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M.

Pierre Cadiot

Les paramtres de la notion de prposition incolore


In: Faits de langues n9, Mars 1997 pp. 127-134.

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Cadiot Pierre. Les paramtres de la notion de prposition incolore. In: Faits de langues n9, Mars 1997 pp. 127-134.
doi : 10.3406/flang.1997.1148
http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/flang_1244-5460_1997_num_5_9_1148

DE LA PREPOSITION SIMPLE A LA LOCUTION

Les paramtres de la notion de prposition incolore

Pierre Cadiot*

Forge, on le sait, par E. Spang-Hanssen (1963), la dnomination "prposition


incolore" en rejoint - et en remplace - d'autres, plus traditionnelles. Il s'agit en
particulier1 de celle de "prposition casuelle" qui prolonge la vision historique d'une
transformation progressive des cas latins en marques prpositionnelles, et celle,
d'esprit smantico-fonctionnel, de "prposition vide"2. Elle prsente l'avantage de ne
se commettre explicitement ni sur le principe d'une transmission historique
essentiellement rgulire, ni sur la vacuit smantique. Une troisime notion, celle
de prposition "synsmantique"3 (par opposition "autosmantique"), correspond
une version faible de la thse de la vacuit, qui met l'accent sur le fait que le vide se
remplit ncessairement d'lments emprunts au contexte d'apparition. Enfin la
distinction (prposition) "concrte" v (prposition) "abstraite" se prsente comme
une caractrisation en termes de contenu (mais fort peu prcise) de la mme
opposition. On ne s'attardera pas ici sur le fait (qu'on peut considrer comme

*
1
2
3

Universit Paris VUL


On en verra d'autres ci-dessous.
On trouvera un rappel de ces questions dans Vandeloise (1993).
Un emprunt, semble-t-il, au philosophe A. Marty.

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acquis4) que dans leurs versions fortes, les thses attaches aux dnominations plus
traditionnelles ne tiennent pas la rampe, mme si bien sr elles se prsentent
notionnellement comme des contributions de base toute diffrenciation
fonctionnelle des prpositions du franais, et plus particulirement l'laboration de
la notion de prposition incolore.
Notre objectif est ainsi de prsenter les diffrents paramtres que l'on peut
considrer comme constitutifs de cette notion, ou plutt les principaux^ . Une telle
tude ne peut tre mene
"autosmantiques"
ou encore
qu'en "concrtes",
contraste avec
mais
les prpositions
aussi avec celles
"pleines",
qu'on
"colores",
nomme
parfois "mixtes" (infra). Une citation de A. Jaeggi pourra nous servir de transition
puisqu'elle introduit les trois classes annonces, en mme temps qu' elle fait une
synthse originale entre les notions de base de "casuel" et de "vide" :
"Nous divisons l'ensemble des prpositions en trois groupes :
a) deux prpositions casuelles et de qui peuvent fonctionner exactement comme des
dsinences casuelles : domus Ptri - la maison de Pierre; Roma venit = il arrive de Rome;
Don est = il est la maison. Il y a ici une diffrence morphologique entre les deux
langues, mais aucune diffrence syntaxique.
b) quatre prpositions semi-casuelles : avec, en par, pour, qui peuvent avoir un sens
prcis, lexicologique, mais qui peuvent aussi exprimer un simple "cas", par exemple,
l'instrumental;
c) les prpositions non-casuelles, lexicalises, savoir : toute les autres.
"(...) pour qu'il y ait rapport casuel, il faut qu'il soit exprim au moyen d'un signe
absolument dnu de toute signification logique ou lexicologique, tel qu'une dsinence
latine... ou tel qu'une prposition aussi vide de sens prcis comme de. Car ce qui
dtermine le systme casuel syntaxique d'une langue, c'est justement le fait qu'on se sert,
pour exprimer certains rapports, de signes incapables de prciser, ou, si l'on veut, destins
non-prciser (...) Prciser au moyen d'un signe veut dire que la langue renonce, dans ce
cas, l'emploi de son systme casuel. Les "cas" servent justement crer la possibilit de
ne pas prciser... Dans Romam condere, on parle d'un accusatif. Mais aussi dans Romcan
ire. Morphologiquement on a raison. Mais syntaxiquement ces deux formes Romam, ces
deux "accusatifs", reprsentent des cas diffrents. Le premier est un vritable accusatif,
reprsentant ce simple rapport de relation, de dpendance, sans aucune prcision spciale,
que M. Vendrys appelle "la catgorie de la dpendance". Mais dans Romam ire, nous
avons un tout autre rapport : il s'agit ici d'une direction; syntaxiquement, cet accusatif
morphologique est ce qu'on pourrait appeler un directivus." (Jaeggi 1956 : 173 sq.).
4 Cf. notamment Pottier (19'62), Cadiot (1989), Berthonneau & Cadiot (1991), Berthonneau
& Cadiot (1992), Vandeloise (1993).
5 Nous n'voquons notamment pas les liens entre prpositions incolores et prfixes, ni ceux
entre le statut incolore des prpositions et la notion de contrle anaphorique. Pour une tude
spcifique de cette question, cf. Cadiot 1990.

Les paramtres de la notion de prposition incolore

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En regroupant les observations des grammairiens (Vendrys, Bnmot & Bruneau,


Gougenheim, De Boer, Jaeggi, Sechehaye, Brondal, Grevisse, Spang-Hanssen, etc.)
- observations que pour des raisons de place, nous ne pouvons ici prsenter en dtail
- on peut estimer que l'essentiel de la distinction "incolore" v "color" se joue
autour des cinq axes suivants :
(1)
(2)
(3)

(4)
(5)

grammatical/"casuel" (incolores), vs lexical (colores);


"rectionnel" (incolores) vs "circonstanciel" (colores);
multiplicit d'emplois et/ou de sens en emploi tendant tre incontrlables
(incolores) vs emplois numrables dessinant une structure polysmique
(colores);
sens concret (colores) vs sens abstrait (incolores);
"facult d'expression" (colores) vs "pouvoir de suggestion" (incolores)6.

Puisqu'en pratique les critres dfinitoires et classificatoires se dcouvrent la


fois multiples, htroclites et non-isomorphes (ils n'oprent pas les mmes partitions
sur l'ensemble extensionnel des prpositions du franais), l'assignation de telle ou
telle prposition l'un des trois groupes est problmatique. Brondal (1950: 56)
propose un classement qui lui est propre, puisqu'il met clairement DE part : "le
degr zro (de) et le premier degr d'abstraction ( : en)". La partition qui suit,

6 Ce couple notionnel ("expression"/" suggestion") vient de De Boer (1947). Cf."Prenons la


prposition de : celle-ci exprime videmment ce que toute prposition exprime; c'est donc
cette fonction-l qu'elle exprime rellement dans : la descente de la croix. Admettons
maintenant que nous ayons affaire ici un ablatif. La prposition suffit pour nous faire
comprendre que croix dpend de descente. Mais elle est incapable de nous faire comprendre
seule la nuance de ce rapport entre ces deux mots. Il faut, pour cela, ou bien une prposition
ne pouvant signifier que le "point de dpart" et exprimant donc rellement ce rapport, ou bien
un contexte plus tendu, par lequel nous comprenons le vrai rapport, l'aide de la "logique de
la pense". De n'exprime donc ni le gnitif ni l'ablatif, puisqu'il peut reprsenter aussi bien
l'un que l'autre. Ainsi de n'exprime que ce que toute prposition exprime. Son "pouvoir de
suggestion", par contre est, cause de cela, trs grand. A cause de, ou per causa di expriment
galement ce que toute prposition exprime. Mais ils expriment en outre un rapport causal,
puisque c'est le seul rapport qu'ils peuvent marquer seuls. Ces deux prpositions ont donc une
"facult d'expression" bien plus grande que de ou di, mais un "pouvoir de suggestion"
infiniment moins grand. Pratiquement toutes ces diffrences n'ont qu'une importance bien
relative, puisque le contexte est toujours l. Il est vrai encore que la distinction entre ce qu'un
signe syntaxique exprime et ce qu'il ne fait que suggrer, est plus importante, par exemple
pour le subjonctif, ou pour l'article dfini, ou pour l'imparfait, que pour les prpositions, qui
sont si nombreuses et dont la plupart ont une valeur lexicologique plus ou moins nettement
dtermine. Mais il n'en est pas moins vrai que, linguistiquement, ce serait une erreur
fondamentale - mais combien rpandue encore! - de ne pas distinguer entre la facult
d'expression d'un outil syntaxique et son pouvoir de suggestion. (De Boer : 42-43)

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conue pour rester proche des classements traditionnels, ne s'loigne gure de celle
de Jaeggi, reproduite plus haut, mais se veut plus explicite :
(1) incolores, "vides de sens", "abstraites", "faibles" ou encore "synsmantiques"
(de, , sans doute en);
(2) colores, pleines de sens, fortes, auto-smantiques. Elles servent le plus
souvent et pour ainsi dire primitivement reprer dans l'espace (par exemple :
contre, parmi, vers);
(3) plus ou moins intermdiaires, "mixtes" : elles auraient la fois un sens concret
spatial, mais beaucoup d'usages tendus d'autres domaines. Elles servent aussi,
bien que marginalement, en valence fige : par, pour, avec, peut-tre aussi dans,
sur, voire sous.
Reprenons les critres avec plus de dtails, mais dans un ordre susceptible de
rvision :
(1) Un sens (assez) bien dlimit en extension, dterminable rfrentiellement
partir des objets de la perception v un sens "intensionnel" ou instructionnel net. Une
prposition se rapproche du ple incolore lorsqu'elle est utilise dans d'autres
domaines que le domaine spatial. Si, en sus du domaine spatial, elle se cantonne
alors dans le temporel (sous, vers), elle reste proche du ple color. Si elle s'tend
des domaines abstraits, notionnels, ni spatiaux, ni temporels, on peut la placer plus
prs du ple incolore (contre, dans, sur). La multiplication rcente d'emplois
nouveaux en particulier de dans et de sur en fait des sortes de prpositions incolores
de nouvelle gnration.
(2) Un schmatisme, plus ou moins gnral, mais ent sur la perception ou la
reprsentation (la plupart des prpositions smantiques et mixtes) vs une instruction
essentiellement notionnelle, hors ancrage spatio-temporel (incolores).
(3) Rle dans la valence/rection : bonne prdiction incolore/color.
(4) Etre ou ne pas tre un prdicat propre, analogue un verbe.
(5) Seules les incolores ont un rgime autre que nominal7 : rien de neuf, deux
kilos de trop, quelque chose d'incroyable, il a un enfant de malade, la batterie est
plat, il vous ressemble en plus g, se mettre en noir...
(6) Tnuit morphologique et effacabilit des incolores (Nous sommes fin
Novembre; Vis--vis la maison).
(7) Souvent les prpositions incolores imposent des contraintes fortes sur leur
rgime, notamment sur le dterminant :
' DE, et peut-tre aussi EN, sont alors plutt des quantifieurs.

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rougir (de + *de la + * une) honte


couper (la+ * une) hache
tre (en + *en la + *en une) prison
mais aussi sur les pithtes descriptifs :
tre en prison ( vie + *sinistre)
manger la soupe par assiettes (entires + *de faence).
(8) Les prpositions incolores s'opposent en gnral aux autres par les contraintes
fortes sur l'intercalation dans un syntagme prpositionnel d'lments lexicaux venant
de la phrase matrice :
*// est mort de, selon certains, faim vs.
Il est tomb pour, selon les tmoins, s'tre pench par dessus la balustrade
*H vient de tout l'heure appeler vs.
Il est parti pour vingt minutes plus tard prendre un avion
(9) Cohsion vs Dcomposition. Ce critre en entrane d'autres dans le discours :
focalisation, habitualit, spcification, drfrenciation... (Cf. les paires alternantes
A/AVEC, A/DANS, DE/AVEC, A/POUR, DE/TOUR) .Ce principe essentiel notre
propos, introduit par E. Spang-Hanssen, trace aussi une ligne de partage entre
prpositions smantiques et prpositions incolores (aptes marquer la cohsion) :
"On peut simplifier la description des prpositions, sans se payer de mots, en
ramenant l'opposition cohsion - dcomposition des oppositions telles que
indtermination/dtermination, effacement /mise en relief, sens figur/sens propre,
association habituelle/association insolite (Spang-Hanssen, o.c. : 21). Ou encore :
"plus lourdes (i.e. colores, smantiques), les prpositions marquent la
"dcomposition... due des facteurs tels que la dtermination, le relief, la
concrtisation ou l'individualisation d'un des termes" (ibidem : 229). Nous nous
contentons ici d'une liste d'exemples :
le gut du thtre /pour le thtre
tre aim des camarades /tre tourment par les camarades
long terme / sur le long terme
jamais /pour toujours
gauche /( + sur) sa gauche
mon avis /de l'avis de Paul
en cas de refus /dans le cas prsent
s'opposer Paul /marquer son opposition contre un projet
un tissu imbib d'eau / mouill avec de l'eau
s'adapter une situation /se mouler dans une situation
la Normandie est connue pour ses fromages / Camembert est connu par son fromage

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(10) bicolore parce qu'associ une non-actualisation du rgime, ou encore un


accs analytique, dclaratif au savoir concern vs color parce qu'entranant un
accs de type synthtique permettant actualisation et spcification compltes du
rgime (couper la hache/avec une hache; train de/pour Marseille 8).
(11) Rles varis en syntagmatique ou en syntaxe fige :
- dans le cas des "noms composs prpositionnels" (verre vin/verre de vin;
plaisir de manger/plaisir manger)',
- dans celui des groupes prpositionnels figs en quivalents d'adjectifs ou
d'adverbes: en vain (vainement); en ami (amicalement); de prfrence
(prfrablement); de nuit (nuitamment); faux (faussement); la folie (follement)
- dans les expressions conventionnelles, non compositionnelles, dplaces mtaphoriques ou semi-mtaphoriques - qui relativisent beaucoup notamment la
notion de circonstanciel : suivre du regard, mettre un terrain en vente, prendre en
grippe, etc. On associe souvent en grammaire traditionnelle la notion de prposition
celle de "circonstanciel", donc la construction dans l'nonc de domaines
extrieurs au champ de dpendance des catgories principales. Et bien sr, on
retrouve la partition entre prpositions incolores (plus rectionnelles ou
"actancielles") et prpositions smantiques (plus "circonstancielles"). Il a cependant
t prouv abondamment qu'il n'y a pas d'isomorphie entre les deux types de
classements^. Le systme verbal d'une langue comme le franais se caractrise ainsi
par l'existence d'un grand nombre d'expressions verbales complexes autour d'un
verbe-support (ou verbe de fonction, ou verbe lger10) o il n'y a pas de
compositionnalit entre la prdication simple et la prdication compose :
??Paul a les mains /Paul a les mains dans les poches
??Paul met sa voiture /Paul met sa voiture au garage
?Paul met un terrain /Paul met un terrain en vente
Paul prend quelqu 'un / Paul prend quelqu 'un en grippe
Paul suit quelqu'un /Paul suit quelqu'un du regard,
Paul tombe /Paul tombe de fatigue
Paul vit/ Paul vit en Belgique
(12) Rle dans les prdications secondes : seules les incolores et les mixtes sont
en cause. Certaines prpositions remplissent une fonction syntaxique bien prcise,
qui en fait des oprateurs de prdication seconde1 1. Leur rle est alors de construire
un complment second ou secondaire par prlvement d'une partie du rfrent
logiquement couvert par un autre argument ou un sous-ensemble couvert par un
8 Cf. Cadiot (1991a et b).
9 Notamment dans les travaux de D. Leeman (par exemple 1990).
10 Cf. Cadiot (1991a).
11Cf.Fmnkawa(1996).

Les paramtres de la notion de prposition incolore

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prdicat coprsent dans l'nonc. Deux cas diffrents ont t reprs dans la
littrature:
- tre brun de peau, tre malheureux en amour, tre grand pour un Japonais,
frapper quelqu'un au visage, tirer quelqu'un par les cheveux
Sans du tout tudier ces constructions, il s'agit de remarquer qu' un certain
niveau, elles se caractrisent par la combinaison et l'imbrication de deux schmas
prdicatifs, dont les arguments entretiennent une relation forte, considre comme
acquise au pralable. L'infinitif signale qu'il s'agit de types propositionnels :
[Paul tre brun] / [la peau de Paul tre brune]
[Paul tre malheureux] / [les amours de Paul tre malheureux]
[X. tre grand] / [un Japonais tre grand]
- Un autre cas est celui o le groupe prpositionnel comporte un adjectif possessif
explicitant la reprise anaphorique. Les prpositions mixtes sont ici seules en cause,
et ce n'est pas par hasard qu'il ne s'agit pas d'incolores :
Qu'est ce que tu cherches avec ton persiflage?
Paul est de plus en plus svre dans ses jugements
Paul agace Antoine par son sourire
Paul a t critiqu pour ses imprudences
Paul a attaqu Marie sur sa vie prive
La prdication est rapporte (et non comme dans le cas prcdent "prleve") la
fois au nom-tte (dans ces exemples, le sujet) et au rgime de la prposition, dont le
rfrent n'est pas autonome, avec effet de focalisation. D est bon de remarquer que
chacune des prpositions susceptible d'entrer dans ce type de construction le fait
diffremment, en impliquatn une mise en rapport diffrent du contenu de la
prdication principale et de celui de la prdication seconde; cf. :
Ce livre est intressant dans/par/pour son contenu
Ce livre est intressant *dans/?par/pour son introduction
Ce livre est intressant?dans/*par/pour son projet secret
(13) Inference v Codage. Une relation dont on ressent peu ou prou qu'elle est au
moins en partie vhicule par une prposition peut tre un effet du discours, merger
dans la dynamique propre la collocation. On sollicite ainsi une notion infrentielle
de relation qui concerne prioritairement les prpositions incolores, peu doues de
sens propre et qui ce titre sont mieux armes pour catalyser du sens dans le
discours. Ce qui nous livre un critre gnral pour incolore: le sens sollicite
fortement les inferences locales, la prposition n'est pas beaucoup plus qu'un simple
lien, proche de la simple co-prsence. A l'inverse les prpositions spatiales (surtout)
sont moins ambigus : elles instaurent une relation. Ce sont l deux ples idaliss :

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les deux processus codage/infrence ont leur rle jouer dans chaque cas12, ne
serait-ce que parce que tout mot - et d'abord la prposition - catalyse une partie de
son sens dans son environnement (il prend du sens), mais le fait selon des
instructions qui lui appartiennent en propre (il alloue du sens). Mais d'une
prposition l'autre, d'un type l'autre, les dosages sont trs diffrents. On peut
estimer que moins un segment a de sens interne, plus il est en mesure de "prendre"
des sens varis. A l'inverse une prposition peut avoir un sens relationnel fort. Elle
est porteuse de ce sens qu'elle code. Dans ce cas, elle se rapproche des catgories
majeures, verbe et adjectif. Les prpositions incolores peuvent complmentairement
tre rapproches des auxiliaires ou de certains verbes sens trs gnral ou
"abstrait". Beaucoup de sens pour une forme lgre. On pourrait mme s'amuser
associer "aller" A, "prendre" DE, "faire" EN! Comme pour ces verbes, on est
en droit de se demander si un modle dgroupant, discontinu de type polysmique,
voire "homonymique" doit tre prfr pour dcrire la varit des sens en contexte
un modle holistique et continuistel3.
(14) Abstrait vs Concret : Loin d'tre de purs "instruments" de relation - courroies
de transmission ou instructions fixes - les prpositions peuvent tre classes selon
des paradigmes analogues ceux des noms ou des verbes : par exemple de l'abstrait
au concret : DE, A, PAR, AVEC, SANS, CONTRE. De gauche droite, le "sens" se
dessine comme de plus en plus contraint et schmatis, associable des
reprsentations concrtes. Critre relatif, mal dfini et quasiment incontrlable, mais
qui exprime bien une forme de gnralit quant la diffrence entre prposition
incolore et prposition colore - la dernire qui nous aura retenu dans cette
prsentation excessivement schmatique.
Nous avons tent dans cet article de dcortiquer la notion de prposition incolore
en montrant qu'elle amalgame et synthtise un ensemble de paramtres assez
htrogne,
aussi
bien
"intensionnellement"
(dans
leur
dfinition)
qu'extensionnellement (quant au domaine qu'ils recouvrent). Il ne faut y voir qu'une
modeste tape sur la voie d'un programme plus complet de description systmatique
des prpositions du franais.

12 Cf. Sperber D. & WUson D. (1989).


13 Pour ces notions, cf. Victorri B. & Fuchs (1996).