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Geologa Aplicada. Ingeniera Civil. UTN. FRBB.

Profesora: Claudina Di Martino


Ayudante: Laura Vecchi

SUELOS
El suelo es una parte natural de la superficie de la Tierra, caracterizada por capas paralelas a
la superficie, resultante de la modificacin de la roca madre por los procesos fsicos, qumicos
y biolgicos, que actan bajo condiciones variables durante un perodo de tiempo variable
(Bushnell, 1944). El suelo puede ser considerado como el resultado de una determinada
combinacin de sus factores formadores. Esta concepcin del suelo fue expresada por primera
vez por Jenny en 1940 segn la siguiente ecuacin:
S = f (CL, O, R, P, T)
Donde "f" es una funcin en la cual "S" representa al suelo, "CL" al clima, "O" a los
organismos, "R" al relieve, "P" a la roca madre y "T" al tiempo.
Esta ecuacin es muy importante pues significa que para una determinada combinacin de los
factores formadores slo puede existir un tipo de suelo (la misma combinacin de factores
originar siempre el mismo tipo de suelo independientemente del lugar geogrfico en que se
encuentre). Igualmente importante es que la magnitud de cualquiera de las propiedades del
suelo, tales como pH, contenido en arcillas, porosidad, etc..., est determinada por la
combinacin de estos factores formadores.
Clima. Es uno de los factores ms importantes en la formacin de los suelos ya que el clima
establece las condiciones de temperatura y humedad. De esta forma, el aumento de la
temperatura influye de manera decisiva en muchas de las reacciones qumicas que se
desarrollan en los suelos acelerando los procesos y haciendo ms intenso la desintegracin de
las rocas. El aumento de la humedad o de las precipitaciones es favorable para el aumento de
los compuestos orgnicos y la disminucin de las sales en los suelos. Por otro lado el exceso
de precipitaciones ocasiona un intenso lavado del suelo y por consiguiente lo deja estril.
Cuando los factores climticos son mnimos como en los desiertos fros o en los desiertos
clidos y secos, el suelo no evoluciona.
Organismos. Las plantas, animales, bacterias y hongos son el origen de la materia orgnica
del suelo, y facilitan su mezcla con la materia mineral. La microflora y la microfauna son fuente
de humus y la dependencia suelo-fauna, resulta vital para la accin bacteriana. Algunos de

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estos seres son los transformadores iniciales de la energa qumica para la evolucin del suelo
y otros utilizan parcialmente esta energa para transportes que modifican el suelo. Los
animales provocan transporte de materia y contribuyen a la transformacin de la materia
orgnica, mientras los vegetales actan mediante la subida de los cationes extrados por las
races y concentrados en la superficie; adems la planta protege el suelo contra elementos
atmosfricos, sintetiza las materias orgnicas gracias a la luz solar y tiene efectos mecnicos y
qumicos por el crecimiento y la accin de las races.
Relieve. Son aquellos factores que se derivan de la ubicacin geogrfica de los suelos El
relieve afecta a la cantidad de agua que penetra en el suelo y a la cantidad de material que es
arrastrado, sea por el agua o el viento. El drenaje del suelo depende de la presencia de
vaguadas, valles, las pendientes del terreno. Tambin presenta influencia la orientacin de la
ladera en relacin a la luz solar que recibe, siendo ms favorable la que recibe el sol matutino.
Adems, en los flancos de los valles los espesores del suelo son menores que en las mesetas
y hondonadas.
Roca madre. Es el sustrato a partir del cual se desarrolla el suelo. De ste se deriva
directamente la fraccin mineral del suelo y ejerce una fuerte influencia sobre todo en la textura
del suelo. Influyen la porosidad, la permeabilidad, la constitucin, que tenga la roca madre. La
roca subyacente determina buen nmero de las caractersticas de los suelos. Adems las
propiedades qumicas del la roca tiene una gran influencia sobre la evolucin del suelo.
Tiempo. El tiempo es otro factor necesario para que el resto de los factores que influyen en la
formacin de los suelos puedan actuar. Se puede hablar de suelo maduro o joven, pues el
clmax en la formacin de un suelo demanda de decenas a miles de aos. El tiempo puede
intervenir como factor de tres maneras: a) Las propiedades del suelo varan en funcin de la
hora (Temperatura, contenido de CO2 atmosfrico y actividad de elementos vivos; b) En
funcin de la estacin, el contenido de agua, de nitrgeno ntrico, el pH, etc; c) Por ltimo, en el
transcurso de los aos, pues un suelo pasa por las fases de juventud, madurez y senilidad.
Adems el clima de la Tierra cambia a largo plazo.
El suelo procede de la roca madre, la cual se altera por la accin de los factores ambientales y
en su formacin se desarrollan una serie de procesos que transforman el material original
hasta darle una morfologa y propiedades propias. La intensidad de los cambios que se
desarrollan en el paso de roca a suelo podemos intuirlos si comparamos la morfologa de una
roca grantica y del suelo que a partir de ella se forma.

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Los cambios se producen tanto a nivel de alteracin de los granos de los minerales como en lo
referente a su organizacin (estructura).
La alteracin del material original comienza por un cambio en la coloracin, aparecen
coloraciones amarillas y pardas, muy tenues al principio y luego se van acentuando.
Adems comienzan a desarrollarse pequeas grietas muy estrechas que progresivamente se
van ensanchando y hacindose menos regulares y de morfologa ms compleja. Despus
aparece el plasma (o masa basal) rellenando parcialmente los huecos.
A nivel de alteracin mineral la transformacin comienza afectando a los minerales ms
inestables. El material se vuelve deleznable, ms o menos suelto, de aspecto pulverulento. Se
produce la desagregacin de la roca, los cristales se separan unos de otros, pero conservando
en gran medida el volumen inicial y manteniendo en cierta medida, la organizacin primitiva de
la roca. A este estadio de alteracin se le llama saprolita.
En la fase final la transformacin es tan intensa que el material adquiere una morfologa propia.
Se forma el suelo. Los cambios conducen a la prdida total de la estructura de roca. Los
minerales que en las etapas anteriores se haban fragmentado pero que permanecan in situ,
formando entidades individuales, ahora se han movilizado y desplazado a distancias variables.
Los minerales se reorganizan, se unen entre s y a la fraccin orgnica y forman nuevos
agregados estructurales. Las movilizaciones de sustancias adquieren en esta fase un papel
predominante.
Como resultado de la intensa alteracin el plasma se vuelve muy abundante y llega a constituir
una especie de masa basal que engloba a los dems constituyentes. Por otra parte, la
porosidad aumenta espectacularmente, lo que conlleva un aumento de volumen considerable.
Posteriormente se observa una transformacin profunda de los minerales de la roca madre. Se
alteran ya los ms resistentes, como los feldespatos potsicos y permanece slo el cuarzo que
es muy inalterable (slo se fragmenta). Se produce en esta etapa final una importante
formacin de nuevos minerales edficos (que no existan en la roca madre) que se acumulan
en la fraccin arcilla.
En esta etapa los organismos se implantan en este medio, lo transforman e incorporan sus
residuos y sus propios cuerpos al morir. Estos restos orgnicos sufren unos profundos cambios
hacia otros compuestos ms estables.

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En resumen, en la secuencia de transformacin de la roca a suelo se producen progresivos


incrementos de: fragmentacin, porosidad, alteracin mineral, material fino, materia orgnica y
de estructura edfica.
El Perfil del Suelo y sus horizontes:
Como la edafizacin (proceso por el cual la roca o sedimento se transforma en suelo) acta
desde la superficie y va perdiendo su intensidad conforme profundizamos en el perfil del suelo,
el material se altera de un modo diferencial y como resultado de la actuacin de estos
procesos de meteorizacin y erosin se pasa de un material homogneo o uniforme, como es
la roca, a un material heterogneo, estratificado en capas con diferentes propiedades como es
el suelo; es decir, se produce la horizonacin del material. Y es precisamente esta
caracterstica, representada por la variacin regular de las propiedades y constituyentes del
suelo en funcin de la profundidad, la caracterstica ms representativa de los suelos, rasgo
que los diferencia claramente de las rocas.
A estas capas se les denomina horizontes y su superposicin constituye el perfil del suelo. Los
horizontes constituyen las unidades para el estudio y para la clasificacin de los suelos. Los
horizontes edficos son capas aproximadamente paralelas a la superficie del terreno. Se
establecen en funcin de cambios de las propiedades y constituyentes (que son el resultado de
la actuacin de los procesos de formacin del suelo) con respecto a las capas inmediatas. Los
horizontes se ponen, normalmente, de manifiesto en el campo, en el perfil del suelo, pero los
datos de laboratorio sirven para confirmar y caracterizar a estos horizontes.
Generalmente bastan solo tres propiedades para establecer la horizonacin de un suelo: color,
textura y estructura, aunque otras propiedades, como la consistencia, son a veces de gran
ayuda. El ms mnimo cambio detectado (en una sola o en varias de estas propiedades) es
suficiente para diferenciar un nuevo horizonte.
Los horizontes del suelo se denominan de arriba hacia abajo A, B, C. No necesariamente
deben existir todos para ser un suelo (no todos los suelos deben presentar todos los
horizontes).

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Horizontes principales:
A. Formado en la superficie, con mayor porcentaje de materia orgnica que los horizontes
situados debajo. Tpicamente de color gris oscuro, ms o menos negro, pero cuando contiene
poca materia orgnica puede ser claro. Estructura migajosa y granular.
E. Horizonte de fuerte lavado. Tpicamente situado entre un A y un B. Con menos arcilla y
xidos de Fe y Al que el A y el B. Con menos materia orgnica que el A. Muy arenosos y de
colores muy claros. Estructura de muy bajo grado de desarrollo (la laminar es tpica de este
horizonte).
B Horizonte de enriquecimiento en: arcilla (iluvial o in situ), xidos de Fe y Al (iluviales o in situ)
o de materia orgnica (slo si es de origen iluvial; no in situ), o tambin por enriquecimiento
residual por lavado de los carbonatos (si estaban presentes en la roca). De colores pardos y
rojos, de cromas (cantidad de color) ms intensos o hue (tonalidad del color) ms rojo que el
material original (C). Con desarrollo de estructura edfica tpicamente en bloques angulares,
subangulares o prismtica.
C. Material original. Sin desarrollo de estructura edfica, ni rasgos edficos. Blando, suelto, se
puede cavar con una azada. Puede estar meteorizado pero nunca edafizado.
R. Material original. Roca dura, coherente. No se puede cavar. (Fig.1).

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Materia orgnica

Fragmentos minerales y
Materia orgnica

Materia orgnica

Humus

Horizonte C

Horizonte C

Roca Madre

Roca Madre

Tiempo

Figura 1. Esquema que representa la evolucin en el tiempo de un lecho rocoso. Formacin de


los principales horizontes del suelo.
Textura -Tamaos de partculas en los suelos
La textura de un suelo est definida por las proporciones relativas de sus separados
individuales en base a masa (arena, limo y arcilla). La textura queda determinada, por lo tanto,
por el porcentaje de arena, limo y arcilla que presenta la muestra de suelo. Segn el Sistema
Internacional (Atterberg) las clases texturales son:
Arena
De 2 a 0,02 mm de dimetro
Partculas de forma irregular
Baja adhesividad y plasticidad
Poca capacidad de retencin de agua
Inactividad qumica

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Limo
De 0,02 a 0,002 mm de dimetro
Partculas de forma irregular
Plasticidad y adhesividad bajas
Capacidad media de retencin de agua
Poca actividad qumica
Escasa capacidad de retencin de iones
Arcilla
Menor a 0,002 mm de dimetro
Fraccin coloidal, incluye arcillas amorfas y cristalinas
Alta plasticidad y adhesividad
Capacidad de expansin y contraccin
Alta capacidad de retencin de agua (no la cede)
Alta capacidad de retencin de iones
Los porcentajes de las fracciones (arena, limo y arcilla) presentes en el suelo, pueden ser
calculadas en el laboratorio. La cantidad de arena y parte del limo, mediante el tamizado,
sometiendo a la muestra a pasar a travs de una columna de tamices los cuales retienen los
diferentes tamaos de partculas. Mientras que para calcular las proporciones de limo y arcilla
se requieren otras metodologas como la del pipeteado o el analizador de partculas.
En el campo, las texturas pueden ser estimadas al tacto. De esta forma:
Arenosa. El suelo permanece suelto y los separados se advierten individualmente, pudiendo
slo ser amontonados en la forma de una pirmide.

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Franco arenosa. El suelo es algo cohesivo, pudiendo ser moldeado en la forma de una
esfera.
Franco limosa. El material del suelo puede ser amasado formando un cilindro grueso y
corto.
Franca. El material puede arrollarse en un cilindro de 15 cm de longitud.
Franco arcillosa. El material puede arrollarse y formar un cilindro en U.
Arcillosa. El material arrollado puede formar un anillo.
Las proporciones de arena, limo y arcilla permiten clasificar el suelo. De acuerdo al porcentaje
en peso, de cada una de las fracciones presentes, el suelo adquiere una denominacin
particular (Fig. 2)

FIGURA 2

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Tipos de arcillas
Las arcillas son, en sentido mineralgico, cristales microscpicos con tomos dispuestos en
planos. Los cationes de silicio y aluminio, principalmente, estn en el interior de una trama de
tomos de oxgeno cuyas esferas inicas son voluminosas.
Si el volumen de los vacos de la trama de los oxgenos lo permite, los cationes sealados
pueden sustituirse por otros de hierro, magnesio, calcio o potasio. Otros iones pueden
completar las capas y unirlas entre s.
Las principales arcillas, son: la caolinita, que presenta una baja capacidad de intercambio y
dos capas de cationes, se llama arcilla 1/1 (capa tetradrica + capa octadrica); la illita y la
esmectita (por ejemplo la montmorillonita) son arcillas 2/1 con una capacidad de intercambio
media en la illita y alta en la montmorillonita (arcilla hinchable o expansiva).
- La caolinita. Es rica en slice y aluminio, colores: blanco, amarillo, verde y pardo. Muestra
una perfecta exfoliacin, es apreciada para fabricar utensilios.
- La illita. Est ligada por potasio, con slice y aluminio; normalmente amarilla o roja, si tiene
hierro, o blanca si es pura.
- La montmorillonita. Presenta magnesio o aluminio hidratado entre lminas de silicio. Tiene
en su estructura molecular n molculas de agua; el parmetro n, variable, le da su
caracterstica de expansiva.
La cohesin entre las partculas de arcilla es mayor que la que existe entre las de limo, tanto
en el estado seco como hmedo. Un trozo de arcilla seco es duro y resistente, el de limo tiende
a pulverizarse. Dentro de ciertos grados de humedad la arcilla es plstica, mientras el limo
tiende a agrietarse. Los granos de arcilla se precipitan tardamente en aguas tranquilas siendo
el tiempo de asentamiento para el material disperso de horas a das, mientras que para los
limos es de minutos u horas.