a sus puestos. A
lo largo de la barricada, se haban colocado tinas de agua lo bastante grandes para que
un hombre pudiera saltar dentro y apagar as el fuego de las armas incendiarias
enemigas. Tambin haba pequeas pirmides de arcabuces, cargados y listos para
disparar, y la reserva de armas incendiarias de los defensores: pequeos tarros de
arcilla llenos de pegajosa nafta y de los cuales sobresalan mechas listas para ser
encendidas antes de arrojar los tarros entre el enemigo. A ambos lados de la
barricada, all donde el parapeto an estaba en pie y daba a los fosos, otros soldados
disponan el primero de los aros de fuego y avivaban los pequeos braseros para
prenderlos. Thomas y Richard estaban en cuclillas en el centro de la barricada, junto
al lanzador de nafta y los dos soldados que lo servan. Uno de ellos estaba preparado
para manejar el fuelle, en tanto que el otro conectaba la manga de cuero al barril que
contena la mezcla, la cual ardera con una ferocidad infernal en cuanto se encendiera
la mecha llameante frente a la boquilla del fuelle.
Tened cuidado con eso dijo Richard. A menos que queris que ardamos
como una antorcha.
S lo que me hago, seor repuso el espaol con una sonrisa forzada. Vos
limitaos a no cruzaros en mi camino, eh?
Los vtores del enemigo fueron aumentando de volumen cuando llegaron al borde
del foso y empezaron a sortear los escombros que entonces lo llenaban.
Agachaos! grit Thomas, al tiempo que haca seas con el brazo para que
retrocedieran aqullos de sus hombres que haban empezado a mirar con nerviosismo
por el borde de la barricada. Los francotiradores turcos seguan disparando hasta el
ltimo momento posible y, como si quisiera justificar la advertencia de Thomas, una
bala rebot en un bloque de piedra y reson luego en el penacho de un morrin, a una
corta distancia a la izquierda de Thomas. El soldado cay de espaldas, aturdido y
parpadeando.
No os levantis hasta que yo d la orden! bram Thomas. Mir rpidamente
a ambos lados; sus hombres lo observaban preocupados, aferrando sus arcabuces o
picas mientras esperaban sus indicaciones. El ruido que hacan los turcos al trepar por
las piedras sueltas se oa claramente en medio de los vtores y gritos de batalla
incoherentes de los enemigos ms fanticos. Thomas control un momento ms el
impulso de levantarse y atisbar por encima de la barricada, y luego respir hondo,
cerr la visera de su casco y se enderez. Por un instante, lo nico que vio fue la parte
superior de la pendiente de escombros y luego un casco puntiagudo y un turbante a
un lado, tras lo cual aparecieron un mar de rostros de los turcos que se esforzaban por
trepar al muro en ruinas, bloqueando as la lnea de visin de sus francotiradores.
Ahora! Thomas alz su pica en el aire y, con un rugido, sus hombres se
pusieron de pie a lo largo de la lnea de quince metros de la barricada. Se oy el

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estallido del primer arcabuz que dispar. Los disparos eran a quemarropa, y era
imposible fallar en aquel enjambre de objetivos. Thomas vio una figura con
vestiduras blancas y un escudo redondo que se tambaleaba entre sus compaeros; su
cimitarra describi una espiral hacia atrs y se perdi de vista mientras el hombre
caa. Estallaron ms disparos a ambos lados, y varios turcos cayeron abatidos
mientras trepaban por el escabroso terreno en direccin a la barricada.
Preparad los incendiarios! grit Thomas, y los hombres asignados a la tarea
encendieron las mechas. Lanzadlos!
Los soldados arrojaron los tarros por encima de la barricada con un gruido, las
llamas ardieron y dejaron una fina estela de humo en el aire matutino, mientras
suban describiendo un arco por encima de las cabezas de los enemigos ms prximos
y desaparecan entre ellos antes de hacerse pedazos en los escombros con un brillante
fogonazo. Aquello envolvi en humo y llamas a los turcos ms cercanos al impacto.
Sus vestiduras sueltas prendieron y los hombres gritaron, primero de terror y luego de
dolor. Soltaron las armas y empezaron a golpear las llamas con las manos mientras
sus compaeros se apartaban de un salto, temerosos de arder tambin. Thomas vio
que encendan el primer aro de fuego a su derecha. Los hombres que sujetaban el aro
en llamas por ambos lados con unas pinzas de hierro lo alzaron por encima del
parapeto y lo tiraron al otro lado del muro. El rugido de las llamas inund el aire
brevemente, antes de que unos gritos de pnico surgieran del foso.
El primer proyectil incendiario enemigo se elev entonces por los aires y por
encima de la muralla, y cay a una corta distancia por detrs del parapeto. Se oy un
estrpito y, al girarse, Thomas vio un charco de fuego que lama las losas del adarve.
Extendi la mano, y seal el montn de proyectiles incendiarios en un cesto de
mimbre que tena cerca.
Apartadlos! Deprisa!
Los hombres ms prximos a l estaban demasiado preocupados disparando sus
arcabuces como para hacer caso de la advertencia. Al ver el peligro, Richard solt su
pica y corri hacia el cesto, saltando por encima de las llamas. Agarr el asa justo
cuando un poco del lquido ardiendo lo toc, y aparecieron unas llamas pequeas al
lado. Thomas se alej medio paso de la barricada con el corazn en un puo. Richard
apret los dientes mientras tiraba del cesto para situarlo a una distancia prudencial del
fuego, luego se detuvo y apag las llamas del lado del cesto. Su padre respir aliviado
y se dio la vuelta hacia el enemigo.
Los turcos, conscientes de que la nica forma de escapar al fuego y las balas de
los defensores era acercarse a ellos tan rpidamente como fuera posible, se
precipitaron hacia la barricada. Pero haba una ltima arma entre ellos y los
cristianos. Thomas hizo seas con la mano al hombre con el fuelle de nafta. ste
asinti con la cabeza, levant la larga boquilla de hierro hacia el enemigo y bombe

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el fuelle. Un chorro de nafta lquido brot de l y se encendi de manera instantnea


con la mecha que arda a una corta distancia frente a la boquilla. Una fina lengua de
llamas brillantes barri a los atacantes y cay sobre ellos, quemando cabezas, cuerpos
y miembros. Los defensores profirieron unos gritos salvajes de alegra y triunfo
mientras sus enemigos se asaban delante de ellos. Aun as, los turcos seguan
lanzndose por encima de los escombros, por encima de sus compaeros abatidos y
hacia la barricada.
Thomas prepar la pica. Richard corri a su lado y alz su arma por encima de la
cabeza. Los turcos estaban ya por toda la barricada, a ambos lados de la avenida de
fuego que creaban los chorros del fuelle de nafta. A travs de la visera, Thomas
concentr su atencin en un oficial con brillante armadura de escamas que daba gritos
de nimo a sus lanceros, que salan a la carga. Thomas alz la pica, apunt al pecho
de aquel hombre y la lanz con fuerza. La punta alcanz el objetivo, pero la armadura
estaba bien hecha y el golpe no la atraves. Aun as, el impacto dej al oficial sin aire
en los pulmones, y lo hizo retroceder tambalendose y jadeando. Sus hombres
pasaron rpidamente por su lado, y el acero rasp y choc contra el acero a ambos
lados de Thomas cuando los dos bandos se encontraron.
Pese al abrumador nmero de enemigos, los defensores contaban con mejor
armadura y, desde su lado de la barricada, disfrutaban de la leve ventaja que les
proporcionaba la altura. La mayora de los espaoles iban armados con fuertes picas
con las que lanzaban estocadas a los turcos para mantenerlos a raya. Las cimitarras
destellaban cuando los turcos arremetan contra las astas de las picas y contra
cualquier mano o brazo expuestos. Un hombre que llevaba una piel de leopardo sobre
la cabeza y los hombros irrumpi por entre la multitud frente a Thomas, y le agarr el
extremo de la pica justo por debajo de la punta de acero. Thomas, por instinto, la
agarr con ms fuerza y tir de ella. Otro hombre agarr el asta. A su lado, Thomas
vio a un guerrero sipahi que trepaba por la barricada y alzaba su hoja con la intencin
de golpear con ella a Richard, que combata con un fantico de ropajes blancos.
Al ver el peligro que corra su hijo, Thomas solt la pica y los dos hombres que la
sujetaban por el otro extremo cayeron de espaldas. Agarr entonces una maza que
estaba apoyada en el interior de la barricada, y la dirigi describiendo un arco brutal
contra la espinilla del sipahi antes de que ste pudiera asestar su golpe. La cabeza de
hierro destroz carne y hueso, y el infiel se desplom de costado. Thomas volvi a
blandir el arma ensangrentada, y esta vez le abri la cabeza al turco con una
explosin de sangre, hueso y sesos. Richard, que segua ajeno al peligro que lo haba
amenazado, lanz otra estocada con su pica y oblig a su enemigo a agacharse hacia
un lado para evitar que le diera en la cara.
Justo en aquel momento, Thomas recibi un fuerte golpe en el hombro izquierdo
que le hizo darse la vuelta, arremeti con la maza y apart la espada de su atacante de

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un golpe. A continuacin, y por un instante, no tuvo ningn enemigo a su alcance, y


ech un vistazo rpido a ambos lados para ver cmo les iban las cosas al resto de sus
compaeros. Haban cado tres hombres que estaban tendidos en las losas detrs de la
barricada. Un soldado que haba perdido la mano se agarraba el tajo ensangrentado
contra el pecho, mientras iba tambalendose hacia la escalera. De pronto, se le fue la
cabeza hacia un lado cuando uno de los francotiradores del revelln acab con l.
Cay de bruces a tan slo unas yardas del refugio que le ofreca la escalera.
Thomas percibi un atisbo de movimiento a su derecha, y apenas tuvo tiempo de
hacerse a un lado cuando una hoja curva hendi el aire hacia l. Rebot en su
hombrera con un golpe ensordecedor. Se dio la vuelta rpidamente, y golpe la hoja
con la maza y la hizo caer sobre una roca en lo alto de la barricada. La hoja se parti,
y el turco que haba empuado el arma grit una maldicin y lanz su puo contra
Thomas, pero su golpe se estrell en el peto del cristiano sin causarle ningn dao. La
maldicin de aquel hombre qued bruscamente interrumpida cuando Richard le clav
la pica a un lado del pecho. El turco se liber con un gruido, y retrocedi
tambalendose hacia la multitud de turbantes, cascos puntiagudos y vestiduras
sueltas.
Una flecha pas silbando vertiginosamente cerca de la cabeza de Thomas, que vio
que algunos arqueros se haban apostado en los montones de escombros y estaban
disparando por encima de las cabezas de sus compaeros. Los defensores se
encontraban a mayor altura que los turcos, y ofrecan un blanco muy claro.
Cuidado con las flechas! advirti Thomas a voz en cuello por encima del
estrpito del combate. El aviso lleg demasiado tarde para el soldado que manejaba el
fuelle de nafta. Una flecha le dio en el hombro, la mano se le contrajo y solt uno de
los mangos del fuelle. La boquilla cay hacia abajo. De inmediato, el turco ms
cercano profiri una exclamacin salvaje.
Richard! grit Thomas. El fuelle, recupera el fuelle!
Richard asinti con la cabeza, solt la pica, corri hacia el soldado herido y le
cogi el arma. Al otro lado de la barricada, los turcos presintieron que la oportunidad
de arrollar a los defensores estaba a su alcance y haban empezado a avanzar en
tropel. Richard agarr los mangos, tir del fuelle hacia la barricada y apoy la
boquilla en la piedra llana que se haba colocado all para tal propsito. Junt los
mangos para cebar el arma, y luego otra vez para bombear el lquido hacia el
enemigo. El lquido ardi formando un arco reluciente cuando la cerilla inflam la
mezcla. Richard apunt directamente a la concentracin de turcos que cargaban hacia
el centro de la barricada, y el fuego los convirti en antorchas vivientes que gritaban
y daban vueltas mientras ardan hasta morir. Manej el fuelle con expresin sombra,
hacindolo girar de un lado a otro, rociando con fuego a la horda aterrorizada. Los
que estaban atrs dejaron de avanzar por encima de los escombros, miraron con

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temor la horrible escena que tenan delante y empezaron a retroceder para refugiarse
en la pendiente de cascote que descenda hasta el foso.
El miedo se fue contagiando de uno a otro, y los que haban llegado a la barricada
no tardaron en replegarse, hasta que slo qued un oficial que lanzaba gritos de
desafo a los defensores y de desprecio a sus hombres que se retiraban. Blanda una
cimitarra pesada de lado a lado hacia lo alto de la barricada para hacer retroceder a
sus oponentes. Subi hasta ella y all, perfectamente visible para todos, agit el brazo
para hacer avanzar a sus hombres. Uno de los espaoles cogi un arcabuz, se agach,
apunt y, con sangre fra, dispar al oficial turco por debajo de la barbilla. La bala le
sali por lo alto del turbante junto con una lluvia de sangre, por un momento se qued
inmvil como una estatua y, a continuacin, cay entre los cuerpos chamuscados y
ensangrentados de sus hombres en el exterior de la barricada.
Thomas vio con alivio que haban roto el ataque.
Poneos a cubierto! orden al tiempo que haca seas para que los soldados
de ambos lados bajaran. Entonces se fij en su hijo, que todava estaba a plena vista
detrs del fuelle. T tambin, Richard!
El joven ingls dej el arma, se agach tras la barricada para apagar con los dedos
la pequea llama de la mecha, de modo que el fuelle no supusiera ningn peligro. Si
el enemigo volva a atacar, la mecha poda volver a encenderse enseguida con una de
las mechas de combustin lenta que se utilizaban para los arcabuces.
Thomas se llev una mano a la boca para hacer bocina y grit:
Sargentos, vigilad al enemigo!
Se dirigi a la izquierda de la barricada, y se abri paso contando las bajas y
brindando palabras de elogio y nimo a los soldados espaoles, en cuyos rostros
cubiertos de mugre aflor una sonrisa al haber rechazado un asalto ms y haber
sobrevivido. Algunos no haban tenido tanta suerte. De los cuarenta hombres que
haban ocupado su posicin aquella maana, cuatro estaban muertos y otros cinco
heridos, tres de los cuales an eran capaces de blandir su arma y se negaron a
abandonar sus puestos. Los otros fueron arrastrndose hasta las escaleras, para
refugiarse en la enfermera.
Al regresar a su posicin en el centro de la lnea, Thomas se dej caer en el suelo
junto a Richard con un suspiro de cansancio.
Un poco de agua? Richard le tendi la cantimplora, y Thomas se lo
agradeci con un movimiento de la cabeza mientras la coga, le quit el tapn, ech
la cabeza hacia atrs, tom un trago y pas el agua por su boca reseca, tras lo cual
baj la cantimplora y se la devolvi. Alz la mirada al cielo despejado. Dentro de
unas horas, los muros seran un asadero, sin sombra para los soldados. Tendra que
asegurarse de que hubiera agua disponible en abundancia para que pudieran aguantar
la jornada. Ahora que el asalto inicial haba fracasado, el enemigo empezara a

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disparar contra los defensores desde su escondite, mientras sus oficiales intentaban
arengarlos para que formaran y se lanzaran de nuevo a la carga.
Haban pasado varios das desde que l, Richard y el coronel Mas se haban unido
a la guarnicin. En este tiempo, se haba fijado en que el enemigo era cada vez ms
renuente a renovar sus ataques despus de que cada uno de ellos hubiera sido
rechazado. Haban empezado a disparar desde sus escondites, y a realizar pequeas
embestidas a las defensas para intentar arrojar proyectiles incendiarios entre los
defensores. La guarnicin de San Elmo haba contado con ochocientos hombres.
Cuando Thomas haba llegado al fuerte, apenas haba la mitad de esa cifra, y en
aquellos momentos slo quedaban trescientos. Todas las noches llegaban algunos
refuerzos desde Birgu, pero los defensores tenan claro que el Gran Maestre estaba
dosificando sus recursos para la lucha que tendra lugar una vez que San Elmo cayera
ante el enemigo. Thomas consider que ya no faltaba mucho para eso.
Mir a su hijo.
Deberas haberte quedado en Birgu.
Richard le dijo que no con la cabeza.
No tena muchas alternativas cuando descubr que el documento haba
desaparecido. Alguien ha descubierto ms cosas sobre m, sobre nosotros, de lo que
sera razonable. He fracasado en mi misin, y de haberme quedado en Birgu no
habra estado a salvo. No, al menos aqu nadie va a venir a por m. Se rio con
sequedad. El problema es que si los turcos no nos aniquilan y por algn milagro
don Garca nos socorre, es probable que caiga en manos de los interrogadores de La
Valette.
Yo ms bien creo que se es el menor de nuestros problemas replic Thomas
en voz baja. Los turcos han terminado la batera que cubre el puerto. No habr ms
refuerzos procedentes de San ngel. Mir a los soldados tumbados detrs de la
barricada. Muchos de ellos estaban heridos y llevaban vendajes manchados, y sus
rostros macilentos eran una prueba elocuente de su agotamiento y de su resignacin a
un destino prcticamente inevitable. Se volvi de nuevo hacia su hijo, y se sinti
embargado de una gran tristeza.
Debera haberme escapado con Mara entonces, veinte aos atrs, y habrmela
llevado a Inglaterra conmigo, por arriesgado que fuera. De haberlo hecho, ninguno de
nosotros estara aqu.
Richard se encogi de hombros.
Ya es demasiado tarde para todo eso. Nada puede cambiarse. No tiene sentido
que te culpes, padre.
La palabra sali de su boca antes de que se diera cuenta, y ambos se volvieron a
mirarse.
Tena la esperanza de que me llamaras as antes de que todo acabara.

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Thomas le dio unas palmaditas afectuosas en el brazo. Gracias.


Soy tu hijo dijo sencillamente Richard.
Thomas sonri.
Mi hijo Suena bien. Estoy orgulloso de ti. Y s que tu madre tambin lo
estara. Thomas baj la vista y la clav en el suelo, entre sus botas, mientras
pensaba un momento. Hay que ver cmo nos arruinamos la vida! Nuestro tiempo
en este mundo es corto, y sin embargo ste es el resultado. Menudo desperdicio
Tendra que haber conseguido una vida mejor para todos nosotros. Lo siento.
No hay necesidad de disculparse contest Richard con desaliento.
Adems, si morimos como mrtires por la causa, tenemos asegurado un lugar en el
paraso, eh?
Thomas guard silencio un momento.
De verdad crees en el cielo, Richard? En Dios, en nuestra religin, en la
Biblia?
Su hijo le dirigi una mirada preocupada.
Es peligroso hacer este tipo de preguntas cuando otros pueden orte. Yo en tu
lugar me las reservara.
Ya ha pasado el momento de preocuparnos por semejantes peligros.
Richard resopl y guard silencio un instante, antes de continuar hablando.
Ests diciendo que t no crees en la Iglesia de Roma?
No. Ni en la Iglesia de Roma ni en ninguna otra Iglesia o religin. Para m todo
eso est muerto, y lo ha estado durante aos.
Richard lo mir fijamente y mene la cabeza.
Qu sentido tiene esta lucha entonces? Por qu ests dispuesto a morir al
servicio de la Orden?
Estoy aqu porque no tengo nada por lo que vivir. He perdido a Mara y ya no
puedo protegerte. Lo nico que me queda es luchar para evitar que la tirana de otra
falsa religin domine el mundo. Solimn amenaza el mundo que yo conozco, y sa es
razn suficiente para oponerse a l. Dime, Richard. T crees en Dios?
Richard no respondi.
No eres idiota continu diciendo Thomas. Seguro que debes de haberte
preguntado por qu no hay respuesta a ninguna plegaria, por qu Dios no se decide a
evitar el mal. Hizo una pausa. Has ledo alguna vez la paradoja epicrea?
Richard le dijo que no con la cabeza.
Creo que es ms o menos as:
Si Dios quiere, pero no es capaz,
entonces no es omnipotente.
Si es capaz, pero no quiere,
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entonces es malvolo.
Si quiere y es capaz,
por qu existe entonces el mal en el mundo?
Si no quiere ni es capaz,
entonces, por qu llamarlo Dios?
Movi la mano para indicar lo que los rodeaba.
Si alguna vez ha sido necesario que Dios se mostrara, que diera aunque fuera
un poco de nimo a aqullos que le sirven, es aqu y ahora. No obstante, aqu slo
estamos nosotros y el enemigo.
Richard puso mala cara.
He pensado en ello, pero no me gustan las implicaciones.
Thomas asinti y dej correr el tema. Pero haba una pregunta a la que s quera
respuesta.
Este documento que ha sido la causa de nuestros problemas, qu es
exactamente?
Es mejor que no lo sepas.
Pero ibas a ensermelo en Birgu.
Me equivoqu. Si te capturaran con vida, existe el peligro de que reveles lo que
sabes del documento. Lo siento, no puedo decir nada ms. Djalo correr, por favor.
Thomas se sinti amargamente decepcionado por el hecho de que Richard no
confiara en l. Guard silencio un momento, y luego se puso en cuclillas poco a poco
y atisbo con cuidado por encima de la barricada. El terreno cubierto de escombros y
de cadveres que tena delante se hallaba en calma. Percibi entonces un leve
movimiento, vio agitarse una pluma detrs de un enorme montn de mampostera, y
se agach en el preciso instante en que dispar el francotirador. La bala alcanz una
piedra cerca de donde haba estado la cabeza de Thomas, y rebot hacia el centro del
fuerte.
Las horas fueron transcurriendo, y Thomas y Richard permanecieron agachados
detrs de la barricada, mientras los francotiradores de ambos bandos disparaban
contra cualquiera que fuera tan imprudente como para exponerse.

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CAPTULO 35
A medioda apareci el coronel Mas, que iba de posicin en posicin recabando
informes sobre la accin de la maana y el nmero de bajas para pasrselo a Miranda.
A pesar de ostentar un rango superior, Mas haba optado por ceder el mando al
capitn. La guarnicin contaba con Miranda y ste, a su vez, los inspiraba con su
valenta y sangre fra bajo el fuego, de modo que el coronel tuvo el tino de no alterar
la situacin.
Escuch el relato del asalto de labios de Thomas, anot el nmero de bajas en una
hoja de papel arrugada, la dobl de nuevo y la meti en su macuto.
Cmo va en otras partes? pregunt Thomas.
No muy bien admiti Mas. Enviaron a un grupo por el norte del fuerte a
cubierto del ataque, e irrumpieron en la torre caballera. Ahora est en sus manos. El
resto del fuerte est rodeado, salvo por un camino estrecho que baja hasta el
embarcadero.
Pero si tienen la torre caballera, la ruta no es segura.
S lo es. Estamos utilizando un sumidero. Se ha sacado la rejilla y la abertura se
ha camuflado. Nos proporciona un medio de comunicacin con Birgu, si es que eso
sirve de algo.
Richard escudri las murallas llenas de escombros del fuerte en direccin a la
torre caballera, que se alzaba de manera independiente entre la fortaleza y el mar.
Una bandera verde ondeaba por encima del parapeto, por el que de vez en cuando se
asomaba alguna cabeza para observar el fuerte.
Desde all podrn ver perfectamente el patio.
Mas asinti con la cabeza.
Que vuestros hombres vayan con cuidado cuando bajen de las murallas a por
municin, comida o agua. Miranda quiere que los soldados permanezcan en sus
puestos a partir de ahora. De esa forma estarn ms seguros. Ha ordenado que los
oficiales se renan en la capilla al atardecer. Tened cuidado cuando vayis hacia all.
Dijo adis con la cabeza, se agach y corri hacia la prxima seccin de la
muralla.
Thomas y los dems permanecieron sentados bajo el sol de la tarde y, de vez en
cuando, sacaban una galleta seca o un pedazo de carne curada para masticar, tanto
para saciar el apetito como para ayudar a pasar las largas horas. El sol caa a plomo
sobre ellos, y el sudor corra por sus frentes mientras se asaban poco a poco dentro de
su incmoda armadura. En varias ocasiones, se oy una breve rfaga de disparos y
unos gritos procedentes de alguna de las dems secciones de muralla, y los hombres
tomaban las armas por si acaso era el preludio de otro asalto general. Pero en cada
una de esas ocasiones el combate se fue apagando rpidamente, y se retomaban las

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escaramuzas aqu y all.


Al fin, el sol se hundi en el horizonte lo suficiente como para proyectar unas
sombras alargadas sobre las murallas del fuerte y proporcionar cierto alivio del calor
que los defensores llevaban varias horas soportando. Cuando la luz empez a
desvanecerse, son una trompeta en las lneas turcas, y los hombres que haban
permanecido agachados entre los escombros del fuerte se retiraron con sigilo y
regresaron a sus trincheras. En cuanto el ltimo de ellos estuvo a cubierto, las bateras
de la cima del monte atronaron otra vez y reiniciaron el bombardeo de San Elmo. Los
soldados que estaban en la barricada se encogieron de manera instintiva y se
agacharon un poco ms.
Thomas toc a Richard en el brazo.
Voy a informar a Miranda. Toma el mando aqu hasta que te releven. Volver
tan pronto como pueda.
S, seor respondi Richard, y sonri por su formalidad. S, padre.
Mantn la cabeza agachada, entendido?
Richard asinti, Thomas le dirigi una ltima mirada por si acaso no volva a
tener otra oportunidad de hacerlo, y sinti la ya familiar punzada de culpabilidad y
afecto mientras se daba la vuelta.
Avanz encorvado hasta un punto en que el ngulo de la muralla ya no lo
ocultaba de la torre caballera ni del revelln. Mir a ambas torres, y vio las cabezas de
los turcos que se asomaban para vigilar el fuerte. En aquel momento dispararon
varias veces desde la torre caballera, cuando el enemigo percibi movimiento en la
seccin ms cercana de la muralla.
Thomas aprovech aquella distraccin, y ech a correr por el espacio abierto
hacia las escaleras que bajaban al patio. All oy un grito dbil proveniente de donde
estaba el revelln y, acto seguido, una descarga encadenada. Las esquirlas de piedra
saltaron por los aires en torno a l, pero Thomas sigui corriendo y empez a bajar
los escalones de cuatro en cuatro o de cinco en cinco, en una carrera furiosa que
amenaz con hacerle perder el equilibro. Al llegar al pie de la escalera, se arroj
contra un tramo de muralla cercano que quedaba fuera de la vista del enemigo, y all
recuper el aliento. A su alrededor, el patio estaba lleno de escombros y de polvo que
haca difcil respirar. No se vean muchos soldados por all, ahora que el enemigo
tena gran parte del interior del fuerte al alcance de sus armas.
Cuando recuper el aliento, Thomas fue rodeando el patio poco a poco en
direccin a la capilla, que por fortuna se hallaba fuera de la lnea de fuego. Haba un
pequeo grupo de soldados sentados a un lado de la puerta que jugaban una partida
de dados sin ganas, y que apenas levantaron la mirada cuando pas junto a ellos y
entr. El edificio no se pareca en nada a una iglesia normal; estaba construido en la
estructura del fuerte, con unas estrechas ventanas en lo alto de las paredes que lo

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convertan en un lugar sombro y recogido para que los miembros de la guarnicin


acudieran all a hacer sus devociones. Aunque poda albergar hasta a cuatrocientas
personas a la vez, aquella noche slo haba unos cuantos hombres all dentro,
agrupados en unos bancos encarados en el espacio frente al altar. Ya haban llegado
casi todos los oficiales y el fraile, Robert de boli, cuando Thomas recorri el pasillo
desabrochndose las correas que ataban la gorguera al casco para quitrselo a
continuacin.
El capitn Miranda estaba sentado en una silla. Llevaba el brazo izquierdo en
cabestrillo, y su pierna derecha estaba inmovilizada con unas tablillas que se haban
hecho serrando el asta de una pica. Un vendaje ensangrentado le envolva
fuertemente la rodilla. Al igual que los dems, tena el rostro quemado por el sol, y la
piel enrojecida se le estaba pelando. El coronel Mas tambin haba resultado herido a
medioda, y apenas se le reconoca bajo el vendaje que le tapaba un ojo y media
cabeza. La mayora de los oficiales haban resultado heridos, y Thomas pens que la
escena era ms propia de una enfermera que de una reunin de comandantes. Todos
ellos estaban sucios y exhaustos, y las barbas antes tan bien recortadas ahora
aparecan enmaraadas y apelmazadas de sangre y restos de comida ingerida a toda
prisa.
Me alegra ver que segus con nosotros, sir Thomas dijo Miranda con una
sonrisa forzada. Sois uno de los pocos que an puede mantenerse en pie.
Thomas salud con la cabeza, tom asiento en uno de los bancos e intent hacer
caso omiso del dolor que tena en las extremidades y de la incomodidad de la ropa
que no haba podido cambiarse desde haca ms de una semana. Apenas charlaron de
cosas triviales mientras esperaban a que llegara el ltimo oficial y, cuando ste se
hubo sentado, Miranda se dirigi a sus subordinados.
Quedamos menos de cien para guarnecer las murallas, y la mayora ya estn
heridos. Los turcos han tomado la torre caballera, y con eso pueden proporcionar
fuego de cobertura a cualquier intento de cruzar el foso utilizando los puentes de
caballetes que han arrojado contra lo que queda del parapeto. Caballeros, el final se
acerca. Casi nos hemos quedado sin plvora. Dudo que sobrevivamos a maana.
Hizo una pausa. Hemos librado una buena batalla tenindolo todo en contra. Es
una lucha de la que debemos estar orgullosos. Hemos aguantado mucho ms de lo
que se crea posible. Esperemos que hayamos ganado bastante tiempo, y que el Gran
Maestre haya podido preparar Birgu y Senglea para la matanza que tendr lugar
cuando nosotros ya no estemos. He dado rdenes para que los tapices y objetos
sagrados de la capilla se destruyan o escondan. En cuanto Robert de boli y los
dems hermanos hayan llevado a cabo esta tarea, recorrern nuestras posiciones y
confesarn y administrarn la extremauncin a aqullos que lo deseen. El coronel
Mas supervisar el ltimo llenado de los barriles de agua, antes de que las cisternas se

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contaminen con cadveres enemigos. El resto de vosotros deberais ordenar destruir


cualquier cosa que pudiera ser de valor si cae en manos enemigas. De nuevo se
detuvo, y recorri a sus oficiales con la mirada. Hay una hoguera de seales
preparada en la torre del homenaje que se puede ver desde el otro lado del puerto. Si
el fuerte cae, el ltimo que quede de entre nosotros debera encenderla. Despus, ser
una cuestin de slvese quien pueda. Alguien tiene algo que decir?
Uno de los caballeros ms jvenes dijo que s.
Seor, es demasiado tarde para evacuar el fuerte? Podramos pedir voluntarios
para formar una retaguardia, y enviar seales a Birgu para que nos enven unos botes.
Miranda mene la cabeza en seal de negacin.
Es demasiado tarde para eso. En cuanto el enemigo se d cuenta de lo que est
ocurriendo, arrollarn a los pocos soldados que quedan y matarn al resto mientras
intentamos escapar. Adems, hay demasiados heridos que evacuar. Debemos
resignarnos a nuestra suerte, y caer luchando de un modo que refleje los valores ms
elevados de la Orden de San Juan.
Y qu pasar con los heridos? pregunt el coronel Mas. No podemos
dejar que caigan en manos enemigas. Todos sabemos lo que los turcos hacen a sus
prisioneros.
Thomas observ la reaccin de Miranda con atencin.
A los heridos se les traer hasta aqu. Se les entregar una daga a cada uno,
para utilizarla para luchar tumbados o para lo que quieran respondi Miranda con
tacto, puesto que el suicidio era pecado. Cuando los turcos pasen al otro lado de la
muralla, todo el que pueda tiene que volver aqu. Ser en la capilla donde
presentaremos nuestro ltimo combate. Si alguno decide suplicar clemencia, es
decisin suya, pero yo no esperara recibirla del enemigo. Lo han pagado muy caro
con sangre, y estn sedientos de venganza. Call un momento. Hay una buena
noticia que compartir con todos. Hoy capturamos a un prisionero que dice que
Dragut fue abatido por un disparo mientras inspeccionaba sus caones de asedio.
Los oficiales murmuraron su regocijo al or la noticia.
Es una seal. Fray Robert se puso en pie, levant la mano y apunt el dedo
hacia el techo. El Seor nos est observando, y ha alargado la mano para castigar al
enemigo.
Fue una bala lo que mat a Dragut terci Thomas en voz baja. No lo
aplastaron de un manotazo.
Algunos de los oficiales sonrieron, pero Robert se dio la vuelta y le dirigi una
mirada fulminante.
No seis impo, ingls. Hemos rezado por la liberacin, y el Seor ha
empezado a responder a nuestra llamada.
Me alegro replic Thomas justo antes de que una bala de can turca

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alcanzara el tejado de la capilla, y el yeso y el polvo cayeran sobre los bancos junto a
la entrada. Los oficiales crisparon el rostro y, tras un breve silencio, Thomas aadi
: Pero por lo visto no hemos rezado lo suficiente.
Robert seal a Thomas con el dedo.
Cmo osis burlaros? Ponis en duda al Seor, nuestro Dios? Entrecerr
los ojos. Esto huele a hereja. Capitn Miranda, habra que arrestar a este hombre y
examinar su fe.
No seis absurdo gru Miranda. Ahora mismo dara mi peso en oro por
tener a una compaa de herejes que lucharan a nuestro lado. Suspir y se frot la
frente. Imagino que sir Thomas est demasiado cansado para pensar. No quera
decir nada con sus comentarios. Si queris, Robert, podrais rezar una oracin por l
mientras peds ms ayuda divina.
Por un momento, el fraile se mantuvo en sus trece, con el semblante ceudo y
enojado. Despus su expresin se aplac, y el hombre inclin la cabeza y se sent.
Todos estamos cansados, seor. Y por ello perdono a sir Thomas.
Thomas apret los dientes y respondi en tono irnico:
Y yo acepto vuestro perdn.
La puerta de la capilla se abri, y un sargento entr corriendo y exclam:
Hay botes, seor! Estn saliendo de Birgu!
Miranda frunci el ceo.
Botes? Eso es una locura. La Valette no debe de saber que el enemigo ha
cubierto ya el puerto con sus caones. Sir Thomas, subid a la muralla e intentad
advertirles antes de que sea demasiado tarde. Corred!
Thomas agarr su casco y corri por el pasillo hacia el sargento.
Mostrdmelo.
Por suerte estaba anocheciendo, y los francotiradores ya no podan apuntar
fcilmente a sus objetivos dentro del fuerte. Thomas y el sargento se apresuraron
escaleras arriba en la seccin de la muralla que daba al puerto. Haba sufrido pocos
daos, y desde el parapeto miraron hacia la mole de San ngel. Thomas escudri el
agua y los vio, seis manchas oscuras que se dirigan poco a poco hacia la pennsula.
Al cabo de un momento, los artilleros turcos los vieron tambin, y a la derecha de
Thomas son un rugido cuando una de las piezas lanz una descarga de metralla
contra la pequea flotilla. Se vislumbr un estallido de agua que se alzaba frente a los
barcos.
Thomas hizo bocina con ambas manos y grit con todas sus fuerzas, tan fuerte
que not que los pulmones se le tensaban y le ardan con el esfuerzo.
Dad media vuelta! Dad media vuelta!
Pero siguieron acercndose, y otro can dispar, aunque tambin fall. El tercer
disparo impact contra la embarcacin que iba en cabeza, y el sonido de la madera

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destrozada y los gritos de los que haban sido alcanzados lleg claramente a odos de
los hombres de la muralla.
Dios mo! murmur el sargento. Van a hacerlos pedazos.
Dad media vuelta! grit de nuevo Thomas. Por el amor de Dios, dad
media vuelta! Salvaos!
Los botes haban cruzado medio puerto: ahora estaban ms cerca de la batera
turca y se distinguan con ms claridad contra el gris oscuro del mar. Ms disparos
rasgaron la superficie del agua y alcanzaron a otra de las embarcaciones, cuya proa se
hizo pedazos con la tormenta de fragmentos de hierro. Empez a hundirse, y algunos
de los hombres que an seguan a bordo saltaron por el costado y empezaron a nadar
hacia San ngel. Otros llevaban armadura y armas, y se esforzaban por librarse de
dicha carga antes de que el agua los engullera. Al poco haban desaparecido tanto el
bote como los hombres. Thomas sinti nuseas al ver aquello.
El sargento extendi el brazo para sealar.
Estn dando la vuelta!
El ltimo de los botes haba virado y, mientras ellos miraban, empez a remar de
vuelta a Birgu. Un segundo bote hizo lo mismo, pero los otros dos mantuvieron el
rumbo.
Remad ms rpido, maldita sea! mascull el sargento.
Thomas dese con todas sus fuerzas que avanzaran. En cualquier momento
quedaran fuera de la visin de los artilleros turcos y a cubierto del acantilado. Estall
otro caonazo, que golpe la superficie de las aguas del puerto justo por detrs del
ltimo de los botes. Ahora estaban fuera del alcance de la batera. Sin embargo, an
haba francotiradores enemigos apostados en las rocas que rodeaban el fuerte.
Thomas se volvi a mirar al sargento.
Buscad a cinco soldados y reunos conmigo junto al sumidero, detrs de la
capilla. Conocis el lugar?
S, seor.
Pues vamos, os espero all!
Se separaron; Thomas se dirigi a la capilla, en tanto que el sargento se apresur
por la muralla hacia la esquina del fuerte desde la que se dominaba el puerto. Cuando
Thomas entr corriendo en la capilla, los dems oficiales se volvieron hacia l.
Y bien? le pregunt el coronel Mas. Han sobrevivido?
Slo dos botes, seor, y un tercero que ha dado media vuelta. Ahora van hacia
el embarcadero. Me llevar a un grupo por el sumidero para guiarlos.
Mas asinti con la cabeza.
Apostar una guardia all hasta que volvis.
Al cabo de un momento, el sargento regres con sus hombres, milicianos
malteses, y Thomas los llev a la parte trasera de la capilla. All, en una esquina

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detrs del altar, estaba la tapa. Se inclin para levantarla y retirarla. El hedor a
excrementos humanos flot en el aire, pero Thomas ignor las nuseas que le
produca y descendi al tnel bajo. Se distingua una dbil luz trmula en el lugar en
que el sumidero sala al exterior, donde una cortina de lino que se haba pintado para
que pareciera una roca ocultaba la abertura. Thomas recorri la cloaca con un
chapoteo, y los dems lo siguieron. Al llegar a la cortina, se detuvo y la retir con
cuidado. No se perciba movimiento alguno en las rocas que haba bajo la muralla. El
sumidero segua un estrecho canal hasta el mar, no muy lejos del camino del
embarcadero.
Seguidme susurr Thomas, que sali el primero al aire fresco de la noche.
El grupo de hombres fue avanzando con sigilo por el terreno rocoso hasta que
lleg al sendero. Thomas alcanz a or el chapoteo de los remos por delante de donde
estaban ellos y se apresur. Casi haban llegado a las escaleras que bajaban al
embarcadero, cuando de entre las rocas surgi una figura que los salud
amigablemente en un idioma que Thomas no reconoci. l levant una mano a modo
de respuesta y sigui adelante mientras el otro continuaba hablando. En el ltimo
momento, el tono del hombre cambi y pas a ser de alarma, pero su voz qued
interrumpida por el golpe que Thomas le propin en la cabeza con la manopla antes
de que pudiera gritar. Uno de los soldados malteses se apresur a cortarle el cuello al
enemigo, y el pequeo grupo baj a toda prisa por los escalones. Una vez abajo,
Thomas vio que los dos botes haban llegado al embarcadero y que los tripulantes
estaban desembarcando. Uno de aquellos hombres se qued de piedra cuando vio que
se les acercaban Thomas y su grupo.
Quin anda ah?
Soy de San Elmo le respondi Thomas alzando la voz tanto como se atrevi
a hacerlo. Venimos para escoltaros hasta el fuerte. Cuntos sois?
Diecisis. Los ltimos voluntarios de Birgu.
Quin est al mando?
Yo. Un hombre alto empez a acercarse a Thomas. No fue necesario que le
diera su nombre. Thomas haba reconocido su voz y lo salud con la cabeza.
Bienvenido al fuerte de San Elmo, sir Oliver.

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CAPTULO 36
En cuanto Stokely hubo informado al capitn Miranda, Thomas se lo llev aparte y le
dijo con seriedad:
Tenemos que hablar.
S, as es contest Stokely. Pero sera mejor que fuera en algn lugar ms
privado.
Seguidme. Thomas lo llev fuera de la capilla y cruzaron el patio hacia el
comedor de oficiales.
No es una sala muy espaciosa coment Stokely mientras recorra con la
mirada la estancia que antes haba servido como comedor de la guarnicin. Das
atrs, el capitn Miranda haba ordenado colocar algunas mesas de juego y un bar
improvisado, donde los soldados podan comprar los mejores vinos de la bodega.
Ahora que los hombres haban abandonado toda esperanza de salir del fuerte con
vida, ya no intentaban ganar dinero a sus compaeros y haban abandonado el saln.
En vez de eso, aquel espacio se utilizaba como enfermera, y el suelo estaba cubierto
de trapos ensangrentados y cestos llenos de tiras de tela. Unas cuantas velas
proporcionaban una iluminacin tenue, y de vez en cuando se oan los gemidos y
toses de los hombres tendidos en los camastros que se haban colocado a lo largo de
una de las paredes. Thomas encontr una botella de vino sin abrir detrs del
mostrador y la puso en una mesa del rincn de la sala, sirvi una copa para cada uno,
y empuj una de ellas por encima de la mesa hacia Stokely.
Stokely vacil un momento, tras el cual tom la copa y esboz una sonrisa
forzada.
Por qu brindamos?
Thomas alz su copa.
Por Mara.
Ah, s por Mara.
Tomaron un sorbo, ambos observando al otro con recelo. Luego Thomas dej su
copa con suavidad.
Por qu ests aqu, Oliver?
Me ofrec voluntario para unirme al ltimo esfuerzo por reforzar San Elmo.
Y La Valette te dio permiso para venir?
Ignora que he venido aqu. Supongo que se enterar muy pronto. Pero ya es
tarde para impedrmelo. Para bien o para mal, aqu estoy.
Para bien? Thomas se rio con amargura. Cmo podra ser para bien? Te
has embarcado en una misin intil, Oliver. Aqu no hay ms que muerte.
Ya lo s. Bebi un sorbo de su vino. Es lo nico que busco, ahora que s,
y que acepto, la verdad.

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Y qu verdad es sa?
Stokely sostuvo la copa con ambas manos, como si sus dedos estuvieran
colocados con delicadeza en torno al cuello de alguien.
Antes de marcharte de Birgu, descubriste dnde viva Mara y fuiste a verla.
Thomas vacil. No quera que Mara se viera amenazada por su imprudencia. Sin
embargo, qu importaba ya? Stokely estaba tan condenado como cualquiera en San
Elmo.
S, as lo hice.
Stokely movi levemente la cabeza en seal de asentimiento.
Gracias por tu sinceridad. El hecho es que te vi salir de la casa.
Entiendo. Thomas sinti que el miedo le atenazaba el corazn. Qu
hiciste? Oliver, si le has hecho dao
Despus de verte salir de nuestra casa, de nuestro hogar, no pude dejar de
pensar en lo peor. Aunque Mara y yo llevamos casados muchos aos, nunca le he
preguntado sobre sus sentimientos por ti. A pesar de su dolor al perderte, y al perder a
su hijo, fue lo bastante fuerte para continuar adelante. Con el tiempo, lleg a aceptar
lo que haba ocurrido y decidi rehacer su vida. Oliver hizo una pausa, y luego
suspir. Cuando accedi a ser mi esposa, yo saba que era una triste sombra de lo
que ella quera de verdad, pero eso me bastaba. Adems, vivamos felices juntos y
ella pareca contenta con lo que le haba deparado el destino. Se interrumpi de
nuevo, y el tono suave con el que haba pronunciado sus ltimas palabras se
endureci de pronto. Todo eso cambi en cuanto te vio aqu. Mara no dijo nada
cuando regres a casa, pero yo lo supe enseguida. Haba intentado mantenerla alejada
de ti, y nuestra finca cerca de Mdina bastaba para eso, pero desde el momento en que
se avist la flota enemiga, supe que Mara deba refugiarse en Birgu y que all
llegara un momento en que se enterara de que habas regresado. Cuando le pregunt,
me cont lo que haba ocurrido. Fulmin a Thomas con la mirada. No puedo
describirte cmo me desgarr la situacin. Le exig que no te viera ni hablara contigo.
El simple hecho de imaginaros uno frente al otro me trastornaba Me hubiera
postrado a sus pies e implorado que se quedara conmigo. Quise decirle que prefera
morir antes que perderla. En vez de eso, hice algo mucho ms estpido, algo tan
degradante que incluso ahora me estremezco al pensarlo. Stokely tom su copa y la
apur. Te amenac a ti.
A m? Cmo?
Le dije que tena informacin que poda utilizar para que te arrestaran y te
condenaran como espa. A ti y a Richard su hijo.
Regres la sensacin de espanto que haba tenido antes, aunque ms fra y ms
peligrosa. Thomas se inclin hacia el otro lado de la mesa.
Qu informacin? pregunt entre dientes.

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Stokely no se inmut. Mir a Thomas con desprecio.


Acaso creas que no saba del guardapelo? En el instante en el que vi a
Richard, supe exactamente quin era. Lo que me sorprendi fue que enseguida se
hizo evidente que t no lo sabas. Claro que, desde el principio, sospech que
respondiste a la llamada del Gran Maestre por otros motivos, aparte de un mero deseo
de servir a la Orden. Pero y Richard? Lo ltimo que haba sabido de l por
mediacin de mi primo fue que se haba marchado de Cambridge para servir a un
patrono en Londres, nada menos que a Walsingham. Est claro por qu est aqu. El
joven Richard ha vendido su alma al diablo, y se ha convertido en una de las criaturas
de Walsingham. El robo del documento del cofre de sir Peter de Launcey fue para m
la prueba final de que es un espa.
Sabas que era un espa?
Stokely dijo que s moviendo la cabeza.
Supongo que podra haber hecho que lo arrestaran en cuanto lo reconoc, pero
era el hijo de Mara Si le ocurra algo y ella descubra que yo tena algo que ver,
nunca me hubiera perdonado. Adems, estaba decidido a averiguar el propsito por el
que haba venido. En cuanto me enter de que alguien haba entrado en el archivo,
comprob el cofre y descubr que las cerraduras estaban rotas y que el testamento
haba desaparecido.
El testamento? Thomas intent ocultar su sorpresa. Al fin se haba revelado
la verdadera naturaleza del documento. Si jugaba bien sus bazas, tal vez Stokely le
revelara an ms cosas. As pues, estabas enterado de eso?
Lo s desde hace aos. Desde que sir Peter lo trajo a Malta. l saba
exactamente lo peligroso que sera el testamento si caa en las manos equivocadas.
Sospechaba que tal vez lo hubieran seguido desde Inglaterra, de modo que me confi
su secreto por si acaso le ocurra algo. Lamentablemente, fue un simple accidente lo
que acab con l. Despus, dispuse las cosas para que el testamento se metiera en el
cofre y se guardara en el archivo, donde estara a buen recaudo, y de donde podra
recuperase si algn da surga la necesidad de utilizarlo. Cuando se rob, supe de
inmediato dnde podra encontrarlo. Registr la celda de Richard cuando los dos
estabais de servicio. Tengo que decir que no estoy muy impresionado con su eleccin
del escondite, pero claro, yo saba exactamente lo que estaba buscando y el espacio
que haca falta para ocultarlo. El testamento vuelve a estar en lugar seguro. Nadie
sabe dnde est, aparte de m. Y all se va a quedar. Puede que lo descubran algn
da, pero quiz sea mejor que est perdido. Stokely hizo una pausa. Supongo que
Walsingham te habl del testamento antes de que salieras de Inglaterra.
Thomas vacil.
Habl de l.
Stokely mir fijamente a Thomas.

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No sabes cul es el contenido del testamento, verdad?


Walsingham dijo que su mal uso sera la causa de la prdida de muchas vidas.
Stokely se rio con amargura.
Slo te dijo eso? Mi pobre Thomas, has sido poco ms que un instrumento en
sus manos. Mir por encima del hombro de Thomas a una figura que se acercaba a
ellos. Esboz una sonrisa. Por qu no te sientas con nosotros, Richard?
Thomas se dio la vuelta rpidamente, y vio que el joven los observaba con una
expresin fra y distante. Se qued all parado un momento, hasta que tom un
taburete y lo coloc en el extremo de la mesa, entre los dos caballeros. Stokely
sonri.
Precisamente estbamos hablando del testamento. Parece ser que t, y tus
superiores en Inglaterra, no os habis dignado a poner al corriente a Thomas de todos
los detalles. Eso no parece justo ni mucho menos, dado que pronto va a morir por
ello. As pues, por qu no se lo cuentas? O lo hago yo?
Richard no dijo nada. Stokely asinti con la cabeza.
Muy bien, como prefieras.
Entrelaz las manos, y rpidamente puso sus ideas en orden antes de empezar a
hablar.
Cuando nosotros dos ramos jvenes y t, Richard, ni siquiera habas nacido,
el rey Enrique disolvi los monasterios de Inglaterra y vendi, o regal, tanto sus
vastas tierras como su oro y plata. Muchos nobles obtuvieron grandes fortunas como
resultado de la disolucin. Otro efecto fue hacer ms profunda la divisin entre
catlicos y el creciente nmero de protestantes, una divisin que ha llevado a la
muerte de cientos en Inglaterra y de decenas de miles en Europa. Parece ser que, al
final de su vida, Enrique reconoci el dao que haba hecho, y trat de que tanto l
como su reino regresaran a la Iglesia de Roma. Despus del enorme dao que haba
causado a la autoridad papal, el Vaticano decidi que exigira un precio por su
absolucin del rey. Aceptaran de nuevo a Inglaterra slo si todas las propiedades que
antes haban pertenecido a los monasterios se devolvan a la Iglesia.
Todos esos nobles que haban ganado tanto con la generosidad de Enrique seran
despojados de sus fortunas. Sin duda se rebelaran contra el rey, y sumiran a
Inglaterra en una guerra civil. Pero Enrique se mora, y su nica prioridad era ser
admitido en el cielo. Ya no le importaban los asuntos mundanos. Sin embargo, sus
cortesanos se habran quedado horrorizados de haber descubierto sus intenciones. De
modo que redact sus ltimas voluntades y testamento en secreto. Slo sus consejeros
ms allegados estaban al corriente. El testamento se confi a sir Peter de Launcey
para que lo llevara a Roma.
Parti como estaba previsto, consciente de que, tan pronto como le echaran de
menos, los consejeros ms allegados del rey, algunos de los cuales sufriran grandes

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prdidas si se revocaba la disolucin, enviaran agentes a buscarlo y a recuperar el


documento. A sabiendas de que las rutas hacia Roma estaran estrechamente
vigiladas, viaj a travs de Espaa a Malta, donde la Orden lo protegera. Para
entonces ya haba empezado a tener dudas sobre su misin. Comprenda las
implicaciones del testamento, y se debata entre las necesidades de su pas y las de su
religin. Fue entonces cuando confi en m y me pidi consejo. Sin embargo, antes
de que yo pudiera tomar una decisin, sir Peter se ahog. Stokely hizo una pausa
. Tena el testamento de Enrique en mi mano, y podra habrselo entregado
perfectamente al Gran Maestre de entonces. Pero opt por no hacerlo. No iba a tener
la sangre de decenas de miles de ingleses en mi conciencia. As que puse el
testamento en el cofre de sir Peter e hice que lo guardaran en el archivo.
Por qu no lo destruiste sin ms? pregunt Thomas.
Era algo demasiado poderoso para destruirlo. Mientras estuviera en lugar
seguro, no poda sucederles nada malo a los herederos del rey. Y me conform con
dejarlo all. Pero desde entonces he visto crecer el nmero de protestantes en
Inglaterra, y aumentar las persecuciones de los catlicos todos los aos del reinado de
Isabel. Decid que, si era necesario, encontrara la manera de utilizar el testamento
para contener a los protestantes.
Thomas estaba atnito.
Le haras chantaje a la reina?
Sinceramente, esperaba no tener nunca motivos para hacerlo.
Y creis que el testamento est a salvo en vuestras manos? dijo Richard al
fin.
Est ms seguro en mis manos que en las de Walsingham o Cecil. Ellos lo
utilizaran para proteger su posicin en la corte de Isabel. Y ella difcilmente
desafiara la voluntad de unos hombres que pudieran amenazar con hacer pblicos los
ltimos deseos de su padre moribundo.
Es mejor que el testamento lo tengan mis patronos a que siga en poder de un
catlico o caiga en manos de los musulmanes, como parece probable repuso
Richard con dureza.
Puede que sea catlico, pero antes que eso soy ingls replic Stokely.
Por primera vez, Thomas sinti una ligera cordialidad hacia Stokely. Luego
record que aqul era el hombre que haba tomado a Mara como esposa, y que haba
hecho todo lo posible para evitar que volvieran a encontrarse.
Hay una cosa que me desconcierta dijo. Por qu era necesario que
amenazaras a Mara con mi arresto? Ella me dijo que no poda, que no quera
dejarte. Dijo que era demasiado tarde para cambiar el pasado. Que ahora era tu
esposa, y que as seguira siendo.
Stokely lo mir con expresin afligida.

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Eso dijo?
S.
Stokely cerr los ojos y su rostro se crisp de dolor.
Dios mo Me precipit, fui fui un estpido. Estaba enfadado. Despus de
ver que salas de la casa me encar con ella y dije que saba que habas estado all. Le
dije que saba que me haba sido infiel.
No. No lo fue afirm Thomas. Hubiera dado cualquier cosa a cambio de
eso, pero ella me rechaz.
Te rechaz? Stokely mene lentamente la cabeza. Qu he hecho? Dios
mo, qu he hecho! Me enfurec con ella. La acus de infidelidad, la tach de ramera.
Ella no se movi, y lo acept todo en silencio. Entonces me dijo que no me quera.
Que al nico que haba querido siempre era a ti. Stokely trag saliva. Perd los
estribos. La golpe. Que Dios me ayude, por primera vez en mi vida la golpe.
Thomas apret el puo y luch por controlar la furia que lo invada.
Cay en la silla. Stokely temblaba al recordar el momento. Tena sangre
en el labio, y luego vi el miedo en sus ojos. Y algo peor, en aquella mirada haba
desprecio y lstima. Ojal me hubiera devuelto el golpe o me hubiera gritado. En vez
de eso, se limit a mirarme. Sal y me fui a la catedral a suplicar perdn. Cuando
regres a la casa, tanto Mara como su doncella se haban marchado. No haba
ninguna nota. Sencillamente, desapareci. La busqu por todo Birgu durante los dos
das siguientes, hasta que me di cuenta de que no volvera a encontrarla y de que,
aunque lo hiciera, ella no querra tenerme de vuelta a su lado. Stokely esboz una
sonrisa. Ella es lo nico que me ha importado Fue entonces cuando decid venir
aqu y morir contigo. No porque sienta ningn afecto por ti, sino por odio. T eres la
causa de mi sufrimiento, Thomas. Si la providencia es bondadosa, te ver morir antes
de caer yo.
Pues ser mejor que me guarde las espaldas respondi Thomas. Por lo
visto tengo enemigos en los dos bandos.
No. No es necesario que me temas.
No te temo, Oliver. Te compadezco.
Y yo te odio, siempre te he odiado. Pero, como ocurre a menudo con el odio,
era imperfecto. Ahora me doy cuenta. Antes quera hacerte dao y destruirte, como si
eso fuera a solucionar el asunto de alguna manera. Pero no poda solucionarlo. Mi
odio es inextinguible. El hecho de hacerte dao no lo aplacara en absoluto. Sonri
. Resulta extrao, pero ahora casi me siento en paz. No temo a la muerte. Lo nico
que he temido alguna vez es la perspectiva de una vida sin Mara. Aqu es donde
termina. Aqu, en San Elmo. Para m, para ti y para vuestro hijo. Pobre Mara
Todava cree que Richard est a salvo en Inglaterra. Por su bien, espero que nunca
descubra la verdad. Vaci su copa y se puso de pie. Bueno, ya no hace falta decir

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nada ms. He dicho cuanto quera. Buscar algn sitio en el que descansar, aunque no
dormir. Ahora mismo, slo hay una forma de liberarme del tormento.
Sin aguardar una respuesta, se dirigi a la puerta y sali al patio.
Richard, con expresin sombra, hizo ademn de ir a levantarse de la mesa, pero
Thomas lo agarr de la mueca con firmeza.
Djalo en paz.
Ya lo has odo mascull Richard. Se atrevi a pegar a mi madre.
Stokely ya ha sufrido bastante. En cualquier caso, es como el resto de nosotros
y camina a la sombra de la muerte. No sirve de nada acelerar su final.
Richard mene la cabeza.
Tan falto ests de corazn que no te ves movido a actuar?
Mi corazn rebosa, hijo mo. No lo has odo? Ella me quiere, y siempre me ha
querido. Y ya sabes que te quiere. Preferira que estuvieras con ella y evitaras la
muerte, pero eso no puede ser. Le solt la mueca a Richard y le tom la mano.
Al menos estaremos juntos al final.
El joven escudero mir fijamente a su padre, esforzndose por controlar sus
emociones; finalmente, asinti moviendo la cabeza:
Juntos, al final.

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CAPTULO 37
23 de junio
Una hora antes del alba, los preparativos del enemigo para el inminente asalto
llegaron claramente a odos de los supervivientes desperdigados a lo largo de las
maltrechas murallas del fuerte. La mayora de ellos estaban apiados en torno a la
brecha que se haba abierto cuando una seccin del muro haba acabado
derrumbndose bajo el peso del caoneo turco, y podan or las ordenes que se daban
en las trincheras con las que los turcos haban rodeado el fuerte. En el agua se oa el
chapoteo de los remos y, de vez en cuando, algn grito de los hombres de proa que
sondeaban la profundidad del puerto. En la oscuridad, se distingua perfectamente la
oscura concentracin de galeras que ocupaban posiciones para sumar el peso de sus
caones al bombardeo preliminar de San Elmo.
Thomas, al igual que la mayora, no haba dormido en su puesto. Durante las
largas horas de la noche, haba permanecido tumbado, con la cabeza apoyada en un
gambesn enrollado, contemplando las estrellas. El cielo nocturno estaba despejado,
y las estrellas brillaban con intensidad inusitada. Mirndolas, Thomas encontr cierto
consuelo en su eterna serenidad. Haban estado all antes de que l respirara siquiera,
y seguiran estando all la noche siguiente, horas despus de que l y los dems
hubieran cado. Su fro distanciamiento pareca burlarse de las nimias tribulaciones
de la humanidad. Thomas pens que todas las grandes causas, todos los esfuerzos
heroicos, el fanatismo religioso que motivaba a los hombres a matar a otros y a
enfrentarse a la muerte de buen grado todo pareca trivial cuando se consideraba en
conjunto. l no deseaba morir como un mrtir. Ms que nada quera vivir, ahora que
estaba seguro del amor de Mara. Imaginar la vida que podra haber tenido lo hizo
sonrer con tristeza. Al pensar en el da siguiente, no pudo evitar tener miedo de su
muerte. Tuvo la esperanza de que fuera rpida, y de que muriera antes que Richard y
al menos se ahorrara el horrible espectculo.
Se volvi a mirar a su hijo, sentado contra el parapeto a una corta distancia, con la
barbilla apoyada en el pecho, durmiendo profundamente. A pesar de las
circunstancias, el agotamiento haba vencido a Richard y lo haba abrazado con unas
pocas horas de bendito olvido. Thomas se conmovi de un modo insoportable al
mirarlo, y se le form un nudo en la garganta por el dolor que le causaba la idea de
perder lo que acababan de darle, el tesoro ms valioso que uno puede encontrar en la
vida, el regalo de un hijo. Slo haba tenido unos cuantos das para conocer a su hijo,
y el hecho de discernir en l aquellas valiosas virtudes y rarezas de carcter que no
tendran la oportunidad de seguir madurando le suscitaba un sentimiento agridulce.
A cierta distancia, siguiendo el muro ms all de la brecha, Thomas distingui
apenas la forma inmvil de Stokely que, con los brazos en torno a las rodillas, miraba
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fijamente hacia el centro del fuerte. No pudo menos que asombrarse de la


desesperacin ntima de aquella alma atormentada, y esper que Stokely tambin
encontrara la paz en una muerte rpida.
El murmullo de las plegarias se elevaba en torno al fuerte como el sonido del
oleaje de una playa lejana. Thomas se inclin hacia su hijo y le sacudi el hombro
con suavidad. El joven no reaccion, y lo sacudi de nuevo con ms fuerza hasta que
Richard respir hondo y se incorpor rpidamente, sobresaltado y confuso. Parpade
un momento, y luego mir a su padre.
Me dejaste dormir le dijo en tono acusador. Dios mo, me dejaste dormir
en mis ltimas horas!
Es mejor que hayas dormido.
Richard se qued inmvil un momento, tras el cual gir el cuello con cierta
rigidez y mir hacia las trincheras turcas:
So que estaba en Inglaterra, de nio, cazando conejos una maana despejada
de otoo
Ah conejos coment Thomas con aire pensativo. Hete aqu algo que me
comera de buen grado. Hizo una pausa y enarc una ceja al ver la mirada de
preocupacin de Richard: los turcos empezaban a moverse. Es la vspera del Da
de San Juan. Es una pena que no podamos ocupar un asiento en el banquete.
Thomas sonri al imaginrselo, y luego su expresin se endureci. Baja a la
capilla. Di a Mas y a Miranda que el enemigo ya viene.
S, seor.
Despus regresa aqu directamente. Thomas sinti una punzada de
preocupacin. Date prisa. Te quiero aqu a mi lado, pase lo que pase.
Richard asinti con la cabeza.
S, padre.
Se puso en cuclillas y, agachado, se fue alejando poco a poco de la proteccin del
parapeto, mantenindose pegado a los montones de escombros y a los cadveres que
se haban agrupado para evitar el riesgo de que los supervivientes tropezaran con
ellos una vez comenzara el combate. Al llegar al extremo del muro, Richard se
desliz por encima del borde, se dej caer a las escaleras de abajo y se perdi de
vista. Thomas volvi a centrar la atencin en el enemigo. A juzgar por los sonidos
que se oan por todas partes, su intencin estaba muy clara. Cuando se diera la seal,
cargaran una vez ms contra el fuerte, escalaran lo que quedaba de las murallas con
escaleras y, al mismo tiempo, lanzaran un asalto a travs de la brecha. En esta
ocasin no habra mucho con lo que contenerlos. Tan slo quedaba plvora para unos
cuantos disparos ms y unas pocas armas incendiarias. Se haba terminado la nafta.
En cuanto los defensores hubieran agotado toda su potencia de fuego, empuaran sus
espadas y picas y lucharan hasta el final.

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Los defensores empezaron a moverse a lo largo de la muralla, y un resplandor


brillante aqu y all mostraba los lugares en que los arcabuceros preparaban sus
mechas. Otros se ponan los cascos y se abrochaban bien las hebillas debajo de la
barbilla; los que llevaban armadura comprobaban las correas y realizaban ajustes de
poca importancia. Algunos sopesaban sus picas; otros preparaban espadas, dagas,
hachas y mazas. Thomas mir hacia la brecha, y vio que Stokely tomaba el pesado
mandoble que haba elegido de la armera del fuerte, un arma incmoda de manejar,
pero que, en las manos adecuadas, resultaba mortfera.
En la penumbra previa al alba hubo una pausa, un silencio, un instante de quietud,
como si los defensores formaran parte de un cuadro vivo compuesto de sombras. El
cielo del este tena el dbil tono perlado del amanecer, y mientras el velo de oscuridad
empezaba a desvanecerse, Thomas distingui los detalles del paisaje lleno de
cicatrices frente a la muralla. Los banderines que haba plantado el enemigo para
sealar el terreno que haban ocupado colgaban lacios en el aire en calma. Las armas
desechadas y los escudos y armadura doblados o partidos estaban desperdigados por
los escombros delante de los muros, entre los cadveres que an no se haban
recuperado para sepultarlos. Algunos de ellos estaban horriblemente hinchados por la
putrefaccin, que el calor del sol empeorara minuto a minuto, y sus miembros
sobresalan formando ngulos grotescos. Un hedor empalagoso a sangre y carne
putrefacta, cubierto por el tufo acre de la combustin y el olor arenoso del polvo de la
mampostera, rodeaba San Elmo. Aquella maana, por el motivo que fuera, a Thomas
le pareca ms penetrante y repugnante que nunca. Se pregunt si no se le habran
agudizado los sentidos, ahora que saba que viva sus ltimas horas.
Mir hacia las escaleras, deseando que Richard regresara antes de que el enemigo
lanzara su ataque. Por un breve momento, consider abandonar su puesto para ir a
buscarlo, pero refren el impulso. Qu ejemplo dara a los hombres que tena bajo su
mando? Afianz su resolucin y fij la mirada en direccin al enemigo.
Empezaron a sonar los primeros tambores turcos, y el retumbo que surga de las
sombras fue aumentando a medida que se iban aadiendo los dems. Un estrpito de
cmbalos y el clamor de las trompas se sum al estruendo y, cuando los primeros
rayos de sol atravesaron el horizonte del este, los imanes guiaron a sus fieles en la
shahada, el testimonio de que no hay ms dios que Al, y de que Mahoma es su
profeta. Un suave murmullo rode el fuerte, y los defensores se prepararon para el
ataque definitivo, conscientes de que el asalto estaba apunto de producirse.
Un chirrido dbil llam la atencin de Thomas, que desvi la mirada del enemigo
y se sinti aliviado al ver regresar a Richard de lo alto de las escaleras, arrastrando
una silla en cada mano. Al cabo de un momento, aparecieron ms hombres: cuatro
soldados que llevaban medio a rastras al coronel Mas y al capitn Miranda. Richard
coloc las sillas a una corta distancia a un lado de la brecha, cerca de la posicin de

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Thomas, y luego ayud a sentar a los dos oficiales en ellas.


Mi espada orden Mas, y extendi la mano.
Un soldado se descolg la vaina que llevaba al hombro y se la entreg. A Miranda
le pasaron otra arma.
Estoy preparado. Mas hizo una sea a los soldados que lo haban subido a la
muralla. Id a vuestros puestos, y que Dios os acompae.
Los soldados inclinaron la cabeza en un ltimo saludo, y se alejaron con sigilo
por el muro. Richard se agach junto a su padre.
Qu estn haciendo? pregunt Thomas al tiempo que sealaba a los dos
oficiales. Por qu han subido aqu?
Fue idea del coronel. Cuando les di tu mensaje, dijo que prefera morir donde
los soldados pudieran verlo. Miranda estuvo de acuerdo.
Thomas mene la cabeza mientras miraba a los dos hombres sentados erguidos,
con las piernas heridas estiradas delante de ellos, envueltas en unos vendajes
manchados y ensangrentados.
Es una locura
El murmullo proveniente de las trincheras turcas se desvaneci, y el estrpito de
sus instrumentos aument con renovado fervor. Thomas volvi su atencin a su hijo,
y aprovech la ltima oportunidad de mirarlo detenidamente con afecto.
Ojal intent continuar, pero no encontraba las palabras adecuadas para
aquel momento.
Richard sonri y le dio un breve apretn en la mano.
Lo entiendo, padre. Hay muchas cosas que hubiera deseado hacer si
hubiramos tenido tiempo.
Un can retumb en lo alto del monte Sciberras, la seal para que diera
comienzo el ataque. Su intenso estampido reson en el puerto, y luego qued
ahogado por un rugido frentico cuando los turcos salieron de su escondite y se
precipitaron por la corta distancia que los separaba de la maltrecha mole de San
Elmo. Los defensores reaccionaron de inmediato, sin esperar una orden, y sus
arcabuces vomitaron borbotones de fuego. La concentracin de soldados enemigos
acuda en tropel por el terreno accidentado y suba por el montn de escombros que
haba en la brecha. Thomas se concentr en ellos. El primero muri de un disparo en
la cabeza, cay de bruces y, al instante, fue pisoteado por los que iban detrs.
Cayeron ms hombres alcanzados en la cabeza o en el pecho, blancos fciles a tan
corto alcance.
Thomas se llev una mano a la boca para hacer bocina y bram:
Incendiarios!
Las mechas describieron suaves arcos en el aire antes de que los tarros se hicieran
pedazos entre los soldados enemigos, envolvindolos en cortinas de llamas que los

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hacan arder mientras ellos proferan gritos de terror y dolor.


Dadles una buena paliza, muchachos! grit el coronel Mas agitando la
espada en el aire. Por la Religin verdadera!
Miranda repiti el grito y, a continuacin, crisp los labios en una sonrisa feroz.
Matadlos a todos!
Thomas alz la espada para tenerla preparada. A su lado, Richard se encorv
sobre su pica. Los turcos avanzaban sin hacer caso de sus compaeros abatidos por
las balas, ignorando los artefactos incendiarios o las piedras que les lanzaban desde
ambos lados de la brecha. La escarpada pendiente de escombros empez a
enlentecerlos, y sufrieron varias bajas ms mientras avanzaban con esfuerzo para
acercarse a los defensores.
Thomas avanz un paso, con la espada lista, muy consciente de la presencia de
Richard que, a su lado, baj la pica listo para utilizarla. Un sipahi que se haba
adelantado unos pasos a sus compaeros sali a la carrera hacia el parapeto, mientras
profera su grito de batalla, y con su lanza agarrada por encima de la cabeza arremeti
contra Richard. El joven par el golpe con destreza con un fuerte ruido de madera
contra madera. Acto seguido, se lanz contra su objetivo con todo su peso y el acero
atraves los ropajes del sipahi y se hundi profundamente en su pecho.
Aparecieron ms hombres por la pendiente de escombros, y Thomas dirigi su
primer golpe contra la cabeza de un hombre con turbante, al que slo consigui
aturdir porque la tela fuertemente enrollada resisti el filo agudo de su espada. Una
segunda estocada en la garganta desgarr una arteria, y su adversario cay de
espaldas, arrastrando con l a ms hombres. Thomas busc al prximo adversario con
la mirada. Not un golpe en el hombro y algo que pasaba rpidamente por delante de
sus ojos: el asta de una flecha. Ms flechas surcaron el aire silbando desde la multitud
situada al pie del montculo de escombros, y luego Thomas vio los fogonazos y
bocanadas de humo de los arcabuceros enemigos, que elegan a sus blancos. La
cabeza de un miliciano malts que se encontraba cerca de Stokely estall como una
sanda demasiado madura y salpic de sangre la cara del caballero ingls. Richard
clav su pica en el hombro de un hombre de pelo revuelto vestido con pieles de
animal que aull de dolor y que, a continuacin, se liber de un tirn y arremeti
contra el casco del joven escudero con un garrote. Utilizando su pica como una
ballestilla, Richard bloque el ataque y luego baj la base de su arma, la enganch en
torno a la pierna de su enemigo y lo hizo caer de espaldas, tras lo cual le atraves el
pecho con la punta.
Por detrs de l, Thomas oa claramente al coronel Mas, que ruga:
Por Dios! Por San Juan! Luchad! Luchad!
Stokely se meti con audacia en la brecha, en un intento de ganar espacio para
blandir su espada, y la hizo girar por encima de la cabeza con ambas manos, antes de

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arremeter con ella contra un oficial que corra como un loco para conseguir el honor
de ser el primero en atravesar la brecha. El turco vio el brillo apagado de la hoja bajo
la plida luz del amanecer, y alz su escudo redondo para parar el golpe. El peso de la
hoja, junto con la fuerza salvaje con la que la esgriman, estaba ms que a la altura
del mejor de los escudos. Con un estridente ruido metlico, la espada de Stokely
destroz el escudo, atraves el codo del turco y le alcanz el costado, cortando las
escamas de la armadura, el cuero, el chaleco y la carne, y dejando al oficial sin
aliento. El golpe hizo que se fuera de lado, tambalendose mientras miraba la sangre
que brotaba del mun de su brazo. Luego apret los dientes lanzando un gruido, y
arremeti con la espada contra el caballero ingls. Stokely movi su hoja para desviar
el golpe y la blandi de nuevo, sta vez contra el cuello del turco. Se oy un crujido
hmedo, y la cabeza del oficial salt por los aires y se fue rodando hacia atrs por
encima de sus hombres, rocindolos de sangre antes de caer al suelo.
Un gemido surgi de labios del enemigo, que por un momento vacil. Los turcos
ya haban perdido por lo menos a una veintena de sus hombres, y seguan cayendo
ms al ponerse entre el fuego de los defensores a ambos lados de la brecha.
Empezaron a retroceder por la pendiente de escombros, y no se detuvieron hasta que
encontraron un lugar tras el cual refugiarse agachados.
A cubierto! grit Thomas.
Sus hombres se apartaron de la brecha y se dirigieron a la seguridad de lo que
quedaba del parapeto a ambos lados, en tanto que las balas turcas rebotaban en la
mampostera. Uno de los voluntarios malteses no fue lo bastante rpido, y solt un
grito cuando una bala lo alcanz en la cadera. Cay sobre los escombros y solt la
espada. Se sent como pudo para examinarse la herida, cuando otra bala le dio en la
cara y el impacto lo impuls hacia atrs. Stokely, poco habituado al baile de avanzar
y retroceder del parapeto, se qued all solo un momento, con la espada levantada,
desafiando a los turcos. Una bala se desvi al darle en el peto y le hizo dar un paso a
un lado. Otro disparo rebot en la gruesa armadura de su hombro y entonces Stokely
dio media vuelta, se alej con paso firme de la lnea de fuego y, jadeante, fue a
agacharse tras la barricada del parapeto, cerca de donde estaban Thomas y Richard.
Los soldados que iban armados con arcabuces mantuvieron su atencin en la
brecha y, siempre que un enemigo se dejaba ver, ellos elegan su objetivo con cuidado
con la ltima plvora que les quedaba. Los francotiradores turcos devolvan el fuego
con creces, disparando varias veces contra cualquiera que se arriesgara a echar un
vistazo rpido por encima del parapeto. Thomas mir a lo largo del muro, y vio que
el permetro an aguantaba. Mas y Miranda seguan con sus gritos de desafo y nimo
desde sus sillas, hendiendo el fro aire matutino con sus hojas relucientes.
Vaya! Ya me lo pareca dijo Stokely en voz baja y, al volverse, Thomas vio
que estaba mirando una mancha de sangre en las puntas de los dedos y el acero

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reluciente de su manopla.
Ests herido?
Stokely dijo que s con la cabeza y dirigi un gesto al estmago de su peto. Haba
un agujero pequeo, y debajo de l un fino hilo de sangre que la mano de Stokely
haba convertido en mancha. Sonri dbilmente al cruzar la mirada con Thomas.
Not el impacto de un tercer disparo, pero pens que la armadura lo haba
detenido. Por desgracia, no ha sido as.
Richard! Thomas se volvi a mirar a su hijo. Lleva a sir Oliver a la
capilla.
Cuando Richard fue a dejar su pica, Stokely levant la mano.
No. No pienso moverme de aqu.
Pero estis herido, seor.
Lo estoy, y pronto estar muerto. Mejor aqu arriba en la batalla, que asesinado
como un perro con los dems heridos. Os digo que me dejis. La herida an no me
duele excesivamente.
Thomas vio la mancha oscura de la sobreveste bajo la armadura, e imagin que la
herida era mortal. Aun en el caso de que, por algn milagro, San Elmo resistiera a ese
ataque, Stokely morira desangrado o por la infeccin de la herida a causa de algn
fragmento de metal o tela que se hubiera introducido en su cuerpo. El ingls se limpi
la sangre de los dedos con el borde de la sobreveste con expresin calmada, y agarr
con fuerza la empuadura de su espada.
Morir siendo mejor persona de lo que fui en vida.
Thomas le respondi en tono suave:
No hay necesidad de tales remordimientos. T has cumplido con tu deber y
mucho ms Ojal hubiera sido posible que nos llamramos amigo el uno al otro,
Oliver.
Amigos? Stokely sonri y mene la cabeza. Jams.
El sonido de los disparos a lo largo de la muralla empez a decrecer, y Thomas
vio que, uno a uno, sus hombres dejaban de lado los arcabuces y tomaban armas de
mano hasta que, no ms de una hora despus de que el sol se hubiera despegado del
horizonte, ya no hubo ms disparos desde San Elmo. El enemigo tard poco ms en
darse cuenta de que ya no estaban bajo fuego. De la trinchera que haba frente a la
brecha se alz un grito, salieron al descubierto y se lanzaron otra vez a la carga.
Contened la brecha! chill Miranda. No cedis terreno, hermanos!
El sonido de los pies que suban con dificultad por los escombros y la
mampostera suelta se fue acercando mientras Thomas ayudaba a Stokely a ponerse
en pie. Junto con Richard y los otros supervivientes, ocuparon posiciones a lo largo
del borde de la brecha y prepararon las armas. Thomas vea ya las cabezas y los
hombros de las primeras filas enemigas. Por encima de ellos, relucan las hojas

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curvas de sus espadas y puntas de lanza. Entre ellos haba varios arqueros y
arcabuceros, que ya no tenan miedo de ser elegidos como objetivo de los defensores.
Mientras Thomas estaba mirando, uno de los enemigos baj su soporte y apunt antes
de acercar la mecha a la cazoleta. El arma dio una sacudida, escupi humo y llamas, y
el capitn Miranda dio un tumbo en su silla. El brazo con el que sostena la espada se
desplom, y la hoja se le escap de la mano mientras bajaba la vista al agujero del
tamao de un huevo de paloma que tena encima del corazn. Su mandbula perdi
fuerza, y sus labios se movieron levemente cuando se esforz por hablar. Acto
seguido, ech la cabeza hacia atrs y profiri un ltimo grito:
Luchad, hermanos!
Sonaron ms disparos, y dos defensores ms fueron abatidos.
Richard blandi su pica.
Venid y luchad conmigo como hombres, cobardes!
En ese momento, Thomas vio un movimiento borroso y se volvi hacia l de
forma instintiva. Un tarro incendiario volaba por los aires hacia l. No tuvo tiempo de
apartarse de un salto, y el tarro se rompi contra su peto. De inmediato, un fogonazo
de luz brillante y una explosin de calor y fuego lo envolvi de los pies a la cabeza
con unas llamas relucientes rojas y amarillas.

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CAPTULO 38
Por un breve momento no hubo nada ms que el resplandor y el calor, y Thomas
retrocedi tambalendose para salir del charco de fuego del muro. Solt la espada y
empez a golpear las llamas, pero entonces vio que tena las manos ardiendo. El
dolor cay sobre l como un golpe: un dao desgarrador, como si le punzaran todos
los nervios del lado derecho de la cara y el brazo y pierna izquierdos.
Padre! exclam la voz de Richard.
Thomas no respondi, pero sinti que se le tensaba la garganta cuando un grito
agudo naci en su pecho e intent escapar de su apretada mandbula. Not que unas
manos golpeaban las llamas, lo agarraban con firmeza del brazo y se lo llevaban a
rastras por el parapeto. A poca distancia de lo alto de las escaleras que bajaban al
patio, haba una tina de agua de mar preparada para un momento como aqul, y antes
de que Thomas supiera qu estaba ocurriendo cay pesadamente en el agua. El dolor
de la cara se le calm enseguida y not el sabor acre del agua salada en los labios. Su
cabeza sali a la superficie, y el dolor atroz regres. El ojo derecho se negaba a
enfocar lo que vea, y lo cerr con fuerza con una mueca de dolor.
Ayudadme! grit Richard. Tenemos que llevarlo a la capilla!
Una parte de la mente de Thomas reaccion violentamente a esas palabras.
No! Me quedar y luchar! Sali como pudo de la tina y se qued de pie,
chorreando. Se oblig a vencer el dolor de sus quemaduras y a centrarse. Mi
espada, ddmela!
Richard se lo qued mirando horrorizado, y fue Stokely quien se la puso en la
mano.
Aqu la tienes.
Thomas avanz sin vacilar hacia la lnea de hombres enzarzados en un arduo
combate por la brecha. Algunos turcos haban logrado subir a la muralla a la fuerza, y
dos jenzaros estaban atacando al coronel Mas. ste esgrima su espada
desesperadamente, parando los ataques, y acuchill a uno de sus oponentes en la
garganta. Pero luego una bala lo alcanz y cay de la silla. El otro jenzaro avanz de
un salto de inmediato, arremeti contra el rostro expuesto del coronel y convirti sus
rasgos orgullosos en trizas ensangrentadas. Antes de que Thomas pudiera salir
corriendo en su ayuda, not un golpe en el hombro izquierdo que lo hizo girar y cay
de rodillas. De nuevo, unas manos lo agarraron y lo echaron hacia atrs.
Tenemos que sacarlo de aqu! chill Richard.
Cgelo, maldita sea! gru Stokely. Yo os cubrir a ambos.
Aturdido y cegado por un dolor horrible, Thomas not que le pasaban el brazo
por encima del hombro de alguien y luego baj las escaleras dando traspis, a duras
penas consciente mientras lo invada una oleada de sufrimiento y desesperacin.

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Se oy un grito consternado:
La brecha ha cado! Los turcos la han cruzado!
Richard agarr con ms fuerza a su padre y volvi la vista atrs mientras bajaban
por las escaleras. Los turcos estaban entrando en masa por la brecha y corran a
ambos lados de ella por la muralla, abatiendo a los pocos hombres que an se
encontraban a su paso. Estaban apareciendo ms turcos por todo el permetro de San
Elmo, y los pocos defensores que an podan hacerlo echaron a correr para ponerse a
cubierto en los almacenes y resistir all o intentaron esconderse. Detrs de Richard
iba Stokely, cojeando pegado a l y con la espada en ristre, listo para golpear a
cualquier enemigo que se le pusiera al alcance.
Al llegar al patio, se sumaron a un grupo de hombres que huan hacia la entrada
de la capilla. Haba empezado a sonar la campana, cuyo sonoro taido se esforzaba
por hacerse or por encima del vocero triunfal del enemigo y los gritos de clemencia
y desesperacin de los defensores. Pero no hubo piedad. Los turcos haban perdido a
demasiados hombres a lo largo del ltimo mes, y slo queran satisfacer su deseo de
una venganza sangrienta. Con Stokely protegindole la espalda, Richard avanz
tambalendose hacia la capilla arrastrando a Thomas. A un lado, en lo alto de las
escaleras, vio que un soldado espaol caa de rodillas y juntaba las manos mientras
varios turcos lo rodeaban. No dudaron ni un momento en arremeter contra el espaol
con un frenes de cuchilladas y chorros de sangre.
Vamos, padre murmur Richard. Slo un poco ms.
Cuando se aproximaban a la capilla, una bala alcanz la puerta y astill la madera
oscura. En la entrada, haba dos soldados con las espadas desenvainadas que les
hicieron seas desesperadamente.
Entrad, deprisa! grit un sargento que llevaba la sobreveste de la Orden.
Richard apret el paso y cruz el umbral llevando a su padre medio a rastras.
Cerrad la puerta! orden Stokely, que entr detrs de Richard. Era
demasiado tarde para los compaeros que an estaban fuera. Unos cuantos combatan
en grupo en lo alto de las escaleras, mientras que el resto fueron arrollados y
murieron a manos de los turcos. La puerta se cerr con un golpe sordo, y Stokely
ayud al sargento a colocar el banco ms prximo contra ella. Luego se volvi a
mirar a Richard y seal al fondo de la capilla. Llvalo all, detrs del altar.
Deprisa!
Richard asinti y sigui aguantando el peso muerto de su gimiente padre por el
pasillo de la capilla. Los bancos se haban colocado junto a las paredes de ambos
lados para dejar espacio para los heridos. Muchos de los soldados estaban sentados
mirando con preocupacin hacia la entrada, mientras los gritos jubilosos del enemigo
resonaban dentro de los muros del fuerte. Richard subi arrastrando a Thomas por los
escalones del altar, y dej su carga sobre las losas, junto a la tapa del sumidero.

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Oh, Dios mo! se quej Thomas con los dientes apretados. Me duele
estoy ardiendo
Richard hizo una mueca al ver la carne viva que cubra el lado derecho del rostro
de su padre. Desat las hebillas con rapidez y le quit el casco y la armadura,
dejndolo slo con su gambesn acolchado, las calzas gruesas y las botas. Thomas
solt un grito cuando le quitaron los guanteletes, que le arrancaron un poco de carne
all donde la tela haba ardido hasta la piel. A continuacin, Richard se aproxim a la
pesada reja de hierro que cubra el sumidero, tens los msculos para levantarla y
dej la abertura al descubierto.
Se oy un golpe sordo en la puerta de la capilla, y el sargento solt un grito de
alarma:
Estn ah fuera!
Contenedlos cuanto podis le orden Stokely mientras iba tambalendose
hacia el altar agarrndose el costado ensangrentado con una mano; con la otra an iba
arrastrando la espada.
Lleg junto a Thomas y Richard y se detuvo un momento, jadeante.
Una ltima cosa, Richard Stokely se llev la mano al cuello y sac una
llave que colgaba de una cadena de plata. Le dio un fuerte tirn, rompi la cadena y
le puso la llave en la mano a Richard. Toma. Mi escritorio tiene un falso fondo
dentro hay un cofre pequeo sta es la llave, que lo abre.
El testamento de Enrique?
Stokely movi la cabeza en seal de afirmacin.
Lo mejor para todos sera que lo destruyeras
Richard se qued mirando la llave, y luego se la meti rpidamente dentro de la
camisa.
Stokely hizo un gesto hacia Thomas, que gema lastimosamente en el suelo.
Slvalo Salid de aqu.
Richard asinti, levant a Thomas por las axilas, lo arrastr hacia el sumidero, lo
descolg por l y lo solt dejando que cayera la corta distancia que quedaba hasta el
fondo. Se sent en el borde y mir a Stokely.
Vos no vens?
No Stokely seal la sangre que manaba por debajo de su peto. La herida
es mortal. Me quedar aqu, con los dems.
Richard mene la cabeza con tristeza.
Que Dios os ampare, seor.
Mrchate! Stokely agit la mano para decirle que se fuera.
En cuanto Richard desapareci por el agujero, Stokely se acerc cojeando a la
reja y volvi a colocarla en su sitio, tras lo cual se situ frente al altar y se apoy en la
espada respirando con dificultad. Los golpes contra la puerta haban aumentado y, a

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pesar del peso del banco y los esfuerzos desesperados de los dos soldados, la puerta
empez a ceder hacia dentro. El taido de las campanas ces, y Stokely vio salir a
Robert de boli por la puerta que llevaba al pequeo campanario de la capilla. El
fraile llevaba una cruz de plata delante, y la sujet en alto mientras se diriga al centro
de la capilla con paso firme y se situaba frente a la puerta, tras lo cual se arrodill.
Los turcos de fuera empujaban la puerta y la estaban abriendo poco a poco a la
fuerza. Cuando el hueco se hizo ms ancho, un haz de luz atraves la penumbra, cay
sobre el smbolo que el fraile tena entre las manos y una cruz gigantesca y espectral
se reflej en la pared por encima de la entrada.
Lo veis? exclam Robert. El seor est con nosotros! Estamos
salvados!
La puerta se abri hacia dentro de una sacudida, y los dos sargentos retrocedieron
de un salto y prepararon sus armas mientras los turcos irrumpan en la capilla. Uno de
los sargentos profiri un grito salvaje, esgrimi su espada, golpe con ella a un
guerrero con tnica y le abri la cabeza. Antes de poder recuperar su arma, tanto l
como el otro sargento quedaron rodeados por una multitud de enemigos, que
arremeti con sus armas a diestro y siniestro hasta que quedaron hechos pedazos en el
suelo. Ms turcos entraban en tropel a la capilla. Stokely mene la cabeza para
intentar despejar el mareo que senta.
Alto, infieles! bram Robert con la misma voz sonora que haba cautivado a
su congregacin. Dirigi bruscamente la cruz hacia los turcos que se acercaban. El
Seor os ordena que os detengis. En su nombre, os conmino a que abandonis su
casa y os marchis de esta isla para no volver jams.
Un oficial jenzaro se acerc al fraile y le dijo con desprecio en francs:
Dnde est tu dios, cristiano? Mir en derredor, como si lo buscara, y
algunos de sus hombres se rieron. A continuacin, alz su espada y la abalanz hacia
el fraile con todas sus fuerzas, describiendo un arco en el aire. Robert tuvo tiempo de
proferir un chillido de terror antes de que su cabeza cayera al suelo a su lado. Su
cuerpo se desplom, y la cruz cay junto a su cabeza con un golpeteo. El oficial se
volvi a mirar a sus hombres y les grit una orden. Ellos profirieron una aclamacin,
se desperdigaron por la capilla y se lanzaron sobre los heridos tendidos en el suelo, a
los que mataron sin piedad.
Varios de ellos se acercaron a Stokely. l reuni lo que le quedaba de fuerza, alz
la espada y la hizo girar por encima de la cabeza para aumentar su impulso letal.
Por Dios y San Juan! La punta ensangrentada silb en el aire hacia el
primero de los turcos que se aproximaba, un hombre fornido armado con una
cimitarra de hoja ancha y un escudo redondo y grande. Mientras la hoja de Stokely
giraba por detrs de l, el turco se abalanz. Stokely haba previsto el movimiento y
retrocedi con l, de modo que su espada pas por debajo del borde del escudo del

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turco, le dio en la rodilla y le parti la pierna. Mientras se desplomaba, el turco lanz


una estocada y alcanz a Stokely en un lado del casco.
La fuerza del impacto le caus un estallido de luz en la cabeza, y antes de que se
le aclarara la vista ya tena a los otros turcos encima. Le arrebataron la espada de las
manos y lo abatieron de un golpe. Las dagas hendieron su carne por entre los huecos
de la armadura, hasta que el oficial lanz un bramido para ordenar a sus hombres que
pararan.
ste es uno de los caballeros malditos, idiotas! Por qu lo matis as cuando
podrais sacrificarlo como a un cerdo? Quitadle la armadura y ponedlo en el altar!
Stokely, que an estaba aturdido, not que lo agarraban de manos y piernas; los
turcos lo despojaron de la coraza que lo haba protegido y luego de la ropa, hasta
dejarlo desnudo. A continuacin lo levantaron del suelo y lo colocaron sobre la fra
piedra del altar, en tanto que a l le zumbaban los odos con los gritos y chillidos de
los ltimos heridos a los que estaban matando. Se le empez a aclarar la vista, y vio
que el oficial lo miraba con desprecio mientras sostena una daga de manera que el
caballero la viera.
Esto es lo que les hacemos a los cerdos que osan desafiar a Solimn y a Al.
Levant la daga por encima del pecho de Stokely. El caballero hizo acopio de sus
ltimas fuerzas, abri la boca y exclam:
Dios salve la Santa Religin!
La hoja descendi bruscamente y se le clav en el pecho. El golpe lo dej sin aire
en los pulmones, y Stokely volvi la cabeza a un lado cuando not que la hoja le
desgarraba el esternn y dejaba su corazn al descubierto. Se sumi en la oscuridad,
y not que los dedos del turco rodeaban su corazn, an palpitante. Los labios de sir
Oliver Stokely se movieron una ltima vez para formar las siguientes palabras:
Dios mo, protege a Mara

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CAPTULO 39
Richard oy el ltimo grito suplicante de Stokely desde el fondo del sumidero, y
volvi la mirada en direccin a la rejilla. En cualquier momento algn turco tendra
curiosidad y buscara en el sumidero. Su nica esperanza era que el penetrante hedor
a excrementos humanos disuadiera al enemigo el tiempo suficiente para poder sacar a
su padre a rastras del tnel y ponerlo a cubierto en las rocas, junto al sendero que
descenda hasta el embarcadero. Pas las manos por debajo de los hombros de
Thomas, lo agarr con fuerza del gambesn y tir de l. La tela presion la carne
quemada de sus brazos, y Thomas solt un gemido.
No grites! le espet Richard entre dientes. Quieres que nos maten?
Thomas apret las mandbulas con fuerza para contener el impulso de gritar.
Empez a temblar bajo el golpe de la impresin, y sus quejidos ahogados resonaron
dbilmente por el sumidero. Richard se inclin y le dijo al odo:
Padre, por el amor de Dios, guarda silencio, por favor.
Tir del peso muerto del cuerpo de Thomas y lo arrastr por el arroyo de fluidos
que corran por entre el ftido lodo del fondo de la cloaca. Slo haba un corto trecho
hasta la cortina que ocultaba la abertura de la cloaca. Richard dej a su padre en el
suelo con cuidado, y apart suavemente un lado de la cortina para asomarse a la luz
del da. Desde arriba le llegaron las aclamaciones de las murallas del fuerte. Algn
que otro disparo se sumaba a las celebraciones del enemigo, pero en aquel lado del
fuerte que daba al puerto y miraba hacia Birgu y Senglea no se vea a nadie. Richard
apart la cortina y sali arrastrndose del sumidero. Ech un vistazo rpido a ambos
lados, pero slo vio a unos cuantos hombres a cierta distancia, demasiado alejados
para poder distinguir algn detalle del atuendo de Richard. Se puso en pie y los
salud tranquilamente agitando el brazo. Al cabo de un momento, uno de los
enemigos le devolvi el saludo y se centr de nuevo en San Elmo.
Richard tir de Thomas para sacarlo, lo ayud a ponerse en pie y se pas por
encima de los hombros el brazo que su padre no tena quemado.
Ya falta poco. Apyate en m.
Fueron avanzando por las rocas y llegaron al sendero. Richard saba que en
cualquier momento los veran desde lo alto de los muros y daran la alarma. Sin
embargo, continuaron su lento avance sin que los descubrieran, y Richard supuso que
los turcos estaban atareados dando caza a los ltimos defensores del fuerte y
buscando el botn que a muchos de ellos les haban prometido a cambio de unirse a la
campaa. Pens que las ganancias seran escasas. Casi todas las cosas de valor se
haban arrojado al pozo del fuerte la noche anterior, cuando los defensores haban
aceptado que todo estaba perdido.
Cuando llevaba a Thomas hacia los escalones que bajaban al embarcadero, oy el

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roce de unas botas sobre las rocas. Una figura apareci de inmediato delante de ellos
y Richard llev rpidamente la mano a la empuadura de su espada. Mir al hombre,
y ste lo mir a l, y el joven ingls solt un suspiro de alivio al ver que se trataba de
uno de los milicianos malteses. El miliciano mir a los dos ingleses con cara de loco
y se dio la vuelta en direccin al mar.
Espera! le grit Richard en maltes. Necesito ayuda.
Demasiado tarde contest el hombre, ahora cada uno va por su cuenta.
Aydame le suplic Richard. Por el amor de Dios, aydame.
El hombre vacil, pero luego se situ al otro lado de Thomas y le levant el brazo
antes de que Richard pudiera impedrselo. Thomas ech la cabeza hacia atrs de
inmediato y solt un grito. Antes de llegar a lo alto de la escalera, una voz los llam
desde la muralla.
No mires atrs! dijo Richard entre dientes. Sigue andando.
La voz volvi a llamarlos, esta vez con ms fuerza. Hubo una breve pausa, tras la
cual les lanzaron un grito de alto. Ellos continuaron caminando, y a Thomas le iban
rebotando los pies contra los escalones por entre las rocas hasta que llegaron al
embarcadero.
Oh, no! mascull Richard, desesperado. No haba ningn bote amarrado
en el embarcadero. Slo la proa de una embarcacin hundida que cabeceaba en el
agua, lo nico que quedaba de un bote hecho pedazos por los caones enemigos que
se haban emplazado de forma que pudieran barrer el mar entre los fuertes cristianos.
Les llegaron ms gritos desde la muralla, y Richard se volvi a mirar por encima del
hombro, pero an no haba indicios de que los persiguieran. Continuaron hasta el
extremo del embarcadero, y dejaron a Thomas apoyado en un poste; a continuacin,
se quitaron la ropa y se quedaron slo en taparrabos. Luego Richard desnud a su
padre y torci el gesto al ver por primera vez toda la extensin de las quemaduras en
la carne expuesta. Thomas tena casi todo el lado derecho de la cara y cuello colorado
y en carne viva, como carne recin cuarteada. Lo mismo ocurra con casi todo el
costado izquierdo de su cuerpo. La piel se haba despellejado en algunas zonas, y caa
sobre su carne en forma de madejas arrugadas de color blanco y gris. Thomas
aguant como pudo el dolor cuando le quitaron la ropa, y apret la mandbula con
todas sus fuerzas para combatir el impulso de gritar.
Vamos a tener que nadar para salir de aqu dijo Richard.
Djame le pidi Thomas entre dientes.
No. Ahora no Richard mene la cabeza y esboz una sonrisa forzada. No
voy a perder un padre cuando hace tan poco que lo he encontrado.
Agarr a Thomas del brazo y saltaron al mar. El soldado malts tambin se
zambull cerca de ellos. El agua se cerr por encima de la cabeza de Thomas y, al
cabo de un breve momento, su rostro aflor a la superficie. El mar estaba fro y

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atenu la intensid