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EL CONCEPTO DE VALENCIA: SU CONSTRUCCIN

HISTRICA Y EPISTEMOLGICA Y LA IMPORTANCIA


DE SU INCLUSIN EN LA ENSEANZA
Resumen: El objetivo de ste escrito es reconocer la importancia de la historia y la filosofa de los
modelos, teoras y conceptos cientficos en la enseanza de las ciencias, en particular en la enseanza
del concepto de valencia, adems de la forma como es presentado ste en los libros de texto. El estudio
histri- co y epistemolgico de este concepto fue realizado desde los criterios establecidos por los
autores, apli- cado a algunos de los libros de texto utilizados en educacin bsica y media del
sistema educativo Colombiano.

Palabras claves: Historia y filosofa de las ciencias, valencia, enseanza y libros de texto.

Introduccin
En la actualidad, segn el consenso de los investigadores en didctica de las
ciencias, se ha reconocido la importancia de la inclusin de la historia de las ciencias en su
enseanza, de conformidad con los resultados obtenidos a partir del anlisis de la
transposicin didcti- ca de algunos conceptos cientficos (Lombardi, 1997). Sin embargo,
como seala el autor cita- do, hay quienes manifiestan que es preferible prescindir
totalmente de la historia, ante la imposibilidad de conocer todos los elementos
involucrados en la historia misma de la formu- lacin de un concepto, lo que llevara a hacer
una casi historia o mala historia o a presentar una reacomodacin de algunos factores de
sta, segn sus compromisos e intereses, que termi- nara siendo una historia simplificada y
recortada.
Los autores del presente artculo, y de acuerdo con Lombardi (1997), sin
descono- cer las dificultades que pueden presentarse en la enseanza de las ciencias, son del
parecer de que la legitimidad de la revisin de la historia relacionada con la formulacin
de un saber determinado no se basa en el carcter completo de los datos recogidos, pues tal
completitud terica es difcil de alcanzar. Ante ello consideran que la introduccin de
esta disciplina en la enseanza de las ciencias permite seleccionar y organizar tal informacin,
con el fin de estable- cer un hilo conductor que d cuenta de la historia interna y externa
(Lakatos, 1983), en el que los hechos reconocidos encuentren sentido, lo que facilita una
permanente reelaboracin de las interpretaciones producto de las reflexiones histricas.
En tal seleccin, es importante no caer en un reduccionismo de la actividad cientfica, al cual se llegara si se hiciera un recuento historiogrfico en el que se presenten,
nica- mente, aquellas construcciones catalogadas como relevantes para la consolidacin del
pen- samiento cientfico ulterior, lo cual llevara a una visin distorsionada de la historia de
las cien- cias como una mera narracin de acontecimientos.
Es importante, para combatir tal imagen distorsionada de la ciencia y de la
actividad cientfica, incorporar el estudio histrico con el fin de que estas se presenten como
un proce- so de investigacin (Solves y Traver, 1996), seleccionando aquellos contenidos
estructurantes que permitan al estudiante abordar problemas significativos, generando
mbitos pedaggicos y didcticos, planteando situaciones que posibiliten, por parte de dichos
estudiantes, la recon- struccin permanente de sus estructuras conceptuales y metodolgicas
relacionadas con los conocimientos cientficos.
Cabe sealar, como se desarrollar ms adelante, que en Colombia los aspectos de
tipo histrico se encuentran ausentes en la mayora de los libros de texto y que, cuando
apare- cen son tratados en forma superficial, sin atribuirles un papel relevante, igual a como

ocurre en otros pases (Solves y Traver, 1996); esto sumado al papel del desempeo del
profesor como instrumento transmisor acrtico de los contenidos curriculares, es causa del
desinters de los alumnos por el estudio de las ciencias.
Sin embargo, no puede olvidarse que el objetivo de los trabajos de investigacin de
los didactas de las ciencias de la naturaleza no se limita al campo de la historia de las
ciencias, por lo cual el estudio de esta ltima no pretende establecer verdades
histricas, sino aprovechar los aportes de la investigacin en la historia de las ciencias para
mejorar su imagen y su enseanza (Solves y Traver, 2001).
Se considera que la historia del concepto de valencia se inicia con las leyes de las
pro- porciones definidas y mltiples, a partir de las cuales Thomas Thomson (1813) pudo
concluir que cada elemento tiene un nmero caracterstico de puntos de unin,
coincidiendo con lo que, 40 aos despus, propuso Edward Frankland (1852) al decir que
cada elemento tiene una atomicidad definida, considerada sta como la capacidad de
combinacin de los tomos de cada elemento. Posteriormente, y gracias a la proposicin de
los modelos atmicos, se estable- ci la relacin entre los electrones ms externos del tomo
y la capacidad de combinacin de los mismos, y se propuso como valencia de un tomo el
nmero de electrones de su capa ms externa. Este fue el concepto de valencia que utilizaron
Lewis (1916) y Langmuir (1919) para desarrollar sus teoras del enlace qumico, y que
permaneci hasta cuando Linus Pauling (1932) lo explic desde la mecnica cuntica.

Construccin histrica y epistemolgica del concepto de valencia


Desde el momento en el que se pens que algunas de las partculas que componan
las sustancias estaban conformadas por tomos unidos, empez a existir inquietud sobre la
manera
como los tomos se unan para formar compuestos y la capacidad de enlazarse los tomos
de cada elemento. Se ha de considerar las leyes de las proporciones definidas y mltiples
como la base para la construccin histrica del concepto de enlace qumico y, adems, del
concepto de valencia, ntimamente relacionado con el primero, pues se refiere al nmero de
enlaces que un elemento puede formar con tomos de otros elementos.
John Dalton, a principios del siglo XIX, describi los tomos como partculas materiales indivisibles que tenan unos puntos de unin, por medio de los cuales se ligaban, unos
con otros, para formar todos los compuestos presentes en la naturaleza. De acuerdo con su
teora atmica, los puntos de unin variaban considerablemente de un elemento a otro, siendo esto caracterstico de los tomos de cada elemento. Los tomos de hidrgeno parecan tener
un solo punto de unin, mientras que los de oxgeno parecan tener dos, usualmente, y los
del carbono cuatro. Algunos elementos tenan una capacidad variable para unirse, dependiente
del otro elemento con el cual se uniera (Thomson T., 1813).
Al respecto, Thomas Thomson (1813), quien se refiri a la teora de las
proporciones definidas como construccin de J. Dalton aunque, realmente la contruccin
terica se debi a J.L. Proust, la considera el ms grande paso que la qumica ha dado en su
desarrollo como cien- cia. Thomson hizo alusin a algunos experimentos, elaborados y
realizados por Berzelius, con los cuales confirm la doctrina de Dalton y dedujo leyes para
determinar la constitucin de los cuer- pos. Tambin, se propuso exponer la naturaleza de la
teora de Dalton y sus fundamentos, adems de elaborar una tabla que mostrara las
proporciones numricas en las cuales se combinan las sus- tancias, deducidas de la aplicacin de
la ley Daltoniana a los resultados de los anlisis hechos. Se refiri a los tomos de los elementos
como puntos fsicos indivisibles rodeados de esferas de atrac- cin y repulsin, que se unen
para formar compuestos, que contienen proporciones constantes de sus constituyentes (el
agua es universalmente compuesta por una parte de hidrgeno y 7,5 partes de oxgeno, por

peso). Dijo que la nica manera de explicar esta permanencia de los com- puestos qumicos se
deba, exclusivamente, a que un nmero determinado de los tomos de un elemento se unan
con un nmero determinado de los tomos del otro elemento.
Edward Frankland (1852) desarroll el concepto de atomicidad, que equivale a lo
que hoy se conoce como valencia, investigando sobre las propiedades de compuestos
organometlicos. Sugiri que cada elemento formaba compuestos con cantidades definidas de
otros elementos, ya que cada uno tiene una atomicidad fija, considerando esta como la
capacidad de combinacin de los tomos de cada elemento, en comparacin con la del
hidrgeno que siempre es una. Es importante anotar que, en este artculo, Frankland nombr
como elementos electro-negativos al cloro, bromo y yodo, as como al etilo y otros radicales
(a cuyas partculas nombraba como tomos) y como electro-positivos a los elementos
metlicos, aunque no esboz ninguna definicin de estos trminos. En el mismo artculo,
Frankland con- cluy, de los resultados de sus experimentos, que el nitrgeno, el fsforo, el
antimonio y el arsnico exhiben la tendencia a formar compuestos que contienen 3 y 5
equivalentes de otros elementos, es decir, presentan dos nmeros de atomicidad diferentes.
Los trabajos y teoras de Frankland sirvieron de base para la tabla peridica que propuso
Mendeleev, en la cual relacion la valencia de los elementos con su posicin en la tabla.
Friedrich Kekule (1865) propuso la estructura cclica del benceno, basndose en
la teora de la atomicidad de los elementos de Frankland y en el conocimiento, construido en
tra- bajos propios anteriores, del carbono como elemento tetratmico; pudo explicar la
estructura de muchos compuestos del carbono, particularmente de aquellos a los que
llamaba cuerpos grasos (conocidos hoy como compuestos alifticos). Estaba seguro de poder
aplicar estos mis- mos principios a los compuestos aromticos, a pesar de que haba
algunos cientficos que
haban expresado que la composicin de estos compuestos no se poda explicar por la teora
de la atomicidad e, incluso, que exista un grupo hexatmico formado por seis tomos de
car- bono, sin interesarles cmo se unan estos. En este artculo (Kekule, 1865) se contina
llaman- do atomicidad a lo que poco ms adelante se conoci como valencia, de tal manera
que nom- br al tomo de carbono tetratmico (luego tetravalente) y constitucin atomstica
de los com- puestos (a lo que luego se conoci como estructura molecular). Kekule present
frmulas gr- ficas de algunas sustancias para que fuera mejor comprendida su propuesta.
Sin embargo, era poco lo que se poda avanzar sin conocer la estructura atmica.
Fue luego de que los electrones fueron identificados que se empez a pensar en el enlace
qumico de una manera diferente, en la que estos eran sus directos responsables. Fue el
alemn Richard Abegg, quien en 1904 fue el primero en relacionar la valencia qumica con
la distribucin de los electrones en el tomo. Segn l, cada elemento tiene una valencia (+)
y una contravalen- cia (-), cuya suma siempre debe ser ocho, para parecerse a los tomos
estables de los gases nobles. Not que la valencia de un elemento corresponda al grupo en la
tabla peridica. Abegg muri en 1910 en un accidente de globo y no vi cmo sus ideas
fueron desarrollndose. A partir de este momento, se entiende por valencia de un tomo el
nmero de electrones de su capa ms externa. Paul Drude sugiri que el nmero de valencia
de Abegg era el nmero de electrones que tena el tomo para enlazarse y el de
contravalencia era el nmero de electrones de otros tomos que aquel poda remover o
atraer ms firmemente hacia si (Laidler, 1993).
En esta misma poca, J.J. Thomson (1904) desarroll su modelo atmico en el
cual los electrones se encontraban distribudos en capas o anillos concntricos alrededor del
centro de la esfera de carga positiva, y que nicamente los del anillo ms externo estaran
involucrados en un enlace; incluso, concluy que debera haber una repeticin peridica de las
estructuras de los anillos ms externos y que los gases nobles deberan tener este anillo
completo. Este modelo y lo que implicaba, permiti un gran avance en las ideas respecto del
enlace qumico.

En 1913 fue adjudicado el Premio Nobel de Qumica al alemn Alfred Werner


(1913) por su trabajo sobre la unin de los tomos para formar molculas, por
considerarse que dara nuevas luces sobre las anteriores investigaciones y que abrira
nuevos campos de investigacin, especialmente en la qumica inorgnica. Toda la teora
qumica moderna estaba basada en el concepto de valencia, que Werner concibi de una
manera diferente a la conven- cional. Se asuma que las fuerzas de enlace de un tomo
brotaban del centro del tomo, atrayendo uniformemente en todas las direcciones, y se
expresaban con un nmero dado de lneas, igual a la valencia; Werner asumi que las fuerzas
de enlace estaban distribuidas en una superficie esfrica. Diferenci entre valencias primarias
y secundarias, siendo las primeras las que tienen los tomos o grupos de tomos que se
presentan como iones, y las segundas aque- llas cuyo contenido de energa es menor que el
de las primarias, pero que no difieren mucho de ellas, que producen complejos atmicos que
no presentan iones independientes, como el agua o el amoniaco. Werner llam nmero de
coordinacin al nmero de tomos o grupo de estos que se pueden unir en una primera
esfera con un tomo de un elemento que funciona como centro.
El fsico alemn Walter Kossel (1916) desarroll una teora del enlace, basada en la
teora de Abegg, introduciendo el concepto de electrovalencia, que explica la transferencia
completa de electrones desde un tomo hasta otro para formar iones con estructura
electrni- ca de gas noble, que se unen luego por atracciones electrostticas. La aplic
exitosamente a enlaces polares, pero tuvo problemas cuando la quiso aplicar a enlaces no
polares, por lo que vi que la teora requera modificaciones. Su mayor acierto consisti en
asegurar que todos los tomos al enlazarse buscaban tener estructura electrnica de gases
nobles.
Por la misma poca, Gilbert N. Lewis (1916) estableci la teora del enlace
qumico por comparticin de pares de electrones y explic que la diferencia esencial entre una
molcula polar y otra no polar es que, en la primera, uno o ms electrones son atrados con
suficiente fuerza para lograr que se desplacen de su lugar original en el tomo,
producindose en la molcula un dipolo de alto momento elctrico y llegando, en un caso
extremo, a pasar comple- tamente al otro tomo, caso en el cual se forman iones; mientras
que en una molcula no polar los electrones permanecen en su posicin original, igualmente
compartidos por los dos tomos. Es importante comentar que, tres aos antes de la
publicacin del artculo que se mencion, Lewis (1913) en otro artculo propuso que se
clasificaran los compuestos qumicos como polares y no polares, en vez de como inorgnicos y
orgnicos, aduciendo que las dos clasificaciones esta- ban relacionadas, ya que los compuestos
orgnicos son no polares, mientras que la mayora de los inorgnicos son ms o menos
polares. Sin embargo, aclar que existen compuestos inorgni- cos no polares y compuestos
orgnicos con cierta parte de la molcula fuertemente polar.
En su artculo de 1916, Lewis dio a conocer su teora de la estructura atmica
exter- na, la teora del cubo, en la cual represent los electrones de la capa ms externa del
tomo, que deban ser mximo ocho (haciendo alusin a la ley de valencia de Abegg), en las
aristas de un cubo. Con este modelo pudo representar tomos de diferentes elementos y,
tambin, molculas sencillas, en las cuales dos cubos compartan uno o ms electrones. No
tuvo prob- lema para explicar la diferencia entre los compuestos polares y no polares, con su
modelo de los cubos: Los enlaces en los cuales un electrn puede ser propiedad comn de las
capas atmi- cas de dos tomos diferentes (lo que luego se conoci como enlace covalente) y
los compuestos muy polares, en los cuales un tomo tiende a ceder los electrones, formando
iones positivos, mientras que el otro tomo recibe los electrones, formando iones negativos.
Explic, luego, la atraccin elctrica de los iones de carga contraria para formar slidos.
Pudo explicar el enlace doble, pero le qued imposible explicar el triple. Asegur que esta
propuesta la tena desde
1902, no con el nimo de reclamar prioridad sobre otras teoras, sino para reforzar que la

suya fue desarrollada independientemente de esas otras.


Lewis (1916) utiliz el concepto de kernel, significando con este el nmero de cargas positivas en el ncleo del tomo que neutralicen las cargas de los electrones de la ltima
capa. Postul que un grupo de ocho electrones en la capa ms externa es muy estable; en el
caso del tomo de nen, con un kernel de ocho cargas positivas, tiene ocho electrones en la
capa externa, mientras que un in fluoruro, con ocho electrones en la capa externa (-8), tiene
un kernel de +7, lo que hace que se le asigne un nmero polar de -1. El in Na+, sin
electrones en su capa externa y un kernel de +1, tiene un nmero polar de +1. Propuso usar
los smbolos del kernel, en vez del smbolo ordinario del elemento, rodeando cada smbolo
con un nmero de puntos igual a la valencia del tomo. As pudo escribir las frmulas
estructurales de la siguiente manera: H:H, H::H, ::: .
Irving Langmuir (1919 a; b) propuso una teora, a la que l mismo consider
como una extensin de la teora del tomo cbico de Lewis, y la llam Teora del Octeto de
Valencia, expresada en trminos de la siguiente ecuacin: e = 8 n 2 p , en la cual e es el
nmero total de valencias (electrones en la capa externa) de los tomos de la molcula, n es
el nmero de octetos y p el nmero de pares de electrones comprometidos en un enlace.
Propuso que se definiera valencia como el nmero de pares de electrones que un tomo
dado comparte con otros; y en vista de que la palabra valencia se usaba para expresar cosas
diferentes, recomend usar la palabra covalencia, origen del trmino enlace covalente.
Los fsicos se mantuvieron mucho tiempo sin reconocer la importancia de la
teora del enlace de Lewis objetando, principalmente, el que Lewis pareca limitar a los
electrones a
una posicin fija, adems de que el par de electrones compartido, segn ellos, no tendra
sufi- ciente fuerza para mantener unidos los tomos. Sin embargo, cuando Lewis public
su libro Valence and the Structure of Atoms and Molecules, en 1923, mostr ideas
completamente consistentes con las de los fsicos (Laidler, 1993).
Todas las teoras desarrolladas alrededor del concepto de valencia, hasta este momento, no tenan en cuenta los principios de la mecnica cuntica. Consideraban el tomo tal
como lo describi Bohr en su modelo (1913), en el cual los electrones giraban alrededor del
ncleo en diferentes rbitas. A raiz de la publicacin de la ecuacin de Schrdinger, se
aplic esta a los electrones implicados en la formacin de enlaces covalentes para calcular las
estruc- turas ms estables. La palabra rbita vino a ser remplazada por la de orbital, para
referirse a una funcin de onda que relacionara a un electrn simple con un tomo o una
molcula. Este cam- bio era indispensable, puesto que, desde la mecnica cuntica, se vio
que era imposible cono- cer el recorrido de un electrn alrededor del ncleo que permitiera
especificar una rbita.
La molcula de H2, que se puede considerar como el prototipo del enlace
totalmente no polar, se convirti en el objeto de investigacin desde las teoras de la
mecnica cuntica. Los fsicos alemanes Walter Heitler y Fritz London, en 1927, publicaron
un artculo resultante de sus investigaciones, en el cual desarrollaron la que despus
llamaron teora del enlace de valencia. En este, construyeron una funcin de onda para la
molcula de hidrgeno, desde las funciones de onda de los dos tomos separados.
Encontraron que la energa relacionada con un enlace covalente es de dos tipos: energa
culmbica y energa de intercambio.
El qumico estadounidense Linus Pauling (1927) continu trabajando con la
teora de Heitler y London, conciente de la importancia de la formulacin de Schrdinger
para la qumica. Compar las distancias entre los iones calculadas desde las teoras de la
mecnica cuntica con las determinadas mediante la aplicacin de rayos X sobre los
cristales inicos, y vi que coincidan. Tambin trabaj sobre la molcula de hidrgeno y
public dos artculos sobre su trabajo (Pauling, 1928 a; b). Public una serie de siete

artculos llamada The Nature of Chemical Bond, que introduce nuevos conceptos como el
de resonancia, electronegativi- dad relativa, enlace inico y enlace covalente, y del cual se
public un captulo en el Journal of American Chemical Society (Pauling, 1932). Sobre el
mismo tema, y junto con otros cientfi- cos, public, ms adelante, otros artculos
relacionados con el enlace qumico y las estructuras de los compuestos, proponiendo la teora
del orbital molecular para explicar los enlaces. Por la cantidad y calidad de los trabajos de
Linus Pauling en este campo del saber, se le reconoce el haber transformado el campo de la
qumica al introducir las teoras de la mecnica cuntica en el concepto de enlace qumico,
aunque no fue el primero en tener este inters.