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Dielctricos

Concepto de dielctrico
Los medios materiales responden de diferentes maneras en presencia de
un campo elctrico aplicado. Un material conductor es aquel que permite
el movimiento de cargas por su interior, llegando finalmente al estado de
equilibrio electrosttico.
Los dielctricos o aislantes son aquellos materiales que no permiten el
movimiento de cargas por su interior. En ellos todas las cargas estn
ligadas en sus respectivos tomos y no pueden desplazarse. Suelen ser
materiales plsticos o cristalinos con fuertes enlaces covalentes. Incluso en
materiales dielctricos el campo no es el mismo que en el vaco, por la
presencia de dipolos inducidos por el campo elctrico. El lmite es el
modelo de dielctrico ideal o aislante perfecto, que no permite en
absoluto el movimiento de cargas por su interior.
El efecto de una conductividad finita en un dielctrico real se analiza al
estudiar las corrientes elctricas. Aqu consideramos el modelo ms simple
de un dielctrico ideal.
Podemos preguntarnos, si un dielctrico ideal no permite el movimiento de
cargas y stas no pueden redistribuirse por el material, cmo influye en el
campo elctrico? Por qu no es equivalente al vaco?
La respuesta es que aunque un dielctrico ideal no tenga cargas libres, s
tiene dipolos. Un dipolo elctrico consiste en un par de cargas de la misma
magnitud y signo opuesto separadas una cierta distancia.
Un dipolo produce un campo elctrico caracterstico:

En un dipolo las cargas no son libres, sino que estn ligadas entre s, pero
sus campos no se neutralizan por estar separadas. Un dielctrico ideal est
constituido por millones de dipolos elementales, que afectan al campo
elctrico.
De dnde proceden estos dipolos? Hay de dos tipos, no excluyentes:
Dipolos inducidos
Son los que aparecen por la aplicacin de un campo elctrico.
Consideremos, por ejemplo, un tomo de helio, formado por un
ncleo de carga positiva rodeado de una nube de carga negativa. En
ausencia de campo externo el ncleo se encuentra en el centro de la
nube negativa y no hay separacin de los centros de carga:

Si se aplica un campo externo, el ncleo es empujado en el sentido


del campo, mientras que la nube es empujada en el sentido opuesto.
El resultado es una separacin de los centros de carga, formndose
un dipolo. Ntese que las cargas son ligadas y en ningn momento
llega a arrancarse un electrn del tomo.
Dipolos permanentes
Las llamadas sustancias polares, como el agua, estn formadas por
molculas que ya de por s son dipolos:

En una molcula de agua, el oxgeno tira de los electrones con ms


fuerza que los tomos de hidrgeno, de forma que en la molcula
aparece una densidad de carga negativa en la parte donde se
encuentra el oxgeno y positiva en el lado opuesto. La molcula se
comporta como un dipolo.
Esto no ocurre en todas las sustancias. El dixido de carbono, por
ejemplo, es una sustancia apolar, aunque el oxgeno tira ms de los
electrones que el carbono, la simetra de la molcula evita que se
produzca separacin de los centros de carga.

El efecto de un campo aplicado sobre un dipolo permanente es


orientarlo. Al tirar de la carga positiva en un sentido y de la negativa
en otro, el resultado es un par de fuerzas que tiende a alinear el
dipolo con el campo aplicado:

Efecto de un dielctrico entre placas o conductores


Tanto si los dipolos son inducidos como si son permanentes, el efecto de un
campo aplicado es que aparezca una distribucin de dipolos alineados con
el campo aplicado.
Supongamos que tenemos un condensador plano cuyas placas tienen cargas
y entre las cuales hay vaco. En este caso aparece un campo elctrico
entre las placas que va de la placa positiva a la negativa y cuyo valor es:

Si ahora colocamos un dielctrico entre las placas, este material se


polariza, y los dipolos del material se alinean con el campo aplicado:

Ahora bien, los dipolos tienen cargas positivas junto a las negativas de sus
vecinos, por lo que sus efectos se cancelan, salvo los situados en los
lmites del dielctrico:

El efecto de los dipolos del dielctrico es equivalente entonces a una


densidad de carga (conocida como carga de polarizacin o carga ligada)
situada en la frontera del dielctrico o en los puntos donde la polarizacin
no es uniforme. Esta carga de polarizacin produce su propio campo, que
va en sentido opuesto al campo aplicado, pero tiene menor intensidad:

de forma que el resultado neto es una reduccin del campo total:

La polarizacin del dielctrico es proporcional al campo aplicado, por lo


que el campo total es proporcional a la carga de las placas y se puede
escribir:

donde es una propiedad del dielctrico conocida como su permitividad


absoluta. Puesto que el campo elctrico es menor que el que habra con el
condensador en vaco debe ser:

Para medir las propiedades de un dielctrico se usa tanto la permitividad


absoluta como la permitividad relativa, definida como el cociente:

(a la permitividad relativa tambin se la denota como K).