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La energía

nuclear

Reactor nuclear de Oak Ridge, Tennessee, impulsado con residuos nucleares.

Efraín Barbosa
Profesor de Física. Universidad Nacional de Colombia.
El problema del uso de la energía nuclear está ganando importancia a escala
mundial. Si la situación política internacional, injusta también en esta
materia, no cambia, miles de millones habitantes de este planeta no tendrán
acceso a los recursos energéticos que requieren para salir de la pobreza
que los acongoja. Sin un conocimiento mínimo cierto de la física y de la
ingeniería nuclear no es posible tomar decisiones acerca de la conveniencia
del uso de este tipo de energía. Al igual que en todas las áreas del
conocimiento, se debe universalizar el acceso democrático a los fundamentos
científicos de la tecnología nuclear. DESLINDE

Teoría de la Relatividad pasó a ser solamente una aproximación


de la nueva física relativista. Las nuevas
Los fundamentos de la teoría especial de
concepciones relativistas sirvieron de
la relatividad fueron publicados por Einstein
base teórica para uno de los desarrollos
el 30 de junio de 1905 en la revista alemana
tecnológicos de mayor envergadura en la
Annalen der Physik en el artículo titulado
historia de la humanidad.
“Sobre la electrodinámica del los cuerpos
en movimiento”. Este artículo fue crucial
para la evolución de la Física, en especial Conversión de masa
en lo que se refiere a la modificación de
las nociones de espacio, tiempo y masa, en energía
que pasaron de ser conceptos absolutos, El 27 de septiembre de 1905 el
independientes del estado de movimiento extraordinario científico alemán envió a
del observador, a ser conceptos relativos, la revista Annalen der Physik un sencillo
cuyos valores dependen del sistema de complemento al artículo mencionado
referencia en movimiento en el cual se sobre la teoría de la relatividad titulado
encuentre el observador que mide dichas “¿Depende la masa de un cuerpo de su
cantidades físicas. contenido de energía?”, el cual se publicó
Los conceptos de espacio, tiempo y masa, en el número 18, páginas 639-641 (1905).
son realmente difíciles de definir. Los físicos En este último artículo, escrito en un
lo hacen operacionalmente, lo cual significa año llamado por algunos físicos el “año
que lo hacen definiendo cómo se opera para maravilloso”, fue donde Einstein produjo
medirlos; el espacio se mide con reglas el resultado más impresionante de toda
graduadas en metros digamos, el tiempo la historia de la Física. Allí dedujo que
con relojes graduados en segundos y la masa existe una relación entre la masa de un
con balanzas graduadas en kilogramos. Con cuerpo y su contenido de energía. La
la modificación conceptual de Einstein de relación entre la masa y la energía es una
tiempo, espacio y masa absolutos a tiempo, relación de proporcionalidad directa que
espacio y masa relativos, la física de Newton se puede describir matemáticamente por
La energía nuclear

la ecuación E=mc2, siendo c el valor de la Necesidades


velocidad de la luz, el cual es muy grande, energéticas de la
aproximadamente 300 mil kilómetros por
humanidad
segundo. Ésta ha llegado a ser la ecuación
más famosa en toda la historia de la Física La unidad de energía en el sistema
y se puede encontrar hasta en camisetas más utilizado por los físicos, el sistema
juveniles que podemos ver en nuestra internacional, es el Joule y se designa
cotidianidad. sencillamente con la letra J. Sin embargo,
En resumen, en términos bien sencillos, para casi todo el mundo es más conocida
en el artículo complementario mencionado, la unidad en la que se mide la tasa de
Einstein concluyó que la masa y la energía transformación o de consumo de energía.
son equivalentes; es decir, que para Puesto que el segundo, designado
tener energía basta con tener masa y simplemente por la letra s, es la unidad
transformarla adecuadamente. Predijo de tiempo en este sistema internacional
teóricamente que se puede convertir masa de unidades, la unidad de la tasa de
en energía aprovechable de la misma consumo o de transferencia de energía
manera que se puede utilizar la energía por segundo es J/s. A esta unidad se le
química contenida en los combustibles denomina en casi todos los idiomas Watt
convencionales como la madera, el carbón, y se designa con la letra W. En español
ciertos gases como el metano (que es el es de uso corriente la palabra vatio para
principal componente del gas natural), los designar la tasa de conversión de energía
hidrocarburos derivados del petróleo, el en Joules por segundo. En lugar de Joules
alcohol, el hidrógeno y otras sustancias algunos utilizan la palabra “julio”, que
que son combustibles. es la forma que se ha venido adoptando
En su trabajo, de hace más de un para españolizar el nombre propio del
siglo, Einstein predijo que a partir de una científico inglés Joule.
pequeñísima cantidad de masa se puede Para tener alguna idea de cuánto es
obtener una enorme cantidad de energía, un Joule de energía se puede tomar como
porque el factor que relaciona estas dos ejemplo un cuerpo humano típico. Para
cantidades es muy grande. Es un factor que, mantenerse vivo el organismo humano
si se toma el mismo sistema de unidades debe tener almacenada una cantidad de
para medir masa, energía, espacio, tiempo, energía que proviene de los alimentos
y por consiguiente velocidad, resulta ser del orden de unos 100 Joules disponibles
extremadamente grande. La velocidad de en cada segundo. Ya es común medir la
la luz en estas unidades más comunes energía de los diferentes nutrientes en
llamadas del sistema internacional es, con Joules y no en las antiguas unidades
una precisión del 10%, aproximadamente denominadas calorías; una caloría es
(3x108)2=9x1016≈1017, o sea un uno seguido igual a 4,1868 J. En términos de Watts,
por diecisiete ceros. Es decir que el factor o simplemente W, esto significa que la
de proporción entre la energía y la masa potencia –así se llama la energía por
es de cien mil millones de millones. Por segundo– necesaria para mantenerse
tanto, de una ínfima cantidad de masa vivo un ser humano es del orden de 100
resulta en principio posible obtener una W. Esta energía es aproximadamente la
cantidad de energía relativamente muy misma que los bombillos de filamento
grande. incandescente de 100 W, relativamente bien
conocidos, que transforman la energía de

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Consumo de energía per cápita y por sectores (en gigajulio/año) en los países pobres y
medianos (que abarcan el 75% de las naciones, izquierda) y en los países ricos (el 25%,
derecha). Fuente: Chaw et al. 2003. Energy resources and global development. Science,
302, 1528-1531.

Gráfica tomada de http://homepage.mac.com/uriarte/consumoenergia.html

la forma de energía eléctrica en energía seguido de diecisiete ceros!). En palabras,


lumínica y calorífica utilizable por las según la teoría de Einstein, un kilogramo de
personas. Como un día tiene ochenta y masa es equivalente a una energía de cien
seis mil cuatrocientos segundos, se puede mil millones de millones de Joules; ¡suena
deducir entonces que diariamente un ser algo muy grande!, pero es escasamente la
humano requiere en los nutrientes que energía que requerirán todos los habitantes
come una energía de aproximadamente de la Tierra para alimentarse en un solo
ocho millones seis cientos cuarenta mil día. Posiblemente a mediados del siglo
Joules; algunas personas que realizan XXII la población mundial se estabilizará
trabajos muy duros necesitan más. En en alrededor de diez mil millones de
números redondos, en promedio, una habitantes, http://www.portalplanetasedna.
persona necesita diariamente algo así com.ar/poblacion01.htm. Hoy habitan
como 10 millones de Joules. A primera el planeta Tierra algo más de seis mil
vista ésta parece ser una energía bastante millones de seres humanos. Como cada uno
grande, pero en realidad no lo es. En la requiere 10 mil millones de Joules, en total
página de internet http://www.zonadiet. se necesitan 100 mil millones de millones
com/alimentacion/calorias.htm se puede de Joules para alimentar diariamente a la
estudiar con más detalle la relación entre humanidad. Es decir, que los habitantes
la nutrición humana y la Física; allí hay de este planeta requerirán en total para
justificaciones más detalladas de las cifras su alimentación una energía diaria del
que se dieron arriba. orden de la energía contenida en forma
La unidad de masa del sistema de masa en un kg de materia, de acuerdo
internacional es el kg. Si se transforma en con la fórmula E=mc2. ¡Visto así, ésta es
energía esta cantidad de masa se obtiene una energía relativamente pequeña!
entonces la “monumental” cantidad de Resumiendo, cada ser humano requiere
energía aproximada de 1017 J (¡1017 es un uno extraer en cada segundo de los alimentos

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La energía nuclear

una energía de 100 J, por día una energía


de unos 10 MJ (megajoules o millones de
Joules) y por año unos 3 GJ, G=giga=mil
megas. La palabra giga se utiliza para
designar la cantidad de mil millones de
unidades. Hasta hace pocos siglos, la
humanidad escasamente consumía per
cápita un poco más de esta energía. El único
combustible que utilizaba prácticamente
era la madera para la calefacción y la
cocción. Hoy en día se consume en los
sectores indicados en la siguiente gráfica,
energía proveniente de otras fuentes para
la satisfacción de necesidades menos
vitales, entre las que están principalmente
el transporte, la vivienda (iluminación,
electrodomésticos, calefacción, etc.) y la
industria. Además en los países ricos se
gasta mucha energía en las actividades
comerciales y de servicios. Una pequeña
fracción de la energía total se requiere
para la agricultura y otros ítems.
En la gráfica apareció la palabra julio,
que es una españolización de la inglesa muy importante que se ha utilizado es
Joule. El uso moderno la está imponiendo al la energía hidráulica proveniente de las
igual que el vatio, pero fue a los científicos caídas de agua. En la gráfica siguiente
e ingenieros ingleses Joule y Watt a quienes se muestra la distribución de las fuentes
se quiso honrar con estos nombres de energéticas a escala mundial y su variación
unidades de energía y potencia, y no a entre los años 1973 y 2005.
algún Julio o Vatio. Se puede ver con toda claridad que
los combustibles fósiles son los más
importantes para satisfacer las actuales
Producción de energía necesidades humanas, y las otras fuentes
a escala mundial de energía son menos importantes. La
Hasta en los países pobres la energía energía hidráulica proveniente de las
per cápita total que se consume es 10 veces caídas de agua es una fuente energética
mayor que la energía de la alimentación, relativamente poco importante.
mientras que en los países ricos es más de Es muy notable la tasa de crecimiento del
50 veces. ¿De dónde se saca esta enorme uso de la energía nuclear. Su peso relativo
cantidad de energía? Hasta el momento se en el pastel de distribución energética crece
han utilizado sobre todo los combustibles notablemente a escala mundial. Como
fósiles extraídos de las entrañas de la esta tendencia crecerá casi seguramente
corteza terrestre: el carbón, el petróleo y debido al agotamiento inevitable de los
todos sus hidrocarburos asociados, el gas combustibles fósiles y la limitada capacidad
natural entre ellos, el cual es esencialmente de la energía hidráulica y otras energías
metano. También otra fuente de energía alternativas, creemos que es interesante

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considerar la relevancia que irá adquiriendo se podrían satisfacer mediantes el uso de


la energía nuclear. esta (compleja pero muy eficaz) tecnología
En la gráfica de arriba apareció la que utiliza el proceso de conversión de
unidad de energía Mtoe, que es una sigla masa en energía.
del inglés Megatonne of oil equivalent, la cual
es con alguna aproximación (debido a que
existen muy diversos tipos de petróleo) la Evolución de la
energía contenida en un millón de toneladas tecnología nuclear
de petróleo. Hay otra unidad de energía Fisión Nuclear
utilizada cotidianamente y que con todo El fundamento científico de la tecnología
rigor debería ser conocida por todo el de los reactores nucleares está en el
mundo, porque es la medida utilizada en descubrimiento de la fisión (partición,
las facturas por las empresas cobradoras fragmentación o división en dos partes)
de los consumos de energía eléctrica; es de los núcleos de los átomos, realizado
el kilovatio hora, designado simplemente por los físicos alemanes Otto Hahn, Fritz
por Kwh. Si alguien consume energía a la Strassman y Lisa Meitner; esta última fue
tasa de mil Joules por segundo, que es lo una de las más destacadas mujeres de la
mismo que un kilovatio, después de una Física en todos los tiempos.
hora habrá consumido un kilovatio hora. Es
interesante anotar que ésta es casi la energía
que consume en promedio un habitante de
un país subdesarrollado en una hora.
Aunque es muy difícil decirlo con toda
precisión, se acepta corrientemente que la
energía consumida por toda la humanidad
en un año es cercana a 85 billones de Kwh.
La mitad de esta energía es consumida
por unos mil millones de personas que
habitan en los países con suficiente grado
de desarrollo, por lo cual a veces se les
llama ricos, mientras que la otra mitad es
consumida por unos cinco mil millones En la figura se ilustra el mecanismo de
de habitantes que viven en países cuyo la fisión nuclear en el que se fundamenta
grado de desarrollo es relativamente bajo la tecnología nuclear actual. El neutrón,
o muy bajo. al chocar contra un núcleo del átomo
En la actualidad hay más de dos mil denominado Uranio 235, conduce a la
millones de seres humanos que viven formación de un núcleo muy inestable de
en países que se están desarrollando Uranio 236, el cual se desintegra en dos
aceleradamente, en países como China, fragmentos nucleares y tres neutrones. La
India y otros. Por tanto, es de esperarse suma de las masas de los dos fragmentos,
un incremento notable en el consumo que son núcleos de los átomos mucho
total de energía, con consecuencias que menos masivos de Bario y de Kriptón,
algunos temen sean nefastas para el sumada a la de los tres neutrones, es
medio ambiente. Si se logra un dominio menor que la masa del átomo Uranio 235
adecuado de la tecnología nuclear, es sumada a la del neutrón original. Es decir
indiscutible que las necesidades energéticas que desaparece una cantidad de masa m

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La energía nuclear

y se convierte en la cantidad de energía sucesivas de más y más átomos de uranio.


E=mc2. Ésta es la razón por la cual el uranio Una reacción en cadena descontrolada
se ha convertido en un elemento atómico simplemente ocasiona un movimiento
tan importante en la actualidad científica caótico de los átomos de uranio con un
y tecnológica mundial. incremento subsecuente de la temperatura.
Esto es lo que facilita la construcción de
Reacción nuclear en cadena un explosivo nuclear utilizable con fines
pacíficos o eventualmente militares.
Kriptón-91

Enriquecimiento del uranio


Neutrón
Se mencionó arriba que el Uranio
235 es fisionable, pero en la naturaleza
Uranio-235
este isótopo no se presenta aislado
Bario-142 sino mezclado con otro isótopo, el
Radiación
Uranio 238. Se llaman isótopos de
Rápidamente los físicos, liderados por un mismo elemento a los átomos que
la alemana Lisa Meitner, el italiano Enrico tengan el mismo número de protones,
Fermi y otros, descubrieron la posibilidad denominado el número atómico, pero
de obtener una reacción nuclear en cadena que por el hecho de poseer un número
con la cual se podría conseguir una enorme diferente de neutrones tienen masas
cantidad de energía a partir de las fisiones atómicas diferentes. Los protones y los

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Efraín Barbosa

neutrones son los constituyentes de los


núcleos atómicos.
Los átomos de isótopos distinto tienen
entonces núcleos atómicos que contienen
un número diferente de neutrones, pero el
mismo número de protones. En números
redondos la masa de un protón o de un
neutrón es de 2x10 -27 kg, una milésima
de una millonésima de millonésima
de millonésima de millonésima de un
kg, que es lo que denominamos masa
atómica; ésta es una masa muy pequeña
comparada con las masas que estamos
acostumbrados a manejar en la vida
cotidiana.
El isótopo del Uranio 238 no es fisionable
(no se puede dividir en dos partes cuando
choca contra él un neutrón) pero en la
naturaleza se encuentra en una proporción
mucho mayor que el Uranio 235. En el uranio
natural hay apenas un 0,7% de Uranio 235, para el bienestar general la sociedad. Fermi,
mientras que de Uranio 238 hay 99,3%. a pesar no tener el diploma correspondiente,
Esta desproporción hace que para poder se convirtió así en el primer ingeniero
producir la reacción en cadena descrita, nuclear al dirigir la construcción del
se requiera un “enriquecimiento” del primer reactor nuclear.
contenido de Uranio 235, pues la presencia Aquí vale la pena señalar de paso que
de Uranio 238 impide que los neutrones las ciencias básicas, y muy especialmente
secundarios generen fisiones adicionales y la Física, deben ser muy bien conocidas
liberen suficiente energía. Algunos dicen por los ingenieros. ¿Cómo puede un
que enriquecer una muestra de uranio ingeniero aplicar leyes científicas que
natural es algo que puede hacerse en un no conoce? En el desarrollo de todas las
laboratorio sencillo, pero esto es falso. nuevas ingenierías siempre han tenido
En realidad se requieren instalaciones un papel activo los científicos, pero más
muy complejas y costosas; además se tarde las tareas de diseño y optimización
deben tener conocimientos científicos y de los nuevos dispositivos, útiles para el
tecnológicos muy avanzados. mejoramiento de las condiciones de vida
de los seres humanos, son realizadas por
Primer reactor nuclear ingenieros con una formación muy sólida
El logro tecnológico de construir un en Física.
reactor nuclear fue realizado por primera Un informe más o menos detallado de
vez en 1942 por el físico italiano Enrico la construcción del primer reactor nuclear
Fermi. En este caso él trabajaba realmente aparece en el sitio de internet http://www.
como ingeniero, porque lo que trataba de osti.gov/accomplishments/documents/
hacer era aplicar conocimiento científico fullText/ACC0044.pdf. Quienes lo lean
fundamental para la producción de un podrán apreciar la complejidad científica
dispositivo útil en la generación de energía y tecnológica de este asunto.

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La energía nuclear

Bombas nucleares Estados Unidos, Rusia y algunos otros


Durante la comúnmente llamada países algo menos poderosos –como Francia,
Segunda Guerra Mundial, cuando se Gran Bretaña, India, Pakistán, China, Corea
supo que los alemanes habían puesto en del Norte, Israel y Suráfrica– tienen el
marcha un programa para la fabricación monopolio de la posesión de las armas
de una bomba usando la enorme energía nucleares. Se hizo creer a muchos que
contenida en una cantidad de materia muy Irak también poseía armas nucleares, pero
pequeña, el mismo Einstein, instigado se ha comprobado que es falso (http://
por varios de sus amigos científicos, le nuclearweaponarchive.org).
escribió una carta al presidente Franklin Así fue como nació una rama de la
Delano Roosevelt para solicitarle que tecnología denominada la ingeniería
hiciera todo lo necesario para poner en nuclear, mediante la cual los países
marcha el que se denominó “Proyecto desarrollados pueden resolver muchos
Manhattan”. Este proyecto condujo a la de los problemas energéticos que se les
construcción de tres bombas nucleares, presentan.
que Estados Unidos utilizó en la guerra
Funcionamiento de un
contra Japón; hubo una previa de prueba,
la cual fue explotada en un desierto del reactor nuclear
Estado de Nuevo México. En la figura de abajo se puede observar
Vale la pena mencionar que muchos, cómo en un reactor nuclear hay unas
de los más de cinco mil científicos que barras de control, las cuales son necesarias
participaron en dicho tenebroso proyecto para evitar que la reacción en cadena se
militar, se aterrorizaron cuando apreciaron descontrole provocando una liberación
los efectos mortíferos de estas nuevas armas excesiva de energía. La siguiente explicación
de destrucción masiva. Incluso numerosos del funcionamiento de las barras de control
historiadores en sus investigaciones sostienen, es tomada de la página sobre Reactores
con buenos argumentos, que el uso de las Nucleares de la Comisión Nacional de
bombas atómicas en Hiroshima y Nagasaki Energía Atómica Argentina (http://www.
no era necesario, pues el Japón ya estaba cnea.gov.ar/xxi/reactores/RA3.asp).
derrotado. Se usaron por parte de Estados
Unidos porque esta nación triunfante quería Plantas de generación
demostrarle a su aliada de guerra, pero de energía eléctrica
opositora ideológica, la Unión Soviética, a partir de la energía
el poderío militar que poseía. nuclear
Se pretendió tener el monopolio de
En una planta de energía nuclear
las armas nucleares concentrándolo en la
se aprovecha esta energía con el fin
gran potencia imperial americana, pero
de transferirla a los usuarios, de igual
rápidamente los soviéticos lograron igualar
manera como se hace en las plantas
su capacidad de armas nucleares. La carrera
térmicas que utilizan otros combustibles
armamentista fue nefasta, porque instauró
fósiles. En las gráficas de esta sección se
en el mundo un régimen de terror, en el cual
muestra cómo se realiza este procedimiento
durante años casi todos los habitantes de la
tecnológico, vital para la generación de
Tierra han vivido bajo la amenaza de una
energía eléctrica.
guerra nuclear autodestructiva para toda
En la siguiente página se muestra
la humanidad.
además cómo una planta de generación

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Efraín Barbosa

¿Qué ocurre en un reactor nuclear?


En un reactor nuclear ocurren fisiones. Veamos qué es una fisión...

1. Al comienzo un neutrón incide 2. El neutrón y el núcleo de Uranio


sobre el combustible nuclear donde 235 forman un núcleo inestable
se encuentran los núcleos de Uranio de Uranio 236 que no tardará en
235. fisionar.

3. El uranio fisiona dando lugar 4. Los neutrones son absorbidos


a productos de fisión y varios en los materiales absorbentes de
neutrones. neutrones o el moderador o viajan
Los productos de fisión se frenan por el líquido moderador de tal
en el combustible generando calor. manera que uno de los neutrones
La radiación gamma se absorbe en incidirá sobre un núcleo de
los materiales estructurales. uranio manteniendo la cadena de
reacciones.

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La energía nuclear

Descripción del reactor


El reactor está constituido por un
tanque de acero inoxidable dentro
del cual se encuentra el núcleo de Menos absorciones Barra de control
Más neutrones de reactividad
elementos combustibles de uranio
enriquecido al 20%.
El tanque se encuentra lleno de agua
desmineralizada que sirve tanto de Elemento
refrigerante como de moderador. combustible
La población de neutrones y por lo Más absorciones
tanto la energía generada se controla Menos neutrones
gracias al movimiento de las barras de
control construidas en un material que
absorbe neutrones.

está conectada a la red de distribución del reactor. Aunque es un problema técnico


de la energía eléctrica, tan necesaria en complicado, se puede resolver.
la vida cotidiana de todos los habitantes Más del 76% de la energía consumida
del planeta. por los franceses se genera en plantas
En esencia, una planta nuclear de nucleares. Por esto la actitud del pueblo
generación de energía eléctrica es muy francés frente al uso casi indiscriminado
similar a una planta termoeléctrica de la energía nuclear es más bien positiva.
convencional que utilice combustibles Otras naciones, que pueden satisfacer
fósiles, carbón o derivados del petróleo. sus necesidades energéticas por medio
Sin embargo, las medidas de seguridad de otros combustibles, tienen en general
que se deben tomar en una planta de una actitud muy negativa frente al uso
energía nuclear son mucho mayores que de la energía nuclear. En Alemania, por
en plantas de generación que utilizan otras ejemplo, y también debido a la enorme
fuentes de energía. El problema principal influencia del partido político ecologista
es mantener la temperatura en el núcleo “Verde”, la actitud del pueblo ha sido

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La energía nuclear

negativa. Por ello, según se


ve en la tabla siguiente, se
han cerrado algunas plantas
nucleares de generación de
energía. Sin embargo, la
situación está cambiando
aceleradamente en los
últimos meses, pues el
país germano es de los que
tiene mayores necesidades
energéticas en el mundo y
su consumo per cápita es de
los más altos del planeta.
A los países menos desarrollados se les abstracto o importante que sea para la
quiere negar el derecho al uso de la energía tecnología, debe estar disponible para todos
nuclear con fines pacíficos. Sin embargo, los pueblos del mundo. Éste debe ser un
Estados Unidos, tal como lo informaron principio legal inviolable en el Derecho
muchas agencias de noticias del mundo Internacional.
y el diario El Tiempo de Bogotá el 17 de Desde el punto de vista económico,
febrero de este año (http://www.eltiempo. no se prevén cambios en las relaciones
com/mundo/euycanada/primera-planta- futuras entre las naciones ricas y las
nuclear-de-eu_7224087-2), decidió invertir pobres. El uranio, el combustible usado
la enorme suma de ocho mil millones para los reactores de fisión actuales, está
de dólares para construir dos reactores razonablemente distribuido por toda la
nucleares, en el sureste de ese país, en el corteza terrestre; pero, al igual que con el
Estado de Georgia. carbón y los hidrocarburos, se presenta
actualmente una situación desventajosa
Futuro de la energía de carácter político y militar que pone
nuclear estos recursos solamente al servicio de
Comparando las gráficas de torta de los países desarrollados.
los consumos de los países pobres y los Lo anterior hace que, desde el punto de
países ricos, se llega inevitablemente a la vista político, se requiera un cambio para
conclusión que una fracción apreciable de que los recursos energéticos nucleares, a
la producción de energía ya en el futuro pesar de los riesgos que conlleva su uso,
inmediato tendrá que hacerse por medio no sean el patrimonio exclusivo de un
de tecnología nuclear. Este hecho no debe “club de países privilegiados”, al cual
ser motivo de pánico sino, por el contrario, no tenga acceso ninguno más. Debemos
debe conducirnos a reflexiones profundas lograr que todos seamos partícipes de
de índole epistemológica, económica y las oportunidades de participar en el
política relacionadas con este tema. progreso de la especie humana. Además
Desde el punto de vista epistemológico, de la posibilidad de accidentes en la
¡se debe hacer justicia! y a los habitantes operación de los reactores, vale la pena
de los países menos desarrollados del mencionar el problema tecnológico, que
mundo no se les puede negar el acceso necesariamente se debe resolver, del manejo
al conocimiento universal. Cualquier de los desechos radioactivos que quedan
conocimiento científico, por fundamental, como consecuencia de esta operación.

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Efraín Barbosa

Todavía es más grave el asunto, privilegios que han tenido. Estos temas
porque las aplicaciones de los diferentes deben ser objeto de debates públicos y
núcleos de los átomos no son solamente la acciones consecuentes que conduzcan
generación de energía, sino que hay una al establecimiento de una mayor justicia
multitud de aplicaciones que van desde la en el acceso al conocimiento que, como
medicina nuclear –ya familiar para muchos dicen muchos, ya es el mayor patrimonio
pacientes–, hasta la agricultura, la industria, de muchas sociedades.
la instrumentación para la investigación A muy largo plazo, existe otra
científica fundamental y otras. Muchas de posibilidad de utilizar la energía nuclear;
estas aplicaciones no energéticas pueden es la del uso de la energía que se produce
llegar a ser de importancia vital para el en reacciones donde la materia en lugar
desarrollo de los países más pobres y de fisionarse dando fragmentos menos
explotados del planeta. masivos, se fusiona dando núcleos más
Asociado con el tema político surge masivos. Ésta es la fuente última de la
también el tema militar del uso de armas energía solar que ha estado llegando al
nucleares de cualquier tipo. En términos planeta Tierra desde hace unos cinco
sencillos, como ya se ha dicho antes, una mil millones de años y que lo seguirá
bomba nuclear es un reactor nuclear en el haciendo por aproximadamente otro
cual se libera toda la energía disponible tiempo casi igual. La cantidad de energía
en un período de tiempo muy corto con que llega del Sol a la Tierra es del orden
fines esencialmente destructivos. Hacer de un casi un trillón de Kwh. al año, que
esta liberación de energía en tiempos en números redondos es diez mil veces
cortísimos, fracciones ínfimas de un más la energía total que hoy consume la
segundo, es más fácil que mantener una humanidad. En últimas, la energía que
reacción nuclear controlada en períodos hoy utilizan los seres humanos proviene
largos de tiempo. de la energía que se genera en el Sol y
que absorbió la Tierra convirtiéndola
esencialmente en combustibles fósiles.
Conclusión y
La energía generada en el Sol y en las
perspectivas para el demás estrellas del universo es casi toda
futuro lejano energía donde la conversión de masa en
Al igual que en otros sectores, en el energía resulta de la fusión de núcleos poco
de la creciente industria derivada de la masivos para formar núcleos más masivos,
ingeniería nuclear, los países pobres están y la masa de los núcleos resultantes de
siendo completamente subordinados y la fusión es menor que la de los núcleos
explotados por los países ricos. Naciones, atómicos originales. Sin embargo, el
hasta ahora subdesarrolladas como problema tecnológico de la fabricación
Irán, están haciendo esfuerzos para de un reactor de fusión es mucho
generar energía a partir de la mayor que el de la fabricación de los
conversión de masa en energía. actuales reactores de fisión, pero
Tales esfuerzos son combatidos es un problema que será necesario
por los más poderosos, que ven resolver para la sobrevivencia de
en ello una amenaza para los la humanidad.

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