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LA CRISIS DEL RGIMEN REPUBLICANO

La proletarizacin de los pequeos propietarios


El expansionismo romano haba generado la necesidad de arbitrar un sistema que permitiese controlar la explotacin de
los recursos de las nuevas provincias y ampliar la base ciudadana del ejrcito para garantizar la defensa del nuevo
territorio conquistado. Fueron aos de tensiones polticas, econmicas, sociales y militares en los que el proceso
poltico gir en torno a la lucha por el control personalista del poder y la ruptura del consenso social. Adems, ira
germinando un importante malestar entre los esclavos, los campesinos y los aliados itlicos.
Precisamente fue en la milicia donde los problemas se hicieron ms evidentes. El Ejrcito romano estaba integrado por
ciudadanos romanos propietarios de tierras. El progresivo alejamiento de los frentes y la necesidad de mantener tropas
ininterrumpidamente provocaron serias dificultades para el reclutamiento de legionarios. En vez de solucionar el
problema abriendo las filas del ejrcito a los proletarii, esto es, a los no propietarios, el Gobierno opt por medidas
indirectas como la reduccin de la capacidad financiera para ser reclutado. Sin embargo esto no fue suficiente ni
permiti solucionar las dificultades de quienes se vean obligados a abandonar sus tierras para incorporarse al ejrcito,
que terminaron vendiendo las propiedades que no podan atender y perdiendo con ello su nico medio de vida cuando
no estaban sirviendo en la milicia. Esta realidad agrav sobremanera la situacin econmica de los pequeos
campesinos y comerciantes que, faltos de propiedades, pasaron a integrarse en el grupo de los proletarii.
En poco ms de dos siglos, Roma haba logrado unas ganancias territoriales para las que sus estructuras polticas,
econmicas y sociales no estaban adaptadas. La continua actividad imperialista llevada a cabo por la Repblica provoc
una acentuada desigualdad social a mediados del siglo II a. C. En este sentido, la explotacin de las nuevas provincias
propici la rpida acumulacin de riquezas. Se haba producido de esta manera una fractura social de importancia que
situaba en un lado a los grande propietarios de latifundios, que explotaban sus propiedades fundamentalmente con mano
de obra esclava y por otro lado, un numeroso grupo de antiguos propietarios de pequeas propiedades que emigraban a
la ciudad sin otro recurso que la posibilidad de emplearse como mano de obra ocasional.
Durante los siglos III y II a. C., se produjo un gran aumento de la plebe al ser cada vez ms comn la existencia de
pequeos propietarios arruinados por las continuas y prolongadas guerras que obligaban a movilizaciones masivas del
campesinado itlico.

LOS INTENTOS REFORMISTAS DE LOS HERMANOS GRACO


El conjunto de problemas econmicos, polticos y sociales despert la primera crisis revolucionaria de la Repblica
romana en el 133. La principal reivindicacin de la plebe consista en el reparto de tierras del ager publicus. Tiberio
Sempronio Graco, elegido tribuno de la plebe para ejercer su cargo en el 133, proyect una reforma agraria que
buscaba reconstruir el estrato de los pequeos agricultores para contar de nuevo con una abundante reserva de futuros
legionarios.
Las tierras recuperadas por el Estado seran divididas en pequeas parcelas y concedidas a los ciudadanos romanos
desposedos bajo la condicin de no poder venderlas, para evitar la creacin de grandes propiedades. Sin embargo, la
reforma de Tiberio se encontr con la oposicin de la oligarqua senatorial, usufructuaria de gran parte de la tierra.
Avanzado el ao 133, el asesinato del tribuno a manos de un colectivo de senadores impidi la aplicacin de esta
reforma agraria, proyecto que, diez aos ms tarde, en el 123, fue retomado por su hermano, y tambin tribuno de la
plebe, Cayo Graco.
Adems de la ansiada reforma agraria, su ambicioso proyecto comprenda una serie de medidas destinadas a reparar la
situacin del proletariado urbano, de los caballeros y de los sectores sociales dedicados al comercio y la actividad
empresarial. Pronto impuso medidas de control de los precios para evitar que la distribucin de alimentos permitiese el
enriquecimiento de los grandes terratenientes. Reform el sistema de votacin para dar un mayor peso al proletariado y
modific el sistema de recaudacin de impuestos en las provincias. Sin embargo, su intencin de ampliar la ciudadana
romana a la poblacin itlica no cont con los deseados apoyos de la plebe a consecuencia de la actuacin demaggica
de los enemigos del tribuno. Tras violentos episodios en los que se produjeron ms de tres mil muertes en Roma, Cayo,
abandonado por la mayora de sus partidarios, opt por el suicidio.
Los intentos reformistas no trajeron consigo ningn cambio significativo, si bien disolvieron la cohesin en la que la
oligarqua senatorial haba fundamentado tradicionalmente su poder: por una parte, los optimates, defensores a ultranza
de la preeminencia senatorial; por otra parte, los populares, polticos individualistas que, deseosos de alcanzar un poder
personal, se enfrentaron al colectivo senatorial y captaron la atencin de la mayora del pueblo con promesas de
reformas para lograr sus fines.

CAYO MARIO Y LA REAPARICIN DEL MOVIMIENTO POPULAR


A finales del siglo II a. C., la incapacidad de los mandos militares existentes fuera de la pennsula itlica y el elevado
grado de corrupcin de los gobernadores provinciales permitieron que el sector ms moderado de los optimates se
percatase de que era necesario incorporar en el poder a algunos destacados populares. Tal fue el caso de Cayo Mario,
hombre de carcter inflexible formado militarmente como cliente de los Cecilios Metelos, que remontndose en algunos
aspectos a la obra de los Gracos llev a la prctica en el 107 una profunda reforma en la composicin del Ejrcito. Si
hasta entonces el servicio militar estaba ligado a la calificacin del ciudadano por su posicin econmica y, por tanto,
exclua a los proletarii, Mario logr enrolar al proletariado en el Ejrcito al ver en el servicio militar una posibilidad de
mejorar su situacin.
Desde entonces, desaparecieron de las filas del Ejrcito los ciudadanos romanos ms adinerados al ser reemplazados
por soldados procedentes del proletariado urbano, a los que se les dot de equipo militar, de una paga con la que
ganarse la vida y de tierras tras su licenciamiento. En otras palabras, el ejrcito romano pas de ser una milicia de
ciudadanos a un ejrcito profesional. Con tales condiciones, los ejrcitos pasaran a ser leales a quien les pagase y no
al Estado. El ejrcito tardorrepublicano no slo consolidara el dominio romano en el Mediterrneo, sino que tambin
contribuy decisivamente a convertir a un general victorioso en un rbitro del Estado. Quedaba con ello plantada la
semilla del mal que traera consigo la demolicin definitiva del sistema poltico republicano: la libre disposicin del
botn permiti a los generales ganar la voluntad de sus soldados con generosas distribuciones. Como consecuencia,
fueron crendose fuertes vnculos clientelares entre general y soldados que trascendan el mbito de la disciplina militar,
incluso despus del licenciamiento. Eran ya los generales y sus ejrcitos quines tenan el poder real y el camino de la
ambicin por el poder personal e indiscutido de personajes ambiciosos quedaba abierto para siempre. El final del
equilibrio de poderes del sistema republicano tena desde este momento sus das contados.
A las rdenes de un ejrcito proletario y profesional que esperaba recompensas por los servicios prestados al Estado,
Mario concluy la guerra en frica contra Yugurta (entre el 112 y el 106). Tras este episodio, entre el 102 y el 101,
Mario y Quinto Lutacio Catulo, entonces cnsules, liquidaron a las hordas de cimbrios y teutones que, tras cruzar el
Rin, actuaban violentamente en el norte de la pennsula itlica. No obstante, el honor de la victoria fue nicamente
otorgado a Mario, lo que provoc que Catulo se convirtiese desde entonces en su enemigo.
La popularidad y la fuerza poltica y militar lograda durante los ltimos aos, as como el apoyo popular, el de su
clientela y probablemente el de los caballeros, hicieron posible que Mario, quien ya haba ejercido el consulado en el
107, alcanzase el consulado para el ao 104 e ininterrumpidamente los de los aos siguientes hasta el ao 100.
La necesidad de atender a sus soldados con repartos de tierras le llev a colaborar con Lucio Apuleyo Saturnino, un
poltico popular que aprovech el poder de Mario para llevar a cabo un amplio programa de reformas. Los conflictos
alcanzaron su punto culminante en las elecciones consulares del ao 100, que se desarrollaron en un ambiente de guerra
civil. Obligado por el Senado a poner fin a los disturbios, Mario no tuvo ms remedio que volverse contra sus propios
aliados. Saturnino y muchos de sus seguidores fueron linchados, mientras Mario, odiado por partidarios y oponentes,
tuvo que abandonar la escena poltica.

LUCIO CORNELIO SILA


La victoria senatorial del ao 100 no trajo consigo la definitiva paz interna en Roma. Los optimates volvieron a
protagonizar sus tradicionales luchas de facciones al mismo tiempo que la exigencia de los itlicos a ser reconocidos
como ciudadanos romanos pona en entredicho la estabilidad del Estado. La negativa del Senado a conceder la
ciudadana romana a la poblacin itlica desencaden la Guerra Social, entre el 91 y el 89. El conflicto no concluy
hasta que Roma concedi el estatuto de la ciudadana al colectivo itlico de acuerdo con la lex Plautia Papiria. Este
conflicto permiti la unificacin jurdica de toda la poblacin libre de la pennsula itlica situada al sur del Po.
La Guerra de los Aliados haba dejado en un segundo plano la poltica exterior. Algunos enemigos exteriores vieron el
momento de atacar. Tal fue el caso de Mitrdates del Ponto, en Anatolia, quien buscaba levantar toda Asia Menor contra
Roma.
Con esta tesitura, en el ao 88 Sulpicio Rufo, en calidad de tribuno de la plebe, present una serie de proposiciones de
ley que buscaban reformas polticas y sociales. Pero la oposicin del sector ms conservador del Senado, dirigida por el
entonces cnsul Lucio Cornelio Sila, que se haba encumbrado polticamente con la Guerra de los Aliados, oblig al
tribuno de la plebe a emplear medidas revolucionarias como la movilizacin de las masas y las alianzas con hombres y
colectivos de tendencia popular. Con estos mtodos, Sulpicio lograba de la asamblea popular un decreto por el que el
mando de la campaa contra Mitrdates del Ponto se transfera de Sila a Mario.
La respuesta de Sila marchando con sus ejrcitos sobre Roma y ocupando la ciudad en el 88 fij las bases de un
acontecimiento sin precedentes en la historia poltica republicana; era el principio de los nuevos mtodos de control del
poder poltico que seguiran los dinastas tardorrepublicanos. En los enfrentamientos civiles Rufo acab muriendo y
Mario logr huir a frica al amparo de sus veteranos. Paralelamente, Sila determin el destierro de los marianistas y
anul la legislacin de Rufo antes de marchar con sus tropas a Asia para combatir a Mitrdates.
En las elecciones al consulado para el ao 87 resultaron elegidos dos rivales polticos: Cornelio Cinna, seguidor de la
lnea abierta por Rufo, y Cneo Octavio, prosenatorial. No obstante, el Senado acab por deponer de su cargo a Cinna,
quien finalmente opt por entrar a la fuerza en Roma a la par que Mario desembarcaba en Etruria ganando adeptos para
su causa. Tras acabar con un grupo de senadores prosilanos, Cinna y Mario se propusieron como cnsules para el ao
86, declarando a Sila enemigo pblico. Sin embargo, sus aspiraciones pronto quedaron en entredicho por la repentina
muerte de Mario.
Vencido Mitrdates, Sila regres a Roma en el 83, lo que dio inicio a una cruenta guerra civil que se prolong durante
dos aos y que, finalmente, dio el poder definitivo al general. La lex Valeria del 82 le declar dictator, lo que le
otorgaba plenos poderes jurisdiccionales para reorganizar el Estado. Asimismo, l mismo se nombr dictador perpetuo,
si bien, y tras emprender un intenso programa de reformas, abdic en el 79 y se retir a Campania, donde muri al ao
siguiente.
Sila (138-78 a. C.) fue el mximo exponente de la causa optimate, y se proclam dictador perpetuo en el ao 82 a. C.
tras vencer a Cayo Mario y a sus sucesores. Despus de tres aos de privacin de las libertades renunci retirndose de
la vida pblica.
Como dictador, Sila emprendi la remodelacin del Estado apoyndose en la concentracin del poder y en la
restauracin del viejo orden tradicional. Por primera vez en la historia de Roma, hizo intervenir al Ejrcito en los
conflictos polticos. Procedi a la eliminacin de sus adversarios por medio de las proscriptiones, es decir, unas listas
donde figuraban los enemigos pblicos y que afectaron a cuarenta senadores, mil seiscientos caballeros y unos cuatro
mil ciudadanos que haban secundado a los populares durante su ausencia (entre ellos el propio Julio Csar). Asimismo,
emprendi una intensa actividad colonizadora que ofreci tierras de labor a ms de cien mil veteranos de su ejrcito,
liberando a la par a diez mil esclavos. Para administrar justicia nombr comisiones especiales con apoyo militar.
Castig a varias ciudades a su voluntad negndoles la ciudadana e imponindoles tributos. Trat de garantizar la
supremaca del Senado contra las presiones populares y contra posibles ataques de generales ansiosos de poder
mediante la reforma de dicha institucin, el debilitamiento del tribunado de la plebe, la desmilitarizacin de la pennsula
itlica, la fijacin estricta del orden y la coordinacin de las magistraturas, o las restricciones al mbito de jurisdiccin
de los gobernadores provinciales.
No obstante, las reformas silanas, fundamentadas en la eliminacin de sus adversarios y en la reduccin del poder del
tribunado de la plebe, no lograron erradicar los personalismos y las ambiciones individuales de poder. La generacin
posterior vera confirmarse todos los peligros que amenazaban la continuidad del periodo republicano.