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UTILIDAD

Concepto y la importancia de la teora en el anlisis de la eleccin del consumidor


Recuerdas la ltima vez que te perdiste en un lugar desconocido y tuviste que pedir
ayuda para ubicarte? Adems de las debidas indicaciones que recibi, seguramente te
hicieron el clsico comentario: Como puede perderse aqu, por favor!. Pero entonces,
cmo es que se perdi? Este hecho puede explicarse de la siguiente manera: el punto de
referencia, tan conocido para los vecinos, a usted como forastero, le pas inadvertido.
Esta analoga puede aplicarse con frecuencia a estudiantes de negocios que, como t al
introducirse en temas como el desempleo, la inflacin, la pobreza, los precios de bienes y
servicios, el presupuesto federal, activos financieros, etc., te parecern un tanto confusos,
pero que una vez que se adentre en su estudio, no tendr ningn problema al identificar el
punto de referencia de cada uno de estos aspectos en el uso cotidiano y profesional.
Para evitar este tipo de situaciones, algunos economistas adoptan el mtodo de decirlo
todo, lo cual abruma a los estudiantes, ya que aprender tanta informacin les resulta tan
difcil como beber agua de una manguera contra incendios. Por otro lado, es posible optar
por un enfoque minimalista, como algunos economistas que escriben de manera abstracta
sobre una x tal y una y tal, unidades de mano de obra y unidades de capital, o bien se
inclinan por el discurso, hace que la economa se convierta en una lengua extranjera de
difcil entendimiento.
Por ello y con base en el nivel educativo en el que te encuentras, usted tiene por lo menos
18 aos de experiencia relacionada con elecciones, instituciones y sucesos econmicos.
Creciste en un hogar ------la institucin econmica central------; como consumidor estas
familiarizado con los puntos de venta de comida rpida, las salas de cine, los
distribuidores de automviles, y con los conceptos que manejan docenas de tiendas de
ropa en los centros comerciales. Tambin tienes experiencia en asuntos relacionados con el
gobierno, conoce los impuestos, las licencias de conducir, lo lmites de velocidad y la
educacin pblica, esto es lo que Alfred Marshall denomina las transacciones ordinarias
de la vida.

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Saba que.....?

Alfred Marshall naci el 26 de julio de 1842, en


Wandsworth, fue el economista britnico ms destacado de
su poca. Su mayor contribucin a la Economa fue su
sistematizacin de las teoras econmicas clsicas y el
desarrollo del concepto de utilidad marginal. Entre sus
obras destacan: Principios de Economa (1890) e Industria y
comercio (1919). Falleci el 13 de julio de 1924.

La economa y la microeconoma especficamente representan mucho ms que la visin


simplificada que transmiten los medios de comunicacin. Una parte de la microeconoma
estudia la determinacin de nuevas elecciones, y stas se hacen diariamente; elecciones
sobre comprar un celular o un reproductor de msica, tomar un curso de ingls o uno de
computacin para mejorar su preparacin acadmica, comer hamburguesas o una pizza en
el rea de comida rpida, etc.
Todas estas elecciones al ordenarse y sistematizarse determinan un modelo, el cual arroja
principios que pueden ser generales y que proporcionan una teora que pretende dar
solucin a un problema previamente planteado.
Existen modelos de preferencias de las personas en los cuales se utiliza el concepto de
utilidad.
El placer o satisfaccin que las personas derivan
del consumo de bienes y servicios.
La utilidad es subjetiva es decir la utilidad que se obtiene de consumir un bien depende de
sus gustos y preferencias hacia diferentes bienes y servicios. Algunos bienes te pueden
parecer extremadamente atractivos y otros no. Por ejemplo, supongamos que un amigo y
tu comen juntos. Al terminar, tu amigo te pregunta si le gust la comida. Tu no
contestaras me gust el doble que a ti, ni tampoco esta comida merece un 98 en el
ndice de satisfaccin del consumidor. La utilidad o satisfaccin que uno obtiene de
consumir algn producto no se puede comparar con la experiencia de otra persona, ni se
puede medir su utilidad objetivamente. Sin embargo, s podra decir me gust ms que la
ltima vez que estuve aqu, o tal vez, me gust ms que la del restaurante de ayer. Por
ello, ahora podemos concebir, por ejemplo, por qu alguien est dispuesto a pagar grandes
cantidades de dinero por comer huevos de hormigas, gusanos de maguey, sesos de
becerro o comprar discos de msica clsica.

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. Lo cierto es que las preferencias cambian con el tiempo. Por ejemplo, en algn momento,
el calzado de mayor uso entre los estudiantes universitarios fueron las botas de alpinistas
y las botas para trabajo pesado, con lo cual los tenis fueron desplazados, pero actualmente
el uso de stos se ha incrementado.
A pesar de estas circunstancias, se considera que los gustos son suficientemente estables
como para poder estudiar aspectos como la relacin entre el precio y la cantidad
demandada. Si los gustos no fueran razonablemente estables, no podramos afirmar el
supuesto en el anlisis de la demanda de Ceterisparibus1, y con ello no podramos dibujar
una curva de demanda.
Por fortuna, podemos hacer un trabajo relativamente bueno del estudio de las decisiones
econmicas sin medir la utilidad, de hecho, con un tipo de escala numrica cualquiera.
Para ello, slo tenemos que estar dispuestos a suponer que las personas tienen
preferencias bien definidas, de modo que son capaces de decir con claridad si prefieren la
situacin A que la B o viceversa. Es decir, las personas pueden ordenar las opciones a su
alcance, de las ms a las menos favorables, aun cuando no sean capaces de adjudicar
valores numricos a las opciones.
Propiedades bsicas de las preferencias
Aunque el concepto de utilidad es subjetivo y no existe forma de establecer un valor
numrico que nos indique el grado de satisfaccin que me genera el consumo de un bien o
servicio, podemos esperar que los consumidores expresen de manera razonable el grado
de preferencia que tiene entre una canasta de bienes y otra. Es decir, entre la canasta de
bienes representada por A y la canasta de bienes representada por B, el consumidor es
capaz de elegir con claridad una de ellas. No esperamos que la indecisin paralice a la
persona.
En este sentido podemos establecer las propiedades de las preferencias mediante los
siguientes elementos:
Suponemos que dadas dos cestas de consumo cualesquiera, (X1, X2) y (Y1, Y2), el
consumidor puede ordenarlas segn su atractivo. Es decir, que sabe que una de ellas es
estrictamente mejor que la otra o bien le son indiferentes.
Utilizaremos el smbolo para indicar que una cesta se prefiere de manera estricta a otra,
por lo que debemos interpretar como (X1, X2)
(Y1, Y2), lo cual significara que el
consumidor prefiere de manera estricta la canasta (X1, X2) a (Y1, Y2).

Trmino comnmente utilizado en Economa segn el cual se mantienen todos los factores constantes y slo se
permiten cambios en el factor que se est estudiando.

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Si al consumidor le resulta indiferente elegir una de las dos cestas de bienes, utilizaremos
el smbolo ~ y escribiremos (X1, X2) ~ (Y1, Y2), esto significa que cualquiera de las dos
cestas satisface de igual manera al consumidor.
Si la persona prefiere una de las dos cestas o es indiferente entre ellas, decimos que
prefiere dbilmentela (X1, X2) a la (Y1, Y2), y escribimos (X1, X2) (Y1, Y2).
Por esta razn, normalmente los economistas parten de una serie de supuestos sobre las
relaciones de preferencia. Algunos son tan importantes que podemos llamarlos axiomas
de la teora del consumidor, la cual establece que la eleccin ptima del consumidor se da
cuando elige la canasta de bienes que mayor utilidad o satisfaccin le genere. Por esta
razn decimos que las preferencias pueden clasificarse de acuerdo a los siguientes
supuestos:
1.

Preferencias completas:
Dada cualquier cesta de bienes X y cualquier cesta de bienes Y, suponemos que (X1,
X2) (Y1, Y2) o (Y1, Y2) (X1, X2), o las dos cosas, en cuyo caso es indiferente entre la
dos cestas.
Este supuesto establece que, ante dos opciones cualesquiera,
una persona es capaz de declarar cul de ella prefiere.

2.

Transitividad de las preferencias:


Si (X1, X2) (Y1, Y2) y (Y1, Y2) (Z1, Z2), podemos suponer que (X1, X2) (Z1, Z2).
La propiedad que dice que si se prefiere a X sobre Y, y
Y sobre Z entonces siempre X se prefiere a Z.

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Un ejemplo de este supuesto lo podemos establecer a la hora de la comida. Al


momento de ordenar, si usted prefiere carne a pasta, pero pasta a verduras, por el
supuesto de transitividad, usted siempre elegir carne a verduras. Por lo tanto, no
importa cmo se encuentre el men, usted ya defini su comida. Primero carne, si no
hay carne elegir pasta y finalmente si no hay ninguno de estos dos, por ltimo
verduras. Pero nunca existiendo verduras y carne en el men, elegir la opcin de
verduras.
Otro ejemplo del supuesto de la transitividad se presenta cuando el consumidor
prefiere una computadora porttil a un celular, pero prefiere un celular a un Ipod. Si
el da de su cumpleaos le ofrecen entre un Ipod y una computadora, el consumidor
nunca elegira un Ipod, el consumidor tiene bien claro qu canasta de bienes le
conviene ms.
3.

Reflexivas:
Suponemos que cualquier cesta es al menos tan buena
como ella misma: (X1, X2) (X1, X2)
Ejemplo de este supuesto es: si un consumidor adquiri un par de zapatos por su
marca, comodidad, color y diseo, y en el transcurso de sus compras ve en otra tienda
los mismos zapatos, no pensar que stos son mejores que los que adquiri.

4.

Las personas prefieren ms a menos:


El cuarto supuesto sobre las preferencias es que los consumidores
prefieren ms cantidad de un bien que menos.
Las preferencias del consumidor estn implcitas en la definicin de un bien
econmico como un objeto que produce beneficios positivos a las personas. Es decir,
mayor cantidad de un bien es mejor.

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Las curvas de indiferencia


Como vemos, toda la teora de la eleccin del consumidor puede formularse en funcin de
las preferencias que satisfagan los cuatro axiomas descritos anteriormente, adems de
otros supuestos ms tcnicos. No obstante, resultar til describirlas grficamente
mediante curvas de indiferencia, que son:
Representaciones grficas de todas las combinaciones de dos
bienes que proporcionan la misma utilidad a un consumidor.
Por ejemplo, la siguiente figura registra la cantidad de caf consumido por una persona en
una semana en el eje horizontal y la cantidad de pan que consume en esa misma semana
en el eje vertical. La figura U1 incluye todas las combinaciones de pan y caf que hacen que
este consumidor se sienta igualmente feliz. De esta manera, la curva muestra que el
consumidor estara igual de contento con doce panes y cuatro cafs por semana (punto A)
que con ocho panes y seis cafs (punto B) o con seis panes y ocho cafs (punto C). Todos
los puntos U1 proporcionan el mismo grado de utilidad, por tanto la persona no tiene un
motivo particular para preferir un punto cualquiera de U1 a otro cualquiera.

Panes por semana

12

8
E

6
D
U1

10

12

Cafs por semana

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El punto F, que se encuentra al nordeste de U1 (ocho panes y diez cafs), es preferible al


punto A porque proporciona mayor cantidad de los dos bienes. As mismo, considerando
el supuesto de la transitividad, garantizamos que el punto F tambin es preferible a las
combinaciones B, C y D y todas las dems combinaciones en U1.
Por otro lado, las combinaciones de panes y refrescos que se encuentren bajo la curva U 1,
son menos deseables porque ofrecen menos satisfaccin. El punto E ofrece menos cantidad
de los dos bienes que el punto A. El hecho de que la curva de indiferencia U1 tenga una
pendiente negativa indica que si una persona se ve obligada a renunciar a algunos panes,
entonces deber recibir ms cafs para permanecer en la misma situacin del bienestar,
cosa que no ocurre, disminuyen panes y tambin disminuyen cafs. Por ello, si
consideramos el supuesto de transitividad, garantizamos que el punto E es menos
preferible a las combinaciones B, C y D de la curva U1.
Utilidad Marginal
Hasta el momento, en nuestras descripciones de utilidad hemos utilizado palabras como
maravilloso, bueno y regular; sin embargo, un anlisis no llega demasiado lejos con un
lenguaje as de subjetivo. Si queremos predecir el comportamiento de los cambios que
surgen en el entorno econmico, debemos desarrollar una forma consistente de analizar la
utilidad.
Por ejemplo: en un da muy caluroso, luego de trotar unos cuatro kilmetros, se dispone a
tomar agua. El primer vaso le sabe muy bien y realmente sacia su sed; el siguiente ya no es
tan maravilloso, pero le sabe bien; el tercero es simplemente regular; y el cuarto vaso no
puede tomarlo todo y lo deja a la mitad. Este ejemplo nos refleja un principio bsico del
anlisis de la utilidad:
La ley de la utilidad marginal decreciente: Esta ley establece que cuanto ms se
consuma de un bien por un periodo, permaneciendo todo lo dems constante, menor
ser el incremento en la utilidad total del consumo adicional.
Por ello, en el ejemplo del agua, el margen de utilidad que se obtiene de cada vaso
adicional disminuye conforme su consumo aumenta. Usted disfruta mucho el primer vaso,
pero cada vaso adicional le proporciona una utilidad marginal cada vez menor. Si alguien
lo obligara a beber un quinto vaso, tal vez ya no lo disfrutara, entonces la utilidad
marginal que obtiene de ese quinto vaso probablemente sera negativa. La utilidad
marginal decreciente es una caracterstica de todo consumo. Sin embargo, necesitamos
conocer dos conceptos fundamentales para entender esta ley:
a)

Utilidad total: La satisfaccin total que un consumidor obtiene de adquirir bienes y


servicios. Se puede referir ya sea a la utilidad total de consumir un bien especfico o a
la utilidad total de todo el consumo.

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b)

La utilidad marginal: El cambio que ocurre en la utilidad total propiciada por el


cambio en una unidad en el consumo de un bien.

La utilidad marginal no siempre disminuye justo en el momento o con gran rapidez, pero
finalmente se reduce con el tiempo. Por ejemplo, es probable que se consuman muchas
papas fritas antes de que la utilidad marginal de papas adicionales empiece a declinar. Los
restaurantes buffet dependen de la ley de la utilidad marginal decreciente cuando
promueven su oferta de coma todo lo que pueda, eso s, sin bolsas o envases, puesto que el
trato es comer todo lo que se pueda en ese momento.
Aunque en realidad no existe una manera objetiva de medir la utilidad, si se le obliga,
quizs podra ser ms especfico en cuanto al grado en que disfrut cada vaso de agua. Si
retomamos el ejemplo del agua, dira que el segundo vaso era la mitad de bueno que el
primero, el tercer vaso la mitad de bueno que el segundo y el cuarto vaso la mitad de
bueno que el tercero. Dej de lado el quinto vaso, pues ya no esperaba ninguna utilidad
positiva.
Para entender ms claramente el aspecto de la satisfaccin, asignemos nmeros arbitrarios
al monto de la utilidad que se obtiene de cada cantidad consumida, de modo que estos
nmeros nos reflejen el nivel de satisfaccin. En s, los nmeros slo van a indicar lo que
valen en utilidad al relacionarse entre ellos. Por ejemplo: suponga que el primer vaso con
agua le proporciona 80 unidades de utilidad, el segundo vaso 40 unidades, el tercero 20 y
el cuarto 10 unidades de utilidad. Si usted se viera obligado a beber un quinto vaso, en
lugar de satisfaccin ste podra causarle malestar, es decir, una utilidad negativa.
Digamos que, en este caso, usted le otorga una utilidad de ---6 unidades de utilidad.
Entonces:
Utilizar valore numricos para la utilidad nos permite ser ms
especficos sobre la utilidad que se obtiene del consumo.

Al proporcionar una medida numrica a la utilidad, podemos comparar la utilidad total


que un consumidor especfico obtiene de diferentes bienes, as como la utilidad marginal
que el mismo consumidor recibe de un consumo adicional. Esto nos ayuda al evaluar las
preferencias del consumidor, pues permite medir las unidades adicionales de un bien o
servicio, o incluso unidades adicionales de canastas de bienes. Sin embargo, es muy
importante tener claro que no es posible comparar unidades de utilidad entre
consumidores, pues cada consumidor tiene una escala de utilidades exclusiva.
Observe la siguiente tabla que muestra las utilidades que genera el consumo de agua
despus de que se corren dos kilmetros. La primera columna muestra las cantidades de

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agua que se consumen; la segunda, la utilidad total obtenida de ese consumo, y la tercera,
la utilidad marginal de cada vaso adicional que se consume.
Vasos con agua
consumidos
0
1
2
3
4
5

Utilidad total

Utilidad marginal

0
80
120
140
150
144

------80
40
20
10
-6

Para obtener la utilidad marginal, debemos recordar que la definicin es El cambio que
ocurre en la utilidad total propiciada por el cambio en una unidad en el consumo de un
bien. Expresado de manera algebraica, tenemos que:

UMg

UT
QA

Donde:
UMg = Utilidad marginal de un bien (en este caso el agua)
UT = El cambio o variacin de la utilidad total
QA = El cambio o variacin de la cantidad consumida del bien que se trate (en este
caso el agua)
En este sentido, si aplicamos la frmula para obtener los datos de la tabla anterior,
tenemos que el cambio o variacin de la utilidad total (UT) es de 0 a 80 cuando se
consume una unidad de agua, es decir, una variacin en las cantidades consumidas de
agua (QA ) de 0 a 1, por esto, si aplicamos la frmula, tenemos:
UMg

UT
QA

80
1

80

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Mientras que para el segundo vaso de agua tenemos que la UT se increment de 80 a 120,
por lo tanto UT es igual a 40 unidades de utilidad, y la cantidad de consumo se
increment de 1 a 2, por lo tanto QA es de 1. Si aplicamos la frmula tenemos:
UT
QA

UMg

40
1

40

Para obtener la utilidad marginal del consumo de los siguientes vasos de agua, siga el
mismo procedimiento hasta ahora desarrollado.
Ahora analicemos las siguientes grficas de la utilidad total y la utilidad marginal:

UTILIDAD TOTAL
Unidades de utilidad

140

120

80

Cantidades (Vasos de Agua)

La grfica anterior muestra que conforme se van consumiendo ms vasos de agua, el


aumento de la utilidad total es creciente. Sin embargo, como este crecimiento no es
ilimitado, pues al consumidor no le genera una utilidad ingerir el quinto vaso de agua,
disminuye la utilidad total. As, el rea sombreada de la figura describe la utilidad
marginal por vaso adicional: sta disminuye conforme se consume ms del bien, hasta
llegar a un punto de saturacin.

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Condiciones para maximizar la utilidad


Los economistas suponen que el objetivo de todo consumo es maximizar la utilidad total,
sin embargo, en un mundo con escasez, los artculos no son gratis. Analicemos el siguiente
ejemplo: un consumidor con un ingreso de $80 semanales por un trabajo de medio tiempo
distribuye su ingreso entre dos productos: zapatos y pantalones. El precio de un pantaln
es de $16, mientras que el de los zapatos es de $8. En estas condiciones, la utilidad de los
diferentes bienes en relacin con las preferencias determina la distribucin del ingreso.
Para iniciar el proceso de asignacin, supongamos que la persona al principio gasta todo
su ingreso de $80 en pantalones, otorgando un nivel de utilidad como se muestra en la
siguiente tabla:

Pantalones

Zapatos

Consumo
de
pantalone
s

Utilidad
total

Utilidad
marginal

Utilidad
marginal
entre el
precio $16

Consumo
de
zapatos

Utilidad
total

Utilidad
marginal

Utilidad
marginal
entre el
precio $8

0
1
2
3
4
5
6

0
112
176
224
260
284
300

____
112
64
48
36
24
16

____
7
4
3
2
1
1

0
1
2
3
4
5
6

0
80
136
176
200
216
228

____
80
56
40
24
16
12

____
10
7
5
3
2
1

Sin embargo, el consumidor se da cuenta de que si compra un pantaln menos, deja


suficiente dinero para dos pares de zapatos. Esto le conviene al consumidor? La respuesta
es afirmativa. El consumidor cede 24 unidades de utilidad, la que corresponde al quinto
pantaln para obtener 136 unidades de utilidad de los primeros dos pares de zapatos. Por
lo tanto, la utilidad total se incrementa de 284 a 396 (del consumo de 4 pantalones y 2
pares de zapatos). Pero en dnde se encuentra el equilibrio del consumidor? Cul es la
eleccin ptima que permite maximizar la utilidad de los artculos consumidos? Debemos
recordar que el consumidor es racional, por lo tanto, no gastar su ingreso si no maximiza
la utilidad de los bienes consumidos, es decir:

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La eleccin ptima del consumidor se alcanza cuando:


El presupuesto del consumidor se gasta completamente
y el ltimo peso gastado en cada bien
proporciona la misma utilidad.
En el ejemplo anterior, el equilibrio del consumidor se alcanza cuando la utilidad marginal
de los pantalones dividida entre su precio es igual a la utilidad marginal de los zapatos
entre su precio. Esto quiere decir que el consumidor recibe la misma utilidad por el ltimo
peso gastado en cada artculo. Esta igualdad se puede expresar como:

UM X
PX

UM Y
PY

Donde:
UMX
UMY
PX
PY

=
=
=
=

Utilidad marginal del bien X (en nuestro ejemplo, pantalones)


Utilidad marginal del bien Y (en nuestro ejemplo, zapatos)
Precio del bien X
Precio del bien Y

Si aplicamos los datos del ejemplo anterior, tenemos que:

48
16

24
6

Por lo tanto, el consumidor maximiza su utilidad cuando consume 3 pantalones y 4 pares


de zapatos. Es decir, donde la utilidad marginal de ambos bienes dividida entre sus
precios es igual a 3, lo que significa que por cada peso gastado en los zapatos y pantalones,
stos ofrecen 3 unidades marginales de utilidad.
De esta manera, los consumidores maximizan su utilidad al igualar la utilidad marginal
por unidad monetaria de gastos en todos los artculos. Es decir, maximizan su utilidad
cuando se llega al equilibrio. Esta situacin tambin es conocida como eleccin ptima del
consumidor.

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Conclusin
A lo largo de estas notas, el anlisis sobre el concepto de utilidad y su influencia en la
eleccin de los bienes y servicios por parte de un consumidor demostr que sta
constituye un concepto subjetivo, es decir, la utilidad o satisfaccin que una persona
obtiene por consumir algn producto, no se puede comparar con la experiencia de otra,
simplemente es el resultado de los gustos y preferencias por diferentes productos.
Sin embargo, los economistas consideran que la relativa estabilidad de los gustos permite
estudiar la relacin entre el precio y la cantidad demandada. Para ellos, slo es importante
suponer que los consumidores tienen preferencias bien definidas y pueden elegir con
claridad entre una canasta de bienes y otra. En este sentido, el estudio de las preferencias
nos permite adentrarnos y desarrollar la teora de la eleccin del consumidor, aplicar
herramientas tcnicas as como las curvas de indiferencias, el concepto de preferencias,
etc., y todos aquellos elementos que nos permiten establecer que la eleccin de bienes y
servicios se encuentra limitada por circunstancias econmicas.
El concepto de la utilidad marginal nos permite analizar la teora de la eleccin del
consumidor desde el punto de vista del enfoque cardinal. Este enfoque asigna valores
arbitrarios al monto que se obtiene de cada cantidad consumida, de modo que los valores
nos reflejen el nivel de satisfaccin, y mide las unidades adicionales del consumo de bienes
y servicios.
Adems, supone que las personas compran la combinacin de bienes y servicios
asequibles que maximizan su utilidad total. Por ello la eleccin ptima del consumidor (o
el equilibrio de consumidor, como suelen llamarlo algunos autores) se alcanza cuando el
presupuesto del consumidor es gastado completamente y el ltimo peso gastado en cada
bien proporciona la misma utilidad marginal.

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