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WO L F G A N G S T U P P Y Y RO B K E S S E L E R

F RU TO S
IRRESISTIBLES, INCOMESTIBLES,
INCREBLES
F RU TO S
F RU TO S
IRRESISTIBLES, INCOMESTIBLES, INCREBLES

Wolfgang Stuppy y Rob Kesseler

Editado por Alexandra Papadakis


Para Emma, con amor
Wolfgang Stuppy, Kew y Wakehurst Place, marzo de 2008

Dedico este libro a todos mis ahijados: Michael Berlinger, Alfred Chubb, Alice Chubb, Katie Nabbs, Dimitri
Roulleau-Gallais, Elenaki Manessi, Laura Stevenson
Rob Kesseler, Londres, marzo de 2008

pgina 1: Calamus aruensis (Arecaceae); palma ratn;


originaria de Nueva Guinea, las Islas Salomn, Islas Aru y la
punta del Cabo York (Australia); frutos inmaduros; dimetro
del fruto 2,6 mm. nicos dentro de la familia de las palmas
(Arecaceae), los frutos del ratn (subfamilia Calamoideae)
estn cubiertos de escamas reflexas solapadas. Las escamas,
cuya funcin exacta se desconoce, estn ordenadas en filas
verticales que generan un patrn semejante a la piel de un
reptil. Una de las especies de ratn, Salacca zalacca, de
Malasia, fue bautizada palma serpiente debido al patrn
superficial de sus frutos comestibles.

pgina 2: Ficus villosa (Moraceae); higo velludo; nativo del


Asia tropical; seccin longitudinal del fruto (sicono);
dimetro del fruto 1,2 cm. Los cerca de 750 miembros del
Publicado originariamente en ingls en 2008 gnero Ficus (higos) producen sus diminutas flores dentro
con el ttulo Fruit Edible, Inedible, Incredible de una inflorescencia peculiar llamada sicono, la cual, tras
por Papadakis Publisher, Kimber Studio, Winterbourne, Berkshire, GB y RG20 8AN la polinizacin, madura para formar un fruto que
en colaboracin con el Real Jardn Botnico de Kew comnmente denominamos higo. Morfolgicamente un
sicono puede compararse con el captulo del girasol con el
Edicin original: Sheila de Valle y Sarah Roberts margen curvado para formar una urna, dejando solo un
www.papadakis.net pequeo orificio (ostiolo) en la parte superior. La entrada
de la cavidad del higo est cerrada por numerosas brcteas
de la edicin en ingls: Wolfgang Stuppy, Rob Kesseler y Papadakis Publisher, 2008 muy juntas, las cuales en el momento de la polinizacin
de esta edicin: CLH / Turner, 2013 dejan libre un estrecho pasaje a travs del cual los
polinizadores de los higos las diminutas avispas de los
higos de la familia Agaonidae pueden entrar en la cavidad
ISBN: 978-84-15832-67-6 forrada de flores. En Ficus villosa y otras especies, la cavidad
DL: M-20630-2013 del sicono se llena con un fluido muscilaginoso justo antes
de la polinizacin.
Diseo: Alexandra Papadakis
Maquetacin: Ins Atienza pgina 3: Ficus villosa (Moraceae); higo velludo; originario
del Asia tropical; conjunto de frutos (siconos).
Traduccin: Ricardina Riina
pgina 5: Valerianella coronata (Valerianaceae)
(literalmente, cannigo coronado); originaria del
Reservados todos los derechos. Mediterrneo y del Asia sudoccidental y central; fruto
Esta publicacin o cualquier parte de ella no puede reproducirse o transmitirse en forma alguna o (pseudosmara); dimetro 5,2 mm. El ovario nfero est
por cualquier medio electrnico, mecnico, incluyendo fotocopia, grabado o cualquier otro sistema formado por tres carpelos unidos, pero solo uno de ellos
de almacenamiento de informacin, sin el permiso de la editorial. porta una semilla, razn por la cual la mitad de la parte
inferior del fruto (el par de lculos estriles) es ms estrecha
que la otra. El cliz est ensanchado en forma de
paracadas, y las puntas de los seis spalos fusionados, que
terminan en espinas ganchudas, ayudan a su dispersin a
travs del viento y de los animales.
CONTE NIDO

9 Presentacin
10 Prlogo
13 Lo exquisito. La imagen artesanal en un entorno digital
15 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles
19 Qu es un fruto?
21 Qu es un fruto y qu es un vegetal?
22 Angiospermas, gimnospermas y las que copulan en secreto
38 Sin flor no hay fruto?
42 Y si no hay carpelo, no hay fruto?
50 Qu hay en un fruto?
59 Frutos simples
99 Frutos multiples. Varios frutculos de una sola flor?
103 Frutos esquizocrpicos o cmo emular la experiencia mltiple
113 Frutos antocarpos: la piedra angular de los carplogos
116 Frutos compuestos, un fruto siempre de varias flores?
134 Alborotadores carpolgicos
138 Entonces, qu es un fruto?
143 Dispersin: todas las maneras de moverse
163 Dispersin animal
180 Combinacin de estrategias
184 Dispersin dirigida
187 Frutos carnosos
251 The Millennium Seed Bank Project
257 Apndices
265 English texts
PRESENTACIN

En el anterior libro, Semillas. La vida en cpsulas de tiempo, encabezaba mi presentacin con


una cita de Thomas Carlyle. En ella, el autor escocs afirmaba que si se siembra una semilla
con fe y se cuida con perseverancia, solo ser cuestin de recoger sus frutos. Pues bien, es
un placer para m presentarles esos Frutos.
Polen y Semillas los otros dos libros que junto al presente completan una triloga terica
y visual de la reproduccin y vida de las plantas tenan la misin de sacar a la luz lo que
a nuestros ojos suele pasar desapercibido; Frutos persigue un objetivo complementario pero
diferente: hacer que veamos con nuevos ojos lo que vemos todos los das y por todas partes.
La minuciosa labor de los autores Rob Kesseler y Wolfgang Stuppy consigue que nos
detengamos a contemplar las piezas de fruta como si fuesen en realidad piezas de arte. Pero
en este caso se trata de un arte tan prximo y, puede que por ello, tan desconocido que
resulta difcil creer que lo tengamos, literalmente, al alcance de la mano.Y seguramente sea
esta proximidad la que nos impide tomar profunda conciencia de la importancia y
significado que para nosotros humanos y para el resto de la naturaleza supone el consumo
de frutos. Disfrutar de sus sabores, aromas y colores no debera impedir que conocisemos
cmo y por qu podemos acceder con tanta facilidad a ellos y cul es el impacto real que
su consumo provoca en nuestro entorno.
Por ello, con esta tercera obra, desde CLH pretendemos contribuir a la apuesta por la
construccin de algo que en muy poco tiempo parece haber sido olvidado: una conciencia
ecolgica. Creemos que de esta manera, podremos lograr que toda decisin, ya provenga de
un individuo o de una empresa, est precedida por una reflexin acerca de las consecuencias
que conlleva y la inevitable huella que cualquier accin implica en la naturaleza.
Desde CLH llevamos muchos aos actuando de este modo y confiamos, no solo en
continuar por esta senda, con la idea de que no todo est logrado y que debemos
profundizar en nuestro compromiso, sino en demostrar que el trabajo diario siempre acaba,
como deca Carlyle, dando sus frutos.

Jos Luis Lpez de Silanes


Presidente Ejecutivo de CLH
INTRODUCCIN
GONZALO NIETO FELINER
D I R E C T O R D E L R E A L J A R D N B O T N I C O D E M A D R I D, C S I C

ste libro cierra una especie de triloga, dedicada a los rganos relacionados

E con la reproduccin sexual que las plantas dispersan, que son poco
conocidos, y que poseen una diversidad de formas tan asombrosa como
atractiva. Estas formas, vistas a travs de un microscopio electrnico de
barrido, captadas por la cmara de Rob Kesseler y coloreadas ligeramente
para realzar sus texturas y estructuras, nos acercan a una realidad tangible, que da autntico
sentido a eso que a veces, y de forma un tanto genrica, llamamos biodiversidad. El primero
de los libros trataba sobre el grano de polen, el segundo sobre las semillas y este est
dedicado a los frutos. Una parte de lo dicho en relacin con la funcionalidad de las semillas
en el segundo de estos libros se puede aplicar tambin a los frutos, puesto que son estos los
que contienen semillas.
Cuando se menciona la palabra fruto, la mayora de los ciudadanos piensan en una fruta.
Wolfang Stuppy nos explica, con tanto rigor como profusin de detalles y ejemplos, que un
fruto es mucho ms. Cierto es que una fresa, un meln o una pia son frutos, pero tambin
lo son un grano de trigo o ese objeto fusiforme que cuelga del aparato volador plumoso de
un diente de len. La diferencia estriba en que en los tres primeros casos el fruto contiene
ms de una semilla y es jugoso, mientras que en los dos ltimos solo contiene una y es seco.
Estos son solo dos de los criterios que se utilizan para organizar los frutos en una
clasificacin con independencia de las familias botnicas a las que pertenezcan. De esto se
ocupa una pequea disciplina dentro de la botnica la carpologa que lleva varios siglos
esforzndose por establecer una terminologa precisa y til. Pero no es esta una empresa
fcil, porque los frutos son rganos que estn y han estado sometidos a fuertes presiones
Eryngium paniculatum (Apiaceae); cardoncillo; originario de
adaptativas a lo largo de la evolucin y, como consecuencia de ello, son muy propensos al Argentina y Chile; frutculo; 4,8 mm de largo. Los frutos de la familia
cambio. Otra forma de expresarlo, como se hace en el libro desde la perspectiva de la de la zanahoria (Apiaceae) se desarrollan a partir de un ovario nfero
compuesto por dos carpelos unidos. Una vez maduros los dos carpelos
clasificacin, es decir que las excepciones son incontables. Pero esta es la naturaleza de la que se separan formando dos frutculos indehiscentes individuales de una
sola semilla. Como una adaptacin a la dispersin por el viento, los
disfrutamos gracias a la evolucin, y de ah los adjetivos que se dan a los frutos en el ttulo frutculos del cardoncillo poseen un anillo perifrico con procesos
aliformes (azul claro) y dos o tres spalos (azul oscuro) que
del libro (irresistibles, incomestibles, increbles). permanecen en el pice, que tambin pueden actuar como alas.

10 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


De acuerdo con los carplogos, los frutos deben denominarse atendiendo a su estructura,
en particular a las partes que constituyen el fruto as como a su origen en el desarrollo, y en
cierta medida tambin a su funcin. Por eso, el libro que tienen entre sus manos se divide
en dos partes. En la primera, Stuppy describe exhaustivamente los diferentes tipos de frutos,
y as consigue abarcar la amplitud del concepto. En la segunda, se detalla cmo la amplia
variedad de formas que vemos ayudan a que el fruto sea dispersado. En esta funcin
participan a menudo otros agentes, abiticos o biticos, y en este sentido las interacciones
con animales descritas son particularmente llamativas. Aunque se pueden agrupar segn
agentes dispersores, estrategias y hasta los llamados sndromes de dispersin, las historias
concretas son en s suficientemente elocuentes.
El libro est documentado con un sinfn de historias curiosas sobre los frutos. Tamaos
extraordinarios como el de la escalera de mono, compuestos qumicos que tornan la
percepcin del sabor cido en dulce, como la miraculina del fruto milagro, apndices
intimidantes, como la de la ua del diablo, o peculiares pero tiles comportamientos, como
el del pepino del cerdo hormiguero, son una pequea muestra de los casos que se explican
en el libro.
Y junto a las historias, como en el resto de la triloga, estn las imgenes, que abren la
ventana a una panoplia de formas, texturas, macro o casi microscpicas que gran parte de
los lectores desconocern, y que representan una fase del ciclo de vida de las plantas que
ms o menos eficazmente contribuye a ampliar su rea de distribucin y as aumentar sus
posibilidades de supervivencia. Que la naturaleza es una fuente inagotable de peculiaridades
es algo conocido desde muy antiguo y singularizado en los gabinetes de curiosidades de los
siglos XVI y XVII. Pero esta triloga muestra que las curiosidades y rarezas a veces estn ms
cerca de nosotros de lo que podramos pensar y, con ello, nos hace caer en la cuenta de la
ceguera con la que muchas veces miramos a nuestro entorno. Que el conocimiento sea
patrimonio de toda la sociedad es un objetivo tan necesario como justo y al que, en lo que
Eryngium leavenworthii (Apiaceae); originario de Norteamrica;
frutculo. A diferencia del cardoncillo, los frutculos del Eryngium se refiere al mundo vegetal, contribuyen libros como este, jardnes botnicos como el de
leavenworthii estn adaptados a la dispersin por animales. Los
spalos persistentes estn modificados para actuar como garras, de Kew, que colabor en la publicacin de la versin original, o el Real Jardn Botnico de
manera que el frutculo se enganche en el pelaje o plumaje de los
animales; frutculo 9 mm de largo. Madrid, que se complace en apoyar esta versin en castellano.

Introduccin 11
Bulbostylis hispidula subsp. pyriformis (Cyperaceae); nativa
del frica oriental; fruto (aquenio) con el estigma persistente
en el pice; longitud: 1,3 mm. El fruto no muestra
adaptaciones a ningn modo particular de dispersin; como
muchas ciperceas y gramneas (Poaceae), la planta puede
depender simplemente de la ingesta accidental de sus
diminutos frutos por parte de animales herbvoros (animales
que se alimentan de plantas) al pastar el follaje, facilitando
as la dispersin por endozoocoria.
LO EXQUISITO
L a i m a ge n a r t e s a n a l e n u n e ntor no dig ital
ROB KESSELER
ientras preparaba las imgenes para este libro mi intencin era los artistas han ampliado su capacidad para representar mesas rebosantes con un

M que no solo reflejaran su temtica, sino que tambin ampliaran


la evolucin e interpretacin creativa del material vegetal
microscpico desarrollado a partir de mis dos libros anteriores.
En Polen. La sexualidad oculta de las flores (Kesseler y Harley), la
coloracin de los especmenes intentaba reflejar la cualidad suave, etrea y espiritual
de los granos de polen y la sutil variacin cromtica natural, creando una sensacin
de asombro ante el hecho de que algo tan pequeo pueda ser tan vital para la
despliegue casi orgistico de especmenes de primera. En el siglo XVII, el artista
Bartolomeo Bimbi, bajo el mecenazgo de los Medici, cre una serie de lienzos
dedicados a frutos muy particulares; en un solo cuadro pint no menos de 115
variedades de peras y en otro 34 limones diferentes. Desde el principio, mi
intencin fue tratar de igualar esa deliciosa profusin.
Los microscopios electrnicos de barrido se desarrollaron para crear imgenes
de ms alta resolucin que las producidas por la microscopia convencional. Los
procreacin de la vida vegetal. Al ser un campo de estudio relativamente nuevo me especmenes individuales se limpian, secan y adhieren a una pequea plataforma
preocup por no tomarme muchas libertades creativas, utilizando el color para dar de aluminio antes de ser cubiertos con una capa infinitesimalmente fina de oro o
nfasis y claridad, una fusin estricta de sensibilidad artstica y rigor cientfico. platino. En este estado son como pequeas joyas de metal precioso, exquisitamente
En Semillas. La vida en cpsulas de tiempo (Kesseler y Stuppy), cambi el antiguo talladas. Entonces se colocan dentro de una cmara de vaco y se bombardean con
microscopio electrnico de barrido (SEM), que es analgico, ms viejo, y a partir partculas de electrones; los datos resultantes proporcionan la imagen digital. Los
del cual las imgenes se transferan a negativos Polaroid de alta resolucin, por un granos de polen son pequeos, por lo que en un encuadre se pueden capturar
modelo digital nuevo. Esto me permiti producir imgenes de mucha ms alta varios cientos de ellos; las semillas son ms grandes, de manera que una sola llena
resolucin y de una increble claridad, revelando una inimaginable diversidad de un encuadre. Un fruto, incluso uno pequeo, por su naturaleza tiende a ser mucho
formas y topografas superficiales. A diferencia del polen, las semillas en su estado ms grande, y de hecho la mayora son demasiado grandes como para entrar en el
natural desecado muestran una variedad infinita de marrones y negros; por tanto, SEM. La imagen del fruto joven de la fresa que aparece en la portada de este libro
para revelar sus complejidades estructurales fue necesario usar una paleta de est compuesta a partir de cuarenta encuadres separados ensamblados
colores ms vibrante. cuidadosamente, limpiados, reajustados tonalmente y finalmente coloreados, un
El desarrollo en el campo del procesamiento de la imagen digital ha sido tan proceso que lleva muchas, largas e intensivas horas.
rpido como impresionante, y de esto dan testimonio las imgenes del espacio Mientras que trabajar con acuarela o pastel es un proceso adictivo
exterior creadas a partir de datos enviados desde el Telescopio Hubble. Sin construccin de tonos y capas de color que cubren lo que est debajo estas
embargo, retener la huella de la mano del artista dentro del campo de la ciencia imgenes evolucionan a partir de micrografas grises y planas, consecuentemente
de la imagen es una tarea exigente en un clima en el que se estn desarrollando traducidas en muchas capas de colores, cuidadosamente trabajadas o degradadas
constantemente programas para facilitar la produccin del espectculo visual. Con usando una tableta grfica que tiene la misma sensibilidad que un pincel o un
las imgenes de este libro quise llevar a un nivel ms complejo la naturaleza dedo. De esta forma, cada micrografia se convierte en una imagen hecha a mano,
artstica al representar imgenes microscpicas de plantas. Desde el Renacimiento, artsticamente nica, y no solamente en el producto de la tecnologa digital.
F RU TO S
I R R E S I S T I BLES, INCOMESTIBLES, INCREBLES

Calamus longipinna (Arecaceae); palma de ratn; nativa de


Nueva Guinea y de las Islas Salomn; detalle de la superficie
del fruto; escamas del fruto ilustradas: 1,6 mm de largo.
Propio de las palmas de ratn (subfamilia Calamoideae),
el fruto est cubierto de escamas reflexas solapadas que
crean un patrn parecido al de la piel de un reptil. Debajo
de la piel del fruto hay normalmente una semilla envuelta
con una gruesa cubierta seminal carnosa y comestible que
ofrece una recompensa a los animales que la diseminen.
Entre estos dispersores naturales de los frutos del ratn estn
la civeta de las palmeras (Paradoxurus hermaphroditus), los
monos siamang (Hylobates syndactylus), la paloma (Ducula
spilorrhoa) y los casuarios (Casuarius casuarius).
L
a palabra fruto evoca un delicioso placer: manzanas crujientes, el aroma de las
fresas, jugosas naranjas... Los ms viajeros entre nosotros podrn tambin
recordar la esplndida cornucopia de frutos tropicales que crecen en los climas
ms clidos de nuestro planeta y que, cada vez ms, abundan en los estantes de
los supermercados. Existen alrededor de 2.500 frutos tropicales comestibles en
todo el mundo, pero son los indgenas quienes consumen la mayora de ellos. Los frutos que
han alcanzado cierta importancia comercial son algunos con los sabores ms delicados que la
naturaleza puede ofrecer, como el mango, el durin y el mangostn.
Independientemente de si son de climas tropicales, subtropicales o templados, podemos
degustar los frutos de muchas maneras: frescos, secos, cocidos o conservados; en yogures,
helados, mermeladas y galletas; como zumos o bebidas alcohlicas.Todas ellas son estupendas.
Algunos sirven de especias en forma de granos de pimienta, cardamomo y chiles. Los ms
valiosos de todos, las vainas fermentadas de la orqudea vainilla (Vanilla planifolia, Orchidaceae),
se comercializan como uno de los ingredientes ms apreciados del chocolate, del helado y de
muchos ms postres. Otros, como los frutos de la palmera africana del oeste de frica (Elaeis
guineensis, Arecaceae) y la oliva (Olea europaea, Oleaceae), son prensados para extraer sus
valiosos aceites. Tambin existen frutos que son esenciales para los humanos al ser fuente de
materias primas naturales, como fibras, pigmentos y medicinas, o simplemente como adornos.
Aunque pueda parecernos un maravilloso regalo de la naturaleza, las plantas no
producen sus gloriosos frutos para proveernos de exquisiteces y dems productos tiles. Es
por lo tanto legtimo preguntarse por qu existen los frutos y por qu nos atraen tanto.
Como se mostrar en este libro, los frutos son parte de una trama muy elaborada. Su
verdadera naturaleza se revela a travs de lo que encierran en su interior: sus semillas. Las
semillas son los rganos ms complejos y valiosos que producen las plantas, ya que llevan
dentro de s su prxima generacin. Ellas constituyen el nico medio por el cual la mayora
de las plantas pueden viajar, y por ello tienen la responsabilidad fundamental de lograr
la dispersin y el xito reproductivo de la especie. Este decisivo papel que desempean
frutos y semillas en la supervivencia de una especie explica la gran variedad de estrategias de
dispersin que las plantas han desarrollado durante el curso de la evolucin. El tipo
de estrategia seguida el viento, el agua, animales y humanos o los mecanismos explosivos de
la propia planta se refleja en la pltora de colores, tamaos y formas diferentes de los frutos,
algunos de ellos irresistibles, muchos incomestibles y un gran nmero de ellos increbles!
Vitis labrusca Isabella (Vitaceae); uva isabella; solo conocida
en cultivo, aunque est localmente naturalizada en Europa.
Siguiendo el rumbo marcado por nuestro libro anterior, Semillas. La vida en cpsulas de
La uva isabella es probablemente un hbrido entre la uva brava tiempo, en el cual revelamos la impresionante belleza de las semillas, ahora nos embarcamos
(Vitis labrusca) del este de Norteamrica y una variedad en una exploracin de la historia natural de una de las ms fructferas invenciones de la
desconocida de la vid o parra (Vitis vinifera). Sus frutos (bayas)
se comen frescos y se usan para preparar zumo y vino. Durante naturaleza.
la maduracin, las bayas cambian de verde, pasando por
amarillo, rosa y azul, hasta que finalmente se tornan en un tono
negro azulado oscuro con un aroma intenso.

Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles 17


QU E S U N FRU TO ?

Calotis breviradiata (Asteraceae); nativa de Australia; fruto


(cipsela); 2,8 mm de largo. Los pelos cerdosos y los rayos
plumosos del papus pueden facilitar principalmente
la dispersin a travs del viento (anemocoria) y de los
animales (epizoocoria).
QU ES UN FRUTO Y QU ES UN VEGETAL?
Qu es un fruto? puede parecer una pregunta trivial, pero incluso cuando vamos a hacer
la compra entramos sin saberlo en un mundo de conceptos contradictorios e inconsistentes.
No dudamos de que las manzanas, naranjas y pltanos sean frutos (o frutas, en el uso ms
coloquial de la palabra), pues nos ofrecen todo lo que esperamos de un fruto de verdad,
es decir, una pulpa blanda, crujiente o suculenta, de sabor dulce, que se disfruta mejor cruda
y sin acompaamiento. Los cultivadores de frutos profesionales (e incluso los no tan
profesionales) son tambin conscientes de que para que una planta produzca frutos tiene
primero que florecer. En consecuencia, la regla de oro de los fruticultores es: sin flores no
hay frutos! Pero qu pasa con los frutos sin flores? Cuando estamos comprando en el
supermercado podemos dar por bueno un tarro de mermelada hecha de zanahorias (las
races de Daucus carota subsp. sativus, Apiaceae) o de ruibarbo (los pecolos de las hojas del
pgina anterior: Litchi chinensis subsp. chinensis Rheum x hybridum, Polygonaceae), pero si el frasco estuviera correctamente etiquetado, tal y
(Sapindaceae); lichi; nativo del sur de China; detalle
de la superficie del fruto; rea mostrada 7,8 mm. como exige la Directiva de la Unin Europea 2001/113/EC del 20 de diciembre de 2001,
en alguna parte de la etiqueta debera indicarse el porcentaje de contenido de fruta.
Litchi chinensis subsp. chinensis (Sapindaceae); lichi; nativo
del sur de China; fruto cortado y abierto con la semilla
Los lectores con conocimientos de botnica pueden entrever aqu cierto grado de
expuesta. El lichi se ha cultivado en China durante ms de inconsistencia. Despus de todo, los fabricantes de mermeladas no son botnicos y no suelen
3.500 aos. Es uno de los frutos ms populares de saber ni necesitan conocer la diferencia entre un fruto, una raz o un pecolo de una hoja. Pero
la familia del jaboncillo (Sapindaceae). Debajo de la cscara
coricea y verrugosa, cuyo color va del rosa al rojo fresa, hay una interpretacin alternativa. Retornando a nuestras compras semanales, no tendremos
se encuentra una semilla grande y brillante, rodeada por dudas a la hora de escoger partes comestibles de plantas a las que, sin ningn tipo de duda,
un apndice blanco (arilo), delicioso y jugoso. El arilo
envuelve la semilla como una bolsa. Est unido solo al pice
llamamos vegetales.
de la semilla (extremo micropilar) y cubre el extremo basal A diferencia de los frutos, los vegetales ofrecen una experiencia culinaria distinta,
simplemente por solapamiento. Los murcilagos fruteros aunque no menos deliciosa. Salvo excepciones, su sabor generalmente no es dulce. Algunos
comparten nuestro gusto por esta exquisitez subtropical y se
alimentan copiosamente de lichis, causando grandes prdidas de ellos, como la lechuga y el rbano, saben mejor si se comen crudos, pero lo ms comn
en plantaciones, como en Madagascar. es que los vegetales se cocinen y tengan que ser condimentados para realzar un sabor que
normalmente no resulta muy interesante. Los jardineros aficionados que mantienen su
propio huerto tambin sabrn que muchos vegetales no provienen de las flores. Muy a
menudo corresponden a otras partes de la planta, como las hojas (lechuga, repollo, espinaca),
los pecolos de hojas (apio, ruibarbo), las races (zanahorias, rbanos), los tubrculos
subterrneos (patatas, tupinambos), los tallos (esprragos), los bulbos (cebollas, ajos) o incluso
las inflorescencias jvenes (alcachofas, brcolis, coliflores). Sin embargo, hay tambin muchos
ejemplos de vegetales que se desarrollan a partir de los ovarios de las flores polinizadas con
xito, como pepinos, calabacines, calabazas, judas verdes, guisantes y tomates. En el extremo
ms extico de este tipo de vegetales encontramos los aguacates, las berenjenas, el meln
amargo y el chayote. Pero, son estos verdaderos vegetales? Si recordamos la definicin que
hemos dado para un fruto, expresada con la regla de oro de los fruticultores, entonces, no
deberan estos vegetales llamarse en realidad frutos? Despus de todo, se desarrollan a partir
de una flor y, ms an, a menudo contienen semillas, al igual que todos los frutos.
Para escapar de este dilema podemos buscar la opinin objetiva de los cientficos. Lo
cierto es que, desde un punto de vista cientfico, vegetal es un trmino culinario y no
cientfico. Su definicin es subjetiva, arbitraria y, por ende, est destinada a ser ambigua. De

Qu es un fruto y qu es un vegetal? 21
lo contrario, cmo fue posible que los horticultores clasificaran los championes, que no
son ni siquiera plantas, como vegetales? Oscurecido por tal ambigedad, el vocabulario
cientfico de un botnico omite totalmente la palabra vegetal. Pero, aun as, los botnicos
permanecen ajenos a las preocupaciones conceptuales a la hora de nombrar y clasificar los
diversos rganos de las plantas. La dificultad no estriba tanto en la distincin entre fruto y
vegetal, sino que el problema de los botnicos es obviamente ms fundamental. Por increble
que parezca, formular una definicin que describa con exactitud lo que es un fruto en el
sentido morfolgico-botnico, y decidir en qu casos usar el trmino fruto para denominar
los rganos reproductivos maduros de las plantas, ha inquietado a los botnicos durante
siglos. Para entender la raz de esta disyuntiva necesitamos saber ms acerca de los diferentes
tipos de plantas que nos rodean.

ANGIOSPERMAS, GIMNOSPERMAS Y LAS QUE COPULAN EN SECRETO


Las plantas vivientes portadoras de semillas o espermatofitos se inscriben dentro de dos
categoras: las gimnospermas, que incluyen ccadas, el ginkgo, conferas y Gnetales; y las
angiospermas, ms conocidas como plantas con flor. En la jerarqua evolutiva de las plantas
de nuestro planeta, los espermatofitos son los que ms han avanzado. Su nivel de organizacin
va mucho ms all que el de sus ms primitivos1 parientes, productores de esporas, las
criptgamas. Estas ltimas comprenden algas, musgos (incluyendo hepticas y antoceros),
licopodios, equisetos y helechos. Debido a que la reproduccin se realiza por medio de
esporas y no de semillas, las criptgamas carecen generalmente de rganos reproductivos
obvios como conos o flores y frutos, razn por la cual son llamadas as: criptgamas viene del
griego y significa los que copulan en secreto (kryptos = escondido + gamein = contraer
matrimonio, copular). Su mtodo de reproduccin sexual es mucho ms primario y
totalmente dependiente de la presencia de agua. Por eso, las criptgamas viven por lo general
en el agua (algas) o en ambientes permanentemente hmedos y en reas de clima seco pero
con periodos hmedos frecuentes (helechos xerfilos y selaginelas). En cambio, las plantas con
semillas se las han arreglado para superar estos obstculos limitantes. A travs de la
transformacin de las esporas masculinas en granos de polen y de los contenedores de esporas
femeninas en vulos que, una vez fertilizados por el polen, se convierten en semillas, los
espermatofitos se independizaron del agua para su reproduccin sexual. Este paso crucial
ocurri hace unos 360 millones de aos, hacia finales del periodo Devnico (hace entre 417
y 354 millones de aos). Fue la invencin de la semilla que permiti a los vulos alcanzar
la fertilizacin aun en los climas ms secos lo que hizo que los espermatofitos conquistasen
casi cada hbitat sobre la Tierra, desde los desiertos ms clidos de frica hasta las llanuras
heladas de la Antrtida. El xito que el surgimiento de la semilla significa en trminos
evolutivos queda demostrado por el hecho de que hoy el 97% de todas las plantas pertenecen
al grupo de los espermatofitos.
Este emocionante captulo de la historia de la evolucin de las plantas terrestres es Solanum lycopersicum var. cerasiforme (Solanaceae) tomate
cherry; una variedad pequea de tomate, primero cultivada
tratado con mayor detalle en nuestra anterior obra sobre semillas. En el contexto del en Mxico, pero probablemente nativa de Sudamrica
presente libro, en el que estudiamos los frutos y cmo se desarrollan, ser suficiente para el (Andes); frutos (bayas).

22 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


pgina anterior: Dicksonia antarctica (Dicksoniaceae); helecho
arborescente de Tasmania; nativo de Australia; especmenes lector simplemente recordar que los vulos son los rganos que se vuelven semillas una vez
maduros en un bosque lluvioso templado de Australia. Las que han sido fertilizados. Topogrficamente, los vulos estn localizados en hojas frtiles
actuales plantas terrestres productoras de esporas crecen en
ambientes hmedos y sombreados.
especializadas llamadas megasporofilos. La disposicin de los vulos en los megasporofilos
difiere entre los espermatofitos y, ms notablemente, entre las gimnospermas y las
abajo: Cycas revoluta (Cycadaceae); palma sag; nativa angiospermas.
de Japn; planta femenina con un racimo de megasporofilos
portando vulos que emergen en el pice.
Las de semillas desnudas
ms abajo: Cycas revoluta (Cycadaceae); palma sag; nativa
de Japn; planta masculina con un cono de polen.
Hoy en da, las gimnospermas forman una categora heterognea de plantas con semillas que
incluye cuatro grupos diferentes: ccadas, Ginkgo, conferas y las enigmticas Gnetales. Hay
tambin varios grupos de gimnospermas extintas que son solo conocidos por sus fsiles,
como es el caso de las Bennettitales (tambin llamadas cicadoideas), parecidas a las ccadas,
y las Cordaitales similares a las conferas, junto con las primeras plantas con semillas, las
pteridospermas. Las primeras plantas con semillas llevaban sus vulos y semillas desnudas
sobre las ramas o a lo largo de los mrgenes de los megasporofilos, por lo que los botnicos las
denominan gimnospermas, literalmente las de semillas desnudas. Las plantas con semillas ms
antiguas que existen actualmente, las ccadas, todava presentan sus vulos de esta manera
primitiva. Las ccadas modernas son dioicas, lo que significa que el polen y los vulos son
producidos en individuos distintos. En el primitivo gnero Cycas, el pice de la planta
femenina produce alternativamente hojas normales y megasporofilos ms pequeos que
albergan los vulos. Este misterioso pero obsoleto mtodo que consiste en, simplemente,
intercalar esporofilos con hojas normales a lo largo del mismo eje, se encuentra solo en los
especmenes femeninos de Cycas.Todas las dems gimnospermas presentan los megasporofilos
con los vulos y las hojas con el polen (microsporofilos) dentro de estructuras dedicadas a esta
funcin, brotes laterales especficos caracterizados por crecimiento determinado. En el caso de
la mayora de las ccadas, esto significa sencillamente que renen sus endurecidos esporofilos
en forma de escama separados por sexos en conos masculinos de polen y conos femeninos
de semillas. Otro dato interesante es que, a diferencia de sus contrapartes femeninas,
obviamente ms conservadoras, los especmenes masculinos de Cycas tambin presentan sus
microsporofilos dispuestos en conos. La apariencia prehistrica de las ccadas es fascinante,
pero no sorprendente, considerando que estas ya formaban una parte importante de la dieta
de los dinosaurios. Se han encontrado fsiles de ccadas, incluyendo miembros del gnero
Cycas de apariencia ms antigua, en sedimentos que datan del Prmico temprano (hace entre
248 y 290 millones de aos). Durante su apogeo en la siguiente era Mesozoica (que abarca el
Trisico, el Jursico y el Cretcico), las ccadas fueron tan abundantes y diversas que a este
periodo tambin se lo suele llamar la edad de las ccadas y los dinosaurios. A pesar de un
fuerte declive durante los ltimos 200 millones de aos, las ccadas han logrado sobrevivir casi
inmutables, como verdaderos fsiles vivientes, con alrededor de 290 especies.
El ginkgo (Ginkgo biloba) es un rbol nico nativo de China que no tiene ningn
pariente vivo y, por lo tanto, es clasificado en su propia divisin (Ginkgophyta), clase
(Ginkgoopsida), orden (Ginkgoales), familia (Ginkgoaceae) y gnero (Ginkgo). Debido a
que sus hojas en forma de abanico se asemejan ligeramente a los fololos de un fronde del

Angiospermas, gimnospermas y las que copulan en secreto 25


helecho culantrillo (Adiantum), el ginkgo es tambin llamado rbol de culantrillo. Se han
encontrado fsiles de hojas de ginkgo pertenecientes a especies ancestrales extintas en
sedimentos que datan de hace 270 millones de aos; es decir, del Prmico, lo que convierte
al ginkgo en otro ejemplo de fsil viviente de gimnosperma. Solo la especie moderna,
Ginkgo biloba, sobrevivi en una pequea rea del sudeste de China, donde ha sido
reverenciado desde tiempos remotos como un rbol sagrado por los budistas y plantado en
los jardines de los templos. Al igual que las ccadas, el ginkgo es tambin dioico.
Aunque no parezcan tan antiguas, las conferas aparecieron unos pocos millones de aos
antes que las ccadas, probablemente en el Carbonfero tardo. Durante el Prmico y el
Mesozoico las conferas dominaron muchos ecosistemas boscosos de climas tropicales y
boreales. Desde entonces, las conferas han sufrido un declive similar al de las ccadas y tan
solo subsisten 630 especies. En lo que respecta a rganos reproductivos, las conferas
producen conos parecidos a los de las ccadas, aunque mucho ms pequeos. Al igual que el
cono masculino de las ccadas, el de las conferas es simplemente una rama corta con
abundantes microsporofilos densamente empaquetados. Sin embargo, los microsporofilos de abajo: Lepidozamia peroffskyana (Zamiaceae); pia zamia;
endmica de Australia oriental; parte inferior de un
las ccadas producen numerosos sacos polnicos en su parte inferior mientras que las conferas esporofilo masculino; esporofilo c. 2 cm de ancho.
modernas solo poseen dos. Superficialmente, los conos femeninos de las ccadas y las A diferencia de los esporofilos masculinos de las conferas
conferas tambin son muy parecidos, pues cada escama porta solo dos vulos. A pesar de su modernas, que solo producen dos sacos polnicos
(microsporangios), las ccadas generan un gran nmero
sorprendente similitud, los conos femeninos de las conferas han evolucionado a partir de de sacos polnicos en la parte inferior de sus esporofilos
unas estructuras ramificadas mucho ms complejas, como lo demuestran los fsiles. masculinos.
Independientemente del hecho de que evolucionaran a travs de rutas diferentes, los conos pgina siguiente: Encephalartos ferox (Zamiaceae); nativa de
seminferos blindados de las ccadas y las conferas cumplen la misma e importante funcin: Sudfrica; detalle microscpico de la parte inferior de un
proteger los vulos del dao fsico y de predadores hambrientos. No obstante, para captar esporofilo masculino con esporangios abiertos; los grnulos
amarillos sobre las paredes de algunos esporangios
el polen, algo vital ya que sin l las ovoclulas no pueden ser fertilizadas, los vulos deben representan un remanente nfimo de la gran cantidad de
tambin estar expuestos al ambiente. Cuando llega el momento de la polinizacin, las escalas polen que contenan; dimetro de un esporangio c. 0,8 mm.
de los conos se aflojan y separan para proporcionar acceso al polen que est en el aire y a
los insectos polinizadores. Por lo tanto, ambas, ccadas y conferas, se consideran todava
gimnospermas de semillas desnudas.
El cuarto y ms enigmtico grupo de gimnospermas que ha sobrevivido hasta el
presente son las Gnetales. Estas incluyen solo tres gneros vivientes, Gnetum, Ephedra y
Welwitschia. Los tres son tan radicalmente diferentes que los botnicos los clasifican cada uno
dentro de su propia familia, Gnetaceae, Ephedraceae y Welwitschiaceae. Los miembros del
gnero tropical Gnetum se parecen mucho a un rbol normal de hoja ancha (una
angiosperma) y nada a una confera tpica o a una ccada. Una de las aproximadamente 28
especies, Gnetum gnemon, llamada melindjo en su nativa Asia sudoriental, se cultiva por sus
semillas comestibles, que estn deliciosas si se preparan cocidas o tostadas. Las semillas pisadas
o molidas en forma de harina son tambin usadas para preparar emping o galletas de melindjo,
un tipo de bocadillo indonesio muy popular. Fue probablemente sir Francis Drake el primero
que trajo las semillas de Gnetum gnemon a Europa cuando regres de su famoso viaje
alrededor del mundo en 1580. Sin saber exactamente lo que haba encontrado en la isla de
Beretina, en las Filipinas, las llam Fructus Beretinus.

26 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


pgina anterior: Welwitschia mirabilis (Welwitschiaceae);
nativa del desierto del Namib, en el sudoeste de frica; una
de las plantas ms extraas del planeta. Welwitschia consta
nicamente de una gran raz principal subterrnea y un tallo Las efedras se distribuyen desde el Mediterrneo hasta China y estn presentes tambin
rgido a modo de copa con dos hojas en forma de cinta.
Durante su larga vida (hasta 1.500 aos), las mismas dos
en Amrica. Son plantas arbustivas con ramitas verdes que se parecen superficialmente a un
hojas continan creciendo en la base mientras van muriendo equiseto criptgamas pertenecientes al gnero Equisetum. Ciertas especies de Ephedra
en la punta. Al igual que otras gimnospermas, como las contienen alcaloides tiles que han sido usados en la medicina tradicional china durante ms
ccadas y las conferas, Welwitschia mirabilis produce sus
semillas en conos. de cinco mil aos. La efedrina es el ms famoso de estos alcaloides y se utiliza todava hoy
para tratar resfriados, asma y sinusitis.Tambin acta como un estimulante, efecto secundario
Gnetum sp. (Gnetaceae); fotografiado en Nueva Guinea:
semillas inmaduras; las alrededor de 28 especies de Gnetum
que algunas veces utilizan ciertos atletas.
son trepadoras tropicales de hoja ancha o rboles con un La tercera familia de las Gnetales, las Welwitschiaceae, est representada por una sola
falso aspecto de angiosperma. El rgano reproductivo especie, Welwitschia mirabilis. En su hogar, en los desiertos del sudoeste de frica, la planta
femenino se parece a un ovario pero es, en realidad, una
semilla desnuda que consta de un megasporangio rodeado fue nombrada en honor del botnico austriaco Friedrich Welwitsch (1806-1872), quien
por lo que puede interpretarse como tres integumentos o, descubri los primeros especmenes en el sur de Angola en 1860. Como lo indica su
alternativamente, dos integumentos y un perigonio.
Las capas carnosas externas de las semillas de Gnetum
nombre latino, que significa maravillosa Welwitschia, la apariencia de la planta es
contienen cristales afilados como agujas para defenderse de increblemente extraa, lo que la convierte en una popular atraccin turstica del desierto
predadores como los roedores, que devoran vidamente las del Namib. Formada por apenas un tallo corto en forma de copa con dos hojas opuestas
semillas cuando la capa carnosa exterior es eliminada.
Sin embargo, algunos animales, como la ardilla malabar muy largas, en cuyas cortas axilas crecen ramas que portan conos, Welwitschia es de hecho
(Ratufa indica), se han adaptado a las defensas de Gnetum una de las plantas ms inslitas de la Tierra. En el transcurso de su larga vida hasta 1.500
y se han convertido en dispersores.
aos Welwitschia mantiene las mismas dos hojas en forma de cinta, y el tallo puede alcanzar
hasta un metro de dimetro. Bajo tierra, una enorme raz principal penetra hacia abajo hasta
alcanzar la capa fretica. En las condiciones extremadamente secas del desierto, Welwitschia
tambin ha desarrollado la habilidad de absorber la humedad del roco de la bruma marina.

Las de las semillas no desnudas


Si las gimnospermas presentan semillas desnudas, sus hermanos espermatofitos, las
angiospermas, lgicamente deben tener, y tienen, semillas que no lo estn. Como muchos
otros trminos botnicos, el nombre angiosperma proviene del griego (angeion = vaso y
sperma = semilla) y alude a sus semillas, que son producidas dentro de megasporofilos bien
cerrados llamados carpelos. La ruta evolutiva ms probable del carpelo de las angiospermas
es a travs de megasporofilos primitivos parecidos a hojas, similares a los que podemos
todava observar en las especies del gnero Cycas. La transformacin de este megasporofilo
primitivo en un carpelo puede alcanzarse simplemente por medio de un doblez a lo largo
del nervio medio del megasporofilo y el sellado de sus mrgenes opuestos para formar una
bolsa que encierra los vulos. Pero aunque esto proporciona una mejor proteccin, la
envoltura de los vulos supone un problema importante: cmo puede el polen alcanzarlos
y depositar sus ncleos espermticos para la fertilizacin de las ovoclulas que estn dentro?
En las ccadas y conferas actuales, los vulos reciben los granos de polen directamente de
una gota de polinizacin que exudan por el micropilo, una abertura en el pice del vulo.
Esta gota de polinizacin captura el polen del aire circundante o de insectos visitantes.
Despus de cierto tiempo es reabsorbida, llevando los granos de polen recogidos al interior
del vulo, donde pueden germinar cerca de las ovoclulas. En las angiospermas ese
mecanismo no funcionara porque los vulos no estn expuestos al ambiente. La envoltura
de los vulos impide a los granos de polen el acceso directo. Sin embargo, las angiospermas

Angiospermas, gimnospermas y las que copulan en secreto 29


pgina siguiente: Drimys winteri (Winteraceae); canelo; nativo
no seran el grupo de plantas terrestres ms exitoso e innovador si hubieran fracasado en la de Centroamrica y Sudamrica; dimetro 2,9 mm. Yema
concepcin de una solucin elegante a este problema. Sus carpelos desarrollaron un estigma floral despus de eliminar el perianto para dejar ver los
carpelos jvenes en el centro rodeados por los estambres
(del griego, mancha o cicatriz), un tejido hmedo en la superficie diseado inmaduros.
especficamente para recibir el polen. Suponemos que, en un principio, se form un estigma
primitivo a lo largo de la sutura donde los mrgenes opuestos del megasporofilo doblado se abajo: Drimys winteri (Winteraceae); canelo; flor con grupo
central de carpelos separados (gineceo apocrpico); dimetro
fusionaron originalmente2. Durante el curso de la evolucin, las angiospermas 3 cm.
perfeccionaron la estructura de sus megasporofilos por medio de la reduccin del estigma a
ms abajo: Drimys winteri (Winteraceae); canelo; fruto, un
una pequea plataforma en la punta del carpelo. Para asegurar una mayor exposicin, en racimo de frutculos parecidos a bayas; dimetro 2-2,5 cm.
algunas especies el estigma se eleva por encima de la parte hinchada portadora de los vulos,
por medio de una extensin fina de la punta de los carpelos, el estilo. Sobre la superficie
hmeda y glandular de los estigmas, los granos de polen encuentran las condiciones
apropiadas para la germinacin. Con frecuencia, apenas unos minutos despus de su llegada,
los tubos polnicos emergen de las hendiduras preformadas (aperturas) en la pared de los
granos de polen y penetran la superficie del estigma. En su parte inferior, los tubos polnicos
pronto entran en un canal especial o tejido transmisor que los nutre y gua a medida que
crecen hacia los vulos contenidos en los lculos, las cmaras frtiles del ovario.
Con la evolucin del estigma, las angiospermas no solo haban solucionado el problema
de facilitar el acceso vital al polen fertilizador. El estigma se convirti automticamente en
el nico punto de acceso a los carpelos de todo el polen entrante y un centro para la
transferencia de los tubos polnicos a los vulos. Con el establecimiento del estigma, un solo
acto de polinizacin, como la visita de un insecto cargado de polen, podra potencialmente
depositar suficiente polen como para fertilizar todos los vulos de un ovario. Esto es un
mecanismo increblemente eficiente comparado con el de las gimnospermas, cuyos vulos
desnudos tienen que ser polinizados individualmente3.

Un misterio abominable
Las primeras plantas con carpelos aparecieron entre el Jursico tardo (hace entre 142 y 206
millones de aos) y el Cretcico temprano (hace entre 65 y 142 millones de aos), cuando
los dinosaurios estaban todava en su mejor momento. Aunque es indiscutible que las
angiospermas deben de haber tenido una gimnosperma como ancestro, sus parientes ms
cercanos vivos o extintos son an desconocidos, de la misma manera que se desconocen
tambin formas intermedias que pudieran ayudarnos a documentar los pasos evolutivos
dados para pasar de la organizacin gimnosprmica a la angiosprmica. Lo que es an ms
desconcertante es que las angiospermas parecen haber surgido abruptamente de la nada,
experimentando una evolucin muy rpida. Esta observacin ya era incomprensible para el
mayor cientfico del siglo XIX, Charles Darwin (1809-1882), quien, en una carta al botnico
sueco Oswald Heer (1809-1883) del 8 de marzo de 1875, describi la sbita aparicin de
las angiospermas en el registro fsil como el fenmeno ms desconcertante. Cuatro aos
ms tarde, en una carta al director de los Jardines Kew, Joseph Dalton Hooker, con fecha de
22 de julio de 1879, Darwin aludi al rpido surgimiento y pronta diversificacin de las
angiospermas con el famoso misterio abominable. A da de hoy, la pregunta sobre el

30 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Angiospermas, gimnospermas y las que copulan en secreto 31
32 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles
Drimys winteri (Winteraceae); canelo; nativo de
Centroamrica y Sudamrica; las dos mitades de una yema
floral cortada longitudinalmente; dimetro 3,9 mm. Los
spalos forman la piel externa verde de la yema, con unos
ptalos ms grandes, ligeramente doblados, en el interior.
Los ptalos envuelven el centro de la yema floral, el cual
alberga los estambres (alrededor de la periferia) y los
carpelos (en el centro). Las anteras estn parcialmente
abiertas con un corte mostrando los granos de polen dentro
de los sacos polnicos; en el centro el carpelo cortado
longitudinalmente permite una vista de los vulos, que ms
tarde se convertirn en semillas.

Angiospermas, gimnospermas y las que copulan en secreto 33


origen evolutivo de las angiospermas permanece sin respuesta. Algunos responsabilizan del
repentino surgimiento de las angiospermas a un registro fsil incompleto e irregular. Otros
creen que, en efecto, las angiospermas irrumpieron bruscamente en la historia de la Tierra,
con una diversidad considerable y sin ningn antecedente obvio. Existen investigaciones
recientes que sugieren una respuesta a este asunto fundamental en la biologa evolutiva de
las plantas, pero que an est por resolver. Los cientficos han hallado evidencias que indican
que las angiospermas sufrieron una duplicacin total del genoma es decir, una duplicacin
de todos sus genes en los inicios de su historia evolutiva. Una duplicacin de todo el
genoma produce un juego completo extra de genes que proporciona suficiente materia
prima para experimentos evolutivos a travs de mutaciones aleatorias. Mientras que la
mayora de las mutaciones tienen efectos neutros o perjudiciales sobre la vitalidad de un
organismo y la seleccin natural las erradica rpidamente, unas pocas, pero muy
importantes, desencadenan la expresin de caractersticas nuevas y ventajosas. Al ofrecer una
gama mxima de oportunidades para el desarrollo de nuevos genes beneficiosos, las
duplicaciones totales del genoma son consideradas como un posible mecanismo que
impulsa explosiones repentinas de evolucin como el origen de las angiospermas y su
posterior expansin.
Sea cual sea la respuesta, perdura el hecho de que el carpelo, junto con otras
progresiones significativas que exploraremos ms adelante, otorg a las angiospermas
ventajas evolutivas tremendas sobre las gimnospermas. La consecuencia de ello es que, con
422.000 especies estimadas, las angiospermas superan enormemente a las poco ms de mil
especies de gimnospermas que han sobrevivido hasta hoy. No es sorprendente, por lo tanto,
que la abrumadora mayora de plantas a nuestro alrededor magnolias, hayas, encinos,
narcisos, rosas, cactus, palmas y orqudeas sean todas angiospermas.
La gran proliferacin de las angiospermas se produjo alrededor del Cretcico medio
(hace unos 100 millones de aos). Aunque las gimnospermas y los helechos todava
dominaban los bosques, es entonces cuando un gran nmero de angiospermas diferentes
apareci en el registro fsil. Para el Cretcico tardo (hace unos 80 millones de aos), parece
que las angiospermas se convirtieron en el grupo de plantas predominante en la mayora de
los ambientes aunque los bosques boreales estaban todava dominados por conferas, y
muchos de sus fsiles pueden ser identificados como parientes de nuestras hayas, arces
y magnolias modernas. As de rpido, las angiospermas se diversificaron y esparcieron a cada
hbitat, dondequiera que la vida vegetal era posible, desde los polos al Ecuador.
Hoy, las angiospermas dominan la mayora de los tipos de vegetacin. Dos especies han
entrado incluso en el inhspito crculo Antrtico, reservado solo a los musgos, hepticas,
lquenes y hongos ms resistentes. Se trata del pasto antrtico (Deschampsia antarctica, Ocimum basilicum (Lamiaceae); albahaca dulce; originalmente
Poaceae) y el clavel antrtico (Colobanthus quitensis), miembro de la familia de los claveles de Asia, cultivada durante ms de 5.000 aos; dimetro de un
grano de polen 4 m. Estos dos granos de polen muestran el
(Caryophyllaceae). Ambas especies se encuentran en las islas Orcadas del Sur y las islas patrn de superficie reticulada propia del polen de los
Shetland del Sur, y a lo largo de la pennsula Antrtica occidental. miembros de la familia de la menta (Lamiaceae). Los surcos
longitudinales lisos reciben el nombre de aperturas, reas
Algunas angiospermas volvieron a un estilo de vida acutico similar al de sus ancestros dbiles de la dura pared del polen, a travs de las cuales el
lejanos, las algas. Las angiospermas acuticas estn muy presentes en riachuelos, ros y lagos tubo polnico emerge.

34 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


de agua dulce (lirios de agua [Nymphaea spp., Nymphaeaceae], el loto sagrado [Nelumbo
nucifera, Nelumbonaceae] o algunos rannculos como Ranunculus aquatilis y R. baudotii).
Una lite muy pequea, especialmente las hierbas marinas (Zostera spp., Zosteraceae), se han
adaptado incluso a las condiciones salinas del mar, donde prosperan a profundidades de hasta
50 m. Esta diversidad extrema de hbitats y estilos de vida refleja una sorprendente variedad
de modos de existencia.

Angiospermas extremistas
El espectro de formas de vida de las angiospermas comienza con una diminuta planta
acutica flotante, Wolffia angusta (Araceae), del sudeste de Australia. Con un tamao de solo
0,6 x 0,33 milmetros, el cuerpo consiste en poco ms que un bulto taloide verde en el que
no se pueden diferenciar hojas, races y tallos. Coincidentemente, encontramos el extremo
opuesto en el mismo continente. Uno de los eucaliptos de Australia, Eucalyptus regnans
(Myrtaceae), alcanza la vertiginosa altura de casi 100 metros. El espcimen vivo ms grande,
llamado popularmente sueo de caro, crece en el valle Styx de la Reserva Andrmeda de
Tasmania y mide actualmente 97 metros. Un ejemplar histrico de la misma especie se tal
en Gippsland,Victoria, alrededor del ao 1872, y se deca que meda 132,5 metros, e incluso
algunos aseguran que en realidad alcanzaba los 152,4 metros de altura. En cualquiera de los
dos casos, habra sido el rbol ms alto que se haya encontrado. Sin embargo, el rcord
mundial actual del organismo viviente ms alto no lo tiene una angiosperma sino una
Zostera marina (Zosteraceae); hierba marina; nativa de
gimnosperma, una secuoya gigante costera (Sequoia sempervirens, Taxodiaceae). Con una Europa; las 18 especies de Zosteraceae son las ms
altura de 115,55 metros, el rbol fue descubierto durante el verano de 2006 en el Parque prominentes entre una pequea lite de angiospermas
Nacional Redwood del norte de California y fue admirablemente bautizado como adaptadas a vivir completamente sumergidas en agua de
mar. Las hierbas marinas pueden crecer a una profundidad
Hyperion o el Titn de la luz. En la mitologa griega, Titn era el hijo de la diosa de la tierra de hasta 50 m. Las plantas secas de Zostera marina se usan
Gaya y del dios del cielo Urano, y el padre de Helios, el dios que personifica al Sol. como material de embalaje y relleno para colchones.
Aunque actualmente pierdan la competicin por ser el rbol ms alto del mundo, las
angiospermas superan a las gimnospermas ms de 400 veces en cuanto a variedad de
especies. Esta superioridad en nmero se refleja en una mayor diversidad de formas de vida
que la que puede encontrarse entre sus primas de semillas desnudas que an existen. Entre
la minscula Wolffia angusta y el gigante Eucalyptus regnans, las angiospermas enriquecen la
vida en la tierra con cerca de medio milln de hierbas, rboles y arbustos, rastreras,
trepadoras y enredaderas, suculentas almacenadoras de agua, epfitas, parsitas y carnvoras y
muchas otras maravillas naturales.

36 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Deschampsia antarctica (Poaceae); hierba antrtica; nativa de
Sudamrica meridional y de la Antrtida martima; 5 mm de
largo. La dispora consiste de un flsculo entero,
comprendiendo el ovario maduro (caripsis) cubierto con la
plea (amarilla), la lema (azul) y parte de la raquilla plumosa
(eje de la espiguilla). La hierba antrtica es una de las dos
especies de plantas con flores que estn adaptadas a vivir
en la Antrtida.

Angiospermas, gimnospermas y las que copulan en secreto 37


pginas 40 y 41: Wolffia columbiana (Araceae); con una
longitud de 0,8-1,3 mm esta planta es solo un poco ms
SIN FLOR NO HAY FRUTO? grande que su pariente cercana, Wolffia angusta, la planta
con flor ms pequea del mundo. Existen de 7 a 11 especies
Equipados con este esquema sobre las principales diferencias entre los distintos grupos de de Wolffia en el mundo, todas ellas plantas acuticas
plantas con semillas, ahora podemos volver a nuestra pregunta original y explorar un poco flotantes. Sus diminutos cuerpos elipsoidales carecen de races
ms sobre qu es un fruto en el sentido estrictamente cientfico. Para muchos botnicos, y no muestran ninguna diferencia entre tallo y hojas. Mientras
flotan, solo la porcin central de la superficie dorsal
definir el fruto ha causado pocos o ningn dolor de cabeza. En 1694, Joseph Pitton de permanece por encima del agua, por lo que los estomas (poros
Tournefort (1656-1708) describi el fruto como el producto de una flor, tal y como respiratorios) estn circunscritos a este rea. La reproduccin
es principalmente asexual y consiste en el brote continuo o
hacen hoy muchos libros (Judd et al. 2002; Leins 2000). Esta definicin convence gracias a gemacin de plantas hijas a partir de una bolsa reproductiva
su simplicidad y claridad y, despus de todo, llegamos a la misma interpretacin en forma de embudo en el extremo basal de la planta madre.
anteriormente cuando revisamos nuestra lista de compras. Sin embargo, para entender pgina 40: estoma (poro respiratorio; ancho de la apertura 20
m) en el lado dorsal aplanado de una planta. pgina 41,
framente las consecuencias de dicha definicin, necesitamos ahondar detenidamente en la abajo: planta madre con una planta hija muy joven creciendo
ciencia de la botnica y establecer qu es una flor. en la parte inferior de la bolsa reproductiva; arriba a la derecha
y arriba a la izquierda: pares clonales de las plantas madre e
hija; izquierda: planta hija joven (dimetro 0,7 mm) con la
Una pia de un pino es un fruto? cicatriz del desprendimiento y la bolsa reproductiva adyacente
La mayora de los textos botnicos nos dicen que las gimnospermas de hoy no poseen flores que empieza a emerger.

y por lo tanto evidentemente no tienen frutos. Por ejemplo, las pias de los pinos y los pgina siguiente: Eucalyptus virginea (Myrtaceae); endmico
enormes conos de semillas de las ccadas no pueden considerarse frutos pese a estar llenos de del sudoeste de Australia; fruto (cpsula loculicida); dimetro
1,2 cm. El fruto de este raro eucalipto, descubierto
semillas. De acuerdo con nuestra definicin, los frutos reales tienen que provenir de flores recientemente, es notorio por sus prominentes valvas
reales y supuestamente estas estn presentes solo en las llamadas angiospermas que, en ascendentes.
consecuencia, son comnmente denominadas plantas con flor. Cientficamente, una flor se
Eucalyptus regnans (Myrtaceae); nativo del sur de Australia y
caracteriza por ser como una rama corta especializada cuyo crecimiento termina con la Tasmania; frutos (cpsulas loculicidas); este eucalipto produce
produccin de una o ms hojas frtiles, llamadas esporofilos. Estos esporofilos portan o bien rboles gigantes de hasta ms de 100 m, de ah el epteto
latino (regnum = norma, autoridad). A pesar de su
los rganos reproductivos masculinos o los femeninos, es decir, los sacos polnicos o los majestuoso tamao, los frutos del Eucalyptus regnans
vulos, respectivamente. Los vulos son particularmente importantes en nuestro contexto (cpsulas loculicidas que se abren con tres valvas) miden solo
porque son los rganos a partir de los cuales se desarrollan las semillas; las semillas despus de 5 a 8 mm de largo y de 4 a 7 mm de dimetro.

de todo, son la raison dtre de un fruto. Hasta aqu, y sin hacer ms restricciones a la
definicin, los conos masculinos y femeninos de las ccadas, por ejemplo, tendran que ser
calificados como flores masculinas y femeninas. Sin embargo, las ccadas son gimnospermas
y por lo tanto, en sentido estricto, carecen de flores. La consecuencia lgica de todo ello es
que las ccadas son incapaces de producir frutos, a pesar de sus llamativos conos seminferos,
los cuales, como en el caso de la pia zamia (Lepidozamia peroffskyana, Zamiaceae) de
Australia, pueden alcanzar hasta 90 centmetros de largo y un peso de ms de 45 kilos. Pero
entonces, a qu acuerdo llegaron los cientficos para que nicamente las plantas con flores
pudieran tener tanto flores como frutos? Simplemente aadieron un requerimiento
imposible de cumplir para la mayora de las gimnospermas. Aparte de representar una rama
especializada con crecimiento determinado llevando los esporofilos masculinos y
femeninos, una flor cientficamente aceptable debe tambin poseer algn tipo de perigonio
o perianto compuesto de hojas estriles adicionales rodeando los esporofilos. Esto puede
parecerle complicado a los que no son botnicos, pero lo que realmente significa es que una
flor verdadera debe tener algunos ptalos, ms o menos llamativos o similares a hojas (spalos
o tpalos), asociados con los esporofilos. Y una vez ms, la mayora de nosotros estara de
acuerdo. Despus de todo, cuando utilizamos las flores para que hablen por nosotros, quin

38 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Sin flor no hay fruto? 39
Sin flor no hay fruto? 41
abajo: Pinus coulteri (Pinaceae); nativo del sudoeste
de Norteamrica; cono; este pino produce unas pesadas
intentara captar la atencin de una mujer hermosa con las humildes pias de pino en lugar semillas aladas, comestibles, que se dispersan primero
de con un ramo de vistosas rosas con brillantes ptalos rojos? (e ineficientemente) por el viento, y luego son recogidas
por animales recolectores y almacenadores. Los conos de
No obstante, no importa el esfuerzo de los botnicos para tratar de excluir las semillas de Pinus coulteri pueden acanzar hasta 35 cm
gimnospermas del grupo de las plantas con flores; quedan por ah unos pocos representantes de largo y pesar ms de 4 kg.
pintorescos que estropean este concepto, por lo dems convincente. Si buscamos la verdad ms abajo: Lepidozamia peroffskyana (Zamiaceae); pia
cientfica, tenemos que admitir que las extraas Gnetales en realidad poseen flores reales. zamia; endmica del este de Australia; planta femenina con
Es cierto que sus flores son muy pequeas y no del todo vistosas, pero sus esporofilos estn un cono de semillas; la pia zamia posee los conos de semillas
ms grandes (hasta 90 cm de largo) y pesados (ms de 45 kg)
claramente rodeados por un perianto, que es exactamente lo que requiere la definicin de todas las ccadas.
cientfica de flor. Para poder separar claramente lo que generalmente llamamos plantas con
flor de las ms primitivas gimnospermas, lo ms apropiado es llamar angiospermas a las
primeras. El nombre angiosperma no es solo cientficamente ms correcto, sino que tambin
refleja mejor uno de los caracteres cruciales que permite distinguir claramente a las
angiospermas de las gimnospermas: la posesin de carpelos cerrados4.

Y SI NO HAY CARPELO, NO HAY FRUTO?


La regla sin flor no hay fruto, que las Gnetales echaron abajo con xito, acab por no
cumplir totalmente su propsito de limitar la posesin de frutos a las angiospermas. En este
sentido, ha calado ms hondo la definicin adoptada por muchos botnicos de que un fruto
es un ovario maduro que incluye las semillas. La inspiracin de este concepto, por lo dems
un tanto limitado, viene probablemente del primer tratado carpolgico de la historia, el
clebre libro De fructibus et seminibus plantarum [Sobre frutos y semillas de plantas] de Joseph
Gaertner (1732-1791), publicado entre 1788 y 1792. Gaertner distingui entre fruto (fructus),
que aplic (inter alia) al cono de Pinus, mientras que para la mayora de los frutos de
angiospermas us el trmino pericarpium, que defini como un ovario maduro. Esto puede
parecer confuso en la actualidad, pero Gaertner formul sus ideas mucho antes de 1827,
cuando Robert Brown (1773-1858) estableci la diferencia fundamental entre
gimnospermas y angiospermas, a las que hasta ese momento los botnicos trataban
conjuntamente. Por otro lado, a finales del siglo XVIII la estructura detallada del gineceo no
se haba comprendido totalmente. De hecho, en la mente de Gaertner y su contemporneo,
el gran Carlos Linneo (1707-1778), muchos frutos de angiospermas (los de la familia del
girasol, Asteraceae) se consideraban semillas desnudas.
En el siglo XIX, John Lindley (1832) compendi los trminos usados por Gaertner para
pericarpios y los utiliz como nombres para tipos de frutos, y defini fruto como el ovario
o pistilo en su madurez; pero, aunque este es el sentido en el cual el trmino es aplicado
estrictamente, an en la prctica se extiende a cualquier cosa que est combinada con el
ovario cuando este madura.
Aunque la historia es ms complicada de lo que puede explicarse aqu, poco ha
cambiado en los ltimos 170 aos. Los autores ms modernos todava eligen definir un
fruto como el producto del ovario maduro, aunque algunos permiten que se incluyan otras
partes de la flor (por ejemplo, Raven et al. 1999; Mauseth 2003; Heywood et al. 2007), una
inconsistencia que ya seal Lindley. Debido a que las gimnospermas no poseen carpelos,

42 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Chamaecyparis lawsoniana (Cupressaceae); ciprs de Lawson;
nativo del noroeste de Norteamrica; cono seminfero abierto
con dos semillas remanentes de color marrn oscuro;
dimetro 9 mm. Las escamas vacas del cono muestran dos
cicatrices ah donde estuvieron adheridas las semillas; al igual
que los macrosporofilos de las ccadas, las escamas del cono
de las conferas siempre llevan dos vulos. Sin embargo, el
registro fsil demuestra que estas no solo representan una
hoja frtil individual sino ms bien un sistema completo,
aunque bastante reducido, de ramificacin lateral.

Y si no hay carpelo, no hay fruto? 43


44 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles
y por lo tanto carecen de ovario, son consecuentemente incapaces de producir frutos, al
menos de acuerdo a esta popular definicin.
Indudablemente, los carpelos son una invencin notable y tienen su mrito. De hecho,
la posesin de carpelos cerrados en vez de megasporofilos abiertos es una de las ventajas ms
significativas que las angiospermas tienen sobre las gimnospermas. Avances en otras reas,
como una estructura del tronco ms sofisticada con una conductividad del agua mejorada,
una vida sexual refinada, un mtodo altamente econmico de produccin de semillas y una
mayor flexibilidad en el establecimiento de plntulas, han ayudado tambin a las angiospermas
a convertirse en la clase dominante entre las plantas. Sin embargo, como fue discutido en
nuestro libro anterior sobre semillas, la reproduccin sexual y la dispersin de las semillas
pgina anterior: Phytolacca acinosa (Phytolaccaceae); nativa
continan siendo los eventos ms cruciales en el ciclo de vida de una planta con semilla.
del este de Asia; flor; dimetro de la flor 7,5 mm. Como Adems, probablemente ms que cualquier otra cosa, fue esa increble habilidad para
siempre sucede con las dicotiledneas, la Phytolacca acinosa adaptarse y perfeccionar sus flores, frutos y semillas de tantas maneras diferentes lo que
posee flores pentmeras con cinco tpalos blancos
o rojizos (el cliz est ausente) y los dos verticilos de cinco impuls el xito evolutivo de las angiospermas. De todos modos, la dificultad de los
estambres (las anteras ya se han cado); solo el nmero de botnicos para definir un fruto no termina con la exclusin de las gimnospermas. Como
carpelos (8) se sale de la norma. Aunque estn unidos en
un gineceo sincrpico spero, las constricciones marcan
pronto descubriremos, la complejidad del problema se incrementa dentro de las mismas
claramente las fronteras entre los carpelos individuales, angiospermas y el dilema conceptual se agudiza. Las razones se hallan en la gran versatilidad
cada uno con su propio estilo. y adaptabilidad de las angiospermas. No solo generan las plantas ms hermosas, fascinantes y
Galanthus nivalis subsp. imperati Ginns (Amaryllidaceae); tiles sobre la Tierra, sino que al mismo tiempo nos presentan una diversidad incomprensible
gota de nieve, variedad de jardn; la forma silvestre nativa e inclasificable de flores y frutos, todo un reto para los botnicos.
del sur de Europa; flor. Al igual que en el resto de las
monocotiledneas, la gota de nieve posee flores trmeras
con tres grandes segmentos de perianto exteriores, blancos Un despliegue desvergonzado
(spalos) y tres segmentos interiores ms pequeos Si aplicamos los estndares morales humanos a las angiospermas, sus flores solo pueden ser
(ptalos). La parte verde inflada de la flor, debajo del
perianto, es el ovario nfero que est formado por tres descritas como un despliegue desvergonzado y ofensivamente extravagante de los genitales
carpelos unidos. de las plantas. La primera persona en descubrir que las flores de las angiospermas contenan
los rganos sexuales femeninos y masculinos de las plantas fue el naturalista y mdico ingls
Nehemiah Grew (1641-1712). Gran parte de la terminologa que usamos hoy para describir
cientficamente las flores fue inventada por Grew en su gran trabajo La anatoma de las
plantas, publicado en 1682. A ojos de un botnico, una flor de angiosperma consta
normalmente pero no universalmente de al menos cuatro verticilos distintos de
estructuras foliares especializadas. Las ms externas, llamadas spalos y que tienen forma de
plato o taza, y que en principio cubren y protegen la flor, constituyen el cliz (del latn,
taza) de la flor abierta. Los spalos son en su mayora verdes y ms pequeos que los
grandes y coloridos ptalos que se desarrollan en el siguiente verticilo interior a los spalos,
donde configuran la llamativa corola (del latn, pequea corona) de la flor. Juntos, el cliz
y la corola constituyen lo que los botnicos llaman perianto. Cuando todas las hojas florales
muestran el mismo aspecto, como por ejemplo en un tulipn, estas se denominan tpalos y
la estructura en forma de perianto que producen se conoce como pergono. Los spalos
y los ptalos se presentan a menudo en grupos de tres (tpico de monocotiledneas como
los lirios, orqudeas y agaves) o cinco (tpico de dicotiledneas como claveles, habas y
malvas). Si continuamos hacia el centro de la flor superados los ptalos, pasamos a travs del

Y si no hay carpelo, no hay fruto? 45


androceo, una palabra derivada del griego que significa literalmente las habitaciones de los
hombres. Detrs de lo que en 1826 Johannes August Christian Roeper (1801-1885)
nombr con mucho humor las habitaciones de los hombres estn los rganos sexuales
masculinos de las flores, representados por uno o dos verticilos de microsporofilos o estambres.
Cada estambre est formado por un tallito delicado, el filamento, que lleva una antera en el
extremo superior. La antera es la parte frtil del estambre y contiene los granos de polen
distribuidos en cuatro cmaras: los microsporangios masculinos o sacos polnicos. Los
carpelos, que representan los rganos reproductivos femeninos, estn situados en el centro
de la flor. Una vez ms, gracias a la creatividad de Roeper, la suma de todos los carpelos de
una flor se denomina cientficamente las habitaciones de las mujeres o gineceo. Los
trminos ms familiares referidos a las partes femeninas de una flor son pistilo u ovario, pero,
como explicaremos ms adelante, estos no son de modo alguno sinnimos.
Mientras que muchas flores exhiben sus rganos sexuales con total impudicia, unas
cuantas angiospermas tienen la decencia de cubrirse ellas mismas, limitando solamente el
despliegue fitopornogrfico a sus estigmas y estambres. Esconden sus partes femeninas en
una extensin del eje floral en forma de taza o tubo (receptculo), la parte del vstago que
sirve de soporte a los rganos florales. A medida que este tubo floral o hipantio se desarrolla,
porta todos los otros rganos florales en su borde superior. El resultado es una flor epigina
Citrus hystrix (Rutaceae); lima kaffir; nativa de Indonesia. Las
(del griego epi = arriba + gyne = femenino) en la que los spalos, ptalos y estambres se aromticas hojas de la lima kaffir son un ingrediente comn
sitan sobre el ovario nfero, ahora oculto. En lugar de dotar de una apariencia ms virtuosa, en la cocina tailandesa. arriba: fruto; dimetro c. 4 cm. pgina
siguiente: seccin longitudinal de una yema floral,
el verdadero significado evolutivo de las flores epiginas es el de proporcionar una mayor proporcionando una vista dentro del ovario spero sincrpico
proteccin a sus partes femeninas vitales escondindolas de insectos dainos. y revelando la insercin de los vulos en el centro del ovario
Su contraparte exhibicionista, llamada flor hipogina (del griego hypo = debajo,abajo), (placentacin axial); dimetro de la yema 5,0 mm. abajo:
flores mostrando cuatro ptalos blancos, numerosos
luce sus rganos femeninos en una posicin spera, donde los estambres, ptalos y spalos estambres y un ovario spero prominente (verde) que consta
estn adheridos al receptculo por debajo del ovario expuesto. Una condicin intermedia de varios carpelos unidos; dimetro de las flores c. 1,4 cm.
se presenta en las flores periginas (del griego peri = alrededor), donde un hipantio rodea al
gineceo aunque permanece separado de l. Las flores de las cerezas, cuyos ovarios estn
situados en el centro de un minsculo hipantio recolector de nctar en forma de copa, son
un ejemplo cercano de una flor perigina.
En este momento algunos lectores podran comenzar a preguntarse por qu el autor est
devanndose los sesos en busca de trminos confusos y de tan sutiles distinciones tericas.
Una comprensin clara de la evolucin y de la arquitectura de las flores, especialmente la
estructura y la posicin del gineceo, es la clave para entender la formacin de los frutos. Por
ejemplo, la pared (pericarpio) de un fruto que se desarrolla a partir de una flor hipogina
consta nicamente de la pared del ovario, mientras que una flor epigina produce un fruto
con una pared formada por la pared del ovario y el hipantio. La mayor parte de lo que
comemos cuando disfrutamos de una manzana es el tejido producido por el hipantio, muy
poco lo aporta la pared del ovario.

46 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Y si no hay carpelo, no hay fruto? 47
abajo: Passiflora edulis forma edulis (Passifloraceae); flor de la
pasin, maracuy; nativa de Sudamrica; corte transversal del
No exactamente el ovario de Eva fruto (pepo o pepnide); dimetro c. 4 cm. El ovario, formado
Independientemente de su organizacin y posicin en relacin a los dems rganos florales, por tres carpelos unidos, cuenta con un solo lculo, con las
semillas en tres placentas parietales. La parte comestible est
los carpelos son el tero de una flor. Portan los vulos, los rganos que se convierten en formada por el arilo carnoso de la semilla.
semillas tras la fertilizacin. Dentro del ovario, los vulos estn adheridos a la pared del
ms abajo: Solanum betaceum (Solanaceae); rbol de tomate,
carpelo en reas especiales, a menudo sobresalientes, conocidas como placentas. La funcin tamarillo; nativo de Sudamrica; seccin transversal del fruto
de la placenta en las plantas es similar a la de la placenta humana. En ambos casos el trmino (baya); dimetro 4 cm. El gineceo sincrpico est formado por
se refiere a un rgano que nutre la descendencia en desarrollo, aunque la analoga no es dos carpelos unidos. Las semillas en cada uno de los dos
lculos estn dispuestas en grandes placentas carnosas en
perfecta. En su significado original, vulo (del latn ovulum, el diminutivo de ovum = huevo) forma de paraguas.
sugiere una homologa con la clula huevo de un animal o de un humano, pero los vulos
de las plantas con semillas estn constituidos por ms de una clula huevo. Es un rgano muy
complicado con una historia evolutiva compleja que en su corazn hospeda una
ovoclula. El uso del trmino vulo data de los tiempos de Nehemiah Grew en el siglo
XVII, mucho antes de que Wilhelm Hofmeister (1822-1877) realizara su revolucionario
descubrimiento en 1851. Demostrando que la alternancia de generaciones en plantas con
semillas segua el mismo principio que en musgos y helechos, Hofmeister prob por primera
vez su nexo evolutivo y revel la complicada naturaleza del vulo de las plantas con semillas.
Puesto que el vulo no es un huevo, el ovario de las plantas no es de la misma naturaleza que
la del ovario de los mamferos. Pero los viejos hbitos difcilmente desaparecen y el uso de
ambos trminos ha perdurado en el lenguaje botnico.

Mensajeros involuntarios
La sofisticada organizacin de los spalos, ptalos, estambres y carpelos de las angiospermas
ha demostrado ser una valiosa innovacin evolutiva. Mientras las gimnospermas producen
su polen y vulos en conos diferentes (conferas) o en individuos separados (ccadas), la
mayora de las angiospermas combinan sus microsporofilos (estambres) y megasporofilos
(carpelos) en una nica flor bisexual. Estas flores bisexuales tienen ciertas ventajas que
reflejan la manera en que son polinizadas. El enorme xito de las flores de las angiospermas
se debe a su popularidad entre los animales. Los estambres producen polen rico en energa,
y unas glndulas especiales dentro de la flor secretan nctar azucarado. La libre disponibilidad
de alimento y bebida se anuncia a travs de grandes y llamativos ptalos a los que se une en
ocasiones un perfume hechizante. Ambos persiguen atraer visitantes hambrientos,
especialmente insectos, pero tambin murcilagos, pjaros (como colibres) y otros vertebrados.
Durante sus breves visitas, a los animales no solo se les recompensa con una comida
deliciosa, sino que al mismo tiempo se ven contaminados por el polen de la flor. En sus
viajes en busca de alimento, los animales transfieren polen a flores de otros individuos de la
misma especie, aunque estn muy dispersos. Es la razn por la que tener flores bisexuales en
lugar de flores masculinas y femeninas separadas, que adems tendran que estar equipadas
con publicidad y recompensas para los polinizadores. Al juntar microsporofilos (estambres) y
megasporofilos (carpelos) en la misma flor, pueden recibir el polen de un insecto visitante
y al mismo tiempo algo del polen de la misma flor queda adherido al mensajero involuntario.

48 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Viento, sexo y separacin de gnero
Las flores bisexuales tienen muchas ventajas cuando los animales son los agentes
abajo: Apis mellifera (abeja de miel europea) visitando un
aciano (Centaurea cyanus, Asteraceae); nativo de Eurasia.
polinizadores. Sin embargo, hay situaciones en las que lo mejor es separar las flores
masculinas y femeninas, incluso en las angiospermas. Como en el caso de situaciones en las
ms abajo: Corylus avellana (Betulaceae); avellano; nativa que los animales polinizadores no abundan pero el viento est muy presente, como en los
de Eurasia; flor femenina exhibiendo las ramas roja de su
estigma; abajo: las inflorescencias masculinas parecidas a bosques templados, sabanas, estepas y lugares con un clima rtico-alpino. Es entonces
amentos; como es propio de las plantas polinizadas por el cuando algunas angiospermas se abstienen prudentemente de llevar a cabo despliegues
viento, el avellano posee flores femeninas y masculinas
diminutas, separadas y sin periantos llamativos.
florales vistosos y producen solamente flores unisexuales, pequeas y encubiertas, y que, en
ausencia de grandes ptalos y spalos, ofrecen un fcil acceso al viento portador de polen.
Puesto que el viento no posee una direccin especfica, es un medio de dispersin poco
fiable y que requiere de enormes cantidades de polen y de un gran nmero de flores,
especialmente de flores masculinas. Por dar solo un ejemplo, el avellano (Corylus avellana,
Betulaceae) produce 2,5 millones de granos de polen por cada flor masculina. No obstante,
y a pesar de la alta produccin de polen, la polinizacin a travs del viento (anemofilia)
resulta ser bastante eficiente en cuanto a sus costes en comunidades en las que muchos
individuos de la misma especie crecen muy juntos unos de los otros. El material y la energa
ahorrados en la creacin de ptalos grandes y de nctar para atraer animales pueden ser
invertidos en la elaboracin de ms polen. No todas las angiospermas anemoflicas poseen
flores unisexuales, como lo demuestra la mayora de las gramneas (Poaceae). Generalmente,
sin embargo, en especies polinizadas por el viento, el mantenimiento de las flores masculinas
y femeninas separadas, ya sea dentro de una misma planta (monoecia) o en plantas separadas
(dioecia), ayuda a prevenir la autopolinizacin y el autocruzamiento. Debido a la naturaleza
azarosa de la polinizacin, las flores femeninas frecuentemente atrapan un solo grano de
polen, si es que logran coger alguno. Por lo tanto, sus ovarios contienen un nmero muy
reducido de vulos, de los que normalmente solo se desarrolla uno, que es el que formar
la semilla, como queda demostrado por el fruto de una nica semilla que estas producen
(avellanas, castaas, bellotas, caripsides de gramneas).
Mientras que la mayora de las gimnospermas, especialmente las conferas, han sido
siempre polinizadas por el viento, casi todos los grupos anemfilos de angiospermas
descienden de linajes que fueron originalmente polinizados por insectos. Sus flores
unisexuales an muestran partes rudimentarias que recuerdan su pasado bisexual. Muchos
de los rboles que componen los bosques de angiospermas de hoja ancha de las regiones
templadas tienen flores unisexuales polinizadas por el viento, a menudo agrupadas en
amentos. Alisos, abedules, hayas, robles, castaos y avellanos, cuyo polen, al ser transportado
por el aire, causa tantas molestias cada primavera a quienes sufren de fiebre del heno, son
buenos ejemplos para demostrar el xito de su estrategia. La buena noticia para los alrgicos
al polen es que los bosques tropicales ricos en insectos estn casi libres de angiospermas
polinizadas por el viento.

Y si no hay carpelo, no hay fruto? 49


QU HAY EN UN FRUTO?
Como quiera que se realice la polinizacin, dado que al menos algo de polen alcance
probablemente al estigma de un miembro de la misma especie, los granos de polen germinan
y envan sus tubos polnicos en crecimiento a travs del tejido estilar hasta el interior de los
lculos del ovario donde fertilizan a los vulos. Una vez que la polinizacin se ha llevado a
cabo con xito, la flor se prepara para convertirse en un fruto: los ptalos se marchitan y caen,
los vulos comienzan a transformarse en semillas y el ovario empieza a hincharse. La mayora
de los frutos consta de un solo gineceo maduro las dems partes de la flor ya se habrn
amustiado y cado cuando las semillas estn listas para la dispersin. Esto explica por qu
los primeros botnicos concluyeron que un fruto poda ser definido como un ovario o
gineceo maduro. Por consiguiente, los dos componentes esenciales de un fruto maduro son
las semillas que solo estn ausentes en cultivos sin semillas especficamente seleccionados,
como pltanos y uvas y la pared del fruto o pericarpio que las contiene.
La semilla aloja el precioso embrin, el vstago en miniatura que, tras la germinacin,
da lugar a una nueva planta. En cuanto al tamao, las semillas pueden variar desde la enorme
nuez de las Seychelles (Lodoicea maldivica, Arecaceae) que es en realidad un fruto indehiscente
de una sola semilla y que puede pesar ms de veinte kilos, hasta las de la familia de las
orqudeas (Orchidaceae), algunas de las cuales miden menos de un cuarto de milmetro de
longitud. En este tipo de semillas, semejantes al polvo, el embrin es diminuto y est
formado por apenas una docena de clulas. En el castao de indias (Aesculus hippocastanum, Anagallis arvensis (Primulaceae); muraje rojo; nativa de
Sapindaceae), el aguacate (Persea americana, Lauraceae) y el mangle (Rhizophora spp., Europa. abajo: flores; dimetro 10-14 mm. pgina siguiente:
fruto (pixidio) con semillas; la cpsula del muraje rojo se abre
Rhizophoraceae), por nombrar solo algunos, los embriones son muy grandes. El embrin a travs de una tapa. El estilo rgido y persistente en el pice
vegetal mayor, con un peso de un kilo, se encuentra en las semillas de un miembro de la puede ayudar a quitar la tapa cuando la cpsula es tocada
por un animal o roza a otras plantas debido al viento;
familia de las leguminosas, Mora megistosperma (syn. Mora oleifera), de Amrica tropical. dimetro del fruto 4 mm.
Adems del embrin, las semillas pueden tambin contener un tejido especial que
guarda nutrientes ricos en energa y proporciona una reserva para el inicio rpido de la
germinacin del embrin. Este tejido de almacenamiento, denominado endosperma,
alberga un gran nmero de semillas con embriones pequeos como los de las magnolias
(Magnoliaceae), rannculos (Ranunculaceae) y palmas (Arecaceae). La ltima incluye la
colosal (por no decir ertica) palma de la nuez de las Seychelles y su pariente lejano, el coco
(Cocos nucifera). En otras semillas, como la del castao de Indias, la del aguacate y las de
varias leguminosas, el embrin ya ha absorbido todo el endosperma durante su desarrollo,
acumulando sus nutrientes en sus propios tejidos. Reforzadas con suficiente alimento
depositado en sus cuerpos inflados especialmente en los cotiledones las semillas con
dichos embriones de almacenamiento cuentan con una gran ventaja: una vez listas, son
capaces de germinar mucho ms rpido que las semillas cuyos embriones digieren y
absorben los nutrientes del endosperma solo durante la germinacin.
Con la vital responsabilidad de nutrir, proteger y finalmente dispersar estos milagrosos
paquetes de vida, no resulta sorprendente que la estructura del gineceo tenga una
considerable influencia en la organizacin interna y externa del fruto maduro. Con la
finalidad de alcanzar una mejor comprensin de la tremenda diversidad de tipos de frutos,

50 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Qu hay en un fruto? 51
pgina siguiente: Persea americana (Lauraceae); aguacate;
exploraremos ms cuidadosamente los diferentes clases de gineceo encontrados entre las nativo de Amrica Central, donde el fruto es usado como
alimento desde hace 10.000 aos; seccin longitudinal del
angiospermas. fruto (baya); adaptado claramente a la dispersin por
animales, el aguacate, rico en aceites, es uno de los frutos
ms nutritivos y ricos en fibra. Su semilla, que es
Confusin babilnica extremadamente grande, en combinacin con el color verde
Una de las primeras diferencias que notamos al examinar de cerca las partes florales de la piel y su alto contenido de aceites, sugiere que el
femeninas es que el nmero de carpelos por flor vara entre los distintos grupos de aguacate est adaptado a la dispersin por grandes
mamferos que formaban parte de la megafauna extinta del
angiospermas. En un sentido riguroso, poseer un nico carpelo es propio de los miembros Pleistoceno, que desapareci hace 13.000 aos. Hoy, en su
de la familia de las leguminosas (Fabaceae), que incluye frutos vegetales como las judas y tierra de origen, los aguacates los disfrutan los gatos
silvestres y los jaguares. En lugar de confiar en una cubierta
los guisantes, y tambin muchas plantas ornamentales, como el guisante de olor (Lathyrus seminal dura o endocarpio, las grandes semillas se protegen
odoratus), la glicinia china (Wisteria cinensis), el algarrobo negro (Robinia pseudoacacia) y el tojo ellas mismas con toxinas de sabor amargo que disuaden a los
(Ulex europaeus). Otros ejemplos familiares con flores monocrpicas son las cerezas, ciruelas animales de masticarlas.

y melocotones (Prunus spp., Rosaceae). Si hay dos o ms carpelos en una flor, como sucede Tahina spectabilis (Arecaeae); una especie nueva de palma
en la mayora de las angiospermas, los carpelos pueden estar separados, formando un endmica de Madagascar descubierta recientemente; seccin
longitudinal de la semilla mostrando el pequeo embrin
gineceo apocrpico, o unidos, creando un solo pistilo o gineceo sincrpico. Esto puede en forma de clavija embebido en un copioso endosperma
sonar confuso, y de hecho lo es. Aunque hay una distincin sutil entre los tres trminos blanco; semilla 2,1 cm de largo. El endosperma presenta
pistilo, ovario y gineceo, muchos botnicos los usan indistintamente. El trmino que suena ms crecimientos interiores de tejidos de la cubierta seminal
(llamados ruminaciones), posiblemente una adaptacin
complejo, gineceo, es en realidad el ms simple de explicar porque se refiere a la suma de contra los predadores de semillas (especialmente insectos),
todos los carpelos de una flor individual, independientemente de que haya uno (gineceo a los que disuade a travs de sustancias qumicas txicas y
amargas, especialmente taninos. Estos ltimos son los
unicarpelar) o muchos (gineceo pluricarpelar), o de si estn separados o unidos. Los otros dos responsables del color marrn de la cubierta seminal.
trminos se usan a menudo sin ningn fundamento. En un sentido estrictamente cientfico, Se piensa que solo existen menos de cien ejemplares de esta
el pistilo se refiere o a cada uno de los carpelos individuales de un gineceo apocrpico o extraordinaria palma, que llega a medir ms de 18 m de alto y
florece solo una vez durante su vida, estimada en 30-50 aos.
a un sincarpo, la estructura formada por varios carpelos unidos de un gineceo sincrpico.
Por ejemplo, la flor de un rannculo (Ranunculus spp., Ranunculaceae) con su gineceo
apocrpico tiene tantos pistilos como carpelos. En cambio, el ovario sincrpico de los
tulipanes (Tulipa spp., Liliaceae) consta de un solo pistilo, pero este est formado por tres
carpelos unidos. El vocablo ovario posee casi el mismo significado que pistilo, excepto que
se refiere solo a la parte abultada que contiene los vulos (o el vulo), excluyendo el estilo
y el estigma.

Labor femenina mejorada


Tras este minucioso intento por restablecer la precisin cientfica, es el momento de
retomar una tarea ms emocionante: explorar la diversidad de la genitalia floral femenina.
Si una especie tiene los carpelos separados o unidos es una caracterstica fundamental y su
significado yace muy enterrado en la historia de las angiospermas. La posesin de carpelos
separados, cada uno equipado con su propio estigma, significa que cada carpelo debe de
ser polinizado individualmente. Si bien no est totalmente ausente en familias ms
avanzadas (Rosaceae), esta condicin predomina entre los miembros primitivos que an
existen de las angiospermas, como las Annonaceae, Lardizabalaceae, Winteraceae y
Ranunculaceae. Durante el curso de la evolucin, la tendencia de las angiospermas de
fusionar sus rganos florales, especialmente los carpelos, ha desembocado en el desarrollo
de gineceos sincrpicos, en los que los carpelos unidos comparten un solo estigma. Un

52 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Qu hay en un fruto? 53
Ranunculus parviflorus (Ranunculaceae); rannculo de flor
pequea; nativo de Europa occidental y del Mediterrneo;
3 mm largo. Este es uno de los varios frutculos (aquenios)
producidos por el gineceo apocrpico tpico de los
rannculos. Los ganchos en la superficie del aquenio indican
una adaptacin a la dispersin por animales (epizoocoria).

pgina siguiente: Ranunculus pygmaeus (Ranunculaceae);


rannculo pigmeo; nativo del norte de Europa, los Alpes
orientales, los Crpatos occidentales y Norteamrica; brote
con flor y fruto (poliaquenio); dimetro de la flor 4 mm.

54 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


estigma compartido por varios carpelos significa una mejora en el desempeo femenino a
travs de la polinizacin racionalizada: en las angiospermas avanzadas con gineceo sincrpico,
todos los vulos, no solo en uno sino en varios carpelos, son fertilizados en un nico acto de
polinizacin. Esto les concede una clara ventaja evolutiva sobre sus hermanas apocrpicas, ya
desfasadas, con el resultado de que la mayora de las angiospermas vivientes se caracterizan
por sus gineceos sincrpicos. Independientemente de la disparidad numrica entre las
angiospermas apocrpicas y sincrpicas, las diferencias fundamentales que encontramos en sus
gineceos nos hacen prever grandes diferencias en sus frutos.

Cmo ser un carplogo


El hecho de que haya flores con pistilos simples y mltiples es la caracterstica ms importante
que los carplogos la gente que se dedica al estudio y la clasificacin de los frutos utilizan
para establecer algn orden entre la abrumadora diversidad de frutos. Las flores con un solo
pistilo producen lo que se denomina un fruto simple. La mayora de los frutos que comemos
pertenecen a esta categora. Los frutos que se desarrollan a partir de flores con pistilos
mltiples consisten en un grupo de frutculos individuales, cada uno de los cuales representa
un carpelo maduro. Estos frutos, que incluyen la frambuesa (Rubus idaeus, Rosaceae) y la
mora (Rubus fruticosus), son los llamados frutos agregados. Tcnicamente pero no
evolutivamente en el limbo entre los frutos simples y los agregados existe una categora un
tanto engorrosa: frutos que son producidos a partir de ovarios sincrpicos que se desintegran
en carpelos individuales. Esta separacin de los carpelos puede ocurrir inmediatamente
despus de la polinizacin, como en la familia de la adelfa (Apocynaceae) y del cacao
(Sterculiaceae; ahora incluida dentro de la familia de las malvas, Malvaceae), o solo en la
madurez, como en la familia del jaboncillo (Sapindaceae; por ejemplo, Acer spp.) y las malvas
(Malva spp., Malvaceae). En cualquiera de los dos casos, el fruto se considera esquizocrpico.
Finalmente estn las moras del moral (Morus nigra, Moraceae) que, aunque son muy similares
a las frambuesas y moras, representan otro tipo de fruto uno compuesto. A pesar de la
semejanza superficial, a diferencia de las frambuesas y moras, las moras del moral son el
producto del esfuerzo conjunto de varias flores. Aunque esto podra no ser evidente debido
al tamao de las flores en cuestin, los frutos compuestos, como las moras del moral, se
desarrollan a partir de una inflorescencia completa.
Esto solo ha sido un breve resumen; ms adelante analizaremos muchos ms ejemplos
de los diferentes tipos de frutos. Por ahora, es fundamental recordar que los frutos simples,
mltiples, esquizocrpicos y compuestos son las cuatro categoras principales de frutos de las
angiospermas. La base para cualquier otra clasificacin parte de ellos.
Una vez que un fruto ha sido asignado a uno de estos cuatro tipos, la segunda
caracterstica ms importante es evaluar la textura de la pared del fruto (pericarpio) si es
blanda o dura, jugosa o seca. El tercer y ltimo criterio bsico de la carpologa distingue
entre los frutos que se abren en la madurez para liberar sus semillas (frutos dehiscentes) y
aquellos que permanecen cerrados (frutos indehiscentes).

Qu hay en un fruto? 55
56 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles
Por supuesto, las angiospermas no seran angiospermas si su adaptabilidad universal no
fuese ms all de sus frutos. Entre los hechos de la vida a los que los futuros carplogos van
a tener que hacer frente est el de comprobar, cuando estudien los frutos de las angiospermas,
que casi cualquier textura y estructura imaginable es posible. Lo que es ms desconcertante
para el botnico entusiasta es que las tres caractersticas fundamentales y que se usan
tradicionalmente para clasificar los frutos se encuentran en las angiospermas en todas las
combinaciones posibles.

El verdadero significado de los frutos


Conocer cmo estn formados los frutos y qu rganos utilizan las plantas para alcanzar
su desconcertante variedad es un tema fascinante incluso si la clasificacin de estos, de
acuerdo a su estructura, puede parecer un intento por colocar una camisa de fuerza a su
abrumadora diversidad. Sin embargo, la bsqueda de patrones generales y la definicin de
categoras precisas es una prctica cientfica esencial. Su objetivo es facilitar la comunicacin
dentro de la comunidad cientfica y ayudar a dotar de cierto orden a algo que, de otra
manera, sera un caos inmanejable, independientemente de qu mbito del mundo natural
pgina anterior: Citrus hystrix (Rutaceae); lima kaffir; nativa
de Indonesia; yema floral con ptalos y estambres parcialmente se estudie. En lo que a los frutos respecta, entender su estructura y desarrollo es solo el punto
removidos para permitir una vista del ovario spero; tras la de partida para el estudio de todos los dems aspectos de su historia natural. De hecho, la
fertilizacin el ovario produce un pequeo fruto verde en
forma de pomo, la lima kaffir; dimetro 5,5 mm.
morfologa pura es una abstraccin, la razn por la que los frutos adquieren la forma que
tienen solo puede entenderse completamente cuando se observa su funcin biolgica, es
Citrus sinensis (Rutaceae); naranja dulce; cultivada desde la decir, la dispersin de las semillas que contienen.
antigedad; se supone que es nativa de China o India; flores y
frutos. Los frutos ctricos se han cultivado en el sudeste asitico Por razones que se vern con detalle ms adelante, una dispersin exitosa de las semillas
durante al menos 4.000 aos. Con ms de 60 millones de es crucial para la supervivencia de las especies. Esta funcin vital expone los frutos y semillas
toneladas producidas cada ao en el mundo entero, la naranja
dulce es el ms importante de todos los ctricos.
a fuertes presiones adaptativas durante el curso de la evolucin. Efectivamente, la enorme
diversidad de tipos de frutos desplegada en la naturaleza es una consecuencia directa de estas
presiones funcionales, lo que a menudo conduce a parecidos sorprendentes entre especies
no relacionadas expuestas a exigencias ecolgicas similares. Aunque tales convergencias son
un poco intrigantes, causan una controversia an mayor entre los carplogos debido a las
relaciones artificiales entre muchos de los taxones que estn representados por un tipo
particular de fruto.
Armados con esta breve introduccin a la ciencia de la carpologa, y sin desvelar ms
verdades desconcertantes acerca de la naturaleza real de los frutos, comenzaremos ahora
nuestro viaje por el universo de la carpologa, comenzando con el tipo de fruto ms simple
de todos.

Qu hay en un fruto? 57
FRUTOS SIMPLES
Debido a que la mayora de las angiospermas posee flores con un solo pistilo, ya est formado
por un carpelo individual o por varios unidos, estamos ms familiarizados con frutos que se
Actinidia deliciosa (Actinidiaceae); kiwi; nativo de China
meridional. pgina anterior: detalles microscpicos de la
desarrollan a partir de ese tipo de flores, especialmente si vivimos en las zonas templadas del
superficie del fruto; en su exterior, los kiwis estn cubiertos hemisferio norte. Los frutos que se desarrollan a partir de una sola flor con un nico pistilo
por dos tipos de pelos, largos multicelulares y cortos de dos se llaman frutos simples, independientemente de si son carnosos o secos, dehiscentes (que se
clulas; rea de la imagen 4 mm de ancho. abajo: seccin
transversal de un fruto (baya); el fruto del kiwi se desarrolla abren) o indehiscentes (que no se abren). Las judas verdes (Phaseolus spp.), las vainas de los
a partir de un ovario spero formado por 30 o ms carpelos guisantes (Pisum sativum) y las algarrobas (Ceratonia siliqua) son todas frutos simples de la
unidos. Las numerosas paredes (septos) entre los carpelos
individuales son claramente visibles entre las pequeas
familia de las leguminosas y, como tales, crecen a partir de un solo carpelo. Los tomates
semillas negruzcas, similares a los radios de una rueda; (Solanum lycopersicum, Solanaceae), las naranjas (Citrus sinensis, Rutaceae), los kiwis (Actinidia
dimetro c. 4 cm. ms abajo: frutos de kiwi en la planta. deliciosa, Actinidaceae), las calabazas gigantes (Cucurbita maxima, Cucurbitaceae) y las papayas
(Carica papaya, Caricaceae) son frutos simples formados a partir de pistilos compuestos. Estos
gineceos sincrpicos, en los cuales dos o ms carpelos se han unido para formar un solo pistilo
u ovario, son mucho ms comunes que los gineceos apocrpicos y estn presentes en familias
ms avanzadas (Asteraceae, Campanulaceae, Liliaceae, Solanaceae).
Si no est envuelto por otras partes de la flor, su gineceo se puede ver como un solo
pistilo en forma de botella o de dedo en el centro de la flor (tulipanes, lirios, Citrus spp.). En
general, un gineceo sincrpico tiene un aspecto similar al de un gineceo monocrpico. A
menudo, el nmero de lbulos o ramas estigmticas nos indica cuntos carpelos participaron
en la formacin de un pistilo. Por ejemplo, el estigma trilobado de un tulipn, una tpica
monocotilednea, revela que el pistilo est compuesto por tres carpelos unidos. Sin embargo,
para estar totalmente seguros del nmero de carpelos involucrados en la formacin de un
ovario en particular, necesitamos recurrir a medios quirrgicos en forma de corte transversal
a travs de la mitad del ovario. El nmero de cmaras o lculos que pueden distinguirse
dentro del ovario generalmente indica el nmero de carpelos que participaron en su
formacin, siempre que los carpelos individuales retengan sus paredes o septos. Tomemos
una naranja o un limn como ejemplo. Cada segmento del fruto representa un carpelo y
somos capaces de separarlos tan fcilmente porque los carpelos conservan sus paredes a pesar
de estar fusionados en un solo pistilo. Encontraremos ms dificultades cuando examinemos
un fruto de maracuy o granadilla (Passiflora ligularis, Passifloraceae). A pesar de que el fruto
lleva todas sus semillas en un solo lculo, el pistilo est formado por tres carpelos. En un
fruto de maracuy, el nmero de carpelos unidos para formar un pistilo no se revela por el
nmero de divisiones dentro del ovario, sino por el nmero de placentas reas en el interior
del pericarpio a las que estn adheridas las semillas.
Dependiendo de la textura de la pared de los frutos y de si estos se abren en la madurez
para liberar sus semillas, los frutos simples que tienen solo el ovario maduro sin ningn
rgano adherido son subdivididos en bayas, drupas y nueces por un lado, y en frutos
capsulares por el otro.

Frutos simples 59
La verdad sobre las bayas
En el lenguaje comn, y con propsitos culinarios, cualquier pequeo fruto comestible con
mltiples semillas es una baya (en latn, bacca). Sin embargo, los botnicos aplican una
definicin cientficamente ms rigurosa. Solo los frutos simples indehiscentes cuyo
pericarpio (pared del ovario) se hace totalmente carnoso en la madurez son considerados
verdaderas bayas, contengan una o muchas semillas. Por lo tanto, hablando botnicamente,
no solo los arndanos (Vaccinium corymbosum, V. myrtillus, Ericaceae), las grosellas (Ribes uva-
crispa, Grossulariaceae), las grosellas negras (Ribes nigrum) y las uvas (Vitis vinifera, Vitaceae)
son calificadas como bayas, sino tambin los aguacates (Persea americana, Lauraceae), los
tomates (Solanum lycopersicum, Solanaceae), las berenjenas (Solanum melongena), las carambolas
(Averrhoa carambola, Oxalidaceae) y los kiwis (Actinidia deliciosa, Actinidiaceae). Por un lado,
a pesar de que sus nombres en ingls terminen en berries (strawberries, raspberries, etctera), las
fresas (Fragaria x ananassa, Rosaceae), las frambuesas (Rubus idaeus, Rosaceae), las moras del pgina siguiente: Medicago orbicularis (Fabaceae); caracolillo;
nativo del Mediterrneo; fruto (cmara), visto desde su
moral (Morus nigra, Moraceae) y las moras (Rubus fruticosus) no son realmente bayas (berries), extremo inferior; dimetro 1,5 cm. Al igual que los frutos del
sino un tipo de fruto muy diferente del que hablaremos ms adelante. resto de miembros de la familia de las leguminosas, la
cmara del caracolillo se desarrolla a partir un solo carpelo.
La peor denominacin de todas es la de bayas de enebro. Aunque de extrema Propio del gnero Medicago, el carpelo est enrollado
importancia cuando se trata de darle a la ginebra su sabor caracterstico, las bayas de enebro formando una espiral de 4 a 6 vueltas. La forma discoidal
nunca sern bayas a ojos de un botnico, y muchos afirmaran que no son ni siquiera frutos. plana y el ala angosta perifrica sugiere que el fruto
indehiscente est principalmente adaptado a la dispersin
La razn de este rechazo yace en la posicin evolutiva del enebro. Cientficamente, las bayas por el viento.
de enebro son los conos carnosos del Juniperus communis, una confera perteneciente a la
Dovyalis caffra (Salicaceae); manzana kei; nativa del rea del
familia de los cipreses (Cupressaceae), y por ende un miembro de las gimnospermas, que, ro Kei, en el sur de frica; fruto (baya); a pesar de su
como hemos visto, son ampliamente conocidas por carecer de frutos en sentido estricto. nombre, la manzana kei es una baya en vez de una manzana
Durante los dos o tres aos que se requieren para que los aromticos conos seminferos de (pomo). Los frutos comestibles alcanzan un dimetro de 2,5 a
4 cm y contienen entre 5 y 15 semillas. Su pulpa jugosa y
este ciprs dioico se desarrollen, las tres escamas superiores se transforman en una capa cida es muy sabrosa y se suele comer fresca o preparada en
carnosa azul que cubre lo que parece engaosamente el pericarpio de una baya verdadera. mermelada o jalea.
Vale la pena echar un vistazo ms de cerca a algunos ejemplos inesperados de bayas entre
las angiospermas.

La milagrosa baya milagro


En el frica tropical occidental hay un arbusto con pequeas bayas rojas (entre 2 y 3
centmetros de largo) que pueden tener un sabor no muy dulce, pero s un efecto
extraordinario sobre nuestras papilas gustativas. Instantes despus de haber masticado la
pulpa de una baya milagro, que es como se conoce el fruto de Synsepalum dulcificum
(Sapotaceae), nuestra lengua comienza a percibir el sabor cido como si fuera dulce,
haciendo que limones y limas sepan tan dulces como naranjas. El efecto de la baya milagro
lo causa la glicoprotena miraculina. Se desconoce todava cmo funciona exactamente la
miraculina, pero probablemente hace que los cidos activen los receptores del sabor dulce
que hay en nuestra lengua. En el transcurso de una hora, o incluso menos, la ilusin
comienza a desaparecer y nuestras papilas gustativas regresan a su estado normal. De hecho,
las tribus locales han usado estos frutos durante siglos para endulzar sus alimentos
y bebidas.

60 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Frutos simples 61
El frica occidental es tambin el hogar de otro fruto singular con un nombre abajo: Juniperus flaccida (Cuppressaceae); enebro llorn;
nativo de Mxico y del sur de Texas; cono seminfero;
igualmente sugestivo. La pulpa de la baya de serendipia (Dioscoreophyllum cumminsii, los frutos carnosos de los enebros o cedros se llaman
Menispermaceae), que en realidad es una drupa, tambin contiene una curiosa protena habitualmente bayas, pero son en realidad conos; dimentro
llamada monelina. A diferencia de la miraculina, la monelina realmente tiene un sabor dulce del fruto c. 1 cm.

cerca de mil veces ms dulce que la sacarosa. Sin embargo, aunque la monelina es ms abajo: Averrhoa carambola (Oxalidaceae); carambola;
potencialmente un gran endulzante natural, su extraccin es muy costosa y se desnaturaliza cultivada durante siglos en el sudeste de Asia, se deduce que
tuvo su origen entre India, Sri Lanka e Indonesia; frutos
a altas temperaturas, por lo cual su uso en alimentos procesados sera inapropiado. inmaduros (bayas) y flores; las carambolas se comen frescas
y se usan para hacer mermeladas, jaleas, conservas, zumo y
Manzanas doradas licor. La pulpa tierna tiene un sabor dulce pero ligeramente
cido que recuerda a una mezcla de meln, manzana y kiwi.
Aunque la pared de su fruto es predominantemente blanda, algunas bayas tienen una corteza
externa particularmente dura. Los ejemplos ms conocidos de tales bayas blindadas son los
frutos ctricos. Las alrededor de veinte especies del gnero Citrus se distribuyen naturalmente
desde la India septentrional hasta China, a travs de Asia sudoriental, alcanzando su punto
ms meridional en el noreste de Australia (Queensland). Para las naranjas dulces (Citrus
sinensis, Rutaceae), las mandarinas (C. reticulata), los pomelos (Citrus x paradis, C. maxima) y
otros ctricos como limones (C. limon), limas (C. aurantifolia), naranjas amargas (C. auranticum,
usadas para mermeladas) y naranjas chinas (C. margarita), los botnicos acuaron hace mucho
tiempo un trmino especial, hesperidio, un nombre aparentemente inverosmil para un tipo de
fruto tan inofensivo, pero no para aquellos que disfrutaban de una educacin clsica como
los botnicos de antao. La naranja era la manzana dorada de la mitologa griega, y en el
jardn de las Hesprides, en el occidente, era donde crecan manzanas doradas. El nombre
hesperidio es simplemente el resultado de la latinizacin de su raz griega. A pesar de este
nombre glorioso que les fue otorgado por los antiguos griegos, las naranjas no son siempre
de este color. Cuando se viaja por los trpicos uno puede buscar en vano naranjas de color
naranja, pero le sorprender el dulce sabor de los abundantes frutos verdes oscuros de aspecto
inmaduro. En los pases tropicales, donde nunca hace fro excepto en regiones de alta
montaa, las naranjas permanecen verdes, incluso cuando estn maduras. Esto ocurre
porque los pigmentos naranjas (carotenos) solo se producen a bajas temperaturas. Si las
condiciones ambientales fluctan entre el calor y el fro, tambin flucta el color de los frutos.
La parte comestible de una naranja tiene un origen peculiar. Un examen minucioso de los
segmentos de una naranja, un pomelo, un limn u otro fruto ctrico muestra que la pulpa
est formada por pelos multicelulares, cuya parte distal se ensancha. Estos pelos emergen de
la superficie interna de la pared del ovario y llenan todo el espacio que rodea las semillas
dentro de los lculos. Cuando las paredes celulares dentro del pelo finalmente se rompen, la
cavidad se llena de jugo, creando sacos de jugo de un sabor delicioso.

62 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Hylocereus undatus (Cactaceae); fruto dragn, pitahaya;
nativa de Amrica tropical; fruto (acrosarco); aunque
parecen bayas, las pitahayas o frutos del dragn no son
simplemente un ovario maduro; fruto c. 16 cm de largo.
En la familia de las Cactaceae, la flor propiamente dicha
est literalmente hundida dentro de una parte del tallo,
por esta razn la parte que lleva el ovario y el posterior
fruto est a menudo cubierta con hojas (brcteas
escamiformes). Por dentro, el fruto dragn contiene cientos
de diminutas semillas negras embebidas en una pulpa
comestible dulce, de color blanco o rojo, formada por los
funculos carnosos de las semillas.

Frutos simples 63
Citrus margarita (Rutaceae); naranja china; cultivada durante
siglos, probablemente nativa de China meridional; seccin
transversal a travs de la pared del fruto; el olor aromtico
de las hojas y los frutos de los ctricos se debe a la presencia
de aceites esenciales, producidos por las glndulas oleferas,
que se pueden observar en forma de grandes cavidades
esfricas dentro del tejido.

pgina siguiente: Citrus margarita (Rutaceae); naranja china;


seccin transversal a travs del fruto (hesperidio); dimetro
2,1 cm. La parte comestible del fruto consiste en pequeos
sacos de jugo, que son esencialmente pelos multicelulares
que emergen de la superficie interna de la pared del ovario.
Llega un momento en el que las paredes celulares dentro de
los sacos de jugo se rompen y el fruto se hace jugoso y dulce.

Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Cidras fragantes
Las cidras son ms apreciadas por su gruesa corteza aromtica que por su pulpa carnosa.
Aunque la mayora de nosotros nunca ha visto los frutos frescos, parecidos al limn, de Citrus
medica, seguramente s hemos probado su corteza confitada, que se usa abundantemente en
la industria alimentaria, especialmente como un ingrediente para confituras y tartas de
frutas. Como sus parientes, el limn y la lima, el rbol del cidro probablemente tiene su
origen en la India, pero como los humanos lo han cultivado durante miles de aos, nunca
se sabr su origen exacto. Se han encontrado semillas de cidra en Mesopotamia (actual Irak)
cuya datacin se calcula hacia al ao 4000 a.C. En tiempos antiguos, las cidras se usaron
principalmente con fines religiosos y medicinales, ya que servan como remedio para el mal
del navegante, dolencias pulmonares e intestinales, disentera y otros problemas de salud.
Debido a su agradable fragancia, las cidras frescas se utilizaron tambin como una fuente de
perfume y como ambientadores naturales, un uso que todava perdura en el centro y norte
de China. Conocida desde mucho tiempo en Oriente, la cidra finalmente lleg a Europa
alrededor del 300 a.C., cuando los ejrcitos de Alejandro Magno introdujeron el fruto en el
Mediterrneo, donde todava se cultiva.

La mano de Buda
La primera vez que los frutos ctricos son mencionados en los escritos chinos es durante la
dinasta de Zhou (1027-256 a.C.). Sin embargo, la cidra lleg a China solo alrededor del
300 d.C. Fue all o en el norte de la India, como algunos estudiosos creen, donde surgi una
variedad anmala que se llam Citrus medica var. sarcodactylis. El epteto sarcodactylis
(literalmente, dedos carnosos) describe con acierto este fruto de aspecto extrao en el cual
los segmentos parecen haberse separado en lbulos digitados. Los monjes budistas de China
y Japn pensaron que estos frutos se parecan a las manos de Buda orando y, por ello,
adoptaron esta graciosa rareza de la naturaleza. Lo han venerado como un smbolo de
felicidad, riqueza y longevidad durante ms de mil aos. El fruto es por lo general verde y
est formado por poco ms que una corteza esponjosa con escasa pulpa y pocas semillas. Las
manos de Buda, que se utilizan de la misma manera que otras cidras, son apreciadas por su
curiosa forma y su exquisito y dulce aroma. Hoy en da, la mano de Buda o cidra digitada
se cultiva comercialmente por su piel fuertemente aromtica, utilizada casi exclusivamente
para la fabricacin de cscaras confitadas. Estos frutos se venden ocasionalmente en los
mercados de Occidente, donde su apariencia excntrica llama la atencin de ingenuos
compradores. A algunos chefs de moda tambin les gusta aadir rodajas frescas de esta extica
delicatessen a platos de ensalada y pescado para darles un toque de limn sutil pero familiar.

Frutos simples 65
Grandes pepos
El pepo o pepnide es otro caso especial entre las bayas. Al igual que el hesperidio, es una
baya con una cscara gruesa y coricea. Una pista para saber dnde encontrar pepnides en
la naturaleza nos la da su propio nombre que, una vez ms, es una palabra latina que tiene
su raz en el griego antiguo (pepon originalmente significaba maduro). Fue usado por
Galeno, Teofrasto e Hipcrates para describir frutos maduros, como por ejemplo sikuopepona,
que significa pepino maduro. La palabra pepon deriv al latn pepo (fruto grande). Alrededor
del 79 d.C., Plinio advirti que los cucumeres (pepinos), cuando alcanzaban un tamao
excesivo, eran llamados pepones. Durante el curso de la historia, el latn pepo, usado para
cualquier meln o calabaza, se convirti en el francs pompon, que deriv en pompion, o
pumpion en ingls. Finalmente, los primeros colonizadores del Nuevo Mundo aadieron de
manera incorrecta el diminutivo -ken del holands antiguo para crear la palabra pumpkin
(calabaza). Las calabazas miembros del gnero Cucurbita (Cucurbitaceae) tienen su origen
en los climas tropicales y clidos de Amrica, donde ya eran una parte importante de la
cultura precolombina. Los frutos de la Cucurbita maxima, ms conocidos como calabazas
gigantes, son objeto de una feroz competicin tanto en el Reino Unido como en Estados
Unidos. Cada otoo los ambiciosos horticultores comparan celosamente el tamao de sus
calabazas. La calabaza ms grande jams cultivada pes 681,3 kilos, un rcord mundial Citrus medica var. sarcodactylis (Rutaceae); mano de buda,
establecido el 7 de octubre de 2006 por Ron Wallace, de Greene, Rhode Island, Estados cidra digitada; cultgeno antiguo, originariamente del norte
de la India; fruto (hesperidio); 16 cm de largo. La forma de
Unidos. Esta extraordinaria baya (o, hablando con propiedad, pepo o pepnide) no fue solo este fruto, extraa y nica en el mundo, es el resultado
la calabaza ms grande, sino el mayor fruto de angiosperma que se haya registrado. Aparte de los carpelos parcialmente separados en segmentos en
forma de dedos. En China y Japn estos frutos son apreciados
de las calabazas gigantes, verdaderamente colosales, muchos otros frutos de Cucurbitaceae por su fuerte aroma y su forma ornamental. La cidra digitada
(la familia del meln y la calabaza) son pepnides, incluyendo los calabacines, los pepinos y contiene poco o nada de pulpa, pero la piel se prepara
el chayote mexicano (Sechium edule), sin mencionar otros frutos mucho ms pequeos de confitada y se utiliza para aromatizar alimentos.

otras tantas especies silvestres. Hay tambin ejemplos de pepos, tal vez inesperados, que no
pertenecen a la familia de las calabazas, como el fruto del maracuy (Passiflora spp.,
Passifloraceae), las papayas (Carica papaya, Caricaceae) y los pltanos (Musa acuminata,
Musaceae). nombre igualm
Aunque tienen en comn una corteza gruesa y coricea, el hesperidio y el pepo difieren
en un aspecto que se puede observar en una seccin transversal del fruto. La mayora de los
ctricos comerciales se selccionan para que carezcan de semillas, pero algunas veces
encontramos alguna. Si las hay, se encontrarn siempre en el medio del fruto, adheridas al
centro. Un pepo carece de los septos o tabiques entre los carpelos, que en una naranja crean
sus gajos y, como resultado, las semillas estn adheridas al interior de la pared del fruto.

66 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Frutos simples 67
pgina 70: Hippophae rhamnoides (Elaeagnaceae); espino
Cscara blanda, corazn duro o cmo ser una drupa
cerval de mar; nativo de Eurasia; fruto (pseudodrupa); A diferencia de las bayas, en las que todo el pericarpio (la pared del ovario de un fruto maduro)
9 mm de largo. Aunque el fruto del espino cerval de mar es ms o menos blando, las frutas de hueso o drupas se caracterizan por un pericarpio
parezca una drupa, la capa carnosa est formada por la base
persistente del hipantio, que envuelve una nuez de una sola indehiscente que est dividido en tres capas distintas; la piel fina (epicarpio), la pulpa carnosa
semilla. Casi todas las partes de la planta, incluyendo el (mesocarpio) y el hueso formado por la dura y leosa capa interior del pericarpio
carnoso hipantio, estn cubiertas por tricomas peltados,
algo habitual en los miembros de la familia del olivo silvestre.
(endocarpio). Un ejemplo cercano de drupa es el fruto de la Olea europaea (Oleaceae),
Los frutos del espino cerval de mar tienen mucho inters conocido comnmente como aceituna u oliva. Aparte de ser inmensamente til y deliciosa,
para la industria de alimentos naturales debido a su alto la oliva es particularmente significativa en el contexto de las drupas. Una mirada ms cercana
contenido en vitaminas A, C y E.
a la etimologa de la palabra drupa revela que deriva del latn drupa, que proviene a su vez del
pgina 71: Hippophae rhamnoides (Elaeagnaceae); espino griego dryppa, el nombre de la oliva en la antigua Grecia.
cerval de mar; nativo de Eurasia; detalle de la superficie del
fruto mostrando tres pelos peltados remanentes; dimetro
El hueso de una drupa se confunde con frecuencia con la semilla en s, pero por lo
del pelo ms grande 0,5 mm. Al principio todo general contiene una sola semilla en su interior. En una especie de relevo evolutivo, el duro
el hipantio est densamente cubierto con pelos peltados endocarpio proporciona proteccin fsica a la semilla, una funcin que normalmente
marrones, pero a medida que el fruto madura estos se
caen fcilmente. desempea la cubierta seminal. Dado que ha perdido su cometido, la cubierta de la semilla de
una drupa es normalmente fina y rudimentaria, especialmente en las drupas filogenticamente
pgina anterior: Prunus persica var. persica (Rosaceae);
melocotn; cultivado en muchas regiones; nativo de China;
antiguas. Por ejemplo, la piel marrn y quebradiza que cubre los pistachos descascados (Pistacia
detalle microscpico de la superficie del fruto. La textura vera, Anacardiaceae) es un vestigio de la cubierta seminal.
vellosa de la piel del melocotn se debe a la presencia de Las ms comunes entre las frutas de hueso en los climas templados son miembros de la
miles de tricomas (pelos), la mayora de los cuales son muy
cortos. Las pequeas aberturas intercaladas (coloreadas de familia de la rosa (Rosaceae); de ellas, las ms populares son las cerezas (Prunus avium), las
rojo) indican la presencia de poros respiratorios (estomas); ciruelas (Prunus x domestica), los albaricoques (Prunus armeniaca), los melocotones (Prunus
rea fotografiada 0,7 mm de ancho.
persica var. persica) y las nectarinas (Prunus persica var. nucipersica). Sus huesos contienen solo una
Prunus persica var. persica (Rosaceae); melocotn; fruta semilla, lo cual tiene sentido desde el punto de vista de la dispersin. Al igual que las bayas,
(drupa); los melocotones se han cultivado en China durante las drupas se han adaptado para que los animales las coman, mastiquen el fruto y traguen
ms de 5.000 aos y desempeann un papel muy importante
en la tradicin de este pas; por ejemplo, como smbolo la pulpa junto con las semillas o huesos. Sin embargo, a diferencia de las drupas, las bayas a
de longevidad. menudo contienen muchas semillas pequeas, en consonancia con el principio de que la
seguridad est en la cantidad. Aun si algunas semillas quedan destruidas por los molares
trituradores de los animales dispersores, al menos algunas pasarn ilesas a travs de la boca y
terminarn en el intestino, de donde sern expulsadas en buen estado y equipadas con una
pila de abono instantneo. Las drupas han desarrollado una estrategia ligeramente diferente.
Debido a que las semillas son generalmente mucho ms grandes, las probabilidades de pasar
por el pico de un ave o los dientes de un mamfero sin ser daadas son bajas. Para asegurar
un trnsito seguro, el fruto encapsula su semilla en un hueso blindado, que es tragado o, si es
muy grande, simplemente descartado por el animal consumidor.
Aunque la mayora de las drupas contiene un solo hueso con una sola semilla, hay algunas
excepciones. La ciruela de azcar del oeste de frica (Uapaca guineensis, Phyllanthaceae)
contiene en un mismo fruto tres huesos de una sola semilla separados, mientras que la ciruela
Burdekin de Australasia (Pleiogynium timoriense, Anacardiaceae), alimento tradicional de los
aborgenes de Queensland, tiene un solo hueso grande con varias semillas, cada una
encerrada en su propio compartimento individual.

Frutos simples 69
70 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles
abajo: Juglans regia (Juglandaceae); nuez (nogal); nativa de
Eurasia; fruto (pseudodrupa); el fruto parece ser una drupa,
Locos por las nueces pero su cscara carnosa no se deriva de las capas exteriores
A estas alturas ya nos deberamos haber acostumbrado al hecho de que los botnicos utilicen del pericarpio, sino que est formada por una
serie de brcteas fusionadas. El ovario se desarrolla para
de una manera muy diferente y en un sentido mucho ms riguroso que nosotros trminos formar una nuez con un pericarpio seco y duro.
que nos resultan familares para referirnos a frutos. Esta incongruencia entre el uso botnico
y el culinario difcilmente podra ser mayor que en el caso de las nueces. Para la industria ms abajo: Prunus dulcis (Rosaceae); almendro; nativo del
Asia occidental; fruto (ncula o nuculanio); el fruto es similar
alimentaria, los chefs y los consumidores regulares que disfrutan de un sabroso bocado, a una drupa pero el epicarpio y el mesocarpio son secos
cualquier frutillo seco comestible que tenga que ser liberado con fuerza de una cscara dura y se abren para dispersar el hueso. Un genuino problema
carpolgico que a menudo recibe el nombre oximornico de
antes de su consumo siempre va a ser una nuez. En el sentido botnico de la palabra, una drupa seca o dehiscente.
nuez es solo una nuez si est compuesta nicamente por el ovario maduro de un fruto simple
indehiscente con un pericarpio seco y duro, que normalmente alberga una sola semilla. Esto
se cumple en el caso de las avellanas (Corylus avellana, Betulaceae), las castaas (Castanea sativa,
Fagaceae), las nueces del nogal (Juglans regia, Juglandaceae), las pacanas (Carya illinoinensis,
Juglandaceae), los hayucos (Fagus spp., Fagaceae), las bellotas (Quercus spp., Fagaceae) y los
cacahuetes sin descascar (Arachis hypogaea, Fabaceae), aunque estos ltimos a menudo
contienen ms de una semilla. Otras nueces culinarias, como las almendras sin descascar
(Prunus dulcis var. dulcis, Rosaceae), los pistachos (Pistachia vera, Anacardiaceae) y, al menos
tcnicamente, los anacardos, (Anacardium occidentale, Anacardiaceae) son en realidad huesos de
drupas, mientras que las nueces de Brasil (Bertholletia excelsa, Lecythidaceae), las macadamias
(Macadamia integrifolia y M. tetraphylla, Proteaceae), las nueces de gingko (Ginkgo biloga,
Ginkgoaceae) y los piones (Pinus pinea, Pinaceae) son simplemente semillas. No debemos
olvidar que los ginkgos y los pinos son gimnospermas y como tales no les est oficialmente
permitido producir frutos y mucho menos nueces verdaderas.
A causa de este ambiguo significado, incluso en la bibliografa cientfica, la ms reciente
y exhaustiva clasificacin carpolgica de Richard Spjut (1994) rechaza nuez y ncula como
trminos cientficos y los reemplaza con varios vocablos definidos con ms precisin
(aquenio, cmara, carcrulo, caripside y cipsela). Aunque estamos de acuerdo con Spjut, para los
propsitos de este libro nosotros hemos escogido, no obstante, el uso de nuez y ncula en el
sentido estricto definido anteriormente con la finalidad de mantener la complejidad del
tema a un nivel accesible para una audiencia amplia no especializada.

Nueces o drupas
A aquellos que esperaban haber llegado al final de la confusin en torno a las nueces, puede
que les parezca divertido ver que no es as. Muchos de los frutos que acabamos de clasificar
como nueces verdaderas solo son calificados as si se tienen en cuenta las cualidades del
ovario maduro. Por ejemplo, las nueces inmaduras del nogal se parecen ms a drupas. Estas
estn cubiertas por una cscara verde carnosa que se descasca fcilmente cuando los frutos
maduran. Sin embargo, la cscara huesuda de la nuez representa el pericarpio (pared del
ovario) en su totalidad, mientras que el verde carnoso de la cscara est formado por una
serie de brcteas fusionadas (hojas modificadas) que inicialmente circundaban el ovario. A
medida que los frutos maduran, las brcteas fusionadas crecen hasta que cubren el ovario
completamente y crean la ilusin de un epicarpio y un mesocarpio, mostrando a la nuez no

72 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


abajo: Castanea sativa (Fagaceae); castao; nativo del sudeste
de Europa y del Mediterrneo; fruto (zurrn); lo que parece
ser una simple cpsula es en realidad un fruto compuesto. como una drupa sino como una pseudodrupa. Esto puede parecer un caso excepcional, pero
Hasta tres flores femeninas estn rodeadas por una cpula, las pseudodrupas son tambin habituales en miembros de la familia del olivo silvestre
la cual se transforma ms adelante en la cscara espinosa
que rodea a las castaas, que son los ovarios una vez han
(Elaeagnaceae), como el espino cerval de mar (Hippophae rhamnoides), donde el hipantio
madurado. persistente forma una cubierta carnosa y holgada alrededor del aquenio formado a su vez
por el ovario. No obstante, la nuez del nogal y las Elaeagnaceae son solo dos ejemplos de
ms abajo: Quercus robur (Fagaceae); roble comn; nativo de
Europa y del Mediterrneo; fruto (glande). La cpula abierta un gran grupo de frutos problemticos incluidos en una categora etiquetada como frutos
de los robles y encinos lleva un solo ovario maduro (la bellota antocrpicos. Conoceremos ms de estos interesantes y excntricos frutos ms adelante.
o glande) ; a diferencia de otras Fagaceae como la castaa,
que poseen mltiples ovarios.
Nueces en copas
Aunque son nueces verdaderas, los hayucos y las castaas plantean un problema diferente.
Desarrollados en grupos de generalmente dos (hayucos) o tres (castaas), parecen salir de
cpsulas espinosas, lo que significara que son semillas y no nueces. Sin embargo, la cscara
espinosa no proviene de la pared del ovario sino que representa una caracterstica estructural
muy peculiar de la familia de las hayas (Fagaceae) llamada cpula (del latn cupula = pequea
cuba). Las cpulas ms simples son las de los robles (Quercus spp.), pues incluyen una sola
nuez, la bellota.Tan inusual es la cpula de las Fagaceae que durante mucho tiempo su origen
y desarrollo han sido un misterio. Algunos han argumentado que provena de las extensiones
lobadas del pedicelo situado debajo de cada flor femenina; otros han demostrado de manera
muy convincente que la cpula representa un perianto modificado. Cualquiera que sea el
origen de la cpula, esta forma una parte integral del fruto y hace de la bellota una nuez
muy especial, a la que los carplogos ms rigurosos llaman glande (del latn glans, bellota).
En las hayas (Fagus spp.), las castaas (Castanea spp.) y otros miembros de las Fagaceae, la
cpula contiene dos o ms nueces y efectivamente crea un tipo de superfruto o, en
trminos cientficos, un fruto compuesto que, si se habla con propiedad, recibe el nombre
de zurrn.

Frutos simples 73
pgina siguiente: Anacardium occidentale (Anacardiaceae);
nuez de anacardo; nativa del noreste de Brasil, ampliamente
cultivada en todos los trpicos; fruto (glande), c. 10-15 cm de
Dos frutos en uno: la nuez y la manzana del anacardo largo. Las nueces de anacardos que comemos representan
solo los embriones almacenados y desarrollados dentro de un
Probablemente, la nuez ms sabrosa y botnicamente ms interesante es la nuez de anacardo. ovario maduro de una sola semilla, el cual, aunque
Hoy en da cultivada y naturalizada en casi todos los trpicos, su rbol (Anacardium occidentale, superficialmente parezca una nuez, es en realidad una drupa
Anacardiaceae) es nativo de las llanuras costeras del noreste de Brasil, donde forma parte de con una capa muy fina de carne. El fruto entero tambin
incluye el pedicelo de la flor, una gran hinchazn carnosa en
la as llamada vegetacin de restinga. Sus frutos los utilizaban los indgenas brasileos mucho forma de pera; esta es la manzana del anacardo, de color
antes de la colonizacin europea en el siglo XVI. Aunque los miembros de la tribu tup lo amarillo, naranja o rojo.
llamaban acaj, los portugueses lo convirtieron en caj y ms tarde deriv en cashew en abajo: Exocarpos sparteus (Santalaceae); escoba ballart; nativa
ingls. En espaol se conoce como anacardo, merey y maran. de Australia; fruto (glande); 8 mm de largo. Aunque
Sin llegar a crear un fruto compuesto, pero no obstante complementando la nuez que lejanamente emparentada con la familia del anacardo
(Anacardiaceae), los pequeos frutos de la escoba Ballart,
carga con un accesorio muy especial, el pedicelo de la nuez del anacardo (Anacardium dispersados por aves, son estructuralmente muy similares a los
occidentale) se convierte en una estructura hinchada y carnosa en forma de pera, conocida del anacardo. En el fruto seco que aqu se muestra, la parte
arrugada representa el otrora redondo, liso y carnoso
como manzana del anacardo. Colgando del pice de la manzana del anacardo se encuentra pedicelo de la flor.
una estructura reniforme que encierra la semilla, la nuez del anacardo. Curiosamente, tras
un examen minucioso de un fruto fresco, la nuez del anacardo result no ser una nuez
verdadera sino una drupa, el tipo de fruto propio de muchos de sus parientes cercanos en
la familia Anacardiaceae, como el mango (Mangifera indica). Aunque es difcil reconocerlo
como drupa, el pericarpio coriceo de la nuez del anacardo en realidad despliega las tres
capas que la definen: una piel exterior (epicarpio), una capa media, muy fina, que aunque
se seca rpidamente es blanda (mesocarpio), seguida por el dominante, grueso y leoso
endocarpio. Aunque el pericarpio de la nuez de anacardo es venenoso debido a un aceite
fenlico agrio que causa dermatitis, s se puede disfrutar de la inofensiva y extremadamente
jugosa manzana de anacardo si se extrae su jugo y se descartan los residuos fibrosos. Debido
a los problemas causados por la cscara txica de la nuez, latinoamericanos, antillanos y
africanos occidentales han utilizado durante mucho tiempo solo la suculenta manzana,
confeccionndola en forma de vino y bebidas refrescantes similares a la limonada, como por
ejemplo la cajuada brasilea. No obstante, a escala mundial la semilla del rbol del anacardo
es todava el principal producto comercial, a pesar del laborioso proceso de limpieza que hace
de la nuez del anacardo la ms costosa de todas las nueces en sentido culinario. En la
naturaleza, las manzanas del anacardo, que miden de 5 a 10 centmetros y estn brillantemente
coloreadas de amarillos y rojos, actan como una deliciosa recompensa para los animales que
la dispersan. Los murcilagos fruteros y los monos cogen los frutos para alimentarse de la
manzana y descartan la nuez venenosa, dejando ilesa la semilla que contiene en su interior.
Pese a no ser un pariente cercano del rbol del anacardo, la escoba ballart australiana
(Exocarpos sparteus), un miembro hemiparastico de la familia del sndalo (Santalaceae), ha
evolucionado en el mismo tipo de fruto. Aunque ciertamente a una escala mucho menor,
la escoba ballart ofrece una minimanzana, redonda, carnosa y de un rojo brillante para
atraer a las aves que dispersan sus frutos.

74 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Grano de trigo y semilla de girasol. Caripside y aquenio
Ya hemos revelado que algunas de nuestras ms apreciadas nueces son en realidad semillas.
Sin embargo, la confusin con las nueces es vlida tambin a la inversa. Con el pericarpio
reemplazando el papel de proteccin de la semilla de la cubierta seminal, muchas nueces
parecen y se comportan como semillas, pero en realidad no lo son. Se puede disculpar por lo
tanto a los simples mortales por llamar en su da a da semillas a algunas nueces,
especialmente si los respectivos especmenes son muy pequeos y carecen de un aspecto
pgina anterior: Zea mays (Poaceae); maz; detalle de la macizo y delicioso, todo lo contrario a las nueces que todos conocemos. Los ejemplos ms
superficie microscpica de una palomita de maz. Si los
granos de maz se calientan a unos 200 C, el agua que
comunes son los frutos de la familia de las gramneas (Poaceae), a la cual pertenece la mayora
encierran los diminutos granos de almidn contenidos en de nuestros granos cereales. Cada grano entero de trigo (Triticum aestivum), avena (Avena
el endosperma se transforma en vapor, generando as una sativa), centeno (Secale cereale), cebada (Hordeum vulgare), arroz (Oryza sativa) y maz (Zea mays)
enorme presin. Esta presin finalmente se libera cuando
el grano de maz explota y se convierte en palomita; de representa un fruto individual tipo nuez, llamado normalmente cariopsis o caripside.
esta manera el endosperma lleno de almidn se infla hasta Aunque los girasoles y otros miembros de la misma familia (Asteraceae) tienen poco en
multiplicar por 40 su tamao y le da la vuelta al grano de
dentro para fuera.
comn con las gramneas, sus semillas son tambin nueces de una sola semilla. Para nueces
como estas, el trmino cientfico correcto es aquenio. Dado que cuenta con varias
Zea mays (Poaceae); maz; cultivado durante siglos, originiario definiciones dispersas a lo largo de toda la bibliografa botnica, su significado preciso
de Amrica Central; grano (caripside). Si bien los granos
de las gramneas parece ser semillas, son en realidad permanece oscuro para la mayora de los botnicos, quienes generalmente lo usan para
pequeos frutos indehiscentes de una sola semilla, conocidos categorizar nueces pequeas con un pericarpio contiguo a la cubierta seminal y
habitualmente como cariopsis o caripsides.
suficientemente blando como para que pueda aplastarse entre las uas de los dedos. La
verdad es que todo esto no suena particularmente cientfico, pero la distincin entre
aquenio y cariopsis solo puede hacerse con la ayuda de requerimientos adicionales tales
como el grado de cohesin entre el pericarpio y la cubierta seminal o la posicin del ovario
(spero o nfero). Lo cierto es que en botnica el fruto de las gramneas siempre se ha
llamado cariopsis. Las viejas costumbres difcilmente mueren; as es simplemente ms fcil
adaptar definiciones a trminos establecidos en lugar de romper con tradiciones ya
asentadas. Los lectores atentos ya deben de sospechar que vamos a sacar a la luz otras
convenciones de este tipo.

Frutos simples 77
abajo: Dipteronia sinensis (Sapindaceae); dipteronia; nativo
de China; fruto (smara doble). El fruto esquizocrpico se
Smaras: nueces llevadas por el viento parte en dos mericarpos, (Smaras), que son diseminados
Sigue habiendo un grupo de nueces de lite: aquellas que han desarrollado estructuras por el viento y que poseen un ala perifrica alrededor de la
aerodinmicas sofisticadas que les permiten aprovecharse de las corrientes de aire para su parte central donde est encerrada la semilla; fruto c. 5-6 cm
de ancho.
dispersin. Las estructuras que hacen que el viento traslade estos frutos son normalmente
alas o apndices plumosos con orgenes diversos. Dependiendo del rgano que contribuye ms abajo: Centrolobium ochroxylum (Fabaceae); amarillo
de Guayaquil; nativo de Ecuador; fruto (smara). Ligeramente
al vuelo de estas nueces, los carplogos distinguen entre varios tipos de nueces voladoras. ms pequea pero por lo dems muy similar a los frutos del
La pared del ovario puede producir apndices planos que actan como alas y que estn rbol brasileo palo de cebra (Centrolobium robustum), la
dispuestas en un delicado equilibrio en torno al centro de gravedad del fruto, que smara de esta especie posee una estructura del tamao de
una pelota de golf, de 20 a 25 cm de largo y perversamente
normalmente tiene una sola semilla. En reconocimiento de esta ingeniosa invencin, cuyo espinosa. El ala y las espinas indican una doble estrategia de
diseo los humanos tardaron siglos en desarrollar, los botnicos le otorgaron el nombre de dispersin (por viento y animales), aunque la presencia de las
feroces espinas en la zona donde lleva la semilla podra
smara. Las smaras pueden tener una sola ala de un solo lado, como en los frutos del fresno reflejar una adaptacin para alejar predadores.
(Fraxinus spp., Oleaceae) y los frutculos de los arces (Acer spp., Sapindaceae), dos de los
cuales en conjunto forman el fruto entero (un samaridio) hasta que este se divide en la
madurez. Sorprendentemente, existen frutos similares que han evolucionado de manera
independiente en la familia de las leguminosas, la cual, por otro lado, se caracteriza por tener
vainas como las de las judas. El lugar apropiado para buscar las smaras de leguminosas ms
espectaculares es Brasil. All se encuentra el rbol tipu (Tipuana tipu), que se ha convertido
en un popular rbol de ornato urbano en todos los trpicos, el rbol palo de moco
(Luetzelburgia auriculata) y el rbol brasileo palo de cebra (Centrolobium robustum), cuyas
smaras estn formadas por una estructura perversamente espinosa en forma de pelota de
golf, que lleva un ala gigante de hasta 30 centmetros de largo.
Las smaras del olmo (Ulmus spp., Ulmaceae), el zorrillo (Ptelea trifoliata, Rutaceae) y la
espina santa (Paliurus spina-christi, Rhamnaceae), por nombrar solo algunos ejemplos, estn
equipadas con un ala continua que rodea la parte central que encierra la semilla. Una vez
ms, el mismo modelo lo encontramos en algunos miembros de la familia de las
leguminosas, ms notablemente en la teca silvestre (Pterocarpus angolensis). Las grandes
smaras de este rbol africano son similares a las de los frutos del Centrolobium robustum de
Brasil y cubren la parte seminal con largas y suaves espinas. Puesto que incluso una fuerte
rfaga de viento llevara el pesado fruto a solo unos pocos metros del rbol que lo origin,
las espinas se desarrollaron como parte de una estrategia con dos vertientes, con el objetivo
de enredarse en el pelaje de los mamferos que pasen cerca de l. Otro ejemplo en el que
un pariente cercano tiene frutos con ala perifrica en lugar de unilateral es el rbol chino
Dipteronia, que, junto con el Acer, anteriormente constitua la pequea familia Aceraceae,
hasta que ambos gneros fueron subsumidos en las Sapindaceae.
Las nueces del raasblaar (Combretum zeyheri) del sur de frica y otras especies de
Combretum presentan un juego de cuatro alas dispuestas a lo largo de estos frutos formando
una cruz. Aunque el raasblaar posee smaras de hasta 8 centmetros de dimetro, un
extraordinario miembro de la familia de las malvas (Malvaceae) es incluso mayor. Los frutos
del rbol del cuipo (Cavanillesia platanifolia), un rbol gigante que crece en los bosques lluviosos
de Centroamrica, son sorprendentemente similares, pero son ms grandes y tienen ms alas
que el raasblaar. Todava ms impresionantes son las nueces voladoras de las Dipterocarpaceae.

78 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Dipterocarpus grandiflorus (Dipterocarpaceae) keruing
belimbing (malayo); nativo de los bosques de tierras bajas del
sudeste de Asia; fruto (pseudosmara); 25 cm de largo.
En los miembros del gnero Dipterocarpus, solo dos de los
cinco spalos se alargan y se desarrollan hasta formar alas
a medida que el fruto madura. Como las alas no estn
formadas por la pared del ovario como en las smaras
verdaderas, los frutos de las Dipterocarpaceae reciben el
nombre de pseudosmaras.

Frutos simples 79
Con dos, tres o cinco grandes alas apicales, caen graciosamente como helicpteros desde las
copas de los rboles al suelo de los bosques lluviosos de las tierras bajas del sudeste de Asia.
Sin embargo, puesto que sus aspas de rotor estn formadas por los spalos persistentes de
la flor y no por la pared del ovario, los frutos de las Dipterocarpaceae se clasifican solo como
pseudosmaras en vez de como smaras genuinas.

Cipselas: aquenios que se lleva el viento


Para colocar sus grandes y pesadas nueces en el aire, las smaras necesitan grandes alas
aerodinmicas. Por su parte, los diminutos aquenios pueden arreglrselas con solo un penacho
de pelos o un apndice plumoso que ofrezca gran resistencia al viento. Muchos de los
miembros de la familia del girasol, la Asteraceae, aaden a sus aquenios delicadas estructuras
a modo de paracadas, gracias a las cuales pueden alzar el vuelo aun con una pequea brisa.
La cabezuela de semillas del diente de len (Taraxacum officinale) o del salsif de prado
(Tragopogon pratensis), por ejemplo, est constituida por un grupo densamente empaquetado
de frutos paracadas esperando a ser llevados por el viento. En la familia del girasol, un gran
nmero de flores minsculas estn habitualmente reunidas en una inflorescencia que imita
a una flor individual, de ah el denso agrupamiento de sus frutos. Cuando est presente, el
apndice plumoso llamado papus se desarrolla a partir del cliz modificado de la diminuta
pgina siguiente: Scabiosa crenata (Dipsacaceae); farolito;
flor. Su origen a partir de los spalos es ms obvio en el papus ssil de los frutos de Galinsoga nativa del Mediterrneo central y oriental; fruto (cipsela);
brachystephana y de la Xanthisima texanum de Texas, que es menos delicado, que en los dimetro 7,2 mm. La cipsela de la Scabiosa crenata sigue una
doble estrategia de dispersin: el collar papirceo facilita la
paracadas plumosos y estipitados del diente de len y del salsif de prado. Un papus cambia dispersin por el viento mientras que las duras aristas del cliz
de manera significativa la apariencia y funcin del fruto, razn por la cual los botnicos estn equipadas para engancharse al pelaje de los animales.
consideran que el aquenio con papus se convierte en cipsela.
abajo: Scabiosa crenata (Dipsacaceae); farolito; un grupo de
Se pueden encontrar cipselas parecidas pero ms elaboradas que las de las Asteraceae en frutos (infrutescencia) que se va desarrollando a partir de una
la familia de los cardos (Dipsacaceae), pariente de aquellas. Aqu, la bsqueda de una doble inflorescencia parecida a una flor (captulo).
estrategia de dispersin ha resultado en una estructura del fruto ms sofisticada. En
contraposicin al papus asterceo, los paracadas de una cipsela dipsaccea no son producidos
por el cliz de la flor sino por el collar de una bolsa de aire externa. La bolsa de aire,
formada por cuatro brcteas fusionadas lateralmente rodeando la flor, ayuda al fruto a
engancharse al pelaje de los animales. Las cualidades areas de las cipselas de la familia de los
cardos son mucho ms dbiles que las de la familia del girasol debido a su mayor tamao
y peso. Tal vez, el hecho de seguir una doble estrategia de dispersin anemocoria y
epizoocoria compensa las limitadas habilidades de viajar en el aire de las Dipsacaceae.

80 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Frutos simples 81
Galinsoga brachystephana (Asteraceae); nativa de
Centroamrica y Sudamrica; fruto (cipsela); 2,5 mm de
largo. En las diminutas cipselas en forma de volantes
de esta especie, los rayos del cliz modificado funcionan
como minsculas alas plumosas.

82 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Xanthisma texanum (Asteraceae); margarita dormilona de
Texas (nombre que alude a los captulos, que se cierran por
la noche), la nica especie de este gnero monotpico; nativa
del sudeste de Estados Unidos; fruto (cipsela); 7 mm de largo.
Pese a que los rayos extendidos de su papus le asisten en la
dispersin por el viento, que sean tan estrechos y tengan
dientes en los bordes hace que estn mejor adaptados para
la dispersin por animales (epizoocoria).

Frutos simples 83
abajo: Esenbeckia macrantha (Rutaceae); nativa de Mxico;
fruto capsular (cocario) desplegando dehiscencia loculicida,
Vainas y cosas parecidas septicida y septifraga; dimetro c. 5 cm.
Intuitivamente llamamos cpsula o vaina a cualquier fruto que encierra una o ms semillas
sueltas dentro de un espacio interior lleno de aire, especialmente si suenan cuando las ms abajo: Flindersia australis (Rutaceae); fresno corvino o
teca australiana; nativo del este de Australia; fruto (cpsula
agitamos. Los botnicos no se dejan impresionar por las cualidades acsticas y suelen adoptar septicida); c. 10 cm de largo. La cpsula leosa alberg una
un enfoque diferente. Muchos creen que toda cpsula puede pasar por vaina, pero no toda vez semillas aladas unilateralmente.
vaina por cpsula. Algunos incluso limitan el uso del trmino vaina a los frutos de la familia
de las leguminosas (Fabaceae). Nosotros consideramos vaina un trmino ms coloquial que
cientfico, ya que se usa comnmente para todos los frutos secos que cuentan con una pared
firme rodeando una cavidad que contiene una o ms semillas, independientemente de si el
ovario subyacente est compuesto por uno o varios carpelos y de si el fruto se abre (es
dehiscente) en la madurez. Una vez distinguidas de las vainas monocrpicas e indehiscentes,
de las que hablaremos ms adelante, las verdaderas cpsulas si nos atenemos estrictamente
a la botnica se definen como frutos simples y dehiscentes formados por gineceos
sincrpicos, es decir, al menos dos o ms carpelos unidos. A pesar de esta definicin, ms
bien exigua, la cpsula es uno de los tipos de fruto que ms frecuentemente se encuentran
entre las angiospermas.

Cpsulas o siete maneras de abrir un fruto


Para ser clasificadas como frutos dehiscentes, las cpsulas deben abrirse de alguna manera en
la madurez para liberar as sus semillas. Con respecto a la apertura (dehiscencia) del
pericarpio, hay varias estrategias posibles. Normalmente, las cpsulas se abren a lo largo de
lneas de dehiscencia preformadas. Estas lneas pueden ir por todo el centro de cada lculo,
creando una cpsula loculicida, o pueden coincidir con los septos, resultando en una cpsula
septicida. Las cpsulas loculicidas son mucho ms comunes que las secticidas y se encuentran
en muchas especies tanto de monocotiledneas como de dicotiledneas. Un ejemplo tpico
de monocotiledneas con cpsulas loculicidas son los agaves (Agave spp., Agavaceae), los
aloes (Aloe spp. Aloeaceae), los iris (Iris spp., Iridaceae), los lirios (Lilium spp., Liliaceae) y la
increble flor de ave del paraso (Strelitzia reginae, Strelitziaceae) de Sudfrica. La cpsula
loculicida de Strelitzia es propia de las monocotiledneas y est formada por tres carpelos
unidos y, por lo tanto, cuando madura, se abre en tres grandes valvas, cada una formada por
dos mitades de carpelos contiguos. Al abrirse, los frutos revelan semillas verdaderamente
curiosas. Alineadas a lo largo de la placenta y marcadas por la cresta (septo) que discurre por
el medio de cada valva, se encuentran dos filas de semillas negras del tamao de guisantes
que atraen la atencin de las aves gracias a un apndice (arilo) que parece una peluca
desgreada de color naranja brillante. El hecho de que sea casi imposible encontrar una
cpsula abierta con semillas es prueba del gran xito de su estrategia promocional.
Curiosamente, la palma del viajero de Madagascar (Ravenala madagascariensis, Strelitziaceae),
de la misma familia que aquella, tiene semillas muy similares pero con una peluca azul.
Las cpsulas loculicidas, que son obviamente un mtodo muy eficiente de dehiscencia,
son tambin comunes en las dicotiledneas. Un ejemplo de la infancia que todo el mundo
recuerda es el castao de Indias (Aesculus hippocastanum, Sapindaceae). A diferencia de su

84 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


abajo: Swietenia mahagoni (Meliaceae); caoba; nativa de
Amrica tropical; fruto (cpsula septifraga) con muchas
pariente lejano, el castao (Castanea sativa, Fagaceae), que produce nueces verdaderas, las
semillas aladas unilateralmente; cpsula 11,5 cm de largo. castaas de Indias son semillas, producidas individualmente o en pares, dentro de grandes y
espinosas cpsulas loculicidas.
ms abajo: Datura ferox (Solanaceae); chamico; nativa de
Norteamrica; fruto (cpsula septifraga) con espinas como En las cpsulas septicidas, donde los carpelos se abren a lo largo de sus septos, cada valva
defensa contra herbvoros; c. 6 cm de largo. constituye un carpelo entero. Esto queda hermosamente ilustrado por las valvas en forma
de barco de los frutos del fresno corvino australiano (Flindersia australis), miembro de la gran
familia de los ctricos (Rutaceae).
Una cpsula loculicida se puede distinguir fcilmente de una cpsula septicida cuando
los septos estn presentes. Sin embargo, si la cpsula tiene solo un lculo y las semillas estn
adheridas al interior de la pared del pericarpio (placentacin parietal) o a una columna
central (placentacin central), entonces la posicin de las lneas de dehiscencia en relacin
con la(s) placenta(s) tiene que ser fijada.

Dientes, fisuras, grietas y tapas


Aparte de estos dos tipos principales de cpsulas, hay algunas variantes interesantes sobre el
tema. Algunas cpsulas se abren regularmente a lo largo de las suturas longitudinales, pero no
totalmente, sino solo cerca del pice. Sus cortas valvas parecen pequeos dientes, que les han
valido el nombre de cpsulas denticidas. Para satisfacer los requerimientos de un carplogo
estricto, una cpsula denticida no debe abrirse ms de un quinto de su longitud. Las cpsulas de
la salicaria (Lythrum salicaria, Lythraceae), las collejas (Silene spp., Caryophyllaceae) y las prmulas
(Primula spp., Primulaceae), por nombrar solo algunas, cumplen todas con esta regla. Sus semillas
se dispersan gradualmente a travs de la estrecha apertura superior de la cpsula, como granos
de sal saliendo de un salero, a medida que el viento bate sus flexibles y delgados tallos.
Las cpsulas fisuricidas se abren regularmente a lo largo de suturas entre un pice
cerrado y la base. Este tipo de dehiscencia, que parece muy poco prctica, ha evolucionado
obviamente a partir de los tipos regulares de cpsulas como una consecuencia de su
desarrollo a partir de un ovario nfero. Las cpsulas fisuricidas son los frutos tpicos de las
orqudeas (Orchidaceae) y Cannanceae (Canna indica).
Cuando las cpsulas loculicidas o septicidas se abren de tal forma que hacen que sus
septos se rompan cerca del eje central del fruto dejando una columna permanente en el
centro, se convierten en lo que los botnicos llaman cpsulas septifragas. Algunos de los frutos
ms hermosos de este tipo se encuentran en la familia de la caoba (Meliaceae); por ejemplo,
las impresionantes cpsulas del rbol Swietenia mahagoni, la caoba de Cuba, de gran
importancia econmica en el comercio de la isla, expulsa entre 40 y 50 grandes semillas
aladas, despus de que el pesado pericarpio se haya dividido y despegado de una de las ramas
situadas en el dosel. Las aves, y no el viento, son las que transportan las semillas de la cpsula
septifraga brillantemente coloreada de Hedychium horsfieldii, miembro de la familia del
jengibre (Zingiberaceae). Cuando madura, el llamativo pericarpio, naranja e inusualmente
carnoso para una cpsula, se retrae para revelar la columna central, que contiene tres
crestas de semillas de un rojo intenso, densamente empaquetadas, y cuyas cubiertas seminales
carnosas constituyen una recompensa comestible.

Frutos simples 85
Papaver rhoeas (Papaveraceae); amapola; nativa de Eurasia
y el norte de frica; fruto (cpsula poricida).

izquierda: vista lateral de una cpsula; las semillas son


lanzadas fuera cuando la cpsula, suspendida en sus largos
y flexibles pedicelos, se mece con el viento. El protuberante
borde superior evita que el agua de lluvia entre a travs de
los poros.

derecha: vista de una cpsula desde arriba; los rayos


vellosos representan los restos persistentes del estigma;
dimetro 6,5 cm.

86 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Frutos simples 87
abajo: Lecythis pisonis (Lecythidaceae); coco de mono; nativo
del bosque lluvioso amaznico (Brasil, Colombia y Venezuela);
fruto (pixidio) sin su tapa y mostrando algunas semillas.
Las dos formas restantes en que un fruto puede abrirse para liberar sus semillas no siguen Llegando hasta los 25 cm de largo y los 2,5 kg de peso, el
enorme fruto leoso tarda 18 meses en madurar. Es cuando
las lneas longitudinales de dehiscencia preformadas a lo largo de los septos o por la parte la dura tapa que cubre el pice del fruto se separa, dejando
media de los lculos. Una posibilidad es que el pericarpio se abra con un nmero entre 15 y 40 semillas comestibles, tambin llamadas nueces
de sapucaia, suspendidas en sus estpites y rodeadas por un
determinado de poros, uno por cada lculo. Por ejemplo, las cpsulas de las amapolas arilo carnoso comestible (no aparece en la fotografa) que atrae
(Papaver spp., Papaveraceae) se abren a travs de un anillo de poros alrededor de su parte a papagayos y monos.
superior, mientras que las de las campnulas (Campanula spp., Campanulaceae) se abren por
ms abajo: Strelitzia reginae (Strelitziaceae); flor del ave del
medio de tres poros en la base. La dispersin de semillas en estas cpsulas poricidas sigue la paraso; nativa de Sudfrica; fruto (cpsula loculicida)
misma estrategia de las cpsulas denticidas de la familia de los claveles (Caryophyllaceae), en con dos semillas remanentes; dimetro del fruto c. 6-8 cm.
Las negras semillas, del tamao de un guisante, tienen
la que las semillas son expulsadas mientras los frutos son mecidos por el viento. El segundo un arilo nutritivo de un color naranja brillante para atraer
mtodo de dehiscencia capsular, tambin poco convencional, es la autocircuncisin: una aves dispersoras.
abertura transversal paralela al ecuador corta los carpelos transversalmente, dando como
resultado la formacin de una tapa. Los frutos de este tipo se llaman cpsulas circuncisidas
o pixidios (singular pyxidium en latn moderno, del griego pyxidion = pequea caja). Se
encuentran en un gran nmero de angiospermas, incluyendo la pimpinela escarlata
(Anagallis arvensis, Primulaceae), la Jeffersonia diphylla (Berberidaceae), los llantenes (Plantago
spp., Plantaginaceae) y el coco de mono tropical (Lecythis pisonis, Lecythidaceae) de
Sudamrica.

Folculo y coco
Adems de esta cornucopia de cpsulas, hay varias vainas que se consideran no capsulares
porque constan de un nico carpelo maduro y/o permanecen cerradas incluso cuando
maduran. Hay vainas que nos resultan muy familiares, formadas por flores hipginas cuyo
gineceo consta de un solo carpelo, que pertenecen a la familia de las leguminosas (Fabaceae)
y a la familia de la protea (Proteaceae). Teniendo en cuenta que un carpelo es simplemente
una hoja frtil doblada, podemos distinguir entre su meridiano ventral, que se muestra en la
lnea a lo largo de la cual los mrgenes opuestos de la hoja se fusionaron originalmente, y
el meridiano dorsal, que coincide con el nervio medio. Estos meridianos son las dos lneas
longitudinales de dehiscencia preferidas (suturas) a lo largo de las cuales las vainas se abren.
Una vaina monocarpelar que se abre por la sutura ventral recibe el nombre de folculo,
mientras que una que se abre por la mitad a lo largo de ambas suturas, ventral y dorsal, se
denomina coco.
Los carpelos que se abren como los folculos se encuentran con frecuencia en
angiospermas primitivas con frutos mltiples, como las Ranunculaceae (Caltha palustris), las
Paeoniaceae (Paeonia spp.) y las Illiciaceae (Illicium verum, ans estrellado), pero estos se
tratarn ms adelante. Un ejemplo raro en el que el folculo es realmente un fruto simple es
la macadamia australiana (Macadamia integrifolia y M. tetraphylla, Proteaceae). Cada folculo de
macadamia contiene una sola semilla grande (la nuez de macadamia) y se abre por una
abertura a lo largo de la sutura ventral. La abertura en el pericarpio es demasiado estrecha
para dejar escapar la semilla y parece ms bien una reminiscencia rudimentaria de su pasado
evolutivo, en el que las semillas se liberaban del folculo como en algunos de sus parientes
ms cercanos, por ejemplo las grevilleas (Grevillea spp., Proteaceae).

88 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


abajo: Hedychium horsfieldii (Zingiberaceae); jengibre de Java;
nativo de Java (Indonesia); fruto (cpsula septicida); c. 3 cm de
largo. Las tres valvas coriceas, de un color naranja brillante, En el sudoeste de Australia encontramos representantes de la familia de la protea, que
muestran las semillas embebidas en un carnoso arilo rojo que poseen algunos extraordinarios ejemplos de frutos tipo coco. Muchas hakeas (Hakea spp.),
atrae aves dispersoras.
que estn adaptadas al ambiente rido y propenso al fuego del interior de Australia, retienen
ms abajo: Hakea orthorhyncha (Proteaceae); hakea de pico de sus frutos en las ramas durante aos despus de que estos hayan alcanzado su madurez,
pjaro; nativa de Australia; fruto (coco); 4-5 cm de largo. Los mantenindolos bien cerrados para proteger sus preciosas semillas. Sus vainas (cocos), que
frutos de las hakeas estn constituidos por un solo carpelo que
se abre a lo largo de los lados ventral y dorsal. Su vaina, gruesa con frecuencia estn blindadas, se abren solo cuando el suministro de agua del fruto es
y leosa, proporciona proteccin contra el fuego y los interrumpido, lo que ocurre naturalmente cuando las plantas mueren a causa del fuego,
predadores, especialmente los semilleros de pico fuerte,
miembros de la familia de los loros (Psittacidae).
enfermedades o daos por insectos. La estrategia de acumular toda la produccin en la planta
ao tras ao se denomina serotinia. La serotinia es una adaptacin comn de muchas leosas
que crecen en hbitats donde los incendios son frecuentes, incluso estacionales, como en los
arbustales australianos, en las sabanas africanas, en los fynbos de la regin del Cabo en
Sudfrica y en algunos bosques de Norteamrica. En estos ambientes, el momento ms
seguro para la dispersin de semillas es justo inmediatamente despus de un fuego. Dada la
ausencia prcticamente absoluta de materia orgnica susceptible de ser quemada, es poco
probable que surjan nuevos incendios en un futuro inmediato, lo que proporciona una clara
oportunidad para la dispersin y la germinacin de las semillas. La serotinia crea un banco
natural de semillas en el dosel arbreo, asegurndose as la supervivencia de las especies en
un rea determinada, pese a que el fuego haya acabado con los individuos maduros.
Considerando las altas temperaturas que tienen que soportar, no sorprende que los
frutos de especies sertinas estn a menudo equipados con un pericarpio grueso y duro.
Algunas investigaciones han revelado que en las especies fuertemente sertinas de Hakea,
que retienen sus frutos durante al menos cinco aos, es ms probable que la pared leosa
del fruto sea ms gruesa y ms dura que la de las especies poco o nada sertinas. Aunque es
obvio que un pericarpio ms grueso proporciona un mejor aislamiento contra el calor, la
cantidad de material que algunas hakeas muy sertinas invierten en la proteccin fsica de
sus frutos parece extremadamente exagerada (Hakea orthorhyncha, H. sericea, H. platysperma).
Despus de todo, la necesidad de sobrevivir al fuego es tambin crtica para hakeas
dbilmente sertinas con frutos de cscara fina. El verdadero significado adaptativo del
pesado blindaje corporal parece ser el de dotarlas de una mayor proteccin contra aves con
picos fuertes de la familia de los loros (Psittacidae) comedores de semillas, muy abundantes
en Australia.

Frutos simples 89
Frutos simples 91
pginas anteriores: Ravenala madagascariensis (Strelitziaceae);
palma del viajero; nativa de Madagascar. pgina 90: semillas.
Vainas, como en las vainas de guisantes Pariente cercano de la flor del ave del paraso (Strelitzia
reginae, pgina 88), la palma del viajero tiene unos frutos
Las leguminosas (Fabaceae) son la tercera familia ms grande de angiospermas y la segunda muy similares (cpsulas loculicidas). Sin embargo, mientras el
en importancia econmica, solo por detrs de las gramneas (Poaceae). Existen unas 19.000 arilo de las semillas de Strelitzia tiene la apariencia de una
especies de leguminosas, todas ellas con un solo carpelo por flor disponible para convertirse peluca rojo-anaranjada brillante, las semillas de Ravenala
estn envueltas en un apndice papirceo-ceroso, blando y
en fruto. Que esto no constituya una limitacin lo demuestra la increble gama de formas, azul intenso. El esquema de colores rojo y negro es propio de
tamaos y estrategias de dispersin de las leguminosas. El fruto tpico de la familia de las los frutos y semillas que dispersan las aves, pero la presencia
del azul es extremadamente rara. La razn del extraordinario
leguminosas es una vaina seca, dehiscente, que se abre a lo largo de las suturas ventral y color de estas semillas es que no son las aves quienes las
dorsal, abriendo el fruto en dos valvas. El lector atento recordar que esto describe dispersan, sino los lmures. Prosimios, como los lmures
precisamente lo que acabamos de identificar como un coco, y en realidad lo es. No obstante, y loris, tienen visin dicromtica que solo les permite
diferenciar azules y verdes pero no rojos, mientras que las
un coco producido por un miembro de las Fabaceae se llama legumbre (del latn legumen = aves tienen una visin de colores similar a la humana.;
juda). La razn de esta dualidad en la terminologa, que permite dos nombres para la pgina 91: una sola semilla desprovista de su arilo papirceo-
ceroso; c. 12 mm de largo.
misma cosa, es otra concesin hecha por los carplogos para adaptar un uso ms antiguo.
Puesto que las Fabaceae son una familia de plantas tan grande y econmicamente pgina siguiente: Acacia vittata (Fabaceae); nativa del
importante, sus tpicos frutos se han llamado legumbres desde que Carlos Linneo introdujo sudoeste de Australia; fruto (legumbre); 2,1 cm de largo. Los
frutos de los miembros de la familia de las leguminosas se
el trmino en 1751. desarrollan a partir de un solo carpelo que normalmente se
Estamos particularmente familiarizados con los miembros comestibles de las Fabaceae, abre a lo largo de las suturas dorsal y ventral.
como guisantes (Pisum sativum), habas (Phaseolus spp.) y plantas ornamentales populares como Acacia vittata (Fabaceae); semilla; 3,8 mm de largo. Como
los guisantes de olor (Lathyrus odoratus), los lupinos (Lupinus spp.), el tojo (Ulex europaea), la muchas acacias australianas, las semillas de esta especie estn
visteria china (Wisteria chinensis), el algarrobo negro (Robinia pseudoacacia) y el flamboyn equipadas con un cebo (eliosoma) para atraer hormigas
que las dispersan.
(Delonix regia). Las vainas de este tipo normalmente estallan para expulsar sus semillas. Su
mecanismo de catapulta se basa en las fibras de textura cruzada del pericarpio que hacen
que las valvas del carpelo se retuerzan en direcciones opuestas a medida que se secan. Tarde
o temprano, la tensin se libera cuando las suturas ventral y dorsal se abren de golpe. Los
lupinos, los tojos y los guisantes de olor usan este mecanismo de autodispersin de manera
efectiva, pero difcilmente podrn competir con algunos de sus parientes tropicales. La
Tetraberlinia morelina, una leguminosa que crece en los bosques lluviosos del oeste de Gabn
y sudoeste de Camern, se las arregla para disparar sus semillas a una distancia de hasta 60
metros, ayudada en buena medida por su gran altura. Esta especie posee el rcord mundial
de mayor distancia por dispersin balstica de todas las plantas.

Vainas de habas dulces


Otros miembros de la familia de las Fabaceae producen vainas similares pero indehiscentes.
El ejemplo ms conocido de tal nuez simple o cmara (del griego kamara = cmara,
bveda) es el cacahuete (Arachis hypogaea). Los cacahuetes se cultivan principalmente para el
consumo humano y representan el tercer mayor cultivo de semillas de oleaginosas, despus
de la soja y el algodn. Solo China produce ms de 10 millones de toneladas al ao, y el
hecho de que los americanos coman cerca de 20 toneladas (peso sin cscara) cada da es una
prueba ms de su popularidad. Otras cmaras interesantes incluyen las vainas del rbol del
algarrobo (Ceratonia siliqua), el tamarindo (Tamarindus indica) y el rbol de ing o pacae
americano (Inga spp., I. edulis, I. feuilleei). A diferencia de los cacahuetes, en estos casos es la
pulpa carnosa y no las semillas lo que constituye la parte comestible de estas vainas.

92 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Frutos simples 93
abajo: Tamarindus indica (Fabaceae); tamarindo; conocido
solo en cultivo, probablemente nativo de frica tropical;
Parecida a una nuez en el exterior, pero carnosa en el interior, el tamarindo o dtil de frutos (cmaras); dimetro 2,5 cm. Las duras semillas estn
embebidas en una pulpa pegajosa y marrn que se come
la India contiene una pulpa con un sabor entre dulce y cido, marrn y pegajosa, rica en fresca y se utiliza para condimentos.
vitamina C y cido ctrico. El hombre la ha cultivado durante mucho tiempo (Marco Polo
hizo referencia a este fruto en 1298), particularmente en regiones semiridas donde crece ms abajo: Inga feuilleei (Fabaceae); ing o pacae; se conoce
solo en cultivo, probablemente nativa de Bolivia
exuberantemente como uno de los rboles ornamentales ms bellos de los trpicos. y de Per; frutos (cmaras); fruto c. 20-30 cm de largo.
Originalmente se pensaba que el fruto lo produca una palmera india, de ah su nombre El fruto contiene una deliciosa pulpa dulce que recuerda
al helado de vainilla.
rabe tamar-ul-Hind, que significa dtil de la India. El origen natural del rbol de tamarindo
est probablemente en frica tropical. Desde ah los marineros rabes lo introdujeron en el
Mediterrneo y el sudeste de Asia, donde sus frutos se han convertido en parte integral de
la cultura. La pulpa de tamarindo se usa normalmente para dar sabor a bebidas, salsas y a una
amplia variedad de platos, especialmente en la cocina asitica, y es un ingrediente esencial
de un antiguo capricho ingls, la salsa Worcester o salsa inglesa. Al valor domstico del
tamarindo se aade adems su alto contenido de cido ctrico, lo que convierte a su zumo
en uno de los mejores agentes para pulir cobre y bronce. Los dispersores naturales de los
tamarindos estn ms interesados en los nutrientes de los frutos que en sus valores prcticos.
Estos son principalmente rumiantes, como el venado y las gacelas, pero en el sudeste de Asia
los monos estn entre los agentes dispersores ms importantes.
Existen vainas comestibles que se desarrollan a partir de las flores del kharoub (rabe) o
algarrobo, Ceratonia siliqua, del Mediterrneo oriental, que supuestamente huelen a semen y
que tienen una gran importancia en la Biblia. Conocido tambin como habas de langosta
en las Escrituras, los frutos marrones y coriceos de este rbol de pequeo a mediano tamao,
junto con la miel silvestre, eran supuestamente el nico alimento de san Juan Bautista
mientras vivi en el desierto (Marcos 1.6), de ah su otro nombre, pan de san Juan. Sin
embargo, algunos creen que esta interpretacin es errnea y que en realidad san Juan podra
haber sobrevivido alimentndose de langostas migratorias (probablemente untadas con
miel). En cualquier caso, habra hecho bien comiendo los frutos del rbol del algarrobo.
Rica en sacarosa (casi un 40%) y otros azcares, as como tambin en goma, la pulpa seca y
suave, llamada tambin algarrobo como el rbol mismo, es dulce, aunque tiene un toque de
cido butrico que le aade un olor ligeramente desagradable. El algarrobo tiene un sabor
muy similar al chocolate, pero es hipoalergnico y tiene solo un tercio menos de caloras,
justo la mitad de cantidad de grasa y no contiene teobromina u otras sustancias psicoactivas,
pero s grandes cantidades de protena y pectina, esta ltima excelente para limpiar el colon.
Todo esto parece demasiado bueno como para ser verdad. La harina de algarrobo se utiliza
asiduamente en alimentos saludables como un sustituto del cacao. Si no se usan como
sustituto del chocolate, las habas del algarrobo pueden servir como alimento tradicional para
el ganado en Oriente Medio, donde se han cultivado rboles de algarrobo desde hace al
menos 4.000 aos. Las gruesas vainas, de 15 a 30 centmetros de largo, se comen tambin
crudas, especialmente en la festividad juda de Tu Bishvat, siempre que el pericarpio haya
cambiado del color verde al marrn oscuro. Cuando el fruto madura, las vainas emiten un
fuerte olor para atraer a animales dispersores, sobre todo al murcilago frutero egipcio
(Rousettus aegyptiacus). Las semillas redondas y aplanadas son duras como una roca y pueden

94 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Entada sp. (Fabaceae); escalera de mono; fotografa hecha pasar a travs de las mandbulas y el intestino de la mayora de los animales sin ser daadas.
por H. J. Schlieben en 1935 en Tanzania (entonces Tanganica);
la especie mostrada podra ser Entada gigas o Entada rheedii,
Debido a su peso extraordinariamente uniforme, las semillas del algarrobo fueron utilizadas
ambas producen vainas gigantes (craspedios) que alcanzan en tiempos antiguos como unidades para medir pequeas cantidades de piedras preciosas. El
una anchura de 8-15 cm y una longitud de hasta 1,8 m en sistema fue en algn momento estandarizado y hoy en da la unidad internacional para el
E. gigas y supuestamente hasta 2 m en E. rheedii. Los frutos
de Entada son las vainas ms largas de todas las leguminosas. peso de diamantes, el quilate, carab en ingls (derivado de carob = algarrobo), equivale
precisamente a 200 miligramos, el peso de una semilla comn de algarrobo.

La vaina ms larga del mundo


Entre las curiosidades ms interesantes de la historia natural estn los superlativos. Cuando se
trata de la haba ms grande de todas, las dimensiones de las vainas de la liana escalera de
mono (Entada spp.) son verdaderamente asombrosas. Crecen como lianas en los bosques
tropicales de Amrica, frica, Asia y Australia, y sus aplanados y retorcidos tallos llegan hasta
lo alto del dosel del bosque. Como escaleras en espiral, las robustas lianas de la escalera de
mono proporcionan a muchos animales una senda natural entre las copas de los rboles,
incluyendo serpientes, perezosos y, por supuesto, monos. Cuando fructifican, Entada gigas y
E. rheedii producen vainas gigantes; con una anchura de 8 a 15 centmetros y una longitud
de hasta 1,8 metros en E. gigas, y supuestamente de hasta 2 metros en E. rheedii, estas son las
vainas ms grandes de todas las especies de leguminosas. A diferencia de las habas normales,
sus vainas rectas (E. rheedii) o en espiral (E. gigas) (en trminos botnicos, craspedios) estn
subdivididas en unos 10 o 20 segmentos, cada uno de los cuales contiene una sola semilla,
muy dura y de color castao, de 5 a 6 centmetros de dimetro. Una vez que han madurado,
los segmentos que llevan las semillas se separan transversalmente uno de otro y
longitudinalmente de un borde leoso situado a lo largo del permetro del fruto. Liberados
de su borde o marco y dispersos por el suelo del bosque, muchos de estos paquetes de
semilla son arrastrados a los caos y ros por la lluvia tropical, si es que no aterrizaron all
desde un principio. Las semillas se mantienen a flote gracias al aire atrapado dentro del
compartimento del fruto y entre los cotiledones del embrin. Finalmente alcanzan el ocano,
donde comienza una de las historias de dispersin de semillas ms asombrosas de la
naturaleza. Una vez en mar abierto, la frgil pared del compartimento del fruto se marchita
rpidamente, pero la dura semilla, que es resistente al agua, permanece flotando durante al
menos dos aos. A lo largo de ese periodo puede viajar durante miles de millas a la deriva
sobre las corrientes superficiales del ocano. Uno de los ejemplos ms impresionantes es el
de la corriente del Golfo, que transporta cada ao toneladas de semillas exticas desde
Sudamrica y el Caribe hasta las costas del noroeste de Europa. Entre las que llegan ms
frecuentemente a las playas europeas estn las semillas de la Entada gigas, predominantemente
neotropical y cuya sugestiva forma explica el nombre con el que se la conoce popularmente:
corazones de mar. Las semillas ms rectangulares de la paleotropical Entada rheedii, conocida
por los coleccionistas de este tipo de semillas como matchbox beans o snuffbox beans
(literalmente, habas caja de cerilla o habas caja de rap), se encuentran principalmente en
playas del sudeste de Asia y de la regin del Pacfico. Ambas semillas se han usado en juegos,
como mordedores para bebs y, una vez vaciadas, como cajas de rap y de cerillas.

Frutos simples 95
Semillas encarceladas
Para cerrar nuestra exploracin carpolgica sobre las vainas, nos queda hablar de las vainas
multicarpelares, que seran cpsulas perfectamente aceptables si llegasen a abrirse. Estas
vainas tan sonoras tienen dentro de su dura cscara que puede ser carnosa o seca
un espacio con aire alrededor de las semillas, lo que desde siempre las ha convertido en un
estorbo carpolgico.
Entre los casos problemticos estn los frutos de Uncarina grandidieri y de la garra del
diablo (Harpagophytum procumbens), peligrosos debido a sus espinas, y ambos pertenecientes
pgina siguiente: Hippocrepis unisiliquosa (Fabaceae); nativa
a la familia del ssamo (Pedaliaceae), los chiles y los pimientos (Capsicum annuum, de Eurasia y frica; fruto (cmara); dimetro 1,8 cm.
Solanaceae) y la pomarrosa (Syzygium jambos, Myrtaceae). Adaptadas a la forma del fruto, las semillas estn dobladas
La ms excepcional de todas las vainas indehiscentes es sin duda la del rbol de la nuez alrededor de las invaginaciones elpticas de la pared del fruto.
Aunque es difcil interpretar la estrategia adaptativa detrs de
de Brasil (Bertholletia excelsa, Lecythidaceae), un rbol enorme, de hasta 60 metros de altura, de la curiosa forma de las vainas, su construccin plana y muy
los bosques lluviosos de Sudamrica. Mientras sus parientes, como por ejemplo el coco liviana puede ayudar a la dispersin a travs del viento.
Adems, los mrgenes solapados de las invaginaciones y las
de mono (Lecythis pisonis), tienen grandes cpsulas que se abren con una amplia tapa, el fruto cerdas pueden ayudar a los frutos a engancharse al pelaje de
del rbol de la nuez de Brasil parece haber perdido la capacidad de producir un orificio de animales (epizoocoria).
salida para sus semillas. An ms duro que las semillas tipo piedra (nueces de Brasil) es el
Harpagophytum procumbens (Pedaliaceae); garra del diablo;
fruto de Bertholletia excelsa, una vaina leosa, grande y esfrica, de 15 centmetros de nativa de frica meridional y Madagascar; fruto (carcrulo);
dimetro de promedio y que puede llegar a pesar hasta 2,5 kilos. Dentro, el fruto lleva de fruto 9 cm de largo. Los largos ganchos leosos de la garra
del diablo estn adaptados para clavarse en los pies y
15 a 25 semillas embebidas en una pulpa amarilla. Mientras proporciona la mxima engancharse en el pelaje de animales, que pueden sufrir
proteccin contra depredadores a sus preciosas semillas, el prcticamente impenetrable heridas terribles. El pueblo Khoisan del desierto de Kalahari
pericarpio, que para romperse requerira por lo menos un hachazo, supone un gran ha usado las races tuberosas de la garra del diablo durante
miles de aos para tratar el dolor durante el embarazo y
obstculo para la germinacin. Esta cuestin la resuelve un aliado natural del rbol de la nuez para preparar ungentos para curar heridas, pstulas y otros
de Brasil, el agut (Dasyprocta agouti). Solo los dientes de este roedor de tamao mediano son problemas de la piel. Los extractos de las races secas se
venden hoy como un remedio natural contra el dolor y la
lo suficientemente afilados como para abrir un agujero en la vaina a travs del cual extraer inflamacin causados por la artritis y otras molestias.
sus nutritivas semillas. Los aguts, como las ardillas, son recolectores-almacenadores y tienden
a comer solo parte de su botn, mientras que las semillas sobrantes las entierran en algn lugar
del bosque, que puede alejarse hasta 400 metros del rbol parental. O bien la muerte o bien
el olvido del agut aseguran el crecimiento de nuevos rboles de nuez de Brasil.
Aunque la historia del rbol de la nuez de Brasil sea intrigante, las vainas multicarpelares
que permanecen pertinazmente cerradas an en la madurez ofrecen un reto conceptual.
Los botnicos han sido incapaces de colocarlas en ninguna de sus elaboradas definiciones y
han tenido que recurrir a la violencia semntica, refirindose a ellas como cpsulas
indehiscentes, a pesar del hecho de que su propia definicin de cpsula requiere que el fruto
respectivo sea dehiscente. En un intento por establecer alguna lgica cientfica en el caos de
la clasificacin de frutos, Richard Spjut (1994) repas y revis la terminologa creada durante
los siglos XVIII y XIX, en pleno apogeo de la carpologa. Lo que encontr fue que, sin tener
exactamente el mismo significado en mente, Charles Franois Brisseau de Mirbel (1776-
1854) haba creado en 1813 un trmino cientfico que ofreca una alternativa ms plausible
a cpsula indehiscente: carcrulo (del latn carcerulus), que significa pequea prisin.

96 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Frutos simples 97
Drupas al revs
Para complicar las cosas todava ms, hay algunas pequeas prisiones donde las semillas no
estn rodeadas de aire sino embebidas en una pulpa jugosa. La carne debajo de la dura
cscara externa puede pertenecer a las semillas mismas si estas poseen sarcotesta, como en el Syzygium jambos (Myrtaceae); pomarrosa; nativa del sudeste
de Asia; fruto (carcrulo), coronado por el cliz incurvado;
caso de las vainas del cacao, los frutos del rbol del chocolate (Theobroma cacao, Malvaceae). dentro de la gran cavidad del pericarpio carnoso se
Normalmente, la pulpa se origina a partir de las capas interiores del pericarpio. Este es el encuentran una o dos grandes semillas; dimetro c. 4 cm.
caso en los baobabs del Viejo Mundo (Adansonia spp., Malvaceae), el rbol de la tapara del Los murcilagos fruteros, y posiblemente tambin los monos,
dispersan de manera natural los frutos comestibles, que
Nuevo Mundo (Crescentia cujete, Bignoniaceae) y el fruto del membrillo de Bengala (Aegle tienen un sutil aroma a agua de rosas de ah su nombre.
marmelos, Rutaceae).
Un ejemplo particularmente impresionante de este tipo de frutos se produce en un
rbol llamado Couroupita guianensis, un miembro de la familia del coco de mono
(Lecythidaceae). El gran tamao y la forma esfrica de sus vainas leosas le otorgan a esta
curiosidad tropical de las Guayanas el nombre de rbol de bola de can. A diferencia de
la mayora de las especies de la familia del coco de mono cuyos frutos se abren con una tapa,
los del rbol de bola de can permanecen cerrados. Dentro de su dura y leosa cscara, los
frutos contienen numerosas semillas cubiertas de pelos y embebidas en una pulpa blanca.
Cuando maduran, los pesados frutos caen al suelo, donde el impacto puede causar su
ruptura. Los frutos permanecen intactos debajo del rbol hasta que son partidos y comidos
por sanos, frugvoros escarbadores del suelo que desempean una funcin esencial como
dispersores de semillas en los bosques lluviosos neotropicales. La gente local tambin usa la
pulpa como alimento para los cerdos domsticos. Aunque no es venenosa, la pulpa tiene un
olor bastante desagradable, lo que hace que muy pocas personas se atrevan a probarla.
Aquellos que prefieren perderse esta dudosa experiencia culinaria pueden sin embargo
utilizar la dura parte exterior del fruto como recipiente.
De alguna manera, los frutos como el de la bola de can se comportan como una
drupa al revs, con una cscara exterior dura y un centro blando. Como suele suceder, los
libros de texto occidentales no encuentran palabras al enfrentarse a esta rareza tropical y
recurren a una terminologa poco exacta (vaina indehiscente) o procusteana (cpsula
indehiscente). Afortunadamente, la lgica cientfica ha sido restablecida por valientes
carplogos que han acuado el trmino anfisarco para describir la esencia estructural de estos
frutos blindados.

Ser o no ser una drupa


Los botnicos han creado numerosas expresiones contradictorias similares a cpsulas
indehiscentes en un intento procusteano por dar a este asunto cierta homogeneidad, aunque
sea por medios violentos. As, se han creado drupa seca o nuez drupcea (para el coco),
drupa dehiscente (para la almendra) y baya dehiscente (para la nuez moscada). Todas
tuvieron su parte de culpa en el descrdito de los mritos cientficos de la carpologa.
En cuanto al coco del cocotero (Cocos nucifera, Arecaceae) y la almendra (Prunus dulcis,
Rosaceae), ambos tratados errneamente, sus frutos en realidad se parecen mucho a drupas
y poseen un epicarpio delgado, un mesocarpio suave y un endocarpio duro. Por consiguiente,

98 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


abajo: Couroupita guianensis (Lecythidaceae); rbol bala de
can, nativo de Amrica tropical; flor y fruto (anfisarco); estos seran drupas perfectas si tuvieran la carnosidad del mesocarpio que las identifica, y no
dimetro c. 20 cm. Dentro de la dura cscara, las vainas uno seco y fibroso, como es el caso. En cuanto al coco, la sequedad del mesocarpio se puede
leosas contienen numerosas semillas peludas embebidas en
una pulpa blanca. explicar fcilmente a travs de la estrategia de dispersin que sigue. Mientras las drupas
normales producen una capa externa carnosa para atraer animales dispersores, el coco
ms abajo: Theobroma cacao (Malvaceae); cacao;
que en cualquier caso es demasiado grande como para que un animal lo trague ha
originariamente del bosque lluvioso amaznico; frutos
(anfisarcos); c. 20-30 cm de largo. Los pesados frutos crecen evolucionado hasta convertirse en un verdadero marinero. En lugar de proporcionar una
directamente del tronco y de las ramas ms grandes. Debajo recompensa comestible, la gruesa envoltura fibrosa es extremadamente resistente al agua de
de la dura corteza se encuentra una pulpa dulce y jugosa,
propia de los frutos que dispersan los primates. mar y mantiene al coco flotando en el ocano durante meses. El promedio de distancia
mxima que un coco vivo puede recorrer es de 5.000 kilmetros. Se supone que se han
encontrado frutos viables en playas noruegas.
El caso de la almendra es ligeramente ms complicado porque las capas blandas externas
(epicarpio y mesocarpio) del fruto se abren a lo largo de la sutura ventral para exponer el
hueso de una sola semilla, un delito carpolgico responsable de su paradjica designacin
como drupa dehiscente. Los dispersores naturales de los huesos de almendra son aves, como
las urracas y los carpinteros, pero tambin pequeos mamferos, especialmente roedores.

FRUTOS MLTIPLES. VARIOS FRUTCULOS DE UNA SOLA FLOR?


Hasta ahora hemos tenido en cuenta solo los frutos simples que se desarrollan a partir de
flores con un solo carpelo individual o varios carpelos unidos. Pero cmo son los frutos
que prosperan a partir de flores con dos o ms carpelos separados? Las flores con estos
gineceos apocrpicos se encuentran por lo general en un nmero relativamente pequeo
de familias primitivas, como las Annonaceae, Illiciaceae, Schisandraceae, Magnoliaceae,
Paeoniaceae, Ranunculaceae y Winteraceae. Resulta fcil observar sus numerosos carpelos
separados en el centro de sus flores, donde pueden estar dispuestos en forma de espiral
alrededor de una columna central, como en las magnolias (Magnolia spp.), el rbol del
tulpero (Liriodendron tulipifera), de la misma familia, y algunos rannculos (Ranunculus spp.,
Ranunculaceae); agrupados en un racimo laxo (Drimys winteri, Winteraceae); o dispuestos
alternativamente, de manera similar a los radios de una rueda, como en el caso del ans
estrellado (Illicium verum, Illiciaceae).
Cuando estas flores primitivas se transforman en fruto, cada carpelo produce su propio
frutculo. El resultado es un fruto mltiple formado por un racimo de frutculos
individuales. Dependiendo de la diferenciacin del pericarpio, estos frutculos pueden ser
folculos, cocos, nculas (o aquenios), drupetos o bayetos. Las agrupaciones de folculos,
llamadas folicetos, las producen una amplia variedad de familias que, en realidad, no estn
emparentadas. Los ms conocidos entre estos frutos son el ans estrellado, las magnolias
(Magnolia spp., Magnoliaceae), los sedums (Sedum spp., Crassulaceae), las peonas (Paeonia
spp., Paeoniaceae) y muchos miembros de la familia de los rannculos (Ranunculaceae),
como el botn de oro (Caltha palustris), la espuela de caballero (Delphinium spp.), los acnitos
(Aconitum spp.), las aguileas (Aquilegia spp.) y las cimicfugas (Cimicifuga spp.). En los
rannculos (Ranunculus spp.), los carpelos tienen una sola semilla y permanecen cerrados en

Frutos mltiples 99
abajo: Rubus phoenicolasius (Rosaceae); nativa del norte
de China, Corea y Japn; fruto (drupeto); dimetro c. 1 cm.
Al igual que su pariente la frambuesa (Rubus idaeus),
Rubus phoenicolasius tiene un gineceo apocrpico que
produce un fruto mltiple en forma de un racimo de
pequeos drupetos. Como en el resto de la planta, el cliz
est cubierto por pelos glandulares pegajosos. Los dulces
y jugosos frutos son comestibles.

Huesos de los drupetos de Rubus fruticosus (arriba a la


izquierda, mora; 3 mm de largo), Rubus phoenicolasius
(abajo, 1,6 mm de largo) y Rubus laciniatus (ms abajo,
pariente de algunas moras de jardn; 1,6 mm de largo).

pgina siguiente: Rubus idaeus (Rosaceae); frambuesa


(variedad cultivada); la forma silvestre es nativa de Eurasia
y Norteamrica; fruto (drupeto); c. 2 cm de largo.
A pesar de que el nombre en ingls incluye la palabra baya
(berry), el fruto de la frambuesa no es una baya sino un
racimo de drupetos, cada uno formado por uno de los
numerosos carpelos individuales que forman el gineceo
apocrpico de la flor.

100 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Frutos mltiples 101
abajo: Cocos nucifera (Arecaceae); coco; se encuentra en
regiones tropicales del mundo entero, pero su origen preciso
la madurez. La consecuencia de todo ello es que cada flor produce un grupo de nculas o es desconocido; frutos (nuculanios); el fruto es similar a una
aquenios, formando lo que en carpologa se denomina un aquenario. Los nombres de los drupa pero el mesocarpio esponjoso es seco y fibroso, lo que
le permite flotar. El trmino carpolgico correcto para esta
frutos mltiples se crearan aadiendo el sufijo -eto o -ario al nombre del correspondiente drupa seca es nuculanio.
fruto simple, un enfoque muy razonable propuesto por primera vez en 1835 por el poltico
y botnico francs Barthlemy Charles Joseph Dumortier (1797-1878). Siguiendo el ms abajo: Rollinia mucosa (Annonaceae); biriba; nativa de
Sudamrica; fruto (sincarpo); dimetro c. 10-15. El fruto est
enfoque de Dumortier, los nombres ms precisos para los frutos mltiples de drupas y bayas formado por muchos carpelos separados, pero que se
seran drupeto y bayeto (del latn bacca = baya), respectivamente. amalgaman en el fruto. Cada tubrculo refleja la presencia
de un solo carpelo. Un fruto sumamente delicioso que sabe
En nuestro clima templado, los drupetos ms populares los producen dos miembros de a tarta de limn.
la familia de las rosas (Rosaceae), Rubus idaeus y Rubus fruticosus, ms conocidos como
frambuesas y moras. Las plantas con flores que dan lugar a un racimo de bayas son ms bien
raras en climas templados. Sin embargo, tales bayetos existen. Un ejemplo ilustrativo es el
rbol de la corteza de Winter o canelo, Drimys winteri (Winteraceae), que est presente desde
Mxico hasta Tierra del Fuego. La corteza de Winter lleva su nombre en honor al capitn
John Winter, que fue quien introdujo la planta en Europa en 1578. Comandante del
Elizabeth y vicealmirante de sir Francis Drake en su famoso viaje alrededor del mundo,
Winter us un tnico hecho de la penetrante corteza del Drimys winteri para curar el
escorbuto entre su tripulacin. Los frutos del rbol de la corteza de Winter tambin tienen
un sabor picante y no son muy agradables al paladar.
Una experiencia culinaria mucho ms agradable la ofrecen los frutos de algunos de los
parientes del rbol de la corteza de Winter en la familia de la anona (Annonaceae). Nombres
como chirimoya (Annona cherimola), corazn de buey (A. reticulata), guanbana (A. muricata),
ann (A. squamosa) y ann amaznico (Rollinia mucosa) representan una seleccin de
deliciosos frutos tropicales que vienen todos de flores con gineceo apocrpico. Segn lo
dicho, uno esperara un racimo de frutculos, como sucede en el rbol de la corteza de
Winter, con el que estn emparentados. Sorprendentemente, los frutos, con tamaos que van
desde el de una manzana hasta el de un meln, forman una sola estructura homognea. La
solucin a este enigma la proporciona un simple vistazo a los eventos que se producen tras
la polinizacin. A medida que los numerosos carpelos crecen, estos se fusionan y, junto con
el subyacente receptculo hinchado, forman un fruto engaosamente parecido a una baya,
que cientficamente se denomina sincarpio (del griego syn = unidos + karpos = fruto). Su
superficie es lisa en la chirimoya y el corazn de buey, y est cubierta de protuberancias
cnicas o puntiagudas (una por carpelo) en el ann, la guanbana y el ann amaznico,
respectivamente. Estos frutos tienen en comn una piel fina, entre verde y marrn, que cubre
una jugosa pulpa blanca en la que estn embebidas las numerosas y extremadamente duras
semillas, que tienen el tamao de una juda. Solo las curiosas marcas en la superficie del fruto
revelan la verdadera naturaleza mltiple de estos frutos. Estas crean un patrn similar al de
unas escamas, que recuerda a la piel de un reptil, y cuyos contornos marcan los lmites entre
los carpelos individuales. Curiosamente, uno de los frutos de la familia de la anona, la
desagradable manzana cocodrilo (Annona glabra), que crece tanto en Florida como en las
Indias Occidentales, recibi este nombre debido al sorprendente parecido con aquel reptil.

102 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


abajo: Rubus idaeus (Rosaceae); frambuesa, variedad
cultivada; la forma silvestre es nativa de Eurasia y
Norteamrica; fruto (drupeto); c. 2 cm de largo. El gineceo FRUTOS ESQUIZOCRPICOS O CMO EMULAR LA EXPERIENCIA MLTIPLE
de una flor de frambuesa est formado por muchos carpelos En la chirimoya y en sus parientes, las angiospermas primitivas han encontrado una forma
individuales, los cuales, en el estado de fruto, se convierten
en un racimo denso de drupetos en vez de una baya como
de superar la separacin de sus carpelos. Consiste en permitirles producir una estructura
el nombre en ingls sugiere (raspberry). uniforme que parezca y acte falsamente como un fruto simple multicarpelar. Desde una
perspectiva humana es perfectamente comprensible la ambicin de tratar de ser ms
ms abajo: Illicium simonsii (Illiciaceae); nativa de Asia (India,
China, Birmania); fruto (foliceto); dimetro 4 cm. El fruto moderno emulando a angiospermas avanzadas sincrpicas. Adems, en el caso de los frutos
(aqu inmaduro) se desarrolla a partir de un gineceo carnosos que dispersan los animales, como la chirimoya y sus parientes, resulta ventajoso
apocrpico y por ello se clasifica como un fruto mltiple;
cada carpelo individual forma un folculo de una sola semilla.
ofrecer todas las semillas en un solo paquete que pueda ser cosechado en una nica visita.
Sin embargo, por sorprendente que pueda parecer, los trabajos de copia discurren en ambas
direcciones. A pesar de ser bendecidas con gineceos sincrpicos avanzados, algunas familias
han encontrado maneras de emular la arcaica experiencia mltiple. Sus frutos se separan
en sus constituyentes carpelares, un proceso que puede tener lugar durante el desarrollo pero
que ocurre ms a menudo solo en la madurez. Debido a su comportamiento desintegrador,
estos frutos se denominan esquizocarpos (del griego skhizein = dividir + karpos = fruto).
Dependiendo del nmero de carpelos involucrados, los frutos esquizocrpicos se dividen en
dos o ms frutculos, cada uno de los cuales consta de uno o medio carpelo. En su mayora,
sin embargo, los frutculos son secos, indehiscentes y de una sola semilla, lo cual
tcnicamente casi los convierte en nueces autnticas. No obstante, como son frutculos y no
frutos, lo correcto es llamarlos nculas o nuececillas en lugar de nueces.
Los frutos esquizocrpicos secos son propios de la familia de la zanahoria (Apiaceae),
que incluye especias culinarias comunes como la alcaravea, el comino, el cilantro, el ans y
el hinojo. Los frutos de las Apiaceae, formados por dos carpelos unidos, se dividen
longitudinalmente en dos nculas. Las nculas, cada una de las cuales representa un carpelo
entero (monocarpo), permanecen inicialmente unidas a la columna central (columela o
carpforo) del fruto hasta que se las lleva el viento (Artedia squamata) o se quedan enredadas
en el pelaje de algn animal (Daucus carota). El amor de hortelano (Galium aparine,
Rubiaceae), pariente lejano de estos, tiene tambin frutos esquizocrpicos bicarpelares,
pero las dos nculas se separan con una ruptura limpia sin dejar columela. Las nueces aladas
de los arces (Acer spp.) y de la Dipteronia de China, de la misma familia, tambin se
desarrollan a partir de dos carpelos unidos y se dividen de manera similar cuando maduran.
En los frutos esquizocrpicos de ciertas Malvaceae, especialmente de la tribu Malveae (por
ejemplo, Abutilon spp., Alcea spp., Malva spp.), se ven implicados ms de dos carpelos. Sus
frutos maduros, cuya forma recuerda a la de las ruedas de un carruaje, se desintegran en tres
o ms nculas, a menudo bellamente ornamentadas con sofisticados patrones de superficie.
Las ms espectaculares entre ellas estn tambin adornadas con pelos, cerdas y espinas.
Los miembros de la familia de la menta (Lamiaceae) y de la borraja (Boraginaceae)
llevan la divisin del ovario un paso ms all. De nuevo los dos carpelos configuran un
gineceo sincrpico, pero el ovario est profundamente lobulado, de manera que cada carpelo
est longitudinalmente dividido por la mitad. El resultado es un ovario bicarpelar con cuatro
compartimientos de una sola semilla. Cuando han madurado, los cuatro compartimientos se
separan en nculas de una sola semilla, representando cada una de ellas la mitad de un

Frutos esquizocrpicos 103


104 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles
Frutos esquizocrpicos 105
pgina 104: Cimicifuga americana (Ranunculaceae); nativa del
este de Norteamrica; fruto (foliceto) con unas pocas semillas
(abortadas); 1,25 cm de largo. Como en otros miembros de la
carpelo o un mericarpo. Los mericarpos de las Lamiaceae, que incluyen hierbas culinarias familia del botn de oro, el fruto de la cimicifuga americana
se desarrolla a partir de un gineceo apocrpico. De los 3 u 8
muy populares, como la salvia (Salvia officinalis), el organo (Origanum vulgare), el tomillo carpelos de una flor, entre 2 y 4 maduran para formar
(Thymus vulgaris) y la albahaca (Ocimun basilicum), parecen semillas de verdad, y es as como folculos. El viento o las gotas de lluvia al golpear los folculos
las considera la mayora de la gente. con forma de cuchara dispersan las semillas, catapultndolas
hacia afuera.
Los frutos esquizocrpicos de tipo extico son aquellos del gnero Ochna, homnimo
de su familia, las Ochnaceae, tambin conocida como la familia de la planta de Mickey pgina 105: Cimicifuga americana (Ranunculaceae); semilla; 4,3
mm de largo. Los extraos lbulos de la cubierta seminal son
Mouse. Los carpelos en la flor, que suelen ser entre tres y doce, estn unidos solo por la probablemente una adaptacin para la dispersin por el
base y comparten un nico estilo. Despus de la polinizacin, el receptculo se convierte en viento; estos aumentan la flotabilidad de la semilla en el aire.
carnoso y cada carpelo individual se desarrolla en un drupeto negro y oleoso que atrae a las
pgina siguiente: Ocimum basilicum (Lamiaceae); albahaca
aves. El ovario esquizocrpico de la Phytolacca acinosa (Phytolaccaceae) del este de Asia (de dulce; fruto (microbasario); 8,5 mm de ancho. El gineceo
India a China) forma un fruto negro, segmentado, similar a una calabaza en miniatura. A sincrpico de los miembros de la familia de la menta est
compuesto por dos carpelos profundamente lobados en
diferencia de Ochna, los carpelos individuales se disgregan en bayetos de una sola semilla. cuatro compartimientos de una sola semilla (medios carpelos).
Puesto que en la nomenclatura carpolgica la terminacin -ario es relativa a la condicin de Cuando el fruto est maduro, estos cuatro compartimentos se
fruto esquizocrpico, la baya esquizocrpica de Phytolacca acinosa recibe el nombre de bayario dividen en nculas de una sola semilla, que representan la
mitad de un carpelo o un mericarpo. En las flores de la
(del latn bacca = baya). albahaca, el lbulo superior del cliz est expandido
Como evidencian los ejemplos anteriores, la mayora de los frutos esquizocrpicos se formando una tapa en forma de cuchara. En el fruto, esta
tapa acta como un trampoln para las gotas de lluvia que
fraccionan en nculas drupetos o bayetos y de una sola semilla, aunque en algunos casos ayudan a extraer los mericarpos del profundo cliz.
los frutculos son folculos dehiscentes de muchas semillas, como sucede en la familia de la
adelfa (Apocynaceae) y ciertas Malvaceae como Brachychiton y Sterculia. A sus carpelos les Ocimum basilicum (Lamiaceae); albahaca dulce, cultivada
durante ms de 5.000 aos, nativa de Asia tropical; pelo
resulta muy fcil dividirse ya que estn prcticamente separados desde el comienzo y solo glandular sobre el cliz persistente en el fruto (al fondo, pelo
los une la punta del estilo que comparten. no glandular puntiagudo); la familia de la menta es rica en
hierbas aromticas y plantas medicinales; dimetro de la cabeza
110 m. Muchas especies, incluyendo la albahaca, poseen pelos
glandulares en la superficie de sus partes externas que secretan
aceites esenciales, qumicos voltiles que son responsables del
sabor y el olor propio de las plantas. El aceite esencial se
acumula entre la pared exterior y la cutcula de las clulas,
de 1 a 4, que forman la cabeza del pelo glandular.

106 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Frutos esquizocrpicos 107
Daucus carota (Apiaceae); zanahoria silvestre; nativa de Europa
y del sudeste de Asia.

derecha: planta entera; la zanahoria silvestre es una planta


bienal; durante el primer ao forma una roseta de hojas
mientras construye una raz principal que almacena energa
(principalmente azcares) para producir las flores en el
segundo ao. Las zanahorias comestibles (Daucus carota subsp.
sativus) son una forma domesticada con races muy
desarrolladas y de mejor sabor.

abajo: detalle de la infrutescencia; dimetro 5 cm.

pgina siguiente: fruto entero (polaquenario); 5,5 mm de largo.


Los frutos de la familia de la zanahoria (Apiaceae) se crean a
partir de un ovario nfero compuesto por dos carpelos unidos.
En su madurez, los dos carpelos se separan en dos frutculos
individuales, indehiscentes y de una sola semilla. Los frutculos
de la zanahoria silvestre estn cubiertos por largas espinas con
ganchos curvados en su extremo, una adaptacin que facilita la
dispersin por animales (epizoocoria).

108 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Frutos esquizocrpicos 109
pgina anterior: Phytolacca acinosa (Phytolaccaceae); nativa
del este de Asia; inflorescencia; dimetro de la flor 7,5 mm.
El ovario sincrpico e nfero de la flor tiene entre 7 y 8
lbulos, y cada uno de ellos refleja la presencia de un nico
carpelo.

Phytolacca acinosa (Phytolaccaceae); nativa del este de Asia;


fruto (bayario); dimetro 7,8 mm. Cuando maduran, los
carpelos individuales se separan en bayetos de una sola
semilla, de all el nombre de bayario (del latn bacca = baya)
para este tipo de fruto esquizocrpico.

Frutos esquizocrpicos 111


Pyrus pyrifolia (Rosaceae); pera china; nativa del este de Asia;
fruto (pomo); dimetro 8 cm. En las peras (Pyrus spp.),
manzanas (Malus pumila) y membrillos (Cydonia oblonga),
el grueso de la parte carnosa est formado por el hipantio,
que es la razn por la que estos frutos son clasificados
como antocarpos.

112 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


abajo: Rosa roxburghii (Rosaceae); nativa de China; fruto
(pometo); dimetro 3,5 cm. Los escaramujos son frutos FRUTOS ANTOCARPOS: LA PIEDRA ANGULAR DE LOS CARPLOGOS
mltiples en los que se desarrollan numerosas nculas
(aquenios) dentro de un hipantio carnoso en forma de urna.
Clasificar frutos de acuerdo a su estructura es una tarea difcil si solo se tienen en cuenta los
diversos productos del gineceo. El verdadero desafo de los carplogos comienza cuando hay
ms abajo: Rosa roxburghii (Rosaceae); seccin longitudinal rganos de la flor aparte del ovario, que participan en la formacin de frutos, si cabe, ms
del fruto (pometo) mostrando las nculas dentro del
hipantio. complejos. Cualquier rgano floral (ptalos, spalos, receptculo, pedicelo), y aun estructuras
accesorias como brcteas, pueden literalmente persistir y desarrollarse tras la fertilizacin y
pgina 114: Fragaria x ananassa (Rosaceae); fresa de jardn;
solo conocida en cultivo; detalle de la superficie del fruto
unirse al ovario maduro (apocrpico o sincrpico) para formar lo que respetuosamente se
mostrando aquenios de una nica semilla con sus estilos denomina un fruto antocarpo (del griego anthos = flor + karpos = fruto). Siendo estrictos,
persistentes. este era ya el caso de los frutos que se desarrollan a partir de flores con ovarios nferos, algo
pgina 115: Fragaria x ananassa (Rosaceae); fresa de jardn; propio de la familia de las calabazas (Cucurbitaceae), de la del pltano (Musaceae) y de la
fruto (glandeto); dimetro 1,2 cm. Los carpelos del gineceo del caf (Rubiaceae), por nombrar algunas. En estos grupos, la pared del fruto est constituida
apocrpico se convierten en diminutos aquenios marrones
encima del eje floral convexo (receptculo) que se agranda
por el hipantio y la pared del ovario. La mayora de las veces, las dos capas estn tan
para conformar la parte comestible del fruto. perfectamente unidas que la lnea que las separa no se distingue, ni siquiera bajo un
microscopio. Aunque los primeros carplogos, como el francs Nicaise Auguste Desvaux
(1784-1856) y el ingls John Lindley (1799-1865), consideraron la posicin del ovario
como un criterio importante para la clasificacin de los frutos (Desvaux 1813; Lindley
1832; Takhtajan 1959), los carplogos ms modernos han abandonado, y con acierto, esta
idea. Por ejemplo, los frutos con una pared completamente carnosa se denominan bayas,
independientemente de si vienen de un ovario spero (kiwi, Actinidia deliciosa, Actinidiaceae)
o nfero (bayas de murdago, Viscum album, Santalaceae). En las manzanas (Malus pumila) y
otras Rosaceae-Maloideae, como el nspero europeo (Mespilus germanica), el nspero japons
(Eriobotrya japonica), el membrillo (Cydonia oblonga) y la pera (Pyrus communis), es ms que
evidente que el grueso de la parte carnosa del fruto est formado por el hipantio y no por
la pared del ovario. La lnea que divide los diferentes tejidos est marcada por un anillo de
haces vasculares que, en un corte transversal, aparece claramente como un crculo de puntos
alrededor del corazn de la manzana (los puntos verdes representan los haces vasculares
cortados). El corazn de la manzana que alberga las semillas est formado por el endocarpio
coriceo endurecido del ovario nfero, el caracter crucial que, junto con el prominente
hipantio, define este tipo de fruto antocarpo denominado pomo. A diferencia de lo que a
menudo se lee en los libros de texto, los carpelos de las Maloideae no son apocrpicos sino
sincrpicos, aun si sus lados ventrales estn unidos solo hasta cierto punto, dando lugar a la
forma estrellada del corazn de la manzana. Otros miembros de la familia de la rosa
(Rosaceae), incluyendo la propia rosa (Rosa spp.), tienen gineceos apocrpicos y, por tanto,
producen frutos mltiples. A pesar de que sus carpelos se transforman en nculas, los
escaramujos se asemejan a las manzanas en que sus nculas estn embebidas en un hipantio
carnoso en forma de urna. De acuerdo con el principio de Dumortier, para nombrar los
frutos mltiples, los escaramujos representan un tipo de fruto antocarpo llamado pometo.
En el gnero Fragaria, otro miembro de la familia de la rosa, las cosas son muy diferentes. En
vez de estar encerrados en una hipantio en forma de urna, los carpelos que integran el
gineceo apocrpico estn distribuidos sobre un receptculo convexo. A medida que la flor
va mudando en fruto, el receptculo se expande y se convierte as en uno de los frutos ms

Frutos antocarpos 113


Frutos antocarpos 115
pgina siguiente: Pandanus odorifer (Pandanaceae); nativo
populares: la fresa. Los propios carpelos no aportan mucha sustancia al fruto, de hecho se de Asia tropical y subtropical; fruto (soroso); dimetro c. 15-
transforman en minsculas nculas, que se pueden distinguir como diminutos grnulos 20 cm. La inflorescencia femenina se desarrolla hasta crear
un fruto compuesto grande, carnoso y comestible.
marrones sobre la superficie de la fresa.
Todava ms obvia que la participacin del hipantio o receptculo en un fruto es la abajo: Mitchella undulata (Rubiaceae); nativa del este de Asia
implicacin de otras partes florales, como hemos visto ya en la manzana del anacardo (Japn, Corea del Sur, Taiwn); fruto (bidrupa); dimetro
c. 1 cm. En el gnero Mitchella solo dos ovarios se fusionan
(pedicelo hinchado), la nuez del nogal (brcteas fusionadas), las cipselas de las Asteraceae para formar un fruto compuesto (una doble drupa).
(cliz) y Dipsacaceae (cliz y brcteas) y las pseudosmaras de las Dipterocarpceae (spalos
ms abajo: Ananas comosus (Bromeliaceae); pia; nativa de
agrandados). Sin embargo, el reto final y definitivo lo plantean aquellos frutos formados por Sudamrica; fruto (soroso).
inflorescencias enteras. No solo incluyen rganos aparte del gineceo, como brcteas,
periantos y ejes de inflorescencias, sino que tambin rompen el dogma ideal de una flor,
un fruto, socavando hasta sus cimientos el concepto botnico de fruto.

FRUTOS COMPUESTOS, UN FRUTO SIMPLE DE VARIAS FLORES?


Tras llegar al acuerdo de que una sola flor pueda dar lugar a varios frutos (frutculos) a travs
de la generacin de un fruto mltiple o esquizocrpico, los lectores atentos ya convertidos
en aprendices recordarn que lo contrario tambin es posible. Los frutos dehiscentes de
hayas y castaos, por ejemplo, fueron expuestos como sacos de nueces genuinos. Estos se
asemejan a cpsulas normales, pero aunque aparentan ser semillas son en realidad nueces
de una semilla nica incluidas dentro de una cpula.
Las angiospermas deben buena parte de su xito evolutivo a la tremenda diversidad de
sus frutos y semillas. En ese sentido, la unin de varias flores para constituir un solo fruto
compuesto es otro paso carpolgico con el cual lograron resultados fascinantes. Los ovarios
de los frutos compuestos pueden estar fusionados o permanecer separados. Lo que define a
un fruto compuesto es que una inflorescencia entera se convierte en una infrutescencia, algo
que rompe con la idea de una unidad simple, pero que funcionalmente acta como un fruto
simple. En el caso ms sencillo solo participan dos ovarios unidos, y de manera parcial, para
conformar una doble baya, como en la madreselva de Eurasia (Lonicera xylosteum,
Caprifoliaceae), o una doble drupa, como en Mitchella repens (Rubiaceae) de Norteamrica.
Mientras las bayas de la madreselva se funden solo en la base, la unin de los dos ovarios de
Mitchella repens es tan completa que el fruto resultante se parecera a una drupa o una baya
normal (simple) si no fuera por los dos hoyuelos en el pice, que revelan que se origin
a partir de dos ovarios. Las bayas del tamao de los arndanos son comestibles, y tanto frutos
como hojas son usadas habitualmente por los nativos americanos para facilitar el
alumbramiento a las parturientas. Desgraciadamente, a pesar de sus cualidades medicinales,
estas bayas no son de los frutos compuestos ms deliciosos.
Ms complejos e impresionantes son los frutos compuestos de algunos cornejos (Cornus
spp., Cornaceae). En el subgnero Syncarpea (Cornus kousa subsp. chinensis de China), las
flores verdosas estn ocultas y agrupadas en densos racimos esfricos rodeados por grandes
y llamativas brcteas blancas parecidas a ptalos. Tras la polinizacin, las brcteas caen y el
racimo de flores se transforma en una cabezuela de drupas coalescentes de color rojo
brillante, con un dimetro aproximado de 2 centmetros. La dulce y jugosa pulpa de sus

116 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Cornus kousa subsp. chinensis (Cornaceae); cornejo chino;
nativo del centro y norte de China.

pgina siguiente: detalle microscpico del fruto inmaduro


frutos, similar a la de la chirimoya, es comestible, pero el grueso del fruto est formado por mostrando una flor individual, sus velludos spalos
evolviendo el ovario (los ptalos y los estambres ya se han
los huesos de las drupas individuales y la piel tiende a ser ms bien dura y desagradable. cado); estilo 1 mm de largo.
Como es habitual, una visita a los trpicos o, tan solo al mercado local, nos proporcionar
abajo: inflorescencia, parecida a una flor individual, de flores
una percepcin mucho ms impresionante del potencial culinario de los frutos compuestos. verdosas agrupadas en densos racimos esfricos rodeados por
Uno de los ejemplos ms deliciosos de un fruto que tiene su origen en el esfuerzo brcteas petaloides blancas.
concertado de un grupo entero de flores es sin duda la pia. Despus de varios aos de ms abajo: fruto (soroso); dimetro c. 2 cm. Tras la
crecimiento vegetativo, la planta de la pia (Ananas comosus, Bromeliaceae) produce una polinizacin, el racimo de flores se convierte en una
inflorescencia parecida a una espiga, cuyos ejes engrosados portan numerosas flores ssiles cabezuela de un color rojo brillante y de drupas coalescentes.

que pasan inadvertidas, cada una acompaada por una brctea. Las brcteas ms superiores
son estriles y, aparte de presentar un aspecto muy similar al de las hojas normales de la
planta de pia, forman el reconocible mechn de hojas verdes en el pice del fruto. El
corazn duro de la pia es la concrecin del fibroso eje de la inflorescencia. Todos estos
rganos diferentes se fusionan, sin casi ninguna lnea de demarcacin reconocible, hasta crear
la blanda, dulce y jugosa superbaya o soroso, por usar el trmino cientficamente correcto.
La dura corteza est integrada por los spalos remanentes, los pices de los ovarios y el tejido
de las brcteas, cuyas partes distales forman las escamas coriceas triangulares en la superficie.
Despus de la fructificacin, toda la planta muere. Como las pias cultivadas son seleccionadas
para que no tengan semillas, la proliferacin es exclusivamente vegetativa y el mechn de
hojas verdes que corona el fruto es el esqueje perfecto para su propagacin.
Con unas pocas excepciones, las Moraceae (familia de la morera) constituyen una
familia entera de plantas en la que son tpicos los frutos compuestos. Aunque el fruto del
moral (Morus nigra) parezca una mora, en realidad est constituido por una inflorescencia
femenina completa donde los diminutos perigonios (cuatro tpalos decusados) y el eje de
la inflorescencia subyacente se tornan verdaderamente suculentos. Los ovarios se
transforman en pequeas drupas de una sola semilla, cuyos minsculos huesos forman los
pedacitos duros del fruto. Las moras negras del moral, deliciosas si se comen frescas, se
utilizaron en la Edad Media para dotar de color y sabor al vino. Se piensa que la morera
negra se deriv de la morera blanca (Morus alba) a travs de milenios de domesticacin
humana. Hoy ambas especies se cultivan, tanto por sus frutos comestibles como por sus
rboles ornamentales, en zonas templadas de Asia, Europa y Norteamrica. En su China de
origen, Morus alba alcanz una gran relevancia econmica ms por sus hojas que por sus
frutos. Las hojas del rbol de la morera blanca son el exclusivo alimento del gusano de seda
(Bombyx mori) y durante siglos han sido el motor de la famosa industria china de la seda. Pero
la morera no es el nico miembro de las Moraceae con una larga historia de explotacin
humana. En la misma familia encontramos especies econmicamente importantes con frutos
compuestos comestibles mucho ms grandes como es el caso del fruto de pan (Artocarpus
altilis), la yaca (Artocarpus heterophyllus) y el higo (Ficus carica).

118 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


El fruto de pan y el motn en el Bounty
Ms conocido en las regiones templadas por su conexin con el idealizado motn a bordo
del buque Bounty, el fruto de pan ha sido durante mucho tiempo un cultivo bsico para la
gente de las islas de la Polinesia. Se cree que su origen est en el archipilago indo-malayo,
donde el fruto de pan, Artocarpus altilis (del griego artos = barra de pan + karpos = fruto),
se lleva cultivando desde la antigedad por sus nutritivos frutos ricos en almidn. Similar a
la morera, el esfrico u oblongo fruto de pan se desarrolla a partir de una inflorescencia
femenina con numerosas flores diminutas cuyos perigonios tubulares forman la parte
carnosa. A diferencia de la morera, los ovarios de los frutos de pan se transforman en grandes
aquenios y el fruto compuesto entero crece hasta 30 centmetros de dimetro y puede llegar
a pesar hasta 4 kilos. Su alto contenido de almidn, especialmente cuando an no est
maduro, es lo que le ha merecido su nombre, que tiene el mismo significado en casi todas
las lenguas. Hay dos tipos diferentes de fruto de pan: uno que no tiene semillas y otro, que
algunas veces recibe el nombre de nuez de pan, que posee grandes semillas comestibles
dentro de sus aquenios. La variedad que no tiene semillas solo puede propagarse
pgina anterior: Morus nigra (Moraceae); moral o morera
negra; cultivada desde la antiguedad, probablemente nativa
vegetativamente y, casi con total seguridad, es el resultado de la larga historia de cultivo por
de China; frutculo 5,3 mm ancho. Detalle microscpico del parte del hombre. Los frutos de pan verdes e inmaduros se pueden comer asados, hervidos
fruto mostrando los frutculos individuales con los o fritos mientras la pulpa es todava blanca y desagradable al gusto. La carne inmadura
remanentes de sus estigmas marchitos.
contiene entre un 30 y un 40% de almidn y se asemeja a las patatas en su sabor y textura.
Morus nigra (Moraceae); mora negra; fruto (soroso); c. 2,5 cm A medida que los frutos de pan maduran se van tornando amarillos y se usan como
de largo. Aunque se asemeja a una mora, la mora negra est
formada por una inflorescencia femenina entera en la cual
ingrediente para pdines, tartas y salsas. En la mayora de las regiones del Pacfico,
los diminutos perigonios (cuatro tpalos decusados) y el eje especialmente en la Polinesia y Micronesia, se prefieren las variedades de los frutos de pan
de la inflorescencia subyacente se vuelven suculentos. sin semillas. En cambio, la gente de Nueva Guinea y del resto de Melanesia se inclina por
Los ovarios se convierten en pequeas drupas de una sola
semilla, cuyos minsculos huesos constituyen los pedacitos la nuez de pan. Su carne es de poco valor pero sus semillas, que son similares en tamao
duros del fruto. y sabor a las castaas, son muy apreciadas y se comen tostadas o hervidas.
Se supone que emigrantes polinesios dispersaron esta valiosa fuente de alimento a travs
de toda la regin del Pacfico. La primera vez que los europeos encontraron los
impresionantes rboles, de hasta 20 m de alto, con sus grandes hojas coriceas, lobuladas,
verde oscuras y lustrosas, y su extremadamente pegajoso ltex blanco, fue probablemente en
las Marquesas en 1595, y una dcada ms tarde en Tahit. Sin embargo, fue solo despus de
que el Capitn James Cook y su tripulacin experimentaran sus cualidades comestibles,
durante su visita a Tahit en 1769, cuando los exploradores ingleses se entusiasmaron de
verdad por el fruto de pan. A bordo del HMB Endeavour estaba tambin Joseph Banks, uno
de los botnicos ms jvenes y capacitados de su tiempo, y su amigo el doctor Daniel
Solander, un talentoso cientfico y antiguo discpulo de Carlos Linneo. Una vez de vuelta
en Inglaterra, los dos botnicos elogiaron profusamente las extraordinarias cualidades del
rbol del fruto de pan. Por aquel entonces, los dueos de las plantaciones de caa de azcar
en las Indias Occidentales Britnicas haban estado buscando durante mucho tiempo una
fuente barata de alimento para sus esclavos. Despus de la Guerra de Independencia
Americana (1775-1783) se prohibieron las importaciones desde Estados Unidos a Jamaica,
donde las repetidas prdidas de cosechas causadas por huracanes y sequas haban conducido

Frutos compuestos 121


a varios periodos de hambruna entre 1780 y 1786. Era necesaria una nueva fuente de
sustento barata y fiable, y el rbol del fruto de pan, dada la facilidad para su cultivo y con
sus grandes frutos ricos en carbohidratos, pareca ideal. Tras reconocer y aceptar tanto el
potencial econmico del fruto de pan como la necesidad humanitaria existente, la Real
Sociedad solicit al rey Jorge III que enviara una expedicin que recolectase plantas del fruto pgina siguiente arriba: Artocarpus heterophyllus (Moraceae);
yaca; cultivado durante siglos, probablemente nativo de la
de pan en los Mares del Sur para llevarlas luego a las Indias Occidentales. El consejero India (Ghats occidentales); seccin transversal del fruto
cientfico del rey, Joseph Banks, que haba probado y disfrutado del fruto de pan, apoy este (soroso). Al igual que el fruto de pan, de la misma familia,
magnfico plan y se encarg de todos los preparativos necesarios. El 23 de diciembre de la yaca es el producto de una inflorescencia entera. Las partes
ms sabrosas son los suaves bulbos ligeramente gomosos
1787, el rey encarg al lugarteniente William Bligh, navegante del capitn James Cook en que estn formados por los perigonios de las flores
su tercer y fatdico viaje, que comandase el HMS Bounty con una tripulacin de cuarenta y fertilizadas. Cada bulbo contiene un aquenio marrn claro
en forma de huevo, de 3 cm de largo, que es tambin
cinco hombres en una misin que llevara plantas del fruto de pan desde Tahit hasta el Caribe. comestible. La yaca todava goza de una extraordinaria
Despus de navegar 27.000 millas, el Bounty arrib a su destino el 26 de octubre de 1788. La aceptacin en India, donde es el tercer fruto ms popular
tripulacin estuvo casi seis meses recolectando y propagando plantas del fruto de pan. despus de mangos y pltanos.

Muchos de ellos se enamoraron, no solo del idlico estilo de vida de aquel paraso tropical, pgina siguiente abajo: Artocarpus heterophyllus (Moraceae);
sino tambin de algunas de las mujeres tahitianas. Cuando el Bounty dej la isla el 5 de abril yaca; de hasta 90 cm de largo, 50 cm de dimetro y 40 kg de
peso, es el fruto ms grande producido por un rbol. Como es
de 1789 con destino al Caribe, llevaba a bordo 1.015 plantas de fruto de pan y una habitual en los frutos que dispersan los mamferos, un fruto
tripulacin realmente descontenta. El Bounty, anteriormente llamado Bethia, era un barco de yaca completamente maduro emite un olor a la vez dulce y
mercantil remodelado que era demasiado pequeo y estaba equipado con un personal rancio, como con un toque de cebollas podridas.

excesivamente escaso para su misin. El famoso motn fue liderado por el joven de Artocarpus altilis (Moraceae); fruto de pan; nativo de la
venticuatro aos Fletcher Christian, que anhelaba escapar de las condiciones de hacinamiento Pennsula Malaya y el Pacfico occidental; fruto (soroso);
dimetro hasta 30 cm. De aspecto similar a una mora (del
y regresar a su estilo de vida hedonista. El resultado fue que William Bligh que ms tarde moral), el fruto de pan se desarrolla a partir de una
sera nombrado capitn y otros dieciocho hombres fueron abandonados a la deriva en un inflorescencia entera con un gran nmero de flores diminutas,
bote de 7 metros el 28 de abril de 1789. En un principio, el grupo de Bligh desembarc cuyos perigonios tubulares constituyen la parte carnosa del
fruto compuesto. El fruto de pan, que recibe su nombre por
en la isla vecina de Tofua, pero tras una violenta confrontacin con los isleos, decidieron su alto contenido de almidn, ha sido desde la antigedad un
navegar hasta la lejana colonia holandesa de Timor. A pesar de tener alimento y agua para alimento bsico para los habitantes de las islas polinesias.
tan solo cinco das, todos los hombres sobrevivieron milagrosamente a este heroico viaje.
Despus de cuarenta y un das y 3.618 millas nuticas recorridas (unos 6.700 kilmetros),
alcanzaron las playas de la isla de Timor el 13 de Junio de 1789.
A su regreso a Inglaterra, Bligh fue ascendido a capitn de la Marina Real. En 1791 se
le nombr comandante del HMS Providence por la Marina Britnica y fue enviado en una
segunda misin a Tahit para llevar el prometedor fruto de pan a las Indias Occidentales. Esta
vez la misin fue un xito y, en febrero de 1793, Bligh entreg 1.200 plantas de fruto de
pan y otra serie de rboles valiosos a Jamaica. Pero, acabando con todas las expectativas, los
esclavos no compartieron el entusiasmo de los polinesios por el fruto de pan y se negaron
a comerlo.

122 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


El mayor fruto que un rbol pueda cargar
Entre las otras plantas que viajaron a bordo del HMS Providence haba especmenes de un
pariente muy cercano del fruto de pan, el fruto de jack o yaca (Artocarpus heterophyllus,
Moraceae), que el capitn Bligh haba recolectado en la isla de Timor. Aunque normalmente
denominado en ingls como jackfruit, el nombre es una adaptacin inglesa de la palabra
portuguesa jaca, la cual a su vez deriva del trmino malayo para el fruto, chakka. El nombre
comn correcto en ingls debe ser por lo tanto jackfruit.
Al igual que el fruto de pan, la yaca ha sido cultivada durante mucho tiempo en las
regiones tropicales de Asia. Se cree que proviene de los bosques lluviosos de las Ghats
occidentales, en India, donde todava goza de un gran prestigio, pues ocupa la tercera
posicin entre los frutos ms populares, despus del mango y del pltano. Se cree que lo
introdujeron pueblos migratorios desde la India hacia el Este, hasta llegar al archipilago
malayo. A diferencia del fruto de pan, la yaca posee hojas enteras ms pequeas y tiene sus
inflorescencias femeninas, productoras de frutos, nicamente en el tronco principal y en las
ramas ms gruesas. La razn de esta peculiar ubicacin de las inflorescencias femeninas se
hace muy evidente en el momento de la cosecha: un fruto de yaca puede llegar a medir
hasta 90 centmetros, alcanzar un dimetro de 50 centmetros y pesar hasta 40 kilos. Con
estas gigantescas dimensiones, el fruto de yaca es, de los que producen los rboles, el ms
grande del mundo. Aunque su tamao siempre impresiona, las opiniones sobre sus virtudes
comestibles divergen considerablemente. Para empezar, el pegajoso ltex de su cscara hace
que sea muy difcil de pelar. Adems, un fruto de yaca totalmente maduro emana un olor
rancio y dulce, como con un toque a cebollas podridas, lo que probablemente genera una
primera impresin negativa en los que no lo conocen. Sin embargo, si se quita con cuidado
la spera cscara, de un color entre verde y marrn-amarillento, formada por las partes distales
endurecidas de los perigonios de las flores, se nos muestra la deliciosa pulpa amarilla dorada.
Su agradable aroma afrutado y su rico sabor, que ha sido descrito como una mezcla de los
olores del meln, la pia, el mango, la papaya y el pltano, compensa la desagradable
impresin inicial. Los bulbos, que son blandos pero ligeramente gomosos y estn formados
por los perigonios de las flores no fertilizadas, constituyen la parte ms sabrosa de la pulpa.
Cada bulbo encierra un aquenio de color marrn claro en forma de huevo, de 3 centmetros
de largo. Las semillas, ricas en carbohidratos y protenas y con un sabor a castaa, llamadas
nueces de yaca, se pueden comer crudas, hervidas o tostadas. Entre los bulbos se encuentran
hebras, que presentan un tejido duro y fibroso, denominadas harapos. Los correosos harapos
provienen de los perigonios de las flores no fertilizadas y producen un excelente agente para
dotar de consistencia a las mermeladas.

Frutos compuestos 123


Higos, mosquitos y delatores de higos
Aunque signifique un anticlmax para todos aquellos que an estn maravillados por las
dimensiones de los frutos de la yaca, una observacin detallada del higo (Ficus carica,
Moraceae), pariente del Artocarpus heterophyllus pero menos dotado, prueba una vez ms que
el tamao no lo es todo en la vida. Mientras que sus primos, el fruto de pan y la yaca, tuvieron
un pasado ms aventurero, los registros histricos del aprovechamiento y el disfrute del higo
comn (Ficus carica) por parte de los humanos son mucho ms impresionantes. Aunque el
higo debe su fama inicial a sus hojas que, segn la Biblia, las utilizaron Adn y Eva para cubrir
su desnudez, si se ha cultivado durante miles de aos y ha gozado de la mayor consideracin
en la cuenca del Mediterrneo es por su fruto. Los egipcios y los griegos lo consideraban uno
de los alimentos ms deliciosos; era el alimento favorito de la reina Cleopatra y los atenienses
estaban tan orgullosos de sus higos que estaba prohibido sacarlos fuera del tica. A aquellos
que se dedicaban a denunciar la exportacin ilegal de estos frutos se les llamaba sykophantai,
pgina siguiente: Ficus carica (Moraceae); higo comn; cultivo
que significa delator de higos. Como algunos sykophantai abusaron de su influencia con fines antiguo, probablemente nativo del sudoeste de Asia;
manipulativos, el nombre ms tarde se aplic a todos los delatores, mentirosos, aduladores, dimetro 1,1 cm; detalle microscpico de la entrada (ostiolo)
del sicono. La entrada a la cavidad del higo est cerrada por
impostores y parsitos, de ah la palabra inglesa sycophant. El higo fue tambin muy apreciado numerosas brcteas densamente solapadas que, en el
por los romanos, que lo difundieron por todo su imperio. Plinio el Joven (c. 61-112 d.C.), momento de la polinizacin, ofrecen un paso estrecho a
que conoca hasta veintinueve variedades diferentes de higos, descubri que los higos travs del cual los polinizadores del higo, unas diminutas
avispas de la familia Agaonidae, pueden acceder a la cavidad
incrementan la fuerza de la gente joven, conservan mejor la salud de los viejos y los hace interna tapizada de flores.
parecer ms jvenes, con menos arrugas. Debido al tiempo que el higo lleva cultivndose,
Ficus carica (Moraceae); higo comn; frutos (siconos);
se desconoce su origen natural exacto, pero generalmente se asume que debe de estar en dimetro del fruto c. 4 cm. El higo comn es solo uno de los
algn lugar entre el Oriente Medio y el Mar Negro. Desde hace mucho tiempo se sabe que cerca de 750 miembros del gnero Ficus (higos) en todo el
los egipcios lo hacan desde hace seis mil aos. Sin embargo, recientemente se han mundo. Todos los higos guardan sus minsculas flores dentro
de una inflorescencia peculiar llamada sinoco, que despus de
descubierto restos de higos al lado de una antigua aldea en el valle del Jordn, y su datacin la polinizacin madura y se convierte en el fruto conocido
es de entre 11.200 y 11.400 aos. El que estos higos carecieran de semillas significa que se comnmente higo.
formaron partenogenticamente (sin fertilizacin previa), lo que a su vez indica claramente
que provenan de rboles cultivados. Si la interpretacin de este sensacional descubrimiento
es correcta, el higo comn comestible sera la primera especie de planta que cultiv el
hombre en la revolucin neoltica, ms de mil aos antes que la cebada y el trigo. El hecho
de que el Ficus carica pueda propagarse ms fcilmente por medio de estacas apoya la idea de
su temprana domesticacin.
Si bien pertenece a la misma familia de la yaca, el Ficus carica y las otras aproximadamente
750 especies del gnero Ficus, que sobre todo es tropical y subtropical, son notablemente
diferentes de las otras Moraceae, por lo que suelen incluirse dentro de su propia tribu Ficeae.
Esta separacin taxonmica est basada principalmente en su peculiar inflorescencia,
denominada sicono, el cual, tras la polinizacin, madura para formar el fruto que llamamos
popularmente higo (del griego sykon = higo). De manera sencilla, un higo puede ser descrito
como un diminuto fruto de yaca al que se le ha dado la vuelta. En trminos cientficos, un
sicono es, en realidad, un eje pulposo de una inflorescencia, invaginado, esfrico, oblongo o
periforme, cuyo interior est forrado con dos o tres (en los higos pequeos) o varios miles
(en los higos grandes) de diminutas flores masculinas y/o femeninas. Para ilustrar de un modo

124 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


terico cmo se constituye un sicono puede utilizarse la idea de una cabeza de girasol en la
que los mrgenes se curvan hacia arriba para formar primero un cuenco y luego una especie
de urna con un pequeo orificio en el pice. Para los ms versados en botnica, la analoga
de este hipottico girasol probablemente resultar superflua. Ciertas Moraceae, como los
miembros de la tribu Dorstenieae (como Dorstenia contrajerva), presentan abiertamente sus
minsculas flores y frutos en un eje de inflorescencia plano a modo de plato, exactamente
como un girasol. Morfolgicamente, sus inflorescescencias o infrutescencias una vez
maduras ofrecen un modelo real de higo abierto. Los verdaderos higos estn totalmente
cerrados, salvo por el pequeo orificio apical (ostiolo), cubierto por diminutas brcteas
solapadas, e incluso ciertas especies de Ficus tropicales producen sus siconos bajo el suelo, a una
profundidad de 10 centmetros, lo que hace necesaria una explicacin sobre cmo se polinizan
esas flores. La respuesta trae consigo uno de los ms impresionantes ejemplos de coevolucin,
y describe la dependencia mutua entre una planta y un animal en una relacin vital para ambas pgina siguiente: Blastophaga psenes (Agaonidae); avispa del
higo femenina; polinizador del higo comn (Ficus carica);
partes. Durante el curso de la evolucin, los diminutos insectos pertenecientes a la familia de 1,7 mm de largo. Solo unos pocos granos de polen se pegan
las avispas del higo, Agaonidae (Hymenoptera), han adaptado sus ciclos reproductivos para que al cuerpo casi sin pelo de una avispa del higo. El polen es
transportado en sacos especiales en el trax, en las cavidades
sucedan dentro de los higos. Como retribucin por la provisin de alimento y proteccin por portadoras de polen de las patas delanteras (las corbculas),
parte del higo, las avispas, de entre 1 y 2 milmetros de largo, garantizan a su vez al higo de en las antenas y en los pliegues entre los segmentos del
servicio esencial: la polinizacin de sus flores. El ciclo reproductivo de la avispa del higo y la abdomen. Las avispas del higo femeninas ponen sus huevos
en los ovarios de las flores femeninas, donde las larvas se
polinizacin del higo comienza cuando una avispa del higo femenina es fecundada y fuerza desarrollarn y puparn. Las avispas del higo masculinas,
su entrada al higo a travs del estrecho ostiolo, con frecuencia rompiendo sus alas. desprovistas de alas, salen del huevo primero y copulan con
las hembras mientras estas estn todava dentro de los
Una vez dentro, la avispa poliniza las flores femeninas de estilos largos (frtiles) con polen ovarios de las flores del higo.
trado de otro higo y pone sus huevos en los ovarios de las flores femeninas de estilos cortos
que los higos poseen especficamente para ello. En la bibliografa, las flores de estilo corto a Ficus carica (Moraceae); higo comn; cultivo antiguo,
probablemente nativo del sudoeste de Asia; granos de polen
menudo reciben el nombre de flores de agalla y son estriles, frente a de las flores frtiles de sobre avispa del higo (Blastophaga psenes, Agaonidae);
estilos largos. Sin embargo, a diferencia de las agallas habituales de los insectos, los ovarios que 10,4 m de largo.
contienen avispas del higo no muestran ninguna formacin aberrante de tejido y, si no estn
infectadas, las flores de estilo corto son tan capaces como las flores de estilo largo de producir
una drupa normal con semillas. Las segundas tienen la ventaja de que es imposible que se
infecten por la sencilla razn de que el ovopositor de la avispa es solo lo suficientemente largo
como para alcanzar la parte inferior del canal estilar y el interior del ovario de las flores de
agallas de estilo corto que se sacrifican, siendo cada una de ellas inoculada con un nico
huevo. Al terminar de depositar los huevos, la avispa femenina se debilita y muere dentro del
higo. Despus de ser inoculados con un huevo de avispa, los vulos de las flores de estilo
corto reciben una serie de estmulos para que produzcan tejido endospermtico, pero no un
embrin. En las dos o tres semanas siguientes, este tejido endospermtico, que debe iniciarse
partenogenticamente sin la fertilizacin previa del vulo, proporcionar alimento a la
larva de avispa en desarrollo. A diferencia de las flores femeninas frtiles que se transforman en
pequeas drupas razn de la presencia de los diminutos huesos dentro del higo, las flores
de estilo corto fallecen una vez que las avispas han salido. La salida de estos diminutos insectos
se produce despus de dos o tres meses y sigue un protocolo sofisticado, probablemente
desencadenado por el alto contenido de dixido de carbono dentro del higo. Las avispas

126 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Frutos compuestos 127
abajo: Ficus carica (Moraceae); higo comn; cultivo antiguo,
probablemente nativo del sudoeste de Asia; seccin
masculinas son las que salen primero. De manera distinta a sus homlogas femeninas, las transversal del fruto (sicono); dimetro 3,5 cm. Un higo
avispas masculinas nunca abandonan el higo y por eso nacen sin alas y con patas y ojos comestible est cubierto internamente con flores femeninas
cuyos ovarios se transforman en diminutas drupas.
reducidos. Mientras que las avispas femeninas estn destinadas a una vida corta y a sufrir lo
que en el mundo exterior se considerara una grave desigualdad de gnero, la existencia de ms abajo: Dorstenia contrajerva (Moraceae); contrayerva;
las avispas masculinas es, sin embargo, muy agradable. Estn equipadas con mandbulas mucho nativa del sur de Mxico hasta el norte de Sudamrica; fruto
(trimoso); dimetro del fruto 3,5 cm. El fruto compuesto
ms fuertes que las avispas femeninas y su misin es usar esta cualidad para liberar a las jvenes representa tcnicamente un higo abierto. Numerosas y
avispas femeninas que todava estn encerradas en los ovarios mientras las fertilizan. Durante minsculas drupas estn hundidas en el eje aplanado de la
inflorescencia. Cuando maduran, sus huesecillos son
sus cortas vidas, muchas especies masculinas de avispas del higo tambin tienen que roer un expulsados con fuerza.
agujero en la pared del sicono para que las hembras animadas por el influjo de aire fresco
puedan salir. El cambio de la atmsfera que se produce dentro del sicono tambin causa que
el higo se hinche y madure. En otras especies, incluyendo el higo comn comestible (Ficus
carica), las avispas femeninas escapan a travs del ostiolo, que para entonces se ha ensanchado
permitindoles la salida. Cualquiera que sea la estrategia de huda, las avispas aladas, en su va
de escape, pasan por las flores femeninas que comienzan a madurar y cargan sus cestos de polen
(corbculas) antes de despegar y marchar al encuentro del prximo higo, donde su ciclo
reproductivo comenzar de nuevo.
Esta estrategia de polinizacin est presente en la mitad de las especies del gnero Ficus,
especialmente en las especies monoicas. La otra mitad incluye especies dioicas con una
distribucin de sus flores femeninas y masculinas ligeramente ms compleja entre diferentes
individuos. Los higos monoicos contienen flores masculinas y los dos tipos de flores
femeninas de estilo largo y corto dentro del mismo sicono. Los higos dioicos producen
dos clases distintas de siconos en rboles femeninos y masculinos separados. Los siconos de
los denominados rboles masculinos son solo masculinos a un nivel funcional, puesto que
tambin contienen flores femeninas de estilo corto donde hospedar sus avispas del higo
y flores masculinas productoras de polen. Los rboles femeninos son puramente femeninos y
tienen siconos forrados exclusivamente con flores femeninas de estilo largo. Este tipo
particular de dioecia, en el que los individuos de una especie son hermafroditas o femeninos,
recibe el nombre de ginodioecia. La polinizacin y la produccin de semillas sigue un patrn
ligeramente dispar en los higos ginodioicos. Despus de abandonar su sicono masculino
originario, una hembra de avispa del higo cargada de polen tratar de entrar en el ostiolo de
otro sicono de la misma especie de higo, aunque puede terminar en otro sicono masculino
en el que colocar sus huevos con xito en las flores de estilo corto. Sin embargo, si tiene mala
suerte, puede acabar en un sicono femenino, donde no lograr depositar huevos porque su
ovopositor es demasiado corto para las flores de estilo largo. Buscando en vano flores de estilo
corto, la avispa al menos cumple su obligacin con el rbol de higo y poliniza sus flores antes
de que su corta existencia se extinga dentro del sicono. Aunque su vida pueda parecer un
sinsentido, otras avispas pondrn sus huevos afortunadamente en siconos masculinos de tal
manera que al final se benefician tanto el higo como su avispa. En especies de Ficus
ginodioicas, los rboles masculinos funcionales estn enteramente dedicados a proporcionar
un hogar a sus respectivas avispas del higo. Aunque los siconos funcionalmente masculinos,
son en teora capaces de producir semillas, las avispas femeninas ponen tantos huevos en ellos

128 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


abajo: Ficus sansibarica subsp. sansibarica (Moraceae); higo
nudoso; nativo del sudeste de frica donde su estado de
conservacin est clasificado como especie en peligro crtico; que muy pocas, por no decir ninguna, de las flores femeninas de estilo corto originan
frutos (siconos); como muchos higos tropicales, el higo nudoso semillas. La vital tarea de obtener semillas se delega enteramente a los rboles femeninos.
es caulicarpo, lo que significa que produce sus frutos
directamente sobre el tronco donde los murcilagos fruteros,
El higo comn comestible (Ficus carica), del que tanto han disfrutado las civilizaciones del
cuya orientacin sonar es dbil, pueden encontrarlos ms Mediterrneo durante milenios, es tambin ginodioico. Sin embargo, solo los rboles femeninos
fcilmente. producen frutos comestibles. Los siconos de los rboles masculinos llamados higos silvestres
ms abajo: Ficus dammaropsis (Moraceae); higo plato de cena; o higos de cabra estn llenos de avispas del higo y no son ni mucho menos agradables al
nativo de Nueva Guinea; fruto (sicono); un higo inusual con gusto. Histricamente, los nicos animales que sienten un apetito por dichos higos silvestres
siconos del tamao de un puo y grandes hojas de hasta
90 cm de largo y 60 cm de ancho; dimetro del fruto c. 8 cm.
son las cabras, y de ah el nombre de higos de cabra para denominar a los rboles masculinos.
Saber que los rboles femeninos requieren de la presencia de un higo salvaje o higo de cabra
para ser polinizados y proporcionar frutos fue esencial para el cultivo del higo; sin
polinizacin, los siconos no logran madurar y se caen de las ramas. Por hacer las cosas an
ms complicadas, el higo de cabra produce tres generaciones de siconos cada ao, y todos
ellos tienen nombres italianos. Los de la generacin del verano, llamados profichi, maduran en
junio y contienen dos tercios de flores de estilo corto y un tercio de flores masculinas. La
siguiente generacin, la de los mammoni, madura en otoo y posee predominantemente flores
femeninas de estilo corto y solo unas pocas flores masculinas. Finalmente, la generacin de
los mamme se forma en septiembre y madura la siguiente primavera; contiene solo flores
femeninas de estilos cortos dentro de las cuales hibernan las larvas de avispa.
El complicado mecanismo de polinizacin del higo, que incluye a la avispa del higo
Blastophaga psenes, era ya conocido por los fenicios y los egipcios. Aristteles (384-322 a.C.)
recogi sus observaciones sobre avispas del higo saliendo de higos silvestres y entrando en
los ostiolos de siconos femeninos hace ms de dos mil aos. El pupilo predilecto de
Aristteles y su sucesor en el Liceo, Teofrasto de Ereso (371-287 a.C.), que se convertira en
el primer taxnomo botnico de la historia, describi ms detalles sobre el complicado
mecanismo de polinizacin del higo, tambin denominado caprificacin. Ms tarde, el
historiador y filsofo naturalista romano Gaius Plinius Secundus, ms conocido como Plinio
el Viejo (23-79 d.C.), en su Historia Natural discute la prctica de la caprificacin en dos
pasajes. Por aquel entonces, ni Plinio ni nadie saba nada sobre el sexo de las plantas y el
significado de la polinizacin. A pesar de creer errneamente que el higo silvestre no
contena semillas porque sus semillas se transformaban espontneamente en mosquitos, y
de tener otras tantas ideas errneas al respecto, Plinio comprendi que los higos de cabra
nunca producan frutos comestibles sino que infundan esta habilidad a los rboles femeninos
cultivados. Por tanto, el principio de la caprificacin era asentar unos pocos rboles
masculinos en una plantacin de rboles femeninos o colocar una rama o cesta con higos de
cabra entre los rboles femeninos en torno al mes de junio, cuando la generacin profichi
madura. Entre los cientos de cultivos diferentes de rboles de higo femeninos que se han
ido seleccionando a lo largo de los siglos, hay algunos que ya no requieren polinizacin.
Estos cultivos son similares a aquellos que los cientficos creen que crecieron en el valle del
Jordn hace ms de once mil aos, y de los que se obtienen deliciosos frutos partenocrpicos
sin que estn presentes los higos de cabra.

Frutos compuestos 129


130 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles
Angiospermas con conos?
Que estemos elogiando los frutos compuestos ms famosos del mundo puede crear la
impresin equivocada de que todos los frutos compuestos son blandos, jugosos y comestibles.
Aunque es cierto que muchos frutos compuestos se comportan a nivel biolgico como bayas
o drupas, ofreciendo una recompensa nutricional para atraer a animales dispersores, hay
tambin unos cuantos ejemplos que no son comestibles. Si alguna vez os habis preguntado
por qu los alisos poseen conos cuando estos deberan crecer solamente en las conferas, estis
a punto de conocer la respuesta.
Los alisos (Alnus spp.) pertenecen a la familia de las Betulaceae y, como tales, poseen flores
unisexuales. Ambas flores, las femeninas y las masculinas, estn dispuestas en inflorescencias
pgina anterior: Melaleuca araucarioides (Myrtaceae); sin
nombre comn (literalmente, melaleuca parecida a
llamadas amentos que estn especficamente adaptadas para la polinizacin por el viento. Los
Araucaria); nativa del sudoeste de Australia; frutos (cpsulas amentos masculinos se marchitan una vez que han liberado su polen, pero los amentos
loculicidas) agregados en una estructura cnica, que podra femeninos se convierten en frutos compuestos parecidos a conos o pias de pino en
tambin clasificarse como un capsicono; dimetro del grupo
8 mm. Las cpsulas individuales se forman a partir de un miniatura. Las escamas de los conos leosos surgen debido al endurecimiento de las brcteas
ovario nfero que permanece profundamente embebido en que sostienen las flores femeninas, cuyos ovarios se convierten en diminutos aquenios alados.
el leoso hipantio. Los cinco lbulos triangulares alrededor
de la cscara del hipantio representan el cliz persistente.
Las cabezas globosas de las flores femeninas del rbol dioico de la goma (Liquidambar
Pariente cercana de los eucaliptos (Eucalyptus spp.), los cuales styraciflua, Altingiaceae) de Amrica se transforma en un cono esfrico leoso, parecido a una
presentan inflorescencias cnicas similares, las 236 especies pequea maza. Dentro de su fruto compuesto, de tan curiosa apariencia, cada una de las 30
de Melaleuca son casi todas endmicas de Australia.
a 40 flores femeninas produce una pequea cpsula con puntas, de 4 o 5 mm de ancho (las
Liquidambar styraciflua (Altingiaceae); goma dulce; nativa de puntas de la estrella). Cada cpsula se abre en dos valvas, liberando as hasta cuatro diminutas
Norteamrica y Centroamrica; fruto (capsicono); dimetro
3 cm. La inflorescencia femenina globosa del rbol dioico
semillas aladas de 0,8 milmetros de largo. Las puntas de la maza son los estilos remanentes y
de la goma dulce se convierte en un fruto compuesto de endurecidos de los frutculos.
apariencia extraa parecido a una maza. Cada flor produce Sin duda los conos ms impresionantes de todas las angiospermas son los de las banksias
una pequea cpsula que libera hasta cuatro minsculas
semillas aladas. Las puntas de la maza representan los estilos australianas (Banksia spp., Proteaceae). Sus espectaculares inflorescencias en forma de cepillo,
persistentes y endurecidos de los frutculos. que secretan profusamente un nctar que los aborgenes consumen como un dulce especial,
se transforman en una masiva infrutescencia en forma de cono. Lo que parecen ser las
escamas del cono son, de hecho, los folculos organizados densamente a lo largo del slido
eje leoso y embebidos en una masa compacta de bacteas y bracteolas. Las semillas bialadas
que contiene cada folculo solo son liberadas despus de un incendio, lo que es un ejemplo
de adaptacin a un hbitat propenso al fuego de las tierras ridas de Australia, donde muchas
especies de Banksia han encontrado su hogar. El calor del fuego, que aumenta debido a que
las flores muertas actan como yesca, desencadena un extraordinario mecanismo de apertura
en los folculos. Dentro del grueso tejido muerto de la pared del folculo, que protege las
preciadas semillas contra animales predadores y contra el fuego, la tensin entre las capas
superpuestas de fibras leosas crece a medida que los folculos maduran y se secan. La tensin
la contrarresta una resina que mantiene las fibras en su lugar. Solo cuando el calor extremo
destruye la resina la tensin entre las diferentes capas de fibras se libera, permitiendo que los
folculos se abran y cada uno suelte dos semillas aladas. Si no hay fuego, los frutos pueden
permanecer dentro de la planta durante aos con sus semillas intactas. Ao tras ao se van
aadiendo cosechas y crendose as un banco de semillas en el dosel; un seguro de vida contra
el fuego para esta especie.

Frutos compuestos 131


Las banksias y otras Proteaceae, como las Petrophile, tambin de Australia, y las sudafricanas
Aulax, Protea y Leucadendron, no son las nicas plantas que siguen la estrategia de crear un
banco de semillas areo haciendo uso de frutos leosos en forma de conos en sus ramas. La
serotinia, que es como se denomina este fenmeno, ha evolucionado varias veces de manera
independiente en otras familias de plantas, aunque lejanamente emparentadas, que crecen en
hbitats con frecuentes incendios naturales. Australia es el hogar de una gran variedad de pgina siguiente: Banksia menziesii (Proteaceae); nativa del
occidente de Australia; fruto (folcono); fruto c. 8 cm de
ejemplos de este tipo, incluyendo diversas especies de eucaliptos (Eucalyptus petila), melaleucas largo. Solo algunas de las abundantes flores que provocan
(Melaleuca araucarioides, M. huttensis) y miembros de la familia de las casuarinas (Casuarinaceae). una llamativa inflorescencia en forma de cepillo producen
adems folculos frtiles. Como indica la apariencia dura del
Las Casuarinaceae son un grupo de cientos de especies arbreas y arbustivas, australianas fruto en la fotografa, los conos de esta especie pueden
predominantemente, con ramas colgantes, de hoja perenne, que muestran un extrao parecido permanecer en la planta durante aos; sus folculos se abren
con las plantas de cola de caballo (Equisetum spp.). Ms raro an es que, vistas desde lejos, las solo despus de haber estado expuestos al fuego.

casuarinas parecen conferas, aunque pertenecen al orden Fagales de las dicotiledneas, que Banksia candolleana (Proteaceae); banksia hlice; nativa del
tambin incluye los robles y las hayas. Este engao se ve aumentado por el hecho de que las occidente de Australia; fruto (folcono); dimetro c. 10 cm.
Los miembros del gnero australiano Banksia presentan
casuarinas presenten sorprendentes frutos en forma de cono. Al igual que los conos de impresionantes frutos compuestos en forma de cono
las Proteaceae, los de las Casuarinaceae estn formados por inflorescencias enteras, aunque parecidos a los de las conferas. Lo que parecen ser las
de una manera ligeramente ms complicada. Las Casuarinaceae producen sus flores, que son escamas del cono son en realidad los folculos organizados
densamente a lo largo de un slido eje leoso y embebidos
polinizadas por el viento, en inflorescencias separadas (femeninas y maculinas), en el mismo en una masa compacta de brcteas y bracteolas. A menudo,
individuo (monoecia) o en plantas femeninas y masculinas separadas (dioecia). Las flores los folculos solo se abren para liberar un par de semillas
aladas despus de que los frutos hayan permanecido
femeninas carecen de perianto y estn formadas por solo un ovario. Dentro de la compacta expuestos al fuego, una adaptacin a los hbitats propensos
inflorescencia, el ovario est subtendido por una brctea y flanqueado a cada lado por una a los incendios naturales en regiones ridas australianas, de
bracteola. A medida que el ovario se desarrolla para constituir una minscula smara de una donde son muchas especies de Banksia. La curiosa forma
de hlice del fruto de Banksia candolleana surge porque de
sola semilla, permanece firmemente encerrado dentro de las brcteas y las bractolas, que se las numerosas flores que constituyen las inflorescencias
agrandan y, en un momento deterrminado, se hacen leosas y forman un cono. La doradas en forma de cepillo de 4 cm de alto, solo tres
generan folculos con la estructura particular que se muestra
organizacin simtrica se revela debido al intrigante patrn de su superficie. Habitualmente, en la fotografa.
es solo tras la exposicin al fuego cuando las brcteas y las bracteolas se mueven y disgregan
para liberar las smaras al viento.
Por ltimo, la serotinia puede hallarse tambin en los conos genuinos de gimnospermas,
como los del pino jack norteamericano (Pinus banksiana), y en muchas otras especies de
Pinus. La serotinia se manifiesta principalmente en hbitats que estn expuestos a fuegos
naturales bastante frecuentes y donde el intervalo de tiempo entre estos fuegos no excede
el tiempo de vida del banco de semillas del dosel. Es curioso albergar las semillas en estructuras
relativamente masivas y duras, para as protegerlas de la depredacin y el fuego durante largo
tiempo, sea una adaptacin paralela comn entre plantas sertinas, y adems explica el parecido
superficial entre los conos de las banksias angiosprmicas y los pinos gimnosprmicos.
Con el estudio de los frutos compuestos hemos alcanzado el cnit de la inventiva de las
angiospermas en lo que se refiere a empaquetar su semillas. La semejanza superficial entre
los rganos portadores de semillas de algunas angiospermas y ciertas gimnospermas nos
devuelve a nuestra pregunta original: Qu es un fruto?.

132 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Frutos compuestos 133
pgina siguiente: Allocasuarina tesselata (Casuarinaceae);
casuarina; nativa de Australia occidental; detalle microscpico
del fruto (trimocono), revelando la estructura simtrica y el
ALBOROTADORES CARPOLGICOS arreglo de los frutculos individuales. Las brcteas liberan sus
minsculas smaras solo despus de haber estado expuestas
Si nuestra incursin dentro del asombroso mundo de la carpologa ha probado algo hasta al fuego.
ahora es que clasificar los frutos de acuerdo a su estructura es una tarea sumamente difcil.
Por casi cada definicin cientfica cuidadosamente elaborada, las angiospermas han Allocasuarina tesselata (Casuarinaceae); casuarina; nativa de
Australia occidental; fruto (trimocono); longitud 4,5 cm.
producido una gama desconcertante de excepciones con las que han logrado frustrar todos Las casuarinas parecen conferas e incluso sus frutos tienen
los intentos de crear un sistema de clasificacin de sus frutos que sea, al mismo tiempo, un extrao parecido a los conos de las conferas, pero lo
cierto es que son angiospermas dicotiledneas relacionadas
lgico y prctico. con los miembros de la familia de los abedules (Betulaceae).
Los botnicos, al tratar de clasificar la abrumadora diversidad de tipos de frutos que les Son polinizadas por el viento y producen inflorescencias
ofrece la naturaleza, y cargados de ambicin, han creado en los dos ltimos siglos ms de femeninas y masculinas separadas. Las flores femeninas
carecen de perianto y constan solo de un ovario, que est
150 nombres tcnicos diferentes para frutos. Desafortunadamente, al hacerlo no tuvieron en subtendido por una brctea y flanqueado a cada lado por
consideracin los trminos establecidos previamente, lo que provoc una gran cantidad de una bracteola. El ovario se convierte en una diminuta smara
de una nica semilla, encerrada dentro de las brcteas y
sinnimos que contribuan a aumentar an ms la confusin. Tambin modificaban muy a bractolas, y que junto con el resto de las smaras forman
menudo las definiciones de trminos establecidos, utilizando indiscriminadamente una serie un fruto compuesto leoso en forma de cono.
de criterios diversos, independientemente de si estos fueran de naturaleza morfolgica, de
desarrollo, histolgica, ecolgica o fisiolgica. Agravado todo por la falta de un concepto de
fruto, el resultado fue una pltora catica de trminos carpolgicos inconsistentes que, a
mediados del siglo XIX, muchos botnicos encontraron frustrante. Entre estos crticos
acrrimos estaba el prominente bilogo alemn Matthias Jakob Schleiden (1804-1881),
cofundador de la teora de la clula. En 1849, Schleiden escribi: En ninguna parte ha sido
la comprensin puramente diagramtica tan imperante como en la teora del fruto; en ninguna
parte los botnicos, comenzando por el lenguaje de la vida cotidiana y sencillamente
multiplicando las palabras, han hecho tan poco esfuerzo para hacer definiciones con rigor
cientfico, y por lo tanto en ninguna parte la terminologa vacila as entre todas las definiciones
como en el fruto [] en resumen, la confusin es indescriptible []. Aqu meramente
comentar [] que en el tratamiento general de la teora del fruto han estado jugando a un
inexplicable y frvolo juego con el lector y el estudiante.
Hasta hace poco las ltimas revisiones detalladas de la terminologa del fruto haban sido
las de Bischoff (1833), Dumortier (1835) y Lindley (1832, 1848). Por consiguiente, poco ha
cambiado en la actualidad. Confundidos por la abigarrada masa de trminos y ante la carencia
de un sistema estandarizado de clasificacin de frutos, los botnicos se han inventado sus
propias soluciones, ms sencillas, en un intento desesperado por deshacer el nudo gordiano
de la clasificacin de los frutos. Aplicando medios procrusteanos, forzaron las pocas
definiciones que parecan ser suficientemente efectivas para denominar los tipos de frutos
ms comunes encontrados en la flora relativamente empobrecida de las regiones templadas
(especialmente de Europa), as crearon nombres internamente contradictorios, como drupa
seca, nuez drupcea, bayas dehiscentes y cpsulas indehiscentes, para frutos exticos que no
encajaban. Los ms problemticos de todos, los frutos compuestos y antocrpicos, exigan
medidas an ms drsticas y disciplinarias. La mayora de los botnicos ni siquiera los
consideraban frutos genuinos.

134 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Frutos falsos y cmo desenmascararlos
Sorprendentemente, la mayora de los autores botnicos del siglo XXI todava considera
vlidas las definiciones de fruto de Tournefort o de Gaertner: un fruto es una flor madura o
un ovario maduro, respectivamente. Pero esto deja todava a los frutos compuestos y
antocrpicos a la espera de ser tratados. Su momento lleg no mucho despus de que
Gaertner publicase sus ideas sobre los frutos. El primero en afrontar el problema fue Carl
Ludwig Willdenow (1765-1812), botnico y antiguo director del Jardn Botnico de Berln,
que en la tercera edicin de su Grundri der Kruterkunde (1802) asign la etiqueta de fructus
spurius (fruto falso) a cualquier fruto que consistiese en algo ms que un simple ovario
maduro. Ms tarde abord a cada uno de los impostores directamente y de manera individual
(Willdenow 1811), denunciando a la fresa, cuya parte carnosa est formada por el receptculo
en lugar de por la pared del ovario, como una baya falsa (bacca spuria). A Willdenow le
apoyaron ms tarde otros botnicos, entre ellos el carplogo francs Nicaise Auguste Desvaux
que las llam pseudocarpien (Desvaux 1813), lo que traducido al espaol significa fruto falso.
Otros autores se refirieron a los frutos antocrpicos como frutos accesorios, un trmino que
todava se usa ampliamente en la actualidad. En 1868, el renombrado botnico alemn Julius
von Sachs (1832-1897) se uni a la alianza y desacredit a todos los frutos que incluan partes
que no eran el ovario (frutos antocrpicos) y a aquellos que estn formados por ms de un
gineceo (frutos compuestos) como frutos falsos (Scheinfrchte). Muchos adoptaron esta
visin, entre ellos eminentes botnicos como el americano Asa Gray (1810-1888). No
obstante, en el siglo XIX el universo carpolgico se encontraba en un proceso muy cambiante
y muchos de los primeros carplogos acogieron ideas ms liberales. Entre estos libertinos
estaba el gran Augustin Pyramus de Candolle (1778-1841), uno de los botnicos ms
prolficos de todos los tiempos. Mientras sus contemporneos ortodoxos eligieron rechazar
los frutos antocrpicos y compuestos, y consideraron a las gimnospermas demasiado
primitivas como para incluirlas en las discusiones carpolgicas, De Candolle (1813) propuso
una de las primeras clasificaciones sistemticas de frutos en la que un fruto poda ser el
producto de una o de varias flores, lo que inclua a las gimnospermas. Muchos otros, entre
ellos John Lindley (1848), adoptaron la misma amplitud en su visin. Sin embargo, en el siglo
XX el concepto de fruto se volvi ms restrictivo cuando se aplicaba a las angiospermas. Este
Broussonetia papyrifera (Moraceae); mora papirfera; nativa viraje probablemente estuvo influenciado por la definicin original de Gaertner de pericarpio
del este de Asia; fruto (soroso); dimetro del fruto 1,5 cm. como el producto de un pistilo maduro, que ms tarde se convirti en la base de la definicin
Formado por la inflorescencia entera en lugar de por una
sola flor, la mora papirfera es carpolgicamente de fruto en los libros de texto modernos; el hecho de que la carpologa se volviese una
problemtica, al igual que su pariente cercana, la mora del disciplina cada vez ms desatendida puede tambin haber tenido alguna influencia. En
moral (Morus nigra). La inflorescencia femenina globosa
del rbol dioico de mora papirfera produce un fruto
cualquier caso, los autores ms modernos aceptaron un concepto de fruto muy limitado, y
compuesto en el cual las flores individuales forman frutculos enseaban a sus estudiantes, como se haca en el siglo XVII, que un fruto es un ovario
suculentos, brillantemente coloreados y dispuestos maduro o, como mucho, un gineceo maduro, incluyendo cualquier tejido asociado (Jackson
laxamente. Cada frutculo est constituido por el perigonio
carnoso y agrandado que contiene una drupa diminuta. 1928; Raven et al. 1999; Mauseth 2003).
Aunque el perigonio es pequeo, los frutos son comestibles
y tienen un sabor agradable. Las fibrosas cortezas interiores
del rbol de la mora papirfera se utilizan para hacer tela
y papel, de ah su nombre.

Alborotadores carpolgicos 137


ENTONCES, QU ES UN FRUTO?
Finalmente, la solucin lleg en 1994 cuando Richard Spjut public su Tratamiento sistemtico
de tipos de frutos, la ms reciente y significativa clasificacin carpolgica del siglo XX. El
intento de Spjut de poner algn orden tras 300 aos de caos en la clasificacin de frutos fue
en s mismo admirable, y adems proporcion una definicin cientfica precisa del trmino
fruto que efectivamente restableci la liberadora interpretacin propuesta por De Candolle,
permitiendo as a los botnicos, por primera vez en ms de cien aos, referirse a las fresas,
pias e higos, as como a los conos de conferas, ccadas y Welwitschia, simplemente como
frutos. En el (re)esclarecedor sistema de clasificacin de Spjut, las gimnospermas y angiospermas
son tratadas como iguales y los trminos procrusteanos como pseudocarpo, fruto falso y fruto
accesorio vuelven a ser, una vez ms, superfluos. Estos son reemplazados por las expresiones
fruto antocarpo y fruto compuesto, ms ajustadas. Los autores actuales adoptamos con entusiasmo
el concepto amplio de fruto de Spjut, as como la mayora de los tipos de frutos propuestos,
aunque en algunos casos, por consideracin con el lector no especializado, hemos admitido
una terminologa ms abierta, especialmente con respecto al uso de los trminos nueces y
nculas o nuececillas.

La funcin biolgica de los frutos y las semillas


Despus de una visin general tan desconcertante, es hora de recordar el origen de la
impresionante diversidad de frutos. Su compleja y asombrosa biologa es una consecuencia
directa de su funcin vital de dispersin, que los ha expuesto a fuertes presiones adaptativas
durante su evolucin. A diferencia de los animales, que pueden desplazarse y buscar
activamente un lugar para vivir, las plantas estn enraizadas al suelo y atadas a un solo lugar.
La oportunidad de viajar aparece una vez en su ciclo de vida: cuando son todava pequeos
embriones protegidos y seguros dentro de la semilla. No importa si una semilla cae junto
con su fruto, como sucede con las drupas y las nueces, o es expulsada de la cpsula y
abandonada a su suerte; en cualquier caso debe abandonar la planta madre para comenzar
una nueva existencia en otro sitio. Las razones por las cuales la dispersin de semillas juega un
papel tan importante son bien sencillas.
Por lo general, para una semilla germinar en su lugar de origen no traera consigo
ninguna ventaja, pues tendra que competir por espacio, luz, agua y nutrientes con la planta
madre y con sus hermanas, y probablemente tambin se enfrentara a otras condiciones
desfavorables y a amenazas como predadores y enfermedades atrados por la planta madre. Fragaria x ananassa (Rosaceae); fresa de jardn, solo conocida
Este viaje tambin ofrece la oportunidad de alcanzar y colonizar nuevos entornos, en cultivo; fruto (glandeto); 3 cm de largo. Famosa por su
delicado sabor y alto contenido vitamnico, la fresa de jardn
expandiendo la distribucin geogrfica de la especie. Al final, la supervivencia no solo de los es uno de los frutos ms populares, y cuenta con una
individuos, sino de toda la especie, depende de que la semilla encuentre una ubicacin produccin anual de ms de 2,5 millones de toneladas. Su
apropiada para su germinacin y establecimiento. Las semillas son el nico medio de parte carnosa y comestible no es producto del gineceo sino
del eje hinchado de la flor, razn por la cual la fresa es
reproduccin sexual de las espermatofitas, por lo tanto su dispersin desempea un rol considerada un fruto antocrpico. El gineceo est formado
crucial en la evolucin. Al igual que el transporte de polen entre varios individuos, la por numerosos carpelos pequeos y separados que se
transforman en diminutos aquenios, que se muestran como
dispersin de semillas es un factor primordial que ayuda a prevenir el autocruzamiento a pequeos grnulos marrones embebidos en la superficie de
travs de la promocin del intercambio de genes entre diferentes poblaciones. Como sucede la parte roja y carnosa.

138 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Entonces, qu es un fruto? 139
pgina siguiente: Cynoglossum nervosum (Boraginaceae);
lengua de perro peluda; nativa de Pakistn e India; fruto
en los humanos, la reproduccin sexual en las plantas mezcla los genes y crea nuevos (microbasario) subtendido por el cliz persistente; dimetro
individuos con combinaciones de caracteres nicas y algunas veces mejores, proporcionando 1,1 cm. Las Boraginaceae se caracterizan por un gineceo
sincrpico de dos carpelos unidos divididos en cuatro
de esta manera la perfecta materia prima para la evolucin. No es, por lo tanto, una compartimientos de una sola semilla. Al madurar, el gineceo
exageracin afirmar que la supervivencia de una especie descansa sobre los hombros de sus se parte en cuatro frutculos monoseminales (mericarpos).
Los frutculos poseen ganchos recurvados, una estrategia
semillas y frutos. Dado que las semillas ofrecen esta oportunidad vital, durante millones de efectiva para engancharse al pelaje de los animales.
aos las espermatofitas han desarrollado una increble diversidad de estrategias de dispersin.
Dependiendo de sus respectivos modos de vida y de sus hbitats, las plantas entregan sus Eryngium creticum (Apiaceae); nativo del sudeste de Europa,
occidente de Asia y Egipto; frutculo; longitud 8,8 mm.
semillas al poder de los elementos, catapultndolas lejos, enterrndolas en el suelo o lo que El cliz de las flores es persistente y se transforma en dos
es ms importante manipulando a ciertos animales para que las transporten. o tres alas afiladas, puntiagudas y rgidas que parecen
capaces de facilitar la dispersin por el viento y por animales
(epizoocoria).

140 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Entonces, qu es un fruto? 141
pgina anterior: Salsola kali (Amaranthaceae); cardo ruso;
nativa de Europa pero ampliamente naturalizada en Amrica
y otras regiones; una planta rodadora tpica,
aqu en el Valle de la Muerte.
DISPERSIN: TODAS LAS MANERAS DE MOVERSE
La naturaleza de la unidad de dispersin, llamada dispora, vara dependiendo del tipo de fruto.
abajo: Piscidia grandiflora var. gentryi (Fabaceae); nativa Las disporas de los frutos dehiscentes son las propias semillas. En los frutos indehiscentes la
de Mxico; frutos (smaras); c. 3 cm de largo. Las cuatro alas
laterales hacen que la smara gire en el viento. naturaleza de la dispora vara; puede estar formada por una o ms semillas encerradas en
frutculos (frutos mltiples), fragmentos de fruto (frutos esquizocrpicos), frutos enteros (frutos
ms abajo: Tipuana tipu (Fabaceae); rbol tipu; nativo
de Sudamrica; frutos (smaras); c. 5 cm de largo. El ala
simples) o infrutescencias enteras (frutos compuestos). Las disporas ms extremas son las plantas
unilateral del fruto de tres semillas produce un vuelo rodadoras, en las que la planta entera se convierte en la dispora. Cuando las semillas
parecido al de un helicptero. maduran, la planta muere y se enrosca a medida que se va secando para formar una maraa
globular de ramas. Tarde o temprano la planta muerta se desprende del suelo y es arrastrada
por el viento. Las plantas que presentan este comportamiento abundan en ambientes de
pradera y estepa en los que el viento puede conducirlas arrastrarlas a kilmetros de distancia
por el suelo y sus semillas se van dispersando mientras ruedan. Muchas de las plantas rodadoras
tpicas pertenecen a la familia del amaranto (Amaranthaceae), como el cardo ruso (Salsola kali),
el amaranto blanco (Amaranthus albus) y algunas especies de Corispermum. Una planta rodadora
muy especial se encuentra en las estepas y los semidesiertos que van desde Marruecos hasta el
sur de Irn. La Anastatica hierochuntica, un miembro de la familia de la mostaza (Brassicaceae),
es famosa por su movimiento higroscpico reversible y los floristas la venden a menudo como
una curiosidad llamada rosa de Jeric. Aunque estn ligadas al suelo por medio de una fuerte
raz principal, algunas veces el viento las puede arrancar y hacer que se comporten como
plantas rodadoras. En condiciones hmedas, la planta muerta se achata al desenrollar sus
ramas, se ancla al suelo y descarga sus semillas. Como en tantas otras plantas semidesrticas,
el movimiento higroscpico de la Anastatica hierochuntica es claramente una adaptacin a las
condiciones de aridez de su hbitat, pues se asegura de que sus semillas se dispersen solo cuando
haya agua disponible para la germinacin.
El modo de dispersin propio de las plantas rodadoras, tambin denominadas estepicursoras,
tiene bastante xito, pero la mayora de las plantas esparcen sus semillas gracias a estrategias ms
sutiles que no requieren el sacrificio de todo el individuo. Para aquellos capaces de leer el
lenguaje de signos de la naturaleza, las disporas revelan sus tcticas de dispersin a travs de
ciertas adaptaciones, aunque est cifrado a varios niveles. Algunas estrategias son simples, obvias
y fcilmente reconocibles incluso para un observador no iniciado.

Dispersin por el viento


Entre las adaptaciones ms obvias de las disporas estn aquellas que facilitan la dispersin a
travs del viento (anemocoria). La diversidad de disporas anemcoras es enorme y resulta
fcil encontrarla entre muchas plantas con semillas, incluyendo gimnospermas y angiospermas.
Alas, pelos, plumas, paracadas y hasta cmaras de aire que parecen globos cualquier cosa
que incremente las propiedades aerodinmicas o la flotabilidad, todas ellas facilitan el
transporte areo. Estos rganos especializados pueden estar presentes en semillas de frutos
dehiscentes, o en los propios frutos si son indehiscentes. A menudo las estructuras son
estticamente sugerentes, pues se asemejan a obras maestras de ingeniera.

Dispersin: todas las maneras de moverse 143


144 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles
Fuirena mutali (Cyperaceae); una nueva especie todava por
publicar de Fuirena de Kenya; fruto (cipsela); 0,95 mm de
largo. El ovario con una sola semilla, parecido a un aquenio,
pgina anterior: Dasylirion texanum (Ruscaceae); sotol de est rodeado por el perianto modificado, el cual consta de
Texas; nativo de Texas y del norte de Mxico (Coahuila, seis segmentos, tres de los cuales son delgados, como una
Chihuahua); fruto (aquenio); 7,2 mm de largo. A pesar de arista, y estn cubiertos con ganchos espinosos. Los otros
que el fruto alado del sotol de Texas est claramente tres tienen una forma curiosa, foliosa, con tres mrgenes
adaptado a la dispersin por el viento, no se lo califica como inferiores formando ganchos recurvados. Como muchas
smara porque las alas son ms cortas que la porcin del otras plantas, esta ha desarrollado una doble estrategia
fruto conteniendo la semilla. de dispersin.

Dispersin: todas las maneras de moverse 145


pgina siguiente: Artedia squamata (Apiaceae); flor de
corona; endmica de Chipre y el Mediterrneo oriental;
fruto (samario); el fruto se abre en dos frutculos de una
Por eso no sorprende que las estrategias de dispersin de los frutos y semillas hayan sola semilla, uno de los cuales se muestra aqu.
cautivado durante tanto tiempo la imaginacin tanto de cientficos como del pblico en
abajo: Alsomitra macrocarpa (Cucurbitaceae); calabaza
general. A pesar de que el viento es un agente altamente inseguro e impredecible como para trepadora de los bosques lluviosos del sudeste de Asia;
confiarle la propia descendencia, entre las plantas con semillas son comunes las adaptaciones semilla con una envergadura de alas de 12-15 cm pero
morfolgicas que ayudan a este tipo de dispersin. Las lminas aerodinmicas membranosas con un peso de solo 0,2 g.

son muy eficientes, como lo demuestra la gran variedad de disporas aladas que han ms abajo: Hippocratea parvifolia (Celastraceae); nativa
evolucionado de manera independiente. Esto puede suceder incluso dentro de la misma de frica meridional; fruto esquizocrpico (cocario); coco
5,3 cm de largo. Producido a partir de un gineceo sincrpico
familia, como lo evidencian los varios tipos de cmaras aladas presentes en las Fabaceae (un de tres carpelos que se separa en tres cocos aplanados, uno
ala lateral en Nissolia suffruticosa, Pterolobium stellatum y Tipuana tipu; un ala perifrica de los cuales se muestra abierto por la mitad para revelar las
Dalbergia monetaria y Pterocarpus spp.; cuatro alas laterales Piscidia spp. y Tetrapterocarpon geayi). semillas aladas.

Alas
Entre las gimnospermas, son las conferas las que con frecuencia poseen semillas aladas por
un nico lado y se dispersan a travs del viento, como sucede por ejemplo con los pinos
(Pinus spp.), los abetos (Abies spp.) y las pceas (Picea spp.). Sin embargo, el modelo simple y
uniforme de las conferas, ya algo obsoleto, queda relegado a un segundo plano cuando se
compara con la inmensa diversidad de disporas aladas que encontramos entre las
angiospermas, cuyas nueces aladas (smaras) pueden llevar una o ms alas y tenerlas
dispuestas de mltiples maneras. Muchas smaras poseen una ala unilateral y al rotar sobre
su centro de gravedad situado en la parte ms gruesa del fruto, es decir, la que contiene la
semilla producen un vuelo similar al de los helicpteros. Este modelo lo conocemos mejor
por los frutculos de los arces (Acer spp., Sapindaceae). Cumpliendo con las leyes
aerodinmicas, hay disporas muy similares, incluyendo tanto frutos como semillas, que han
surgido a travs de la evolucin en una amplia variedad de familias. Las smaras
unilateralmente aladas pueden encontrarse en la familia de las leguminosas (Luetzelburgia
auriculata, Neoapaloxylon spp. y Tipuana tipu), la familia de la casuarina (Allocasuarina tesselata,
Casuarinaceae), en los fresnos (Fraxinus spp.) y en el tulpero (Liriodendron tulipifera,
Magnoliaceae), por mencionar solo algunos ejemplos. Las disporas anemocoras de muchas
Meliaceae (la familia de la caoba; Entandrophragma caudatum, Swietenia mahogami), y de
algunas Celastraceae (Hippocratea spp.) y Proteaceae (Alloxylon spp.), son sorprendentemente
similares en cuanto a su forma, pero en realidad son semillas y no frutos.

Monoplanos
La presencia de dos alas opuestas horizontales es algo caracterstico de las semillas de la
familia Bignoniaceae, que incluye la enredadera de trompeta de Norteamrica (Campsis
radicans) y el peine de mono de Centroamrica (Pithecoctenium crucigerum). La aerodinmica
de este modelo hace que la semilla realice un movimiento rotatorio alrededor de su eje
longitudinal, o puede incluso permitirle un suave planeo, especialmente si no hay viento.
Aunque son comunes entre las Bignoniaceae, el rcord mundial de las semillas planeadoras
ms grandes conocidas lo ostenta un miembro de la familia de la calabaza (Cucurbitaceae).
Las ultralivianas semillas de la Alsomitra macrocarpa (Cucurbitaceae), una liana de los bosques

146 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Dispersin: todas las maneras de moverse 147
Sanguisorba minor subsp. muricata (Rosaceae); pequea
pimpinela; nativa de Eurasia y frica; fruto (pometo);
5 mm de largo. Similar a la de un escaramujo pero con un
hipantio duro en vez de carnoso y que contiene varios
aquenios. Las cortas alas longitudinales indican que se ha
adaptado a la dispersin por el viento. Las emergencias
puntiagudas entre las alas pueden representar una
adaptacin a la dispersin por animales (epizoocoria),
aunque parecen ms bien ineficientes para este propsito.

148 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


abajo: Tristellateia africana (Malpighiaceae); fruto helicptero;
nativo de Kenia y Tanzania; frutos (pseudosmaras); dimetro
c. 2,5 cm. Los cinco spalos formando el cliz de la flor del sudeste de Asia, puede presumir de la increble envergadura de sus alas, de 12 a 15
persisten para formar un juego de alas alrededor de la
porcin seminal.
centmetros, pero con un peso de solo 0,2 gramos. Sus formidables propiedades planeadoras
inspiraron al pionero de la aviacin austraca Ignaz Igo Etrich (1879-1967) para disear el
ms abajo: Paliurus spina-christi (Rhamnaceae); espina santa; Etrich Taube [Paloma Etrich] en 1910, un monoplano ms tarde adaptado y utilizado en
nativa del Mediterrneo y el occidente de Asia; fruto
(smara) con alas perifricas; dimetro 2-3,5 cm. misiones de reconocimiento durante la Primera Guerra Mundial.
La leyenda sostiene que la corona de espinas puesta en la Las disporas con ms de dos alas pueden tenerlas dispuestas como los radios de una
cabeza de Cristo fue hecha de las hostiles ramas espinosas
de este rbol.
rueda alrededor del permetro de su cuerpo aplanado. Este modelo podemos encontrarlo en
la familia de la zanahoria (Apiaceae; Artedia squamata, Eryngium paniculatum) y en los frutos
parecidos a helicpteros de la Tristellateia africana (Malpighiaceae), una trepadora leosa del
este de frica tropical.

Discos voladores
En muchas Bignoniaceae las dos alas opuestas se expanden para configurar una fina ala
perifrica que rodea la parte de la semilla que guarda el embrin, como en la jacaranda azul
(Jacaranda mimosifolia) de Argentina, en el tulipanero africano (Spathodea campanulata) y en la
Zeyheria montana de Brasil. Su forma de disco es una adaptacin comn de las disporas que
se dispersan por el viento. Adems de aquellas semillas pertenecientes a la familia de la
enredadera de trompeta, pueden encontrarse semillas con alas papirceas, finas y aplanadas
en las Liliaceae (Cardiocrinum giganteum, Fritillaria meleagris, Tulipa spp.), las Iridaceae (Iris
pseudacorus), Caryophyllaceae (Spergularia media) y las Plantaginaceae (Nemesia spp.).Tambin
hay frutos discoides que se esparcen por el viento que son bastante comunes, por ejemplo
entre las Fabaceae (Pterocarpus spp.), las Rhamnaceae (Paliurus spina-christi, espina santa), las
Rutaceae (Ptelea trifoliata, palo de zorrillo) y las Ulmaceae (Ulmus spp., olmo).

Cilindros giratorios
Cuando las disporas poseen mltiples alas paralelas al eje longitudinal de un cuerpo
macizo, en lugar de achatado, realizan un movimiento giratorio, especialmente si el viento
es fuerte. As sucede en los frutos de la pimpinela menor (Sanguisorba minor, Rosaceae), si
bien estas minsculas nueces de cuatro alas solo ofrecen un pequeo anticipo de lo que
puede llegar a ocurrir en un clima tropical. Aunque los miembros de la familia Fabaceae
poseen un nico carpelo por flor, son verstiles hasta el infinito y adems han desarrollado
varios tipos de frutos anemcoros, incluyendo smaras cuatrialadas como las del cornejo de
Jamaica (Piscidia erythrina). Con un dimetro de hasta 8 centmetros, los cilindros giratorios
del raasblaar sudafricano (Combretum zeyheri, Combretaceae) tienen un tamao considerable,
aunque no son tan impresionantes como los frutos de la Cavanillesia hylogeiton (Malvaceae),
un rbol enorme de los bosques lluviosos del alto Amazonas. Dispone de cinco grandes alas
papirceas finas, semicirculares, que se proyectan en ngulo recto desde su centro alargado, en
el que contiene la semilla, y sus frutos pueden alcanzar hasta 18 centmetros de dimetro y
unos 15 centmetros de largo, a pesar de que solo pesan 10 gramos.

Dispersin: todas las maneras de moverse 149


150 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles
Alyogyne huegelii (Malvaceae); hibisco lila; nativo del sur
y sudoeste de Australia; semilla; 2,5 mm de largo. Los pelos
cortos que produce la cubierta seminal y que estn dispuestos
en atractivas bandas longitudinales son probablemente una
adaptacin a la diseminacin por el viento.

pgina anterior: Hibiscus mutabilis (Malvaceae); rosa de la


confederacin; nativa de China y Japn, naturalizada en el
sur de Estados Unidos; semillas; (excluyendo los pelos)
2,6 mm de largo. Adaptadas a la dispersin por el viento,
la semilla posee un parche dorsal de pelos extendidos que
forman un paracadas.

Dispersin: todas las maneras de moverse 151


abajo: Sutherlandia frutescens (Fabaceae); guisante globo;
Volantes nativo de Sudfrica; fruto (cmara); c. 4-5 cm de largo. El
guisante globo logra la dispersin por el viento produciendo
Hay frutos antocrpicos, especialmente interesantes y bonitos, en los que algunas partes del frutos livianos globosos con un pericarpio papirceo inflado.
perianto (spalos o ptalos) persisten y se agrandan para formar un grupo de alas apicales.
El resultado es una pseudosmara muy similar a un volante. Las ms impresionantes, unos ms abajo: Gossypium hirsutum Bravo (Malvaceae);
algodn americano; cultivo domesticado a partir de una
rboles altos de los bosques lluviosos del sudeste asitico, pertenecen a las Dipterocarpaceae. planta silvestre nativa de Mxico; fruto (cpsula loculicida);
Tienen nueces de una sola semilla que permanecen en el obstinado cliz, cuyos spalos dimetro del fruto 5 cm. Las peludas semillas son una
adaptacin a la diseminacin por el viento. Alrededor del
crecen hasta formar un conjunto de 2 a 5 alas apicales que pueden ser de ms de 25 90% del algodn del mundo se consigue a partir de las
centmetros de largo (Dipterocarpus grandiflorus). Las alas de la nuez giratoria (Gyrocarpus semillas de Gossypium hirsutum.
americanus, Hernandiaceae), muy similar a aquellas, estn constituidas por dos tpalos
opuestos. Se pueden encontrar volantes ms pequeos en el gnero tropical Homalium
(Salicaceae) y en Dicellostyles, un gnero muy peculiar de la familia de las malvas con solo
una especie, la D. jujubifolia, nativa de Sri Lanka. Los volantes ms pequeos de todos son las
cipselas de la familia del girasol (Asteraceae), cuyos clices modificados pueden convertirse
en alas (Galinsoga brachystephana, Xanthisma texanum), plumas (Leuchrysum molle) o paracadas
(diente de len, Taraxacum officinale).
En los frutos mltiples de ciertas Ranunculaceae (Clematis vitalba, abrazadera; Pulsatilla
vulgaris, flor de pascua azul) y Rosaceae (Dryas octopetala, driada de ocho ptalos), el estilo
de las nculas individuales se transforma en un largo apndice plumoso.

Viajeros lanudos
Una adaptacin simple a la dispersin por el viento y que puede encontrarse en
disposiciones muy distintas es el desarrollo de pelos. Las disporas que estn uniformemente
cubiertas por pelos son relativamente raras. Las semillas de Gossypium hirsutum (Malvaceae),
cuyos largos pelos nos proporcionan el algodn, son el ejemplo ms conocido. Otros
miembros de la familia de la malva muestran los pelos de sus semillas situados en franjas
longitudinales (como en el Alyogyne huegelii), en un rea dorsal de pelos extendidos
formando un paracadas (como es el caso del Hibiscus mutabilis), o en un simple reborde
perifrico de largos pelos que recuerdan el peinado de un iroqus (como sucede en el
Hibiscus syriacus). Aquenios pequeos lanudos estn presentes en muchas Proteaceae de
Sudfrica y Australia (Isopogon spp., Leucadendron spp.).
Ms a menudo, los pelos estn organizados en penachos localizados, como en las semillas
de muchas Apocynaceae (Asclepias physocarpa, Nerium oleander) y en las adelfillas (Epilobium
spp., Onagraceae). Mientras que las semillas estn dentro del fruto, sus rgidos pelos
permanecen juntos, doblados y muy apretados, pero en cuanto los frutos se abren, las
semillas despliegan sus paracadas.

Amor en un globo y otros viajeros


Como una estrategia alternativa para viajar por el aire, las disporas desarrollan grandes
espacios vacos en su interior que las ayudan a reducir su peso especfico e incrementan su
flotabilidad. A medida que el ovario se transforma en fruto, puede llegar a hincharse mucho
y a crear una fina cmara o globo transparente alrededor de las semillas. Los frutos en forma

152 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


abajo: Cardiospermum halicababum (Sapindaceae); amor en
un globo, vid globo; nativa de Amrica tropical; fruto
(cpsula septifraga); dimetro c. 2,5 cm. Los frutos en forma de globo se dispersan enteros y sus semillas se liberan si la frgil pared del fruto se desintegra
de vejigas son dispersadas por el viento. En un momento
dado estos se abren con una dehiscencia septifraga, pero las
cuando el viento la arrastra sobre el suelo. Podemos encontrar frutos de este tipo en el
semillas permanecen adheridas a las placentas. Melianthus minor (Melianthaceae), en la Staphylea trifolia (Staphyleaceae), en el rbol
sapindceo de los farolillos (Koelreuteria paniculata) y en la especie Cardiospermum halicacabum.
ms abajo: Asclepias physocarpa (Apocynaceae); algodoncillo;
nativa del sudeste de frica; fruto (folicario); 5-8 cm de largo. Su inventiva infinita ha llevado a las Fabaceae a desarrollar el concepto de frutos globo, como
Tras la fertilizacin, los carpelos se separan para producir un lo demuestra el espantalobos (Colutea arborescens) del Mediterrneo y los guisantes con baln
fruto esquizocrpico formado por dos frutculos,
normalmente folculos. Uno de los carpelos puede ser
de Sudfrica (Sutherlandia frutescens), tambin conocidos como arbustos del Cncer.
desechado como en el fruto que se muestra abajo.
Anemobalstica
El viento puede llevar a cabo la dispersin de las semillas indirectamente, provocando que
los frutos dehiscentes se balanceen para as esparcir o expulsar sus semillas. Esta forma de
dispersin indirecta por el viento se denomina anemobalstica, y se puede observar en
muchas plantas herbceas con cpsulas poricidas y denticidas sostenidas por pedicelos largos
y flexibles. Las cpsulas de la amapola (Papaver spp., Papaveraceae) funcionan como
pimenteros que, al ser mecidos por el viento, dispersan un gran nmero de semillas diminutas.
El crculo de estrechas aberturas a travs de las cuales las semillas abandonan la cpsula est
bien protegido de la lluvia por el borde saliente de la plataforma superior que guarda los
restos del estigma papiloso. Los clavelitos silvestres (Petrorhagia nanteuilii), las collejas (Silene
spp.), los claveles (Dianthus spp.) y las prmulas (Primula spp.) siguen la misma estrategia, pero
sus cpsulas denticidas se abren con pequeos dientes en el pice, dejando solo una abertura
estrecha para que las semillas salgan. En las singulares cpsulas foraminicidas de las bocas de
dragn (Antirrhinum spp., Plantaginaceae) hay tres poros apicales irregulares que irrumpen
con diminutas valvas curvadas. Resulta interesante que en la boca del dragoncillo
(Antirrhinum orontium) el largo estilo persiste y se transforma en una varilla rgida
sobresaliente, tal vez una adaptacin para que ciertos animales puedan sacudirlas con ms
efectividad que el viento. Aunque las semillas de muchas plantas anemobalistas despliegan
en su superficie patrones muy ornamentados, no poseen modificaciones anatmicas que
ayuden a la dispersin. Sin embargo, su pequeo tamao les permite viajar distancias
considerables si los animales de pastoreo las ingieren accidentalmente o si se pegan a las patas
embarradas de cualquier animal.

Dispersin por el agua


El agua facilita la dispersin de diversas maneras. Las bolsas de aire de los frutos globo y la alta
proporcin superficie/peso de muchas disporas pequeas no solo favorecen la diseminacin
por el viento sino que resulta que tambin proporcionan una buena flotabilidad en el agua.
Los frutos y semillas plumosos pueden permanecer a flote gracias a la tensin superficial del
agua. No obstante, la dispersin por el agua (hidrocoria) de disporas que en principio son
anemcoras es un hecho fortuito. S cabe esperar adaptaciones especficas para dicha dispersin
en plantas acuticas, plantas de pantano y turberas, o en aquellas que viven cerca del agua. La
propiedad ms importante de las disporas hidrocoras es, por supuesto, su flotabilidad, que
a menudo va acompaada por una superficie impermeable. La impermeabilidad al agua

Dispersin: todas las maneras de moverse 153


154 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles
Antirrhinum orontium (Plantaginaceae); boca de dragoncillo;
nativa de Europa; fruto (cpsula foraminicida) y semillas;
fruto 7 mm de largo, semillas 1,1 mm de largo. Los poros
apicales a travs de los cuales las semillas abandonan la
cpsula estn formados por rupturas irregulares del
pericarpio. La dispersin se consigue cuando las cpsulas se
mecen en el viento o las mueve un animal, expulsando as las
semillas. Lo que ha quedado del estilo, un espoln rgido y
puntiagudo, puede ayudar en el segundo caso.

Dispersin: todas las maneras de moverse 155


abajo: Terminalia catappa (Combretaceae); almendro de mar,
almendrn; cultivada ampliamente en los trpicos,
tambin impide la germinacin prematura de la semilla y proporciona proteccin contra el probablemente nativa de Indomalasia; frutos (drupas) e
agua del mar en las disporas que se dispersen a travs de ese medio. inflorescencia; fruto 7 cm de largo. Los esponjosos
endocarpos, dispersados por el mar, son restos flotantes
Las semillas y frutos suelen incrementar su flotabilidad a travs de cmaras de aire y de comunes en playas tropicales.
tejidos impermeables corchosos. Estos tejidos corchosos estn presentes en las disporas
ms abajo: Nypa fruticans (Arecaceae); nipa; nativa del sur de
de las plantas de humedales de familias como las Cyperaceae (Scirpus maritimus, junco de Asia y norte de Australia; fruto. Los grandes frutos
mar), las Iridaceae (Iris pseudacorus, bandera amarilla) y las Alismataceae (Sagitaria sagittifolia, compuestos, del tamao de un baln de ftbol, se
punta de flecha). Hay adaptaciones similares fcilmente reconocibles entre los frutculos de fragmentan en dos frutculos obovoides y angulosos
(nucularios). Se necesita todava crear un trmino tcnico
los miembros de la familia de la zanahoria (Apiaceae) que viven en hbitats pantanosos, para este tipo de fruto compuesto.
como la chiriva de agua (Sium suave), la cicuta de agua (Cicuta virosa) y el felandrio acutico
(Oenanthe aquatica). Las protuberancias corchosas ms prominentes de cualquier miembro de
la familia de la zanahoria se encuentran en la Rumia crithmifolia, la nica especie de este
gnero monotpico de Crimea. La Rumia crithmifolia crece en laderas secas, lo que sugiere
que las crestas retorcidas e hinchadas de los frutos son una adaptacin para la dispersin por
viento y, tal vez secundariamente, por escorrentas. El viento arrastra fcilmente los frutos,
ligeros como plumas, pero ms bien grandes y redondos, por la superficie del suelo. Otras
Apiaceae, que viven en hbitats secos del Mediterrneo y Asia occidental, poseen tambin
frutos inflados que el viento puede dispersar (por ejemplo, la Cachrys alpina).
Las islas tropicales y las reas costeras son ricas en plantas con frutos que pueden viajar
sobre el agua del mar. Entre los frutos tropicales adaptados a este tipo de dispersin estn las
drupas cuyos huesos, presentan un tejido flotador, grueso y esponjoso, parecido al corcho,
alrededor de la semilla. Frutos como este pueden diseminarse gracias a algunos animales o
a travs del mar, como queda demostrado con el almendro de mar (Terminalia catappa,
Combretaceae), cuyos frutos, preparados para la navegacin, sirven de alimento a los murcilagos.
Los ms comunes son los grandes frutos indehiscentes, que se parecen estructuralmente a
drupas pero que tienen un mesocarpio formado por un tejido duro, fibroso-esponjoso,
flotador y resistente al agua del mar. Los frutos de este tipo se pueden encontrar en palmas
como la nipa y cocotero. La nipa (Nypa fruticans) es muy comn en los manglares y estuarios
alrededor del ocano ndico y del Pacfico. Sus frutos compuestos, del tamao de un baln
de ftbol, se asemejan a los conos de una ccada. Cuando maduran, se fragmentan en los
tpicos frutculos obovoides y angulosos. La nica semilla que existe en cada frutculo
germina antes de ser dispersada, y el puntiagudo brote emergente colabora en la separacin.
Equipados con su duro epicarpio externo y el subyacente mesocarpio, de tipo esponjoso y
fibroso, los frutculos de la nipa estn bien adaptados para viajar por el agua de mar. Pero
ningn fruto muestra mejor el xito de este modelo que el del coco (Cocos nucifera,
Arecaceae), que incrementa an ms su flotabilidad aadiendo burbujas de aire dentro de la
gran cavidad endospermtica. Los cocos estn perfectamente adaptados para la dispersin
por el mar, puesto que pueden aguantar meses viajando sobre las corrientes ocenicas y
desplazarse hasta 5.000 kilmetros, lo cual explica la presencia de cocoteros en todos los
trpicos. Cuando un coco llega finalmente a una playa germina lentamente, una vez que la
lluvia ha lavado la sal acumulada en la cscara durante su viaje. En la arena de la playa, seca
y con buen drenaje, el lquido endosprmico almacenado dentro del coco, conocido como

156 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Nypa fruticans (Arecaceae) nipa; seccin longitudinal a travs
de un frutculo individual (nuculario); longitud 12 cm. Con agua de coco, garantiza una reserva vital de humedad hasta que las races de las plntulas
su esponjoso y fibroso mesocarpio y el duro endocarpio, el alcanzan el agua dulce subterrnea.
frutculo, que ha sido dispersado por el mar, se asemeja a
un coco en miniatura.
Dispersin por gotas de lluvia
De la misma forma que el viento puede efectuar la dispersin de semillas en las anemobalistas,
la energa cintica del goteo del agua de lluvia o de roco puede ser utilizada para asegurar
la expulsin de las semillas fuera de sus frutos. La dispersin por gotas de lluvia, u
ombrohidrocoria, puede lograrse de dos maneras.
Por un lado, existe una estrategia de dispersin gracias a las salpicaduras de lluvia, que
ha evolucionado en la familia de las plantas piedra (Aizoaceae). Muchas Aizoaceae (Lithops
spp., piedras vivas) con frutos dehiscentes logran que sus semillas sean expulsadas de sus
cpsulas debido a la cada de gotas de lluvia. Mientras que casi todas las cpsulas se abren a
medida que se van secando, las de las Aizoaceae lo hacen con cada contacto con el agua y
se cierran de nuevo cuando se secan. Este raro mecanismo de apertura higrocstico, que es
una adaptacin al clima seco del sur de frica, donde tienen su hogar la mayora de los
miembros de la familia de las piedras vivas, garantiza que las semillas se dispersen solo
cuando hay suficiente agua disponible en el ambiente para su germinacin.
Tambin raros, pero ms comunes que las cpsulas hidrocsticas, son los mecanismos de
trampoln donde la fuerza de cada de una gota de agua golpea el fruto y provoca que la
dispora salga disparada. Este mecanismo, llamado balstica de lluvia, encuentra su mejor
ejemplo en los miembros de la familia de la menta (Lamiaceae), en los que el cliz
persistente forma una copa que mantiene las cuatro nculas (mericarpos) producidas por el
ovario. En plantas lamiceas en las que tiene lugar este mecanismo, como la albahaca
(Ocimum basilicum), las consueldas (Prunella spp.) y las tercianeras (Scutellaria spp.), el labio
superior del cliz de cinco lbulos se agranda creando un trampoln en forma de cuchara
para as aumentar las oportunidades de recibir el golpe de las gotas de lluvias.
En nuestros climas templados, ambas tcticas de dispersin balstica, por viento y agua,
son implementadas para que las semillas puedan dispersarse durante el invierno.

Plantas que lo hacen por s mismas


En vista de las sofisticadas estrategias que facilitan la dispersin por el viento o el agua, la
posibilidad de que las plantas dispersen sus semillas por s mismas no suena nada moderno.
Pues bien, todo lo contrario: la autodispersin o autocoria incluye mecanismos altamente
complejos en los cuales las plantas dependen de sus propios medios para expulsar sus
semillas. Esta dispersin balstica se alcanza a travs de la dehiscencia explosiva de los frutos
capsulares u otros dispositivos, que provocan una liberacin repentina de energa.
Los mecanismos explosivos de apertura de los frutos pueden desencadenarlos ciertos
movimientos pasivos (higroscpicos) de tejidos muertos a medida que se van secando,
o movimientos causados por presiones hidrulicas muy altas en las clulas vivas.

Dispersin: todas las maneras de moverse 157


Rumia crithmifolia (Apiaceae); nativa de Crimea; frutculos
(aquenios), vista ventral (izquierda) y vista dorsal (derecha);
4,5 mm de largo. Las Apiaceae se caracterizan por sus frutos
esquizocrpicos que se separan en dos frutculos en la madurez.
La Rumia es un gnero monotpico peculiar que crece en
hbitats de estepas secas. Las crestas sinuosas y esponjosas de la
pared del fruto, y que forman un patrn cerebral, reducen la
gravedad especfica de los frutculos, facilitando as la dispersin
por el viento y ayudando a mantener las semillas flotando en el
agua (por ejemplo, en escorrentas).

158 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Dispersin: todas las maneras de moverse 159
Tensin higroscpica
Las cpsulas, folculos y otros frutos dehiscentes normalmente se abren gradualmente a lo
largo de lneas preformadas cuando el pericarpio seco o muerto se encoge. En frutos
dehiscentes explosivos, la liberacin lenta y continua de energa se evita mediante suturas
ms fuertes. El resultado es que la tensin mecnica se acumula en los tejidos de la pared
del fruto a medida que pierden agua, un efecto que es incrementado por las fibrosas clulas
de la gruesa pared que, al poseer diferentes orientaciones, se entrecruzan en capas adyacentes.
La orientacin cruzada de las fibras crea fuerzas de traccin opuestas en capas contiguas del
pericarpio hasta que el fruto estalla violentamente en pedazos, que habitualmente se pgina siguiente: Corylopsis sinensis var. calvescens
corresponden con carpelos enteros o medios carpelos. (Hamamelidaceae); hamamelis de invierno; nativo de China;
Las legumbres de la familia de las alubias (Fabaceae) explosionan muy a menudo. En el fruto capsular (cocario) desplegando al mismo tiempo
dehiscencia loculicida, septicida y septifraga; dimetro del
proceso, las dos valvas del nico carpelo se tuercen en direcciones contrarias, separndose y fruto 7 mm. En la familia de hamamelis, los miembros de la
expulsando sus semillas. Hay muchos ejemplos conocidos que nunca fallan a la hora de subfamilia Hamamelidoideae se caracterizan por tener un
gineceo sincrpico de dos carpelos, cada uno de los cuales
atraer la atencin de nios curiosos, como los lupinos (Lupinus spp.), la visteria china produce una semilla. El fruto capsular se abre lentamente.
(Wisteria sinensis), la retama negra (Cytisus scoparius), el tojo (Ulex europaeus) y los guisantes A medida que el tejido carpelar, extremadamente duro, se
de olor (Lathyrus odoratus). La distancia de dispersin de las semillas es comnmente bastante seca, va cambiando su forma, sujetando la semilla en cada
lculo como si lo hiciera con unas tenazas. Tarde o temprano,
corta, como mximo de unos pocos metros. Como siempre, necesitamos ir a los trpicos la dura y lisa semilla fusiforme es expulsada vigorosamente.
para encontrar los casos superlativos. La Tetraberlinia morelina, un rbol leguminoso africano
Viola sororia (Violaceae); violeta azul comn; nativa del este
de los bosques lluviosos del este de Gabn y sudoeste de Camern, tiene el rcord mundial de Norteamrica; fruto (cpsula loculicida); dimetro
de dispersin balstica. Ayudado por su gran altura, el rbol puede disparar sus semillas hasta 2,5 cm. La cpsula tricarpelar se abre lentamente y los
una distancia de 60 metros. carpelos se parten a lo largo del nervio medio y doblan sus
mrgenes hacia abajo para exponer las semillas. A medida
Uno de los candidatos a ocupar el segundo lugar es el jabillo (Hura crepitans), un miembro que los carpelos se secan, los mrgenes se doblan hacia
de la gran familia Euphorbiaceae, que se caracteriza por tener cpsulas dehiscentes explosivas. adentro y atrapan las semillas como un tornillo. En un
momento dado, la presin es tan alta que las semillas son
Los frutos del Hura crepitans, del tamao de una mandarina y parecidos a una pequea expulsadas bruscamente.
calabaza, estallan con gran fuerza, lanzando sus semillas hasta a 41 metros (algunas fuentes
indican hasta 45 metros). En nuestros climas templados hallamos solo versiones en miniatura
de cpsulas euforbiceas explosivas en miembros herbceos de esta familia, como la
lecherina (Euphorbia peplus), la lechetrezna girasol (Euphorbia helioscopia), la berza de perro
(Mercurialis perennis) y la mercurial (Mercurialis annua).
Un ejemplo muy interesante de dispersin balstica lo encontramos en la Esenbeckia
macrantha, un rbol mexicano de la familia del cidro (Rutaceae). Aunque es un pariente de
los rboles de cidro, la Esenbeckia macrantha tiene frutos bastante diferentes. Las nudosas
cpsulas, entre grises y marrones, se abren lentamente, pero la dura capa del endocarpio, fina
como el pergamino, contina envolviendo cada semilla de manera individual durante un poco
ms tiempo. En un momento dado, bajo el caliente sol mexicano, las bolsas del endocarpio se
abren repentinamente y liberan las semillas, que pasan a ser dispersadas por aves terrestres.
Tambin hay un endocarpio especializado en la familia de los hamamelis (Hamamelidaceae)
que es responsable de la dispersin balstica. Al igual que la Esenbeckia macrantha, los hamamelis
(Hamamelis spp.) y los hamamelis de invierno (Corylopsis spp.) poseen frutos capsulares
(cocaria) que se abren lentamente. Una vez abiertos, la posterior desecacin hace que la dura
capa del endocarpio cambie su forma, actuando como un tornillo sobre la nica semilla que

160 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Dispersin: todas las maneras de moverse 161
abajo: Ecballium elaterium (Cucurbitaceae); pepinillo del
diablo; nativo del Mediterrneo; fruto (pixidio); fruto
hay en cada uno de los dos lculos. El incremento de la presin empuja la semilla, dura y c. 3-4 cm de largo. Cuando su fruto madura, el tejido interno
lisa, hasta que sale escupida sbitamente de su prisin en una trayectoria balstica. El acumula una presin hidrulica enorme, hasta el punto que
el ms leve toque o movimiento hace que el pedicelo salte
principio de la presin lateral se puede encontrar tambin en los frutos de algunos hacia afuera como un tapn.
pensamientos. Las cpsulas tricarpelares del pensamiento silvestre europeo (Viola arvensis), de
ms abajo: Cyclanthera brachystachya (Cucurbitaceae);
la violeta de perro (Viola canina) y de la violeta azul comn (Viola sororia) se abren despacio pepinillo explosivo; nativo de Centro y Sudamrica; fruto
cuando los carpelos se parten a lo largo de sus nervios centrales y doblan sus mrgenes hacia (cpsula foraminicida); fruto c. 3-4 cm de largo. La presin
abajo para exponerar sus semillas a la luz. Cuando los carpelos que tienen en forma de barco hidrulica fuerza al fruto a reventar por el lado convexo ms
dbil, haciendo que sus semillas sean arrojadas hacia fuera
se secan, sus mrgenes se doblan hacia dentro y retienen las semillas como un tornillo. En como si se tratara del disparo de una honda.
un momento determinado la presin es tan grande que las semillas salen despedidas de
forma explosiva.

Presin hidrulica
Adems de las cpsulas con tejido muerto que realizan movimientos higroscpicos, existen
tambin ciertos frutos carnosos que acumulan presin hidrulica en sus tejidos vivos de
manera activa hasta que sus frutos estallan. Los ejemplos ms tpicos de estos frutos carnosos
que explotan ante el ms ligero temblor cuando estn totalmente maduros son los de la no
me toques (Impatiens spp., Balsaminaceae), el pepinillo del diablo (Ecballium elaterium) del
Mediterrneo y su pariente americano, el pepinillo explosivo (Cyclanthera brachystachya),
ambos de la familia de la calabaza (Cucurbitaceae).
Los segmentos de las cpsulas fusiformes de la no me toques se enrollan instantneamente
y disparan las semillas en todas las direcciones. En el punto de ruptura los frutos son tan
sensibles al tacto que cualquier cosa, desde un animal que pase cerca hasta las gotas de lluvia,
el viento e incluso las semillas lanzadas por los frutos cercanos, puede desencadenar una
explosin. Los frutos del pepinillo del diablo, del tamao de un pepinillo comestible, utiliza
una estrategia diferente: exprimen sus semillas y una buena dosis de lquido acuoso
lubricante a travs de una estrecha abertura que tienen en su base, que se crea cuando el
pedicelo del fruto se desprende, saltando como un corcho de champn. El mecanismo del
pepinillo explosivo es de nuevo diferente. La presin acumulada dentro de la pared del fruto
provoca una explosin que rompe el fruto de tal manera que, como una honda, catapulta las
semillas a varios metros de distancia. Otro mecanismo de catapulta efectivo incluye, una vez
ms, la presin lateral. Un pariente del higo, el fruto compuesto de la Dorstenia contrajerva
(Moraceae), de Amrica tropical, es la representacin morfolgica de un higo abierto. Posee
una gran cantidad de diminutas drupas incrustadas en la superficie de la inflorescencia con
forma de plato. La capa carnosa externa de las drupas es ms fina en el pice, y ms gruesa
en la base, rodeando a los huesos minsculos como lo hara un alicate. Debajo del hueso se
encuentra un tejido hinchado que presiona las mandbulas del alicate para mantenerlas
juntas. En un momento determinado, la piel de la drupa se rompe por el pice y los huesos
se disparan por el aire hasta a 4 metros de distancia, como un hueso de cereza cuando se
aprieta entre los dedos pulgar e ndice.

162 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


abajo: Ginkgo biloba (Ginkgoaceae); ginkgo; nativo de China;
dimetro del fruto c. 2,5 cm. Lo que parecen ser drupas
amarillas son, en realidad, semillas desnudas dispuestas en DISPERSIN ANIMAL
parejas en un pedicelo conjunto. El ginkgo es un verdadero Los mecanismos de dispersin abiticos son ventajosos en ciertos hbitats, por lo que estos
fsil viviente, la ltima especie sobreviviente del gnero que
data de hace ms de 270 millones de aos. se ajustan al modo de vida de muchas plantas. Despus de todo, en los bosques caducifolios
templados de Norteamrica alrededor del 35% de todas las plantas leosas producen
ms abajo: Taxus baccata (Taxaceae); tejo ingls; nativo de
Europa y el Mediterrneo; fruto (arilocarpo); dimetro del
disporas anemcoras. A pesar de su evidente xito, la dispersin por el viento y agua es, al
fruto c. 1 cm. Las bayas del tejo estn constituidas por una mismo tiempo, costosa y poco fiable. Al ser diseminadas al azar, la mayora de las semillas
sola semilla rodeada por un apndice carnoso en forma de inevitablemente termina en sitios que no son apropiados para la germinacin y se echa a
copa, llamado arilo, la nica parte de la planta que no es
venenosa. perder. Por otro lado, la dispersin por balstica, aparte de ser igualmente azarosa, solo
alcanza distancias cortas. En cambio, la adaptacin a agentes de dispersin biticos en la
forma de animales elimina muchos elementos de incertidumbre asociados a los agentes de
dispersin abiticos y ofrece opciones mucho ms eficientes. Los movimientos de los
animales son menos fortuitos que los del viento y el agua, lo que hace que sean necesarias
menos semillas para lograr una dispersin suficiente a lugares adecuados para el
establecimiento.
Las ventajas de la dispersin mediada por animales se reflejan en el hecho de que el 50%
de las gimnospermas (Ephedra, Gnetum, Ginkgo, unas pocas conferas y todas las ccadas) son
diseminadas por animales, ya sea a travs del ofrecimiento de semillas carnosas (ccadas,
Ginkgo), apndices de semillas comestibles (Ephedra, conferas como Podocarpus spp. y tejos) o
de las propias semillas (Pinus spp. dispersados por animales recolectores y almacenadores).
Aunque las apestosas semillas del antiguo Ginkgo biloba no encuentran muchos seguidores
entre los animales actuales, en el pasado debieron de ser parte de la dieta de algn animal. Su
carnosa cubierta seminal (sarcotesta), y el hecho de que caen al suelo, desde donde emiten
un penetrante olor a vmito, sugiere que los dinosaurios carroeros terrestres pudieron haber
sido los dispersores naturales del Ginkgo. Los gingkos son verdaderos fsiles vivientes que han
existido durante ms de 250 millones de aos. Durante los periodos Jursico medio y
Cretcico, hace entre 65 y 175 millones de aos, varias especies de ginkgo estaban distribuidas
por el antiguo continente de Laurasia (hoy Norteamrica y Eurasia). Su extraordinaria edad les
da derecho a adoptar algn comportamiento un tanto anacrnico.
En lo que se refiere a estrategias de dispersin por los animales, las angiospermas estn
mucho ms actualizadas. En trminos de inventiva, superan en todo a las gimnospermas,
demostrando que ningn otro modo de dispersin ofrece ms oportunidades que la zoocoria
(dispersin por animales). Durante muchos millones de aos las angiospermas han desarrollado
y perfeccionado toda una prodigiosa gama de tcticas que permite a sus disporas viajar con
los animales, bien sea como pasajeras adheridas a la piel o al pelaje, o engandolos para que
las transporten en la boca o el tracto digestivo.

La forma de pegarse
Subirse a lomos de un animal es una manera muy rentable y efectiva de trasladarse. Este
modo de dispersin, llamado epizoocoria, en principio no requiere de adaptaciones
especficas, de hecho existen disporas pequeas, sin rganos que las ayuden con un
mecanismo de dispersin particular, que a menudo viajan como polizones en el barro que

Dispersin animal 163


164 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles
Dispersin animal 165
se pega a los pies o a las plumas de aves acuticas. Este simple y efectivo medio de transporte pgina 164: Agrimonia eupatoria (Rosaceae); agrimonia
comn; nativa del Viejo Mundo; fruto (pometo); 7,5 mm
atrajo la atencin de Charles Darwin, que recolect y sembr tales disporas. En realidad, de largo. Similar a un escaramujo (aunque duro en lugar
una oportunidad similar de dispersin puede ofrecerla cualquier animal o humano si alguna de carnoso), el fruto de la agrimonia comn representa un
parte de su cuerpo est cubierta de barro.fr hipantio dentro del cual estn embebidos varios ovarios
parecidos a aquenios. Las espinas ganchudas alrededor del
Hay muchas plantas de baja estatura que son capaces de posicionarse al alcance de margen superior del hipantio acanalado son una ayuda muy
caminantes peludos y que poseen disporas especficamente modificadas para adherirse a eficiente para la dispersin, pues se adhieren fcilmente al
pelaje de los animales o a la ropa.
estos animales. A diferencia de otros tipos de dispersin animal, las disporas adhesivas no
ofrecen reclamos alimenticios, lo que significa que la dispersin sucede de manera aleatoria, pgina 165: Medicago polymorpha (Fabaceae); carretn;
cuando un animal las recoge sin darse cuenta. En otras palabras, los frutos adhesivos viajan nativa de Eurasia y el norte de frica; fruto (cmara);
dimetro (incluyendo espinas) 9,5 mm. Similar a los frutos
sin pagar billete bajo cualquier circunstancia, este es un modo de viajar rentable, si bien de otros miembros de la familia de las alubias, la cmara
no muy fiable. Adems de ser fisiolgicamente barata, la epizoocoria ofrece otra gran del carretn se desarrolla de un solo carpelo. El carpelo
est enroscado creando una espiral de 4 a 6 vueltas, una
ventaja: a diferencia de las disporas carnosas, la dispersin a distancia de disporas adhesivas caracterstica propia del gnero Medicago. Con su forma
no se ve limitada por factores como el tiempo de retencin intestinal. La mayora de las esfrica y sus espinas ganchudas, el fruto est bien adaptado
disporas pegajosas que se enganchan a un animal se desprenden por s solas, pero si esto no para engancharse al pelaje y plumaje de animales.

sucede, tienen el potencial de recorrer largas distancias antes de que el animal dispersor se las
quiten de encima, ya sea por acicalamiento, por una muda de piel o por muerte del animal.
Las adaptaciones ms tpicas que indican una dispersin por epizoocoria son los
ganchos, pas, espinas o sustancias pegajosas que cubren las disporas. Se pueden encontrar
ejemplos en los calcetines y pantalones despus de un paseo por el campo al final del verano
o el otoo. Entre las disporas pegajosas ms frecuentes y tenaces de nuestros climas
templados estn las nculas del amor de hortelano (Galium aparine, Rubiaceae), las lenguas
de perro (Cynoglossum spp., Boraginaceae), la zanahoria silvestre (Daucus carota, Apiaceae) y
ciertas especies de Hackelia spp. (Boraginaceae), as como los frutos antocrpicos (pometos)
de la agrimonia (Agrimonia eupatoria, Rosaceae) y las disporas de los lampazos (Arctium
lappa, Asteraceae), que son mucho ms grandes. El principio en el que se basa su adherencia
es sencillo y consiste en que sus pequeos ganchos se enredan fcilmente en el pelaje de
mamferos, o bien en los pequeos bucles de hilo de la tela de las ropas. Fue la estructura
microscpica de estas disporas la que inspir al ingeniero elctrico suizo George de Mestral
en los aos cincuenta para desarrollar el abrochador de gancho y bucle que hoy en da
conocemos con el nombre de velcro (del francs velour = terciopelo y crochet = gancho).
Los ganchos tipo velcro estn presentes en las disporas de muchas otras plantas,
incluyendo las pequeas nculas de algunos rannculos (Ranunculus arvensis, Ranunculaceae),
la hierba de San Benito (Geum urbanum, Rosaceae), las sanculas (Sanicula spp., Apiaceae), los
curiosos frutos acorazonados de la ratania (Krameria erecta, Krameriaceae), e incluso algunos
miembros de la familia de las alubias (Fabaceae). El carretn (Medicago polymorpha) y otras
especies del gnero Medicago, por ejemplo, enroscan sus vainas indehiscentes (cmaras)
formando bolas espinosas. Sin embargo, el delicado principio del gancho y el bucle no es la
nica forma en que las disporas se adhieren a los animales. Las plantas tambin han
desarrollado algunos medios bastante sdicos para asegurar la dispersin de sus semillas.

166 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Galium aparine (Rubiaceae); amor de hortelano; nativo de
Eurasia y Amrica. pgina anterior: fruto (aquenario);
aquenios maduros 5 mm de largo. El fruto est formado por
dos carpelos unidos que se rompen para formar dos aquenios
separados en la madurez. La pequea rama a la derecha
muestra dos frutos en desarrollo con sus ovarios lobulados
todava enteros y una yema floral cuyo diminuto ovario
nfero est coronado por el perianto tetrmero todava
cerrado. Densamente cubierto con pequeos ganchos, los
aquenios del amor de hortelano son unas de las disporas
ms tenaces dispersadas por epizoocoria.

Dispersin animal 167


Emex australis (Polygonaceae); nativa de frica meridional;
fruto (diclesio); 8 mm de largo. El fruto antocrpico est
formado por el ovario en forma de aquenio, que est
encerrado de manera compacta por el perianto endurecido
y persistente. Las feroces espinas, formadas por el cliz
endurecido, estn dispuestas como un abrojo, listas para
hendirse en la piel de los animales, un mtodo cruel de
dispersin por epizoocoria.

168 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Tribulus terrestris (Zygophyllaceae); abrojo, espina del diablo;
nativo del Viejo Mundo; ncula (aquenio); 6 mm de largo. El
fruto esquizocrpico (aquenario) se divide en cinco
nuececillas o nculas indehiscentes de una sola semilla
(aquenios), una de las cuales se muestra aqu. Al igual que un
abrojo, cada nuececilla est armada con dos espinas grandes
y varias pequeas, una de ellas apunta hacia arriba, lista para
penetrar en la piel de animales y humanos.

Dispersin animal 169


abajo: Martynia annua (Martyniaceae); ua del diablo de
La historia del sdico Tribulus frutos pequeos; nativa de Amrica; fruto (cpsula); 2,5-3 cm
Es posible encontrar disporas ferozmente espinosas que pueden llegar a penetrar en la carne de largo. Estructural y funcionalmente es parecida a la ua del
diablo dorada, pero aquella es ms pequea.
en una amplia variedad de familias que no estn emparentadas. Un ejemplo de las reas ms
clidas de Europa, frica y Asia es el abrojo (Tribulus terrestris, Zygophyllaceae), ms conocida ms abajo: Arctium lappa (Asteraceae); lampazo; nativo de la
Eurasia templada; inflorescencia; dimetro c. 3 cm. Algo
como espina del diablo debido a la diablica insidia de sus disporas. A medida que los propio de las Asteraceae es que las flores estn agrupadas en
frutos del abrojo maduran, se dividen en cinco nuececillas indehiscentes. Cada ncula o inflorescencias en forma de cabezas (captulos). En la
nuececilla est armada con dos espinas grandes y varias pequeas. Sea cual sea la manera en que fructificacin, las puntas aciculares y ganchudas de las brcteas
adhieren el captulo entero, con los frutos (aquenios) dentro,
aterricen, habr algunas de sus espinas que apunten hacia arriba, listas para penetrar en la al pelaje de animales o a la ropa de los humanos.
piel del animal o en el pie humano como algunos abrojos instrumentos de tortura
medievales. En las llanuras hngaras estas disporas espinosas causan a los ganaderos de ovejas
no pocos problemas debido a las pertinaces heridas que hacen que sus animales tengan
dificultades para caminar. No deja de ser este un concepto obviamente exitoso, e incluso el
modelo del abrojo ha sido perfeccionado por la Emex australis, una hierba anual de la familia
de la centinodia (Polygonaceae). Aunque originaria del sur de frica, se ha extendido por
todas las regiones clidas de nuestro planeta, donde se ha convertido en una maleza
importante. El fruto de la Emex australis es un tipo de antocarpo, cuya denominacin
correcta es la de diclesio. Consta de un ovario similar al aquenio, que permanece encerrado,
y muy apretado, por el endurecido perianto persistente. El slido cliz se desarrolla hasta
formar tres largas espinas rectas que estn dispuestas como un perfecto abrojo, listo para herir
animales y lesionar a humanos.

En las garras del diablo


Para encontrar los frutos espinosos ms grandes e impopulares, las llamadas garras del diablo,
debemos visitar los semidesiertos tropicales y subtropicales, y las sabanas y praderas de
Amrica, frica y Madagascar. La garra del diablo del Nuevo Mundo pertenece al gnero
Proboscidea (esp. Proboscidea lousianica), y tambin su pariente ms pequea, la Martynia annua,
ambas miembros de la familia Martyniaceae. En Sudamrica sus hermanas carnvoras del
gnero Ibicella producen garras del diablo similares, o frutos unicornios, como algunas veces
se los llama (Ibicella lutea). Mientras estn todava inmaduros, los frutos verdes parecen
inofensivos. Sus verdaderas intenciones se revelan solo cuando sus frutos maduros se
deshacen de su carnosa cubierta externa para exponer los muy ornamentados endocarpios.
Estos poseen en su extremo un pico, que en un momento dado se bifurca hasta la mitad
para producir un par de espuelas recurvadas, puntiagudas y afiladas. Una vez que las feroces
espuelas se despliegan, el fruto est listo para pegarse al pelaje o a las pezuas del animal, o
incluso para perforar su piel.

Cmo atrapar un ave


Las disporas epizoocoras rara vez desarrollan el pegamento como una alternativa a los
ganchos. Las plantas ms conocidas que aplican esta rara estrategia son varias especies del
gnero Pisonia (P. brunoniana, P. umbellifera, Nyctaginaceae) que, con propiedad, deben recibir
el nombre de rboles atrapapjaros. La Pisonia brunoniana es nativa de Nueva Zelanda, de

170 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Proboscidea altheifolia (Martyniaceae); ua del diablo
dorada; nativa del sur de Estados Unidos y Mxico; fruto
(cpsula); 12 cm de largo. Mientras el fruto est inmaduro,
su leoso endocarpio permanece escondido por una cscara
carnosa y verde. Cuando madura, el fruto se deshace de su
blanda cubierta exterior para sacar a la luz su endocarpio
altamente ornamentado con un largo pico en la punta.
Como el endocarpio se divide hasta la mitad, el pico
produce dos espuelas afiladas, puntiagudas y recurvadas,
y la primera semilla es liberada. Las semillas restantes
permanecen dentro del endocarpio, esperando a un animal
que lleve el fruto lejos cuando su pie quede atrapado entre
las espuelas. El impresionante tamao del fruto sugiere una
adaptacin a grandes mamferos, probablemente miembros
de la extinta megafauna americana del Pleistoceno.

Dispersin animal 171


172 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles
las islas Norfolk, de las islas Lord Howe y de Hawi, mientras que la muy similar P. umbellifera
se distribuye ampliamente por toda de la regin tropical Indopacfica. Sus alargados frutos
estn envueltos en un cliz persistente que segrega una sustancia viscosa a lo largo de sus
cinco crestas longitudinales. Como un papel matamoscas, las bandas pegajosas atrapan
muchos insectos que, a su vez, atraen muchos pjaros que son apresados entre los frutos
extremadamente pegajosos. Las aves, al intentar escapar, se cubren con ms y ms frutos.
Aparentemente, los dispersores que son vctimas de los frutos grandes aves, como
petreles, alcatraces y pardelas normalmente escapan, algo incapacitados o lesionados pero
pgina anterior: Cenchrus spinifex (Poaceae); cadillo costero; cargados con frutos. Por desgracia, las aves pequeas suelen quedar completamente
nativo de Amrica; fruto (anteciocarpo); longitud (incl.
espinas) 9,5 mm. El fruto espinoso del cadillo costero tiene inmovilizadas y mueren.
una estructura compleja. Consta de una o varias espiguillas
frtiles que estn rodeadas por un involucro de ramas
estriles de la pancula. En el fruto maduro las ramas estriles
Dispersin por recolectores-almacenadores
forman una capa dura espinosa que ayuda a la dispersin La mayora de las plantas zoocoras han desarrollado asociaciones de beneficio mutuo con
por animales. algunos animales en lugar de simplemente explotar su habilidad para viajar. Los animales
Pisonia brunoniana (Nyctaginaceae); rbol atrapapjaros; reciben una recompensa alimenticia a cambio de sus servicios de dispersin. El medio ms
nativo de Australia, Nueva Zelanda y otras islas del Pacfico; simple de compensacin, y que no requiere adaptaciones especiales, es ceder parte de la
frutos (diclesios); c. 3 cm largo. Los ovarios alargados y
maduros estn envueltos en un cliz tubular persistente que
cosecha de semillas a animales recolectores-almacenadores. Las ardillas y otros roedores
secreta una sustancia viscosa a lo largo de las cinco crestas entierran bellotas (Quercus spp.), hayucos (Fagus spp.), castaas (Castanea spp.) y nueces
longitudinales. El pegamento captura a los insectos y a su (Juglans spp.) en el suelo para que les duren hasta el invierno, cuando otras fuentes de
vez, atraen aves desprevenidas, que tambin se quedan
atrapadas por los frutos, extremadamente pegajosos. Las aves alimento escasean. Hay aves, como algunas urracas (Cyanocitta cristata), que tambin
ms grandes, como los petreles, alcatraces y pardelas, almacenan bellotas y hayucos en las grietas y fisuras de los troncos de los rboles o en la
normalmente logran escapar cubiertas de frutos,
tal y como la planta pretenda. Desafortunadamente, las aves
tierra blanda. Se sabe que la dispersin a travs de las urracas es la responsable de la rpida
ms pequeas suelen quedar completamente inmovilizadas expansin posglacial hacia al norte de los robles, encinas y otras especies.
y mueren encima del rbol. Entre las gimnospermas hay alrededor de veinte especies de pino (Pinus spp., Pinaceae)
que son dispersadas por las urracas recolectoras y cascanueces. La mayor parte del resto de
pinos se diseminan a travs del viento, aunque algunos se benefician de la dispersin
secundaria a travs de animales recolectores. Varias especies originales de los bosques
semiridos del occidente de Nortemerica, entre ellas el pino de Torrey (Pinus torreyana) y el
pino gris (Pinus sabiniana), poseen grandes semillas pesadas con alas, estas ltimas demasiado
pequeas para proporcionar un medio efectivo de dispersin por el viento. Las semillas caen
casi verticalmente al suelo, donde son recogidas por roedores e urracas, que las esparcen por
todo el terreno. Los pinos son conocidos por haber cambiado varias veces durante su historia
evolutiva de una dispersin animal a una dispersin por el viento y viceversa. Por lo tanto,
no est claro si el pino de Torrey y el pino de azcar estn perfeccionando el sndrome de
dispersin por recolectores-almacenadores y perdiendo sus alas completamente, o si las
presiones selectivas actuales los estn conduciendo hacia la mejora de sus propiedades
aerodinmicas a travs del aumento de las alas de sus semillas. Una adaptacin interesante a
la dispersin por recolectores es que las alas de las semillas del pino gris, y tambin de otros
pinos, se desprenden muy fcilmente a lo largo de una lnea de ruptura predeterminada, como
si estuvieran tratando de facilitar a los animales el trabajo de recoleccin y enterramiento de
las semillas. Finalmente, las alas se caen por s mismas al cabo de un tiempo determinado.

Dispersin animal 173


pgina anterior: Cyanottia cristata (Corvidae); urraca azul;
nativa de Norteamrica. Una urraca azul puede colectar
y esparcir ms de 100 bellotas en un da.
La estrategia de sacrificar una parte de la produccin de semillas para los animales
abajo: Pinus sabiniana (Pinaceae); pino gris; nativo de
California; semillas 3,5 cm de largo (incluyendo las alas).
recolectores se basa en que en realidad no se van a comer todas las semillas que recolectan.
Las pesadas semillas aladas son primero dispersadas por Bien por olvido o bien debido a una muerte prematura del animal recolector, un buen
el viento y luego esparcidas por animales recolectores nmero de semillas siempre sobreviven ilesas y adems quedan plantadas en sitios apropiados
almacenadores.
para su establecimiento lejos de la sombra de la planta madre.
ms abajo: Sciurus carolinensis (Sciuridae); ardilla gris del Robles, encinas, hayas y otras plantas de larga vida como los bambes producen una gran
este; nativa de Estados Unidos y Canad. En otoo las ardillas
recolectan y almacenan semillas y frutos nutritivos para el
cantidad de frutos una vez cada pocos aos con un patrn impredecible. El fenmeno de
largo invierno. produccin sincrnica de cosechas abundantes dentro de una poblacin ha sido denominado
fructificacin masiva. Los eclogos han prestado mucha atencin a la fructificacin masiva
durante los ltimos veinte aos y han propuesto numerosas hiptesis para explicar el
fenmeno. Una posible razn est ligada al hecho de que muchas especies muy conocidas
de fructificacin masiva son polinizadas por el viento. La produccin masiva de semillas
podra ser, por lo tanto, una consecuencia de la floracin masiva, que incrementa las
probabilidades de polinizacin por el viento en los aos de floracin masiva. Una segunda
hiptesis sugiere que las plantas pueden predecir qu aos sern ms prometedores para el
establecimiento de plntulas. Esto puede aplicarse a hbitats propensos al fuego, por ejemplo
en Australia, donde la floracin masiva de los llamados rboles del csped (Xanthorrhoea spp.,
Xanthorrhoeaceae) la desencadena el fuego. La quema de la vegetacin circundante reduce
la competencia y la ceniza del material vegetal quemado aumenta la disponibilidad de
nutrientes. Sin embargo, las dicotiledneas y las conferas sertinas, que encierran sus
semillas en frutos blindados y que liberan sus semillas despus de un fuego, pueden explotar
esta oportunidad mucho ms rpido.
Otra teora que ha tenido buena acogida sugiere que los grandes esfuerzos reproductivos,
aunque sean ocasionales, son ms econmicos en trminos de la produccin de semillas y
supervivencia que los esfuerzos regulares pero ms pequeos. Una fructificacin masiva
produce un nmero de semillas mayor del que las poblaciones de predadores (por ejemplo,
recolectores, insectos predadores de semillas) son capaces de consumir, asegurando que en
aos de produccin masiva haya una gran cantidad de semillas que queden intactas. La gran
variacin en la produccin de semillas ao tras ao puede tener efectos notables entre las
poblaciones de la planta en cuestin y entre las poblaciones de los animales que se alimentan
de sus semillas. En los periodos que hay entre aos de produccin masiva, los predadores
sufren hambrunas y su nmero cae hasta que se ven abrumados por tanto alimento durante
la gran cosecha siguiente. Aunque esta sorpresa tctica suena plausible, su xito depende de
la respuesta del predador. Algunos predadores especializados pueden verse notablemente
afectados, pero el nmero de individuos de la gran mayora, que solo se sacia con las
nutritivas semillas cuando estn disponibles (venados y cerdos comedores de bellotas),
permanece constante. No obstante, incluso los predadores especializados son en ocasiones
capaces de burlar la sagaz trampa de la produccin masiva de semillas.
El kakapo de Nueva Zelanda (Strigos habroptilus), el papagayo ms pesado (llega a los 3,5 kilos)
y el nico que no vuela, es conocido por reproducirse solo en aos con superabundancia de
alimentos. Un hecho que incita al kakapo a poner huevos es la fructificacin masiva del

Dispersin animal 175


abajo: Strigops habroptilus (Psittacidae); kakapo; endmico
rimu (Dacrydium cupressimum), una confera de la familia de las Podocarpaceae. Aunque por de Nueva Zelanda; el papagayo ms pesado (de hasta 3,5 kg)
lo general son herbvoros y viven de una amplia variedad de material vegetal, a los kakapos y el nico que no vuela. Se reproduce solo en aos de
les gustan particularmente los frutos del rbol rimu. De hecho, durante los aos de fructificacin masiva.

fructificacin masiva del rimu, que ocurre cada 2-5 aos, estas aves nocturnas se alimentan ms abajo: Dacrydium cupressinum (Podocarpaceae); rimu;
exclusivamente de frutos de rimu. Otro ejemplo en el que los animales se han adaptado a endmico de Nueva Zelanda; frutos (epispermacios); la parte
carnosa 5-10 mm de largo, semillas 4 mm de largo.
adelantarse a la floracin masiva se document en la prestigiosa revista Science en 2006. Los El fruto consta de una o dos semillas subtendidas por un
cientficos han descubierto que tanto la ardilla roja americana (Tamiasciurus hudsonicus) como abultamiento carnoso y brillantemente coloreado que atrae
la ardilla roja de Eurasia (Sciurus vulgaris) han encontrado una manera de predecir la produccin animales (especialmente aves) para la dispersin.

masiva de semillas de sus susministradores de alimento (Picea spp.) que les permite, anticipndose
a esta provisin extra, tener una segunda camada. La seal para las ardillas de esta produccin
masiva podra aparecer pronto, cuando se da una temprana profusin de flores o conos
polinferos, que por otro lado tambin consumen.
La estrategia de produccin masiva de semillas podra ayudar a las plantas que dependen
de animales recolectores para su dispersin a reducir la prdida de descendientes, aunque
buena parte de la estrategia consista en sacrificar una cantidad considerable de semillas. Un
mtodo ms comn para premiar a los animales por sus esfuerzos de dispersin es la
provisin de recompensas comestibles separadas que desven la atencin de las semillas.

Dispersin por hormigas


Al examinar con detalle las semillas de muchas plantas, especialmente en hbitats secos, se
advierte que tiene un pequeo ndulo grasoso blanco-amarillento. En 1906, el bilogo
suizo Rutger Sernander describi la estrategia oculta detrs de estos extraos apndices y la
denomin mirmecocoria (del griego myrmex = hormiga + choreo = dispersar). Sernander
observ que las semillas que posean estos cuerpos grasos o eliosomas, segn la palabra de
origen griego, eran irresistibles para las hormigas, que las recolectaban con avidez y se las
llevaban a su nido. Lo que dispara el comportamiento estereotpico de transportar las semillas
es la presencia de cido ricinlico en el eliosoma. El resultado obvio de millones de aos de
coadaptacin ha sido que las plantas mirmeccoras han evolucionado hasta producir el
mismo cido graso insaturado en el tejido de sus eliosomas que se encuentra en las secreciones
de las larvas de las hormigas. Una vez que las obreras han transportado las semillas al
hormiguero, retiran el nutritivo apndice y dejan el resto de la semilla intacto, pues est bien
protegida por su dura cubierta seminal. El tejido del eliosoma, rico en cidos grasos,
azcares, protenas y vitaminas, no lo consumen las hormigas adultas, sino que lo utilizan
para alimentar a sus larvas. Una vez que el ndulo graso ha sido retirado, las semillas se
convierten en desechos y son abandonadas en el vertedero del nido, que puede estar debajo
del suelo o en la superficie. El sustrato orgnico de estas pilas de desecho es rico en
nutrientes y ofrece mejores condiciones para el crecimiento y establecimiento de las
plntulas que el suelo circundante.
Las disporas mirmeccoras estn presentes en ms de ochenta familias de plantas, dentro
de las cuales han evolucionados muchas veces de manera independiente. La adaptacin a la
dispersin por hormigas es comn entre plantas herbceas en los bosques caducifolios

176 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


templados de Europa y Nortemerica, mientras que en hbitats secos y propensos a
frecuentes incendios, como las regiones interiores de Australia y el fynbos de la regin del
Cabo de Sudfrica, la mirmecocoria desempea una funcin an ms importante. El
almacenamiento subterrneo en hormigueros aumenta sobremanera las posibilidades de
escapar a la destruccin que causan los fuegos, as como al hecho de ser comido por
consumidores de semillas (granvoros), como los roedores. Obviamente, las semillas pgina 177: Cnidoscolus sp. (Euphorbiaceae); semilla con
eliosoma atrayendo hormigas; fotografiada en el norte de
diseminadas por hormigas tienen que ser pequeas para que su peso sea asumible por la Mxico; c. 1 cm de largo. Las disporas dispersadas por
fuerza fsica de sus dispersores. Debido a sus mltiples orgenes evolutivos, los rganos que hormigas presentan habitualmente un ndulo graso
(eliosoma) como elemento de atraccin alimenticio. Como
participan en la composicin de los eliosomas varan notablemente. La mayora de las veces estrategia, la dispersin por hormigas (mirmecocoria) se
se trata de apndices seminales originales (arilos), derivados de diferentes partes de la cubierta encuentra en ms de ochenta familias de plantas donde este
seminal o del funculo. En la familia de las lechetreznas (Euphorbiaceae) y en las Polygalaceae, atributo ha evolucionado muchas veces de manera
independiente. Debido a sus mltiples orgenes evolutivos,
los eliosomas estn formados por una excrecencia de la cubierta seminal alrededor del los rganos que producen los eliosomas varan de manera
micropilo. En las semillas de la celidonia mayor (Chelidonium majus, Papaveraceae) y muchas notable. En la familia de las lechetreznas (Euphorbiaceae),
el eliosoma est formado por una excrecencia de la cubierta
Aristolochiaceae, como el jengibre silvestre (Asarum canadense) de Norteamrica o el saro seminal que rodea el micrpilo.
europeo (Asarum europaeum), el rafe se desarrolla formando un apndice hinchado y graso.
Los eliosomas de origen funicular son muy comunes en las semillas que dispersan pgina siguiente: mericarpos dispersados por hormigas
(nculas) de la familia de la menta (Lamiaceae) con eliosoma
las hormigas. Si las semillas de las Fabaceae poseen algn apndice carnoso, y muchas de (coloreado de verde) formado por parte del pericarpio.
ellas lo tienen, ello siempre representar una parte modificada del funculo. Muchas de estas Blanco: Lamium album (Lamiaceae); ortiga blanca; nativa de
Eurasia; c. 3 mm de largo. Amarillo: Lamium galeobdolon
semillas han desarrollado arilos funiculares para atraer a las hormigas, como por ejemplo el (Lamiaceae); ortiga muerta amarilla; nativa de Eurasia;
tojo (Ulex europaeaus), la retama (Cytisus scoparius) y las especies de Acacia australianas (Acacia c. 4 mm de largo.
vittata). Las semillas de algunos cactus (Aztekium, Blossfeldia) y las Caryophyllaceae (Moehringia
Lamium album (Lamiaceae); ortiga muerta blanca; nativa de
trinerva) tambin cuentan con eliosomas de origen funicular. Eurasia; planta en flor. Las suaves hojas pubescentes con sus
Como alternativa a los apndices de las semillas, muchas plantas atraen hormigas mrgenes serrados se parecen a las de la ortiga mayor (Urtica
dioica, Urticaceae) pero, a diferencia de esta, la ortiga blanca
ofrecindoles ndulos hinchados en sus diminutos frutos y frutculos indehiscentes. Los no pica, de ah su nombre.
aquenios de las Ranunculaceae, como las hepticas (Hepatica nobilis), las nculas de las
Lamiaceae, como por ejemplo la bgula (Ajuga reptans) y las ortigas muertas (Lamium album,
L. maculatum, L. galeobdolon), poseen eliosomas que estn formados por sus cortos tallos o por
el pericarpio. Otros ejemplos de eliosomas que se han desarrollado en el fruto pueden ser las
nculas de ciertas Boraginaceae (Myosotis sparsiflora, Pulmonaria officinalis, Symphytum officinale)
y las cipselas de algunos miembros de la familia del girasol (Carduus spp., Centaurea spp.,
Cirsium spp.). Curiosamente, en las cipselas mirmeccoras de algunas especies de Asteraceae,
el papus, que habitualmente facilita la dispersin por el viento, queda tan reducido que es
incapaz de cumplir con su funcin original. En el aciano (Centaurea cyanus), los rayos del papus
estn transformados en escamas que se mueven higroscpicamente permitiendo que el fruto se
arrastre lentamente por el suelo con la humedad en ambientes cambiantes. Morfolgicamente,
el eliosoma ms extrao probablemente pertenece a las gramneas (Poaceae). En la
caminadora (Rottboellia cochinchinensis) y en la Hackelochloa granularis, de la misma familia, las
espiguillas individuales con sus caripsides estn totalmente hundidas en el eje del tallo. En la
madurez, el eje se desintegra a la altura de los nudos formando segmentos de frutos
individuales (entrenudos), exponiendo los eliosomas desarrollados del tejido del diafragma
dentro del tallo.

178 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Dispersin animal 179
COMBINACIN DE ESTRATEGIAS
Las plantas dispersadas por hormigas a menudo combinan la mirmecocoria con la dispersin
balstica. Por ejemplo, las semillas de ciertas violetas (Viola spp., Violaceae), lechetreznas
(Euphorbia spp., Euphorbiaceae), del pepinillo del diablo (Ecballium elaterium, Cucurbitaceae)
y de muchos arbustos y rboles en regiones ridas de Sudfrica y Australia son primero
expulsadas del fruto y luego diseminadas ms lejos por hormigas que han sido atradas por
los eliosomas de las semillas. Los frutos carnosos, por su parte, a menudo combinan la
abajo: Petalostigma pubescens (Picrodendraceae); quinina
dispersin por hormigas o por mamferos a travs del ofrecimiento de bayas, cuyas semillas de bosque; nativa de Malasia y Australia; arriba: semillas,
estn equipadas con eliosomas que sobreviven a su paso por el intestino de los animales. Esta 1,2 cm de largo; abajo: fruto (drupa), 1,5-2 cm de dimetro.
forma de diplocoria, donde las hormigas recolectan las semillas de las heces de los animales, La dispersin de las semillas de la quinina de bosque incluye
tres pasos diferentes. En Australia, los frutos se los comen los
se puede encontrar principalmente en los trpicos, pero tambin en algunas plantas de emes (Dromaius novaehollandiae). Tras pasar a travs del
regiones templadas, como el Disporum lanuginosum (Ruscaceae) de las Grandes Montaas intestino del em, los duros endocarpios reaparecen en los
excrementos del ave. Al secarse y encogerse, mientras la pila
Humeantes. El arbusto de la quinina australiana (Petalostigma pubescens, Picodendraceae) les de estircol se cuece bajo el sol, los endocarpios explotan
ahorra a las hormigas una tarea desagradable por medio de la interposicin de un paso de para expulsar sus semillas por el aire hasta a 3 m de distancia.
dispersin ms. Cuando el arbusto de la quinina est en fruto, los emes (Dromaius Durante la tercera y ltima fase de dispersin, los eliosomas
de las semillas atraen hormigas y estas se las llevan a su nido.
novaehollandiae) no comen casi nada ms aparte de sus carnosas drupas. Tras atravesar el
intestino del em, los duros endocarpos reaparecen en los excrementos del ave. A medida
que la pila de estircol se cuece bajo el sol australiano, los endocarpos se encogen y
finalmente explotan, propulsando las semillas por el aire hasta a 3 metros de distancia. Los
eliosomas de las semillas expuestas en el suelo pronto atraen la atencin de las hormigas, que
se las llevan a la seguridad de su hormiguero.
Otras disporas poseen estructuras que pueden interpretarse como adaptaciones para
facilitar tanto la dispersin por el viento como a travs de animales. Las especies de pino de
Norteamrica (Pinus coulteri, P. lambertiana, P. sabiniana, P. torreyana) diseminan primero sus
semillas aladas de cuerpo pesado por el viento (con bastante ineficacia) y posteriormente
son recogidas y esparcidas por algunos animales.Tambin se ha planteado la hiptesis de que
las grandes smaras de la teca silvestre (Pterocarpus angolensis, Fabaceae) de frica y del palo
de cebra brasileo (Centrolobium robustum) igualmente persiguen una doble estrategia
(anemocoria y epizoocoria). En climas templados encontramos otros ejemplos ms
pequeos. Las cipselas de la familia de los cardos (Dipsacaceae) estn caracterizadas por un
collar de bolsas de aire que est formado, no por la flor, sino por un cliz externo de cuatro
brcteas fusionadas rodeando el gineceo, mientras que el cliz real de la flor se ha
transformado en un grupo de aristas rgidas. Las cipselas de las Dipsacaceae, que son ms
pesadas y mucho ms rechonchas que sus delicadas homnimas de la familia del girasol
(Asteraceae), parece ser que tambin persiguen una doble estrategia: el collar de bolsas de
aire ayuda a la dispersin por el viento, mientras que las rgidas aristas de su cliz pueden
enredarse fcilmente en el pelaje de los animales. Los diminutos pseudotecio (aquenios
encerrados por brcteas modificadas unidas) de la cipercea asitica Kyllinga squamulata
y los frutculos de ciertos miembros de las Araliaceae (Hydrocotyle coorowensis, Trachymene
ceratocarpa) poseen tanto alas como ganchos, lo que indica la utilizacin del mismo sndrome
de dispersin combinado.

180 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Hackelochloa granularis (Poaceae); se encuentra en los
trpicos de todo el mundo; dispora; 1,8 cm de largo.
Morfolgicamente, el eliosoma ms inusual probablemente
pertenece a las gramneas (Poaceae). En esta especie, las
espiguillas individuales con sus caripsides estn totalmente
embebidas en el eje del tallo. Cuando las semillas maduran, el
eje se desintegra a la altura de los nudos formando segmentos
de un solo fruto que llevan dentro del tallo un eliosoma de
color rojo y formado por el tejido del diafragma (una pared
transversal que separa dos entrenudos vecinos).

Combinacin de estrategias 181


Trachymene ceratocarpa (Araliaceae; anteriormente
Apiaceae); zanahoria rastrera; nativa de Australia; frutculo
(smara); 4,5 mm de largo. Al igual que el de muchas
Apiaceae, a las cuales la Trachymene ha sido asignada
tradicionalmente, el fruto (esquizocrpico) completo (un
poliaquenario) est formado por dos frutculos unidos que se
separan dejando entre ellos una columna central (carpforo).
Los frutculos de la Trachymene ceratocarpa son nicos
debido a sus dos alas apicales, tiles para la dispersin por el
viento, y por sus dos filas dorsales de espinas, que son una
adaptacin a la dispersin por animales.

182 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Hydrocotyle cooowensis (Araliaceae; anteriormente
Apiaceae); nativa del sudoeste de Australia; fruto; 2,6 mm
de ancho. A diferencia de la Trachymene, la Hydrocotyle
carece de carpforo, por lo que su fruto no es un
poliaquenario. Sorprendentemente, los dos frutculos del
mismo fruto son morfolgicamente diferentes, lo que hace
difcil asignar un tipo de fruto a esta especie. Uno es alado
(dispersado por el viento), mientras que el otro es espinoso
(dispersado por animales). En ambos, el estilo endurecido
forma un gancho, otro indicador de epizoocoria.

Combinacin de estrategias 183


DISPERSIN DIRIGIDA
El fenmeno de dispersin de semillas por medio de una secuencia de dos o ms fases
involucrando diferentes agentes dispersores se llama diplocoria. Muchas plantas, tanto en
hbitats templados como tropicales, son diplcoras y han evolucionado para capitalizar las
ventajas ofrecidas por los diferentes agentes dispersores. La primera fase de dispersin
normalmente permite que las semillas eviten la competencia a la sombra de la planta madre,
donde la mortalidad de plntulas es muy alta. Durante la segunda fase las semillas se trasladan
a emplazamientos predecibles, especialmente si en dichos traslados hay animales involucrados.
Las hormigas y algunos recolectores-almacenadores como las urracas y los cascanueces, por
ejemplo, depositan las semillas bajo tierra, especialmente en hbitats propensos al fuego. Al
atraer dispersores con modos de vida particulares y que aseguren que las semillas sean llevadas
a sitios donde tienen una tasa de supervivencia presumiblemente ms alta que en sitios
escogidos al azar, las plantas son capaces de dirigir la dispersin de sus semillas, algunas veces
pgina siguiente: Viscum album (Santalaceae); murdago
cumpliendo solo con uno de los pasos del proceso de dispersin. Las ventajas evolutivas de europeo; nativo de Eurasia; rama con frutos (bayas). All
esta dispersin dirigida son obvias. Hasta hace poco se pensaba que las plantas eran incapaces donde los murdagos (plantas hemiparasticas del orden
Santalales) habitan, han entablado relaciones estrechas con
de desarrollar relaciones de dispersin tan estrechas con animales como para permitir la pequeas aves frugvoras que se alimentan principalmente
dispersin dirigida; sin embargo, cada vez estn saliendo a la luz ms y ms casos que prueban de sus frutos. El zorzal pardo europeo (Turdus viscivorus,
que no es as. Adems de la mirmecocoria y la dispersin por recolectores-almacenadores, el Turdidae) le debe su nombre cientfico a su gran apetito
por las bayas del murdago europeo. Puesto que estas aves
ejemplo ms conocido de dispersin dirigida involucra a murdagos y a aves frugvoras. raramente comen otra cosa que no sean las bayas del
El murdago es una planta parastica que vive sobre las ramas de los rboles. murdago, las semillas encuentran aqu una buena
oportunidad para alcanzar sus sitios preferidos para
Taxonmicamente pertenece a un grupo de tres familias, siendo la ms grande la familia establecerse (como las ramas de murdago).
Loranthaceae, que cuenta con ms de 900 especies. Se pueden encontrar especies de
murdago en todo el mundo y, dondequiera que habite, ha entrado en estrecha relacin con Ribes rubrum (Grossulariaceae); grosella roja; nativo de
Eurasia; frutos (bayas). Los frutos rojos y carnosos, como los
pequeas aves frugvoras que se alimentan principalmente de sus frutos. El zorzal pardo del rbusto de la grosella roja, son normalmente dispersados
europeo (Turdus viscivorus, Turdidae) incluso debe su nombre cientfico a su gran apetito por por aves.
las bayas del murdago europeo (Viscum album, Santalaceae). La pulpa de las bayas del
murdago contiene viscina, un muclago pegajoso que dificulta la separacin de las semillas
de la pulpa, incluso despus de haber pasado a travs del intestino del ave. Cuando, despus
de una comida, un ave limpia su pico o su parte inferior contra una rama para librarse de
las pegajosas semillas, la viscina asegura que las semillas se peguen a la rama. La rama de un
rbol hospedero es el nico lugar donde las semillas del murdago pueden germinar. Pero
como las aves prcticamente solo comen bayas de murdago, las semillas tienen muchas
posibilidades de establecerse en su sitio preferido.

184 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Dispersin dirigida 185
pgina anterior: Macrozamia fraseri (Zamiaceae); endmica
del estado de Australia Occidental; la foto muestra una
forma septentrional de Macrozamia fraseri, considerada
como una especie aparte y provisionalmente llamada
Macrozamia sp. Eneabba. A pesar de que las ccadas son
parecidas a las palmas, son en realidad gimnospermas. El
registro fsil demuestra que las ccadas han existido desde los FRUTOS CARNOSOS
inicios del Prmico (hace entre 248 y 290 millones de aos). Las bayas del murdago son solo uno de los numerosos ejemplos de frutos carnosos que han
Alrededor de 290 especies de ccadas han sobrevivido casi sin
cambios durante ms de 200 millones de aos. En algunas
evolucionado para que se lo coman los animales, que transportan las semillas dentro de su
reas, como en Australia Occidental, todava constituyen un tracto digestivo hasta que las depositan junto con sus heces. Esta estrategia, que incluye la
elemento prominente del paisaje. El hecho de que estos ingestin de las semillas por parte del animal dispersor, se llama endozoocoria. Aunque las
fsiles vivientes produzcan semillas con cubiertas seminales
rugosas sugiere que ofrecer una sarcotesta comestible para hormigas desempean un papel valioso como dispersoras de semillas, que llevan pequeos
atraer animales dispersores es una estrategia antigua. ejemplares y solo cubren distancias de unos pocos metros. Otros invertebrados esparcen
Macrozamia lucida (Zamiaceae); nativa del este de Australia
ocasionalmente pequeas semillas despus de alimentarse de frutos (caracoles comedores de
(Queensland, Nueva Gales del Sur); cono seminfero, c. 20 cm fresas), al ingerirlas accidentalmente cuando comen partculas de suelo (lombrices de tierra)
de largo, 9 cm de dimetro. Cuando maduran, los conos o al enterrar las bolas cargadas de semillas del estircol de herbvoros (escarabajos peloteros).
de semillas de las ccadas se desintegran y revelan sus
grandes semillas, brillantemente coloreadas, para atraer Existen tambin animales de mayor porte que son capaces de transportar semillas mucho
animales dispersores. En Australia, las semillas carnosas de las ms grandes cubriendo distancias ms largas, lo que ofrece opciones mucho mejores de
ccadas proporcionan alimento para una amplia variedad de
animales, como aves, pequeos marsupiales y murcilagos
diseminacin. De hecho, en la historia de las plantas con semillas, ningn otro mecanismo
fruteros. En Australia Occidental, las semillas de Macrozamia de dispersin ha tenido ms xito que la dispersin endozocora por animales vertebrados.
spp. las esparcen principalmente los emes, que se las tragan Hoy, cerca de un tercio de las especies en bosques caducifolios templados producen frutos
enteras. Los canguros grises, los ualabes, los quokkas y los
cuoles tambin actan como dispersores, pero raramente carnosos que son esparcidas por vertebrados. La proporcin de especies dispersadas
alcanzan largas distancias, puesto que solo comen la por endozoocoria alcanza casi un 50% en los matorrales mediterrneos y en los bosques
sarcotesta y descartan el resto. En Queensland, los casuarios
son los responsables de la diseminacin a larga distancia de
secos neotropicales, y el 70% en bosques hmedos subtropicales. En los lluviosos tropicales,
las semillas de Lepidozamia hopei. Durante su larga historia entre el 80 y el 95% de todas las especies de plantas depende de vertebrados comedores de
evolutiva, las ccadas deben de haber visto muchos frutos para diseminar sus semillas. De estos, aves y mamferos forman los grupos ms
dispersores aparecer y desaparecer. Por ejemplo, hasta hace
unos 50.000 aos, Australia serva de hogar para un grupo importantes, pero en los ambientes tropicales los peces y los reptiles tambin tienen su
nico de aves gigantes caminadoras, de las cuales las ms importancia (si bien menor).
pesadas alcanzaban un peso de hasta media tonelada. Por
aquel entonces, los as llamados dromorntidos (familia
El tremendo xito de las relaciones de beneficio mutuo que han evolucionado entre
Dromornithidae) fueron probablemente los dispersores ms angiospermas y animales frugvoros ha sido un contribuyente esencial del xito evolutivo
importantes de las ccadas en el continente. de este grupo de plantas. Los frutos carnosos ofrecen a las angiospermas posibilidades
infinitas para relacionarse con animales. Los siguientes captulos estn dedicados a este
aspecto tan apasionante de la historia natural de los frutos.

La evolucin de los frutos carnosos


La dispersin de frutos y semillas por medio de animales vertebrados (peces, anfibios,
reptiles, aves y mamferos) es algo comn entre muchas gimnospermas y angiospermas
modernas. De todas las estrategias de dispersin, la endozoocoria es la ms eficiente. Aparte
de ofrecer un trasporte mucho ms fiable a distancias potencialmente largas, las semillas de
muchas especies dispersadas por endozoocoria germinan mucho mejor despus de haber
pasado por el tracto digestivo de un animal.
Poco se sabe, a partir del registro fsil, sobre cmo la estrecha relacin entre animales
comedores de frutas y plantas comenz a evolucionar hace millones de aos. Lo ms
probable es que todo haya empezado con la evolucin de consumidores de plantas terrestres
(herbvoros), un modo de vida que luego permiti a los dinosaurios convertirse en los
animales ms grandes que han deambulado sobre la tierra. Las primeras plantas con semillas
evolucionaron hace unos 360 millones, durante el periodo Devnico tardo, mucho antes

Frutos carnosos 187


A lo largo de la evolucin de las plantas con semillas, la
de que surgieran los primeros dinosaurios. Solo hacia finales del siguiente periodo, el defensa contra predadores ha sido de gran importancia.
Carbonfero (hace entre 290 y 354 millones de aos), aparecieron los primeros reptiles sobre Por lo tanto, las semillas de muchas Rosaceae contienen
glicsidos cianognicos venenosos.
la Tierra, y no fue hasta el Prmico (hace entre 248 y 290 millones de aos) cuando los
herbvoros comenzaron a diversificarse. Estos primeros herbvoros pertenecan a un grupo abajo: Prunus armeniana (Rosaceae); albaricoque; nativo del
de pequeos reptiles (dipsidos) que fueron los ancestros de los dinosaurios; su ascenso norte de China, cultivado en China desde el ao 2000 a.C.;
fruto (drupa); dimetro c. 3,5 cm.
comenz durante el Trisico (hace entre 206 y 248 millones de aos). El registro fsil
demuestra que la dispersin de semillas por medio de animales vertebrados fue implantada abajo: Malus pumila katy; cultivo domesticado de
manzana; el ancestro de nuestras manzanas modernas viene
como muy tarde en el Prmico tardo. Fue la llegada de estos herbvoros tempranos lo que originalmente de Asia; fruto (pomo); dimetro c. 7 cm.
condujo al desarrollo de relaciones de diseminacin consistentes entre animales y plantas.
La indicacin ms comn de dispersin por animales, una capa o apndice externo carnoso,
es perecedera y, por lo tanto, es probable que escape a la fosilizacin. Por ello, la evidencia
de dispersin a partir de fsiles puede solo ser indirecta: por ejemplo, la presencia de semillas
en coprolitos (heces fsiles) y en cavidades intestinales de fsiles excepcionalmente bien
preservados. El fsil ms antiguo con semillas pertenece a un Protorosaurus rincocfalo del
Prmico tardo. Sin embargo, result que las semillas pertenecan a una confera primitiva
del gnero Pseudovoltzia, que es esparcida por el viento, sugiriendo que el Protorosaurus
ingiri las semillas accidentalmente, probablemente mientras ramoneaba las hojas del rbol.
Al Prmico le sigui la era Mesozoica, que abarca el Trisico, el Jursico (hace entre 142
y 206 millones de aos) y el Cretcico (hace entre 65 y 142 millones de aos). La flora del
Mesozoico estaba dominada por gimnospermas, muchas de las cuales producan grandes
semillas con un exterior carnoso, lo que sugiere una adaptacin a animales dispersores. Entre
ellas se encontraban principalmente ccadas y ginkgos, cuyos remanentes han sobrevivido
casi inalterados hasta hoy como fsiles vivientes. En su apogeo Mesozoico sus dispersores
fueron casi con seguridad los dinosaurios, entre ellos criaturas herbvoras tan impresionantes
como el Brachiosaurus del Jursico, que pesaba entre 30.000 y 60.000 kilos, y el Argentinosaurus
del Cretcico el animal terrestre ms grande jams encontrado, con un peso estimado
de 70.000 a 100.000 kilos. Durante el Trisico tardo, hace unos 220 millones de aos, a los
dinosaurios se les unieron los primeros mamferos verdaderos, y en el siguiente periodo, el
Jursico, aparecieron las primeras aves conocidas y las primeras angiospermas. De ah en
adelante, junto con los principales grupos de animales y plantas existentes, surgieron
abundantes oportunidades para el establecimiento de mecanismos de dispersin bitica
tanto en gimnospermas como en angiospermas.
Pero cmo llegaron las plantas a producir frutos nutritivos como intercambio por la
dispersin de sus semillas? Lo que normalmente se ha asumido es que las semillas y los
frutos llegaron a producir una serie de recompensas carnosas comestibles para atraer
animales dispersores a travs de la coevolucin, un proceso recproco de seleccin
evolutiva en el cual el animal dispersor influencia el modo en que las disporas evolucionan
y viceversa. Sin embargo, entraramos dentro de la teleologa si asumimos que las semillas
carnosas de las ccadas y ginkgos y la nutritiva pulpa del fruto de las angiospermas
evolucionaron desde el principio para atraer animales dispersores. Como sucede en el
dilema de la gallina y el huevo, los animales frugvoros podran no haber existido antes de

188 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


que las semillas y los frutos carnosos estuvieran disponibles. Un escenario ms probable es
aquel en el que las capas carnosas se desarrollaron en un principio como una barrera
defensiva contra predadores, como podan ser los insectos, y contra las enfermedades
causadas por hongos y bacterias. Las capas carnosas estn constituidas principalmente de
abajo: Prunus spinosa (Rosaceae); endrino; nativo de Eurasia; agua, y la planta puede producirlas a un coste mucho ms bajo en trminos de energa y
fruto (drupa); dimetro c. 1,3 cm.
materiales que los tejidos densos y duros. Aparte de proporcionar una proteccin fsica
ms abajo: Pyrus communis Louise Bonne de Jersey adicional, aunque un tanto dbil, es ms probable que la cubierta carnosa tambin retuviese
(Rosaceae); cultivo de la pera domesticada europea; nativa de
Eurasia; fruto (pomo); c. 10 cm largo.
compuestos qumicos que resultasen desagradables o incluso venenosos para as alejar la
atencin de individuos indeseados, incluyendo entre ellos a los herbvoros, que mataban
las semillas mientras se alimentaban del follaje. Las semillas y los frutos modernos emplean la
misma estrategia, especialmente cuando estn inmaduros.
Es probable que, durante los pasos siguientes a los mencionados dentro de la evolucin de
semillas y frutos carnosos, los herbvoros vertebrados consumiesen las semillas y los frutos y
as se convirtieran en protofrugvoros. Este proceso, que inicialmente fue una consecuencia
de la defensa de la semilla, mejor su dispersin, y sus beneficios a la planta comenzaron
entonces a estimular el aumento de la coadaptacin entre semillas o frutos y frugvoros: las
plantas adecuaron su pulpa para que los animales la encontrasen ms apetecible y nutritiva;
los frugvoros adecuaron sus hbitos alimenticios para consumir el tejido carnoso sin destruir
las semillas. Esto ltimo sigue siendo estimulado hoy en da, tanto por algunas cubiertas
seminales duras y por los endocarpios protectores de las semillas, como por medio de ciertas
semillas amargas o incluso venenosas que hay en frutos que de otra manera seran inofensivos,
siempre y cuando no fuesen masticados. Por ejemplo, existen glucsidos cianognicos en las
semillas de muchas Rosaceae (manzanas, ciruelas, albaricoques y almendras amargas). En el
tejo (Taxus baccata, Taxaceae) se encuentran glucsidos cianognicos altamente txicos en la
cubierta seminal (y en todas las partes vegetativas de la planta), mientras el arilo carnoso y el
interior de la semilla estn libres de toxinas.
En este escenario coevolutivo, la pulpa se desarroll primero como una defensa y no fue
hasta ms tarde cuando, a travs de una transferencia de funciones, fue seleccionada para la
dispersin animal. Por supuesto, la evolucin que asociaba estas recompensas carnosas con
los frutos no se ha dado tan solo una vez en el mundo vegetal. Las mismas secuencias, o
similares, de pasos evolutivos se han dado varias veces en muchos grupos de plantas
diferentes, desde las gimnospermas tempranas del Devnico tardo y el Carbonfero hasta
las angiospermas. Tan pronto como comenzaron a formarse relaciones de beneficio mutuo,
el incremento de oportunidades para la especializacin dio como resultado explosiones
evolutivas tanto en plantas como en animales. Aunque se dio relativamente tarde en el
proceso de su evolucin, concretamente en el Terciario temprano (hace entre 2 y 65
millones de aos), las angiospermas se aprovecharon de su potencial para reclutar aves y
mamferos y utilizarlos como dispersores de semillas. Fue probablemente la disponibilidad
fortuita de nuevos nichos ecolgicos que sigui a la misteriosa desaparicin de los
dinosaurios terrestres durante el paso del Cretcico al Terciario lo que les permiti
desarrollar nuevas relaciones coevolutivas con estos animales. La riqueza de oportunidades

Frutos carnosos 189


para la coadaptacin dispar la diversificacin rpida de estrategias de dispersin de frutos
y semillas, as como tambin una diversificacin adaptiva entre aves y mamferos que hizo
que, durante este periodo, surgieran multitud de aves frugvoras y granvoras
(particularmente entre los paseriformes). Simultneamente, apareci un gran nmero de
gneros de angiospermas modernas, a menudo con frutos y semillas que se asemejan mucho
a sus descendientes an vivos.
El concepto tradicional de coevolucin asume que las coadaptaciones en curso conducen
a una situacin en la cual la extincin de un compaero daara enormemente al otro o, en
casos extremos, conducira tambin a su extincin. Como qued demostrado con los higos
y sus respectivas avispas del higo, una coevolucin exclusiva de tal calibre puede darse entre
flores y polinizadores, pero existen nuevas evidencias que sugieren que este tipo de relaciones
son raras entre frutos y frugvoros. All donde los frutos dependen de la existencia de un
nico dispersor especfico, este probablemente sea la ltima especie dispersora que an
perdura de un grupo de dispersores otrora diverso. Hay evidencias dentro del registro fsil
que, junto con observaciones recientes, sugieren que la coevolucin de frutos carnosos y sus
dispersores ha sido difusa, involucrando no solo a dos especies sino ms bien a clases enteras
de animales por ejemplo, aves o mamferos y plantas. Durante una coevolucin tan difusa,
los animales dispersores pueden influenciar ciertos rasgos de la dispora, pero el dispersor y
la dispora no estn exclusivamente coadaptados. En otras palabras, se dan requisitos
ecolgicos un tanto conflictivos entre las especies de una determinada combinacin de
dispersores consumidores de un fruto concreto que acaban por difuminar las presiones
evolutivas que puedan existir. El resultado de todo ello es que las caractersticas de muchos
frutos han evolucionado hasta hacerlos atractivos a ms de una especie animal. A cambio, la
mayora de los animales frugvoros no viven exclusivamente de los frutos de una sola especie
Viscum album (Santalaceae); murdago europeo, nativo de
Eurasia; frutos (bayas). A pesar del hecho de que pequeas
de plantas, aunque solo sea por la sencilla razn de que muy pocas plantas producen frutos
aves como el zorzal pardo europeo (Turdus viscivorus, durante todo el ao. As, la coevolucin difusa crea una redundancia ecolgica que ofrece
Turdidae) devoran las bayas del murdago europeo, estas son una clara ventaja evolutiva a las especies de plantas involucradas: la prdida de uno o dos
extremadamente venenosas para los mamferos, incluyendo
a los humanos. Entre los que ms sufren estos dispersores o incluso de un grupo entero no conllevara el colapso total del sistema de
envenenamientos estn los nios menores de cinco aos, que diseminacin de la planta.
confunden las bayas de aspecto inofensivo con algn fruto
dulce. Los sntomas incluyen somnolencia, nusea, dolor de
estomago, vmitos, convulsiones y finalmente estado de Lo bueno, lo feo y lo malo, o por qu los frutos son venenosos
coma y muerte. Durante siglos, el murdago europeo ha sido Parece plausible la hiptesis de que las semillas y frutos carnosos se desarrollaran
considerado diablico o divino. En Gran Bretaa, los druidas
vean los frutos, que aparecan en torno a la poca del inicialmente como un mecanismo de defensa que luego se transform en cebo para atraer
solsticio de invierno, como un smbolo de inmortalidad. Una animales hambrientos y que consumieran las disporas y subsecuentemente y tambin
costumbre navidea familiar es la de colgar ramas de
murdago en las casas para protegerlas de los rayos y del
involuntariamente dispersaran las semillas con sus heces. Tras millones de aos de
fuego. La tradicin tambin dice que los hombres jvenes evolucin, los frutos carnosos de las plantas actuales deberan haber tenido suficiente tiempo
tienen permiso para besar a las chicas si ambos se encuentran para perfeccionar sus habilidades de seduccin y proporcionarnos una cornucopia de
bajo una rama de murdago. Por cada beso, se tiene que
arrancar una baya de la rama, y cuando se haya acabado deliciosos manjares. Al fin y al cabo, los frutos fueron diseados para que nos los
toda, este privilegio llega a su fin. Desde un punto de vista comisemos. No obstante, cualquiera que sea lo suficientemente aventurero como para
cientfico, se ha demostrado que los extractos de murdago
son efectivos como un remedio natural para tratamientos
experimentar con frutos carnosos silvestres descubrir que el sabor amargo no es la
contra el cncer. excepcin, sino la regla.Y a aquellos que no salgan huyendo por el mal sabor les espera una

Frutos carnosos 191


experiencia mucho ms memorable: un veneno mortal. Todos recordamos las advertencias
que nuestros padres nos daban para que no nos comisemos las bayas, vainas u otros frutos
que encontrsemos cuando jugbamos al aire libre, por muy apetecibles que nos parecieran.
Con suma facilidad, los nios pequeos piensan que las bayas negras o rojas brillantes son
dulces regalos de la madre naturaleza, un error que puede tener consecuencias fatales si las
bayas son las de la alhea (Ligustrum vulgare, Oleaceae), la belladona (Atropa belladona,
Solanaceae), la enredadera de Virginia (Parthenocissus quinquefolia,Vitaceae), el nabo del diablo
(Bryonia dioica, Cucurbitaceae), matacabras (Daphne mezereum, Thymelaeaceae) o el murdago
(Viscum album, Santalaceae).
Entonces, si la coevolucin entre frutos y frugvoros ha logrado que los frutos sean
mucho ms atractivos para los animales, por qu hay tantos frutos silvestres que parecen
deliciosos pero que saben tan mal, o que incluso son venenosos? Parece una paradoja
evolutiva, o uno ms de los crueles trucos de la naturaleza. Como en todo malentendido, es
necesario conocer la historia completa. La verdad es que los frutos todava tienen que
defenderse contra todo tipo de depredadores, por lo que, en ese sentido, poco ha cambiado.
Desde el primer momento, las relaciones entre frutos y dispersores, en principio
potencialmente libres de problemas, se deterioraron. Todo tipo de criaturas, desde las moscas
de la fruta hasta los humanos, aprendieron a aprovecharse de las nutritivas recompensas que pgina siguiente: un gorgojo desconocido de la familia
Nanophyidae de los curculinidos, muchos de los cuales se
proporcionaban los frutos sin tener que dispersar sus semillas. Estos ladrones de pulpa se alimentan de semillas; 4,8 mm de largo. El espcimen
comen la carne del fruto pero no se tragan las semillas, bien porque sus bocas son demasiado ilustrado se encontr en la coleccin de semillas que fue
enviada desde Madagascar al Millennium Seed Bank .
pequeas (en las moscas de la fruta o en los mapaches) o porque su inteligencia y destreza les
permite distinguir y deshacerse de las partes no digeribles del fruto (como algunos papagayos, abajo: Albizia bernieri (Fabaceae); rbol de seda; endmico
los monos y otros simios). Al hacerse con la recompensa sin proporcionar un servicio, los de Madagascar; radiografa de una muestra de semillas
colectada por el Consorcio del Millennium Seed Bank, que
ladrones de pulpa se han convertido de hecho en parsitos en un sistema previamente muestra que cuatro de ellas en la fotos estn infestadas con
mutualstico. larvas de insecto.
Otros ladrones no estn tan interesados en la pulpa dulce y azucarada. Por ejemplo, hay
ejrcitos de insectos que se han convertido en especialistas en la depredacin de las partes
ms preciadas de los frutos, esto es, las semillas. Lo que hace de estas un objetivo tan valioso
es la reserva altamente nutritiva de alimento que poseen y que proporciona al pequeo
embrin de la planta la energa necesaria durante la germinacin. Entre los peores
depredadores de semillas estn los escarabajos. Los gorgojos tambin llamados picudos por
razones obvias forman el grupo ms grande de escarabajos, clasificados taxonmicamente
como la superfamilia Curculionoidea. Esta familia cuenta entre sus miembros con ms de
cincuenta mil especies y casi todas son hervvoros que se alimentan de hojas, brotes, races,
cmbium, madera, flores, frutos y semillas. En vista de la abrumadora diversidad que existe
entre sus depredadores, no es de extraar que sea difcil encontrar una sola planta que pueda
evitar ser infestada por al menos una especie de gorgojo. Los gorgojos son fcilmente
reconocibles por su larga trompa, llamada rostrum o rostro, en cuya punta se encuentran las
partes bucales masticadoras con las que perforan su entrada al tejido vegetal. Muchas
especies de gorgojos constituyen plagas agrcolas considerables. Entre ellas, los granvoros
se especializan en infestar con sus huevos frutos y semillas; concretamente las hembras, que

192 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Frutos carnosos 193
se alimentan de frutos jvenes y hojas, insertan sus huevos en agujeros que perforan a
travs de la pared del fruto con su largo rostro. Las larvas se alimentan de las semillas que
se estn desarrollando dentro del fruto todava inmaduro, y pueden abandonar el fruto ya
como adultos o roer el fruto y salir de l, para luego enterrarse en el suelo, donde pupan y pgina siguiente, arriba: Atropa belladonna (Solanaceae);
se transforman en escarabajos adultos. Entre las plagas ms temidas estn la del escarabajo de belladona; nativa de Europa, norte de frica y oeste de Asia.
A pesar de su apetitosa apariencia, de su sabor dulce y del
la avellana, la del gorgojo del grano y la del picudo del algodn. El gorgojo de la avellana hecho de que las aves silvestres y ciertos mamferos,
(Curculio nucum) es responsable de las inmensas prdidas en las plantaciones de avellanas de incluyendo conejos y venados, son capaces de comrselas
Europa y Turqua. La infestacin de cereales almacenados, especialmente trigo, maz y sin sufrir ningn efecto secundario negativo, las bayas negras
de la belladona son extremadamente venenosas para
cebada, que lleva a cabo el gorgojo granero (Sitophylus granarius), que mide de 3 a 4 milmetros los humanos.
de largo, puede llevar a la devastacin de graneros enteros. Tambin podemos encontrarlos
Abrus precatorius (Fabaceae); ojo de cangrejo; se encuentra
en nuestras casas alimentndose de una bolsa de harina o de un paquete de cereales. Por su en todas las regiones tropicales; fruto (legumbre); dimetro
parte, el picudo del algodn (Anthonomus grandis) encuentra su alimento dentro de cpsulas de la semilla 4 mm. Se trata de una trepadora pantropical
de algodn jvenes, lo que le hace ser temido por los algodoneros del sur de Estados Unidos. con hermosas semillas rojas y negras, que adems ha recibido
muchos otros nombres comunes, incluyendo abro, frijol de
Los brquidos son un grupo de escarabajos especializados exclusivamente en parasitar coral, regaliz americano, peona y guisante de rosario.
semillas y a los que algunas veces se les llama gorgojos de semillas, si bien no tienen una A pesar de su aspecto llamativo y popularidad con los
artesanos de joyera botnica, las semillas del ojo de cangrejo
relacin de parentesco cercana con los verdaderos gorgojos. Estos gorgojos de semillas son extremadamente txicas. La razn por la cual estas y
pertenecen a un grupo diferente de escarabajos, la familia Chrysomelidae (escarabajos de muchas otras semillas de otras leguminosas, incluyendo las
hoja), de la cual constituyen la subfamilia Bruchinae (anteriormente familia Bruchidae). Los que solemos comer, son tan txicas es porque durante su
evolucin tuvieron que desarrollar defensas qumicas para
brquidos adultos se alimentan del polen y nctar de las plantas que los albergan y ponen proteger sus semillas de los depredadores, especialmente
sus huevos en los ovarios de las flores. Al eclosionar, las jvenes larvas horadan la pared del de los gorgojos y los bicudos. Muchos brquidos se han
especializado en semillas de leguminosas y se las han
ovario hasta alcanzar las semillas que estn todava en desarrollo y se alimentan de sus arreglado para adaptar su fisiologa para superar las defensas
tejidos. Las larvas pupan dentro de la misma semilla y emergen como adultos jvenes, qumicas de estas plantas. Los brquidos pueden devastar
perforando agujeros de salida que se pueden ver normalmente en la cubierta seminal y en cosechas enteras de frijoles o habichuelas (Phaseolus
vulgaris), guisantes (Pisum sativum), garbanzos (Cicer
la pared del fruto, y que son signos reveladores de una infestacin por brquidos. El hecho arietinum) y otros granos, causando graves problemas en los
de que haya ms de trece mil especies diferentes de brquidos, que varan su tamao entre pases ms pobres del mundo.
1 milmetro y 2 centmetros, es una prueba del xito de su estrategia destructiva. Estos
insectos pueden devastar cosechas enteras de judas (Phaseolus vulgaris), guisantes (Pisum
sativum), garbanzos (Cicer arietinum), judas de careta (Vigna unguiculata) y otros granos en los
pases ms pobres del mundo.
Sin embargo, los insectos granvoros no son los nicos animales que devoran semillas,
las aves y los mamferos tambin cuentan con legiones de granvoros. Los pinzones, por
ejemplo, se especializan en comer semillas y tambin muchos roedores (Rodentia), el
mayor orden de mamferos, que incluye ratones, ratas, hmsteres y ardillas. Las semillas
forman por lo menos parte de la dieta de muchos otros animales, incluyendo ciervos y
cerdos, que se alimentan de bellotas cuando estn disponibles.
Aparte de insectos, aves y mamferos hambrientos de semillas, la naturaleza tambin
alberga una diversidad infinita de depredadores ms pequeos que estn preparados para
devorar cualquier materia orgnica incapaz de defenderse por s misma: son los hongos y las
bacterias. Con sus esporas resilientes y omnipresentes en el aire, agua y suelo, estos peligrosos
enemigos pueden causar todo tipo de enfermedades. Un fruto plagado de infecciones
fngicas o microbianas no es ni mucho menos atractivo para dispersores potenciales, aunque

194 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


abajo: mezcla de semillas de leguminosas comestibles
(Fabaceae); cuatro tipos diferentes de Phaseolus vulgaris var.
vulgaris: alubias rojas arrionadas (rojo oscuro), alubias
blancas (blancas de tamao mediano), alubias blancas no est totalmente destruido, y en ambos casos el fruto fracasa en su misin vital de dispersar
mantequeras (blancas pequeas) y alubias canela (marrn); sus semillas. Este antiguo juego de atacar y contraatacar ha desatado otro tipo siniestro de
dos tipos diferentes de Phaseolus lunatus: habas tiernas
(verdes), judin (blancas grandes) y Vigna unguiculata subsp.
coevolucin entre animales y plantas, una carrera armamentstica evolutiva. Mientras las
unguiculata (judas carilla; pequea con una marca negra). presiones selectivas condujeron a las plantas a mejorar constantemente sus defensas fsicas y
Las semillas de las leguminosas son el principal objetivo de qumicas, no solo de sus semillas y frutos, sino de todas las partes de su cuerpo, los
los depredadores de semillas como los escarabajos picudos
curculinidos y los miembros de los Bruchidae, razn por la depredadores se esforzaron por superarlas mediante una adaptacin constantemente. Por
cual la mayora de los granos son venenosos cuando estn ejemplo, las semillas de las leguminosas (Fabaceae) contienen toda una gama de disuasivos
crudos. El calor destruye el veneno y las semillas se convierten
en comestibles despus de ser hervidas.
txicos, que va desde glucsidos cianognicos, taninos y aminocidos txicos hasta lectinas
(protenas que se unen a azcares), inhibidores de tripsinas (bloqueadores de enzimas que
rompen enlaces pptidos) y alcaloides de sabor amargo, por nombrar solo algunos. A ello se
suma que pequeas cantidades de semillas de lluvia de oro (Laburmum anagyroides), lupino
(Lupinus spp.) o abro (Abrus precatorius) pueden llevar al envenenamiento letal tanto de
animales como de humanos, e incluso los granos, aunque han ido siendo seleccionados
durante siglos para el consumo humano, todava han de ser remojados, hervidos, germinados
o fermentados antes de su consumo para desnaturalizar las toxinas. Este arsenal de armas
qumicas desanima a la mayora de los agresores potenciales, pero no a los escarabajos
brquidos. Durante su larga relacin coevolutiva con las leguminosas, los brquidos han
llegado a adquirir resistencia a los compuestos txicos presentes en las semillas y que
envenenaran a otros animales. En el curso de la evolucin, el armamento cada vez ms
sofisticado de las leguminosas requera de una especializacin extrema por parte de los
brquidos, hasta el punto de que hoy una especie de escarabajo solo puede hacer frente a
unas pocas especies de leguminosas. Se da una relacin similar de hospedero especfico entre
gorgojos y leguminosas (especies australianas de Acacia). Incluso algunos se han especializado
en las semillas de las antiguas ccadas, que disponen de una buena defensa qumica. De
hecho, el Antliarhinus zamiae y el A. signatus, dos gorgojos de rostro recto de la familia
Brentidae, se alimentan exclusivamente de semillas de ccadas.
Adems de librar una guerra qumica contra elementos que se dedican a robar, los frutos
tienen que proporcionar a los dispersores de buena fe una comida que valga la pena. Con
tantos parsitos causando presiones selectivas tan conflictivas, las caractersticas de los frutos
carnosos son probablemente el resultado de un equilibrio entre ser suficientemente
repulsivo para los malos y los feos y seguir siendo atractivo para los buenos. Por lo tanto, la
ecologa de los frutos y vertebrados frugvoros solo puede entenderse si se tiene en cuenta
el tringulo evolutivo entre plantas con frutos, sus mutualistas y sus predadores y parsitos,
incluyendo a los granvoros. Los compuestos txicos de los frutos y las semillas
evolucionaron seguramente para intervenir en estas interacciones equilibrando el coste
potencial de perder dispersores con los beneficios de la proteccin de las semillas. La buena
noticia es que no solo los parsitos, sino tambin los mutualistas, se coadaptan a los frutos y
semillas. Que un determinado compuesto qumico sea venenoso o no es algo que depende
de las especies involucradas, lo que ha quedado demostrado no solo por los malvados
brquidos, sino tambin, por ejemplo, por muchas aves, el grupo de animales dispersores ms
importante, capaz de comer frutos que son txicos para humanos y muchos otros mamferos.

Frutos carnosos 195


Las bayas del merdago europeo (Viscum album, Santalaceae), una delicatessen invernal para
pequeas aves como el zorzal pardo europeo (Turdus viscivorus, Turdidae), contiene varias
protenas pequeas que son altamente txicas para los mamferos. Las dulces bayas negras de
la mortal belladona (Atropa belladonna) y del beleo (Hyoscyanus niger, Solanaceae) contienen
una mezcla muy potente de alcaloides tropnicos (hiosciamina, escopolamina y atropina)
que interfieren con los receptores de acetilcolina del sistema nervioso. La atropina en
particular causa sntomas graves en humanos, incluyendo sudoracin, vmitos, dificultades
para respirar, confusin, agitacin, alucinaciones y, finalmente, el coma y la muerte. La
atropina tambin tiene el efecto de dilatar la pupila, algo que era ya conocido en la antigua
Grecia, donde las mujeres frecuentemente aplicaban un extracto de belladona (del italiano,
bella mujer) para agrandrselas. Se supona que las pupilas dilatadas, efecto inducido
Atropa belladonna (Solanaceae); belladona; nativa de
naturalmente por la excitacin sexual, intensificaban el contacto visual en los encuentros Europa, norte de Africa y este de Asia. La mortal belladona,
romnticos. Se piensa tambin que la belladona y el beleo han estado entre los principales una de las plantas ms venenosas en Europa, tiene una
ingredientes de los brebajes alucingenos de la Europa medieval, incluyendo los ungentos clebre historia. Adems de provocar sntomas graves o
incluso la muerte, su principal toxina, la atropina, tambin
voladores, que se utilizaban para dar a las brujas la sensacin de que estaban volando. Este tiene el efecto de dilatar la pupila, algo que ya conocan los
tipo de abuso antiguo de drogas implicaba ciertos peligros, adems del riesgo de ser antiguos griegos. Las mujeres crean que poda aumentar el
contacto visual en los encuentros romnticos al aplicar a sus
quemado en la hoguera. La Atropa belladonna y el Hyoscyamus niger son dos de las plantas ms ojos extracto de belladona (del italiano, bella mujer).
venenosas en el hemisferio occidental; solo tres bayas son suficientes para ocasionar un
envenenamiento grave, no solo en nios sino tambin en animales domsticos como gatos abajo y pgina siguiente: lminas litogrficas de Khler, F. E.
Khlers Medizinal-Pflanzen in naturgetreuen Abbildungen
o perros, as como en el ganado. Sin embargo, las aves silvestres y ciertos mamferos, mit kurz erluterndem Texte, vol. 1, Gera-Untermhaus,
incluyendo conejos y ciervos, son capaces de comer los frutos y otras partes de las plantas Leipzig, 1887.
sin sufrir ningn efecto negativo.
La presencia de venenos que son inofensivos para un grupo de animales pero txicos
para otros permite a las plantas no solo protegerse de depredadores, sino tambin seleccionar
sus dispersores preferidos de entre un repertorio de frugvoros disponibles.

Todo en exceso es veneno


El hecho de que ciertas aves y mamferos puedan comer frutos que son venenosos para otros
animales, pero no para los humanos, no significa necesariamente que sean totalmente
inmunes a las toxinas. Se han llevado a cabo ciertas observaciones en las zonas templadas de
Europa de plantas como el espino blanco (Crataegus monogyna, Rosaceae), la hiedra (Hedera
helix, Araliaceae) y el acebo (Ilex aquifolium, Aquifoliaceae) las tres venenosas para los
humanos que han mostrado que diferentes especies de aves dedican periodos de tiempo
similares a determinadas plantas y comen igualmente un nmero limitado de frutos (siempre
menos de diez) en cada sesin de alimentacin. El comportamiento instintivo de las aves
sugiere que no son totalmente inmunes a los venenos, sino solo menos susceptibles. Como
ocurre con todo en la vida, los excesos no son buenos. Incluso los animales parecen darse
cuenta de esto. De hecho, la mayora de los frugvoros aves y otros dependen solo
parcialmente, o al menos no totalmente, de los frutos. Esto es especialmente evidente en
regiones templadas que tienen periodos cclicos sin frutos. Pero aun si existen solo algunos
frutos que causan problemas agudos de envenenamiento, otros a menudo tienen o bien

196 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


efectos laxantes o bien de estreimiento. Por ejemplo, los higos, las ciruelas y los frutos del
espino cerval (Rhamnus cathartica, Rhamnaceae) son conocidos desde hace mucho tiempo
por sus efectos purgantes y se utilizan como laxantes naturales. La presencia de compuestos
purgativos o estringentes en frutos (como el sorbitol en las Rosaceae o el glucsido de la
emodina en las Rhamnaceae) podra ser una adaptacin destinada a regular las tasas del paso
de semillas en ciertos frugvoros. La disminucin de la velocidad de digestin en los
mamferos merodeadores puede incrementar la distancia de dispersin, mientras que el
trnsito rpido en los animales que se desplazan a mayor velocidad, como las aves
Hyoscyamus niger (Solanaceae); beleo; nativo de Eurasia paseriformes, puede reducir el dao causado a las semillas por la molleja y las enzimas.
templada. El beleo y su hermana, la mortal belladona, son
dos de las plantas ms venenosas del hemisferio occidental; A pesar de estos desagradables efectos secundarios, hay animales que se especializan en
de hecho, tres bayas son suficientes para producir un comer solamente frutos. Tales frugvoros obligados se pueden encontrar preferentemente en los
envenenamiento grave, no solo en nios sino tambin en
animales domsticos como gatos, perros y ganado. La mayora
trpicos, donde hay frutos disponibles durante todo el ao. La mayora de estos consumidores
de los sntomas de este envenenamiento son desagradables, exclusivos de frutos son aves (loros guacamayos, palomas de frutas, tucanes, tocos, claos,
pero la muy potente mezcla de alcaloides tropnicos (por casuarios) y mamferos (zorros voladores, lmures rufos, monos araas), pero raramente
ejemplo, hiosciamina, escopolamina y atropina) tambin tiene
efectos alucingenos. Este efecto lo conocan bien las brujas reptiles (dos especies de varanos). De alguna forma, estos animales especialistas han
de la Edad Media. Al parecer, la belladona y el beleo eran los encontrado una manera de hacer frente a las grandes cantidades de toxinas en su dieta
principales ingredientes de sus brebajes alucingenos,
incluyendo los infames ungentos voladores, que
desequilibrad. Aunque se sabe poco acerca de cmo los frugvoros obligados se desintoxican
proporcionaban a aquellos que los beban la sensacin de las sustancias nocivas en sus cuerpos, se sabe que ciertos animales practican la
de estar volando. No es sorprendente que cuando se las automedicacin. Por ejemplo, las guacamayas sudamericanas se renen casi cada maana en
juzgaba por brujera, las acusadas admitan que eran en
realidad capaces de volar y, por lo tanto, terminaban siendo los bancos del ro Manu en Per para comer tierra de la orilla. Pero no comen solo cualquier
quemadas en la hoguera. tipo de sedimento, sino que seleccionan cuidadosamente una capa concreta expuesta a lo
largo del banco del ro formada por arcillas muy finas. La arcilla tiene la capacidad de
desactivar toxinas como los taninos y los alcaloides presentes en frutos, hojas, tallos y races,
y tambin puede absorber bacterias patgenas y virus. Los efectos beneficiosos de la arcilla
eran conocidos por mucha gente de Europa, Asia, frica y Amrica, donde la geofagia
(consumo de tierra) la han practicado los humanos durante siglos, si no milenios. Por
ejemplo, los indgenas americanos aadan arcilla para neutralizar los taninos amargos de las
bellotas y los alcaloides txicos en las especies silvestres de patatas para hacerlas comestibles.
An hoy, la arcilla china, tambin conocida como caoln, se vende en farmacias como un
remedio natural contra la diarrea. Para las guacamayas que viven de la abundancia de frutos
y semillas proporcionadas por el bosque lluvioso, su racin diaria de arcilla es un remedio
que mitiga los efectos secundarios potenciales de su dieta frutal. Pero no solo los frugvoros
practican la geofagia como una manera de automedicacin. Los compuestos qumicos de
defensa presentes en los frutos se encuentran tambin en todo el resto del cuerpo de la
planta, por lo que los herbvoros se enfrentan a los mismos retos digestivos de los frugvoros.
Por esta razn, no sorprende que a ovejas, vacas, alces, jirafas, cebras y elefantes, as como a
chimpancs y gorilas, se les haya visto comiendo generosas raciones de tierra, especialmente
cuando estn enfermos. Otros ejemplos de automedicacin animal incluyen el consumo
instintivo de hojas speras y peludas por parte de gansos, perros, osos y gorilas como un
deparasitante intestinal.

Frutos carnosos 197


abajo: Solanum luteum subsp. luteum (Solanaceae); hierba
mora amarilla; nativa del Mediterrneo; frutos (bayas);
dimetro c. 2 cm. Como suele suceder con los frutos que
Jvenes y peligrosos dispersan las aves, a medida que las bayas maduran cambian
Las defensas qumicas de un fruto en ningn momento son ms importantes que durante el color de verde a rojo.
su desarrollo. Siempre que un fruto no est completamente maduro, sus semillas no son ms abajo: Blighia sapida (Sapindaceae); acki o seso vegetal;
todava tiles. Sus cubiertas seminales son blandas y vulnerables, el embrin est poco nativo del oeste de frica; fruto (cpsula loculicida); c. 8-10 cm
desarrollado y el endosperma todava no se ha llenado con grasa rica en energa, protenas de largo. Al abrirse, las cpsulas coriceas en forma de pera
dejan ver tres grandes semillas negras que llevan un suave
o almidn. Por consiguiente, la cosecha prematura de sus frutos, incluso por parte de arilo amarillento, la nica parte no venenosa y comestible del
dispersores legtimos, va tan en contra de la estrategia de supervivencia de la especie como fruto. El pericarpio naranja rojizo, el arilo amarillento y las
semillas negras crean un despliegue de colores tpico de los
un ataque por depredadores y enfermedades. Esto explica por qu los frutos inmaduros se frutos que dispersan las aves.
hacen lo ms repelentes posible, para lo que permanecen duros, verdes y fuertemente unidos
a la planta madre, mientras que, al mismo tiempo, mantienen sus defensas qumicas a un nivel
muy alto. Los frutos que son venenosos estando maduros tienden a ser todava ms txicos
cuando estn verdes, como por ejemplo las bayas del saco (Sambucus nigra, Adoxaceae), los
frutos de muchas especies de hierba mora (Solanum spp., Solanaceae) y numerosos miembros
de la familia de la calabaza (Cucurbitaceae). Los frutos inmaduros, as como el resto de la
planta del meln amargo (Momordica balsamina, Cucurbitaceae), los han usado las tribus de
la regin de Benu, en Nigeria, como uno de los ingredientes del veneno de sus flechas.
Tambin existe la posibilidad de que los frutos que son venenosos durante su desarrollo
se vuelvan perfectamente comestibles cuando estn completamente maduros, como es el
caso de los frutos de la maracuy (Passiflora edulis, Passifloraceae), muchas bayas de solanceas
(como la linterna china, Physalis alkekengi, o la uchuva, Physalis peruviana) y la podofila
norteamericana (Podophyllum peltatum, Berberidaceae), cuyos frutos inmaduros pueden ser
letales. El ms famoso por su peligro cuando an est inmaduro es el acki o seso vegetal.
Conocido cientficamente como Blighia sapida en honor al capitn William Bligh, que
introdujo las primeras plantas en los Jardines de Kew en Londres en 1793. El acki pertenece
a la familia del jaboncillo (Sapindaceae), que tambin incluye el lichi (Litchi chinensis subsp.
chinensis) y el rambutn (Nephelium lappaceum). Aunque es originaria del oeste de frica, en
donde se le llamaba anke o akye-fufuo, el acki de alguna manera lleg a Jamaica, donde las
partes comestibles del fruto se convirtieron en un ingrediente primordial del plato nacional de
la isla: acki y pescado salado. Algunas fuentes atribuyen al capitn Bligh la introduccin
del acki en Jamaica en febrero de 1793, cuando entreg las 1.200 preciosas plantas de fruto de
pan y otras plantas potencialmente valiosas procedentes del Viejo Mundo. Sin embargo, los
registros histricos indican que Thomas Clarke, el botnico oficial de Jamaica y supervisor
del jardn botnico en esa poca, recibi el acki en 1778, probablemente a bordo de un
barco de esclavos. Sea cual sea la manera en que el acki cruz el Atlntico, ha ganado gran
popularidad en las Indias Occidentales, a pesar de que sus frutos inmaduros son muy
venenosos. Tcnicamente, los hermosos frutos de la Blighia sapida, que tienen el tamao de
una pera y un color brillante que va del rojo al amarillo anaranjado, son cpsulas loculicidas.
Cuando maduran se abren para dejar al descubierto tres semillas rojas brillantes que estn
parcialmente cubiertas por un arilo blando amarillento. La textura del apndice de la semilla
ha sido comparada con unos huevos revueltos o sesos cocidos, de ah el otro nombre por el
que es conocido, seso vegetal. El sabroso arilo es la nica parte comestible del fruto y es rica

198 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


abajo: Diospyros kaki (Ebenaceae); caqui japons; nativo del
este de Asia; frutos (bayas); dimetro c. 8 cm. Los caquis
tienen un sabor rico y delicioso siempre y cuando estn
completamente maduros. Es solo cuando los frutos se ponen
muy blandos y casi alcanzan el punto de pasarse cuando en un nutritivo y energtico aceite. No es sorprendente entonces que las aves, los dispersores
pierden su tpico y spero sabor astringente de fruto naturales del acki, encuentren este arilo irresistible y compitan por l con los humanos, que
inmaduro, una adaptacin contra los depredadores y para
evitar la recolecta prematura por parte de dispersores de
lo comen junto con el pescado salado. Existe la fuerte tentacin por adelantarse a las aves y
buena fe. cosechar los frutos antes de que estos se abran, pero las consecuencias pueden ser letales.
Mientras el fruto est inmaduro y cerrado, incluso los arilos contienen el mismo compuesto
ms abajo: Ilex aquifolium (Aquifoliaceae); acebo; nativo de
Europa y del Mediterrneo; frutos (drupas); dimetro qumico defensivo que hace al resto del fruto, incluyendo las semillas, incomestible. Su
7-9 mm. Las aves comen y dispersan las drupas venenosas, toxicidad la causa un aminocido inusual no proteinognico que provoca hipoglucemia
pero no son inmunes a las toxinas del acebo, sino
simplemente menos susceptibles.
grave en animales y humanos, de ah su nombre de hipoglicina A. Entre 1880 y 1955, antes
de que se conocieran los principios txicos del acki, en Jamaica surgi una misteriosa
enfermedad que mat aproximadamente a 5.000 personas. Los sntomas de la enfermedad
del vmito jamaicano o sndrome txico hipoglucmico incluan episodios violentos de
vmitos, dolor abdominal, acidez, hipoglucemia, coma y, en los casos ms severos, la muerte.
Aunque se sospechaba que el acki era txico ya en el siglo XIX, el hecho de que tanta gente
lo comiera sin efectos nocivos haca difcil para los investigadores identificar el delicioso
fruto como la causa de la enfermedad. Se piensa que el consumo de frutos de acki
inmaduros contina siendo la razn de muchas muertes inexplicables de nios pequeos en
el oeste de frica.
Afortunadamente, podemos disfrutar de nuestros frutos ms populares sin sufrir efectos
secundarios letales. Pero, sean o no venenosos, comer frutos inmaduros es por lo general
bastante desagradable. Aun sin potentes toxinas, existe en los frutos inmaduros una defensa
qumica en forma de un mal sabor. Las altas concentraciones de cidos frutales, taninos y
ligninas crean un sabor cido, amargo y astringente, suficiente para disuadir a cualquiera con
un inters potencial en el fruto. Las especies silvestres, incluyendo los ancestros de muchos
de nuestros frutos domesticados, mantienen niveles relativamente altos de estos compuestos
en frutos maduros, razn por la cual no tienen un sabor particularmente agradable. Los
principales compuestos qumicos que hacen que los frutos carnosos y otras partes de la
planta no se puedan comer son los taninos condensados. Los taninos son polifenoles grandes
y complejos que se unen a protenas y les dan vigor, un atributo que ha sido explotado por
los curtidores para convertir las pieles de animales en cuero. En la boca, los taninos
interactan con las mucoprotenas salivales, causando astringencia y el tpico sabor
desagradable del fruto inmaduro. En el intestino, los taninos inhiben la digestin al reducir
la disponibilidad de protenas. Aunque hayan sido seleccionados para deleitar a nuestros
paladares, la experiencia nos dice que incluso las manzanas, las peras, los pltanos, las ciruelas,
los melocotones, los caquis, las uvas y muchos otros de nuestros frutos favoritos contienen
altos niveles de taninos condensados cuando estn inmaduros. Durante el proceso de
maduracin, los taninos permanecen inactivos al formar grandes polmeros o complejos con
pectinas. Sin embargo, la disminucin de la astringencia es solo uno de los muchos cambios
complicados que un fruto joven tiene que sufrir para hacerse blando, dulce y jugoso en
otras palabras, un delicioso manjar.

Frutos carnosos 199


Mangifera indica (Anacardiaceae); mango; solo se conoce en
cultivo, su origen preciso es incierto pero se asume que
Frutos climatricos surgi en algn lugar entre la India y la pennsula malaya;
fruto (drupa); fruto (arriba) y seccin longitudinal del fruto
Durante el proceso de maduracin, los frutos carnosos sufren muchos cambios visibles e (abajo); c. 10 cm de largo. Los mangos se han cultivado
invisibles que al final los hacen comestibles y atractivos a los dispersores potenciales. Estos durante milenios y estn entre los frutos ms populares del
cambios se producen como un proceso gradual y continuo, o se desarrollan rpidamente mundo. Entre los animales, los murcilagos fruteros son
aficionados a los mangos y parecen ser sus principales
como resultado de una seal hormonal. Los frutos controlados por hormonas tambin dispersores. Sin embargo, el gran tamao de la peluda
llamados frutos climatricos (del latn climatericus = periodo peligroso o crtico de la vida), semilla (o hueso), que es difcil de separar de la pulpa (una
artimaa para que se traguen la semilla), generalmente
entran en una fase de rpida maduracin durante la cual su tasa de respiracin (consumo de sugiere una adaptacin a dispersores de gran tamao.
oxgeno) y su temperatura aumentan. El desencadenador de la maduracin climatrica es el Los elefantes, por ejemplo, tambin disfrutan de los mangos.
aumento brusco del etileno producido por el propio fruto. El etileno es estructuralmente Su sistema digestivo deja pasar el hueso sin daarlo y elimina
la pulpa, que, de otra manera, atraera bacterias y hongos
un hidrocarbono gaseoso muy simple (H2C=CH2) que acta como una hormona vegetal. que podran perjudicar la germinacin del embrin.
Una vez que se recibe la seal, se produce todo un conjunto de nuevas enzimas, lo que
genera una multitud de cambios. Los taninos, los cidos orgnicos y otros repelentes
qumicos, como los glucsidos cianognicos y los alcaloides, disminuyen rpidamente su
concentracin a medida que se degradan o se van desactivando. Las enzimas amilasas
convierten el almidn en azcares osmticamente ms activos y, de este modo, convierten
la seca pulpa harinosa en dulce y jugosa. Dependiendo del tipo de fruto, hay un incremento
no solo en el contenido de azcar, sino tambin en el nivel de otras sustancias de
recompensa como protenas y lpidos (en el aguacate, por ejemplo). A medida que la pulpa
se vuelve ms comestible, las enzimas pectinasas ablandan la carne por medio de la hidrlisis
de la pectina, la sustancia que une y pega las clulas para formar un tejido firme. Las mismas
enzimas inducen el debilitamiento de una capa particular de clulas en el pedicelo del fruto.
Esta zona de abscisin marca el rea donde finalmente el pedicelo se separa de la planta,
aunque solo gracias al propio peso del fruto. Otras enzimas que intervienen en la maduracin
son responsables del caracterstico aroma de la pulpa debido a la preparacin de un cctel
de steres frutales por medio de la combinacin qumica de cidos orgnicos y alcoholes.
El etileno tambin dispara las enzimas que intervienen en la degradacin de la clorofila y la
sntesis de nuevos pigmentos. El resultado es que la cscara cambia de verde al tpico color
del fruto maduro.

Una manzana podrida echa a perder el cesto


Las manzanas, los tomates y, especialmente, los pltanos son frutos climatricos que producen
grandes cantidades de etileno. El etileno que emiten es una hormona gaseosa que puede
incluso ser utilizada para hacer madurar otros frutos climatricos. Esto es til porque la
mayora de los frutos en los supermercados se venden todava inmaduros. Si se mete un
pltano o una manzana madura en una bolsa de aguacates, melocotones, peras, albaricoques,
mangos, papayas, higos, guayabas o melones inmaduros, nos los podremos comer en unos
pocos das. El etileno producido artificialmente se utiliza a escala industrial para sincronizar
la maduracin posterior a la cosecha de tomates, bananas y peras, todos ellos recolectados
y transportados cuando todava estn inmaduros porque son muy susceptibles a la presin y
porque son perecederos cuando estn maduros. La seleccin del momento del tratamiento
con etileno es crucial. Una vez que los frutos climatricos han iniciado el proceso de

200 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Cucumis melo subsp. melo var. cantalupensis Galia
(Cucurbitaceae); fruto (pepo); dimetro c. 16 cm. Al igual que maduracin, es poco lo que se puede hacer para ralentizarlo, tal y como demuestra el viejo
los mangos, los melones son frutos climatricos que entran refrn: Una manzana podrida echa a perder el cesto. Sigue siendo importante excluir todo
en una fase de maduracin rpida e imparable, disparada por
la hormona vegetal etileno. La maduracin de los mangos y fruto daado porque los tejidos vegetales tambin producen etilenos si estn deteriorados
melones verdes puede verse acelerada si se colocan juntos o enfermos. Una manzana podrida o con gusanos puede causar la maduracin prematura
en una bolsa con un pltano maduro, otro fruto climatrico
productor de etileno. Aunque el meln galia es un cultivo
de todas las otras manzanas del cesto, estropeando as todo el lote. Sin embargo, no todos los
seleccionado para producir frutos ms grandes, hay tambin frutos son susceptibles al etileno. Hay frutos no climatricos como las cerezas, las uvas, las
melones silvestres de gran volumen. Asumiendo que los fresas y la mayora de los ctricos que producen cantidades muy pequeas de etileno. Aunque
frutos generalmente no exceden en tamao a la apertura
bucal de sus dispersores coadaptados, los dispersores estos sufren gradualmente los mismos cambios durante la maduracin que los frutos
naturales del meln podran haber sido grandes mamferos, climatricos, permanecen inmunes a esta hormona.
la mayora de los cuales se habran extinguido al final de la
ltima era glacial.
Sndrome de dispersin: el lenguaje de signos de los frutos
Los procesos de maduracin por los cuales se consiguen carnosos frutos, y por los que a
partir de bultos duros, verdes, harinosos, cidos, e inodoros se obtienen manjares brillantemente
coloreados, blandos, dulces, jugosos y fragantes, son esencialmente un reclamo dirigido a
reclutar dispersores vlidos. Para que una campaa de publicidad sea exitosa, su mensaje
debe transmitirse de tal modo que llegue al grupo deseado de clientes; y los clientes de las
plantas con frutos carnosos son los animales dispersores. No debemos olvidar que la
naturaleza difusa de las presiones selectivas impidieron la evolucin de relaciones coadaptativas
estrechas entre frutos y animales, con el consiguiente resultado de que el lenguaje de signos
usado por los frutos carnosos para llamar la atencin de consumidores potenciales no haya
sido muy especfico, dado que evolucion para atraer a un pblico ms amplio. No obstante,
a lo largo de millones de aos de coadaptacin, los animales dispersores frugvoros
(predominantemente aves y mamferos) han influido de manera notable en las caractersticas
de los frutos. Ciertas observaciones cuantitativas han demostrado que los dos caracteres que
distinguen frutos dispersados por aves (ornitcoros) de frutos dispersados por mamferos
(mamcoros) son el tamao y el contenido de nutrientes. Como regla general, las especies
ornitcoras poseen frutos ms pequeos que las especies mamcoras; as, cuanto ms grande
es un fruto, ms mamferos disponibles para que ejerzan de dispersores, mientras que las aves
disminuyen su efectividad dispersora, aunque solo a causa de su menor apertura bucal y
carencia de dientes. La existencia de un espectro continuo de tamaos de frutos implica que
aquellos que posean un tamao de intermedio a menudo utilizan en su provecho un grupo
mixto de vertebrados dispersores que incluye tanto aves como mamferos. Debido a la fuerte
correlacin entre el tamao del fruto y la masa seca de pulpa, la energa total por fruto que
se ofrece como recompensa aumenta de las especies dispersadas por aves a las especies que
diseminan los mamferos. Esta observacin aunque en trminos generales vlida est
ligeramente sesgada por el hecho de que los frutos esparcidos por aves tienden a contener
ms lpidos (como aceitunas o muchos frutos de palmas) que los frutos dispersados por
mamferos o por un grupo mixto de dispersores, y por consiguiente tienen un contenido
de energa ms alto en relacin a su peso.
Hasta aqu es hasta donde los cientficos de todas las disciplinas relevantes de la biologa
estn dispuestos a ceder para llegar a un acuerdo en lo que respecta al grado en el cual un

Fleshy Fruits 201


grupo especfico de dispersores ha podido influir en la evolucin de las caractersticas de los
frutos carnosos. La nocin general es que sencillamente hay demasiados factores
involucrados que tienen ms peso en la supervivencia de las especies que la influencia de los
dispersores de buena fe. Desde las respuestas adaptativas limitadas por restricciones genticas,
hasta las presiones de seleccin inconsistentes en espacio y tiempo, y pasando por la
considerable incertidumbre sobre el resultado de las mismas interacciones debido a eventos
posteriores a la dispersin (dispersin secundaria, predadores de semillas), se suelen
considerar los principales obstculos para el establecimiento de relaciones coadaptativas ms
estrechas entre frutos y frugvoros mutualistas. Sin embargo, en los aos setenta y ochenta,
cuando la ecologa de dispersin de semillas comenz a desarrollarse como una disciplina
cientfica, los eclogos se aventuraron a tomar en cuenta caractersticas visuales, olfativas y
otros rasgos cualitativos en sus intentos por encontrar explicaciones adaptativas para la enorme
diversidad de frutos carnosos y comportamientos frugvoros. Basndose en la hiptesis de
que la coadaptacin entre los frutos y sus mutualistas preferidos conducira a conjuntos de
caracteres morfolgicos, fisiolgicos, bioqumicos y de comportamiento, los eclogos
definieron dos sndromes de dispersin: los especializados y los generalizados. A pesar de las
crticas recientes a los fundamentos tericos del sndrome de dispersin, muchos estudios
ecolgicos confirman que ciertas caractersticas de los frutos, como el color, el tamao y la
proteccin estn claramente asociadas bien con aves o bien con mamferos dispersores. Sean
estas cuantificables o no, el color, la textura y el aroma proporcionan normalmente las
mejores claves para saber si los dispersores predilectos de un fruto particular son aves o
mamferos.

El sndrome de dispersin por aves


Las aves voladoras son de lejos las dispersoras ms importantes de semillas. La habilidad de
volar las dota de una excelente movilidad y las capacita para transportar semillas dentro de su
tracto digestivo de una manera rpida y recorriendo largas distancias. En trminos de
efectividad como dispersoras de semillas, las aves son solo equiparables a los murcilagos
fruteros. Las aves, en su mayora criaturas diurnas y con una excelente visin de color pero
un pobre sentido del olfato, dependen por tanto de sus ojos ms que de su olfato para
localizar alimento, el cual son incapaces de masticar porque adems carecen de dientes. Solo
algunos grupos de aves, incluyendo los loros, los cuervos y los mirlos del Nuevo Mundo
(familia Icteridae), pueden partir frutos de cscara dura con sus patas y pico para acceder a
la pulpa y a las semillas. La mayora del resto de aves se tragan los frutos enteros, lo que
podra explicar por qu no las disuade el sabor amargo o cido que hace que muchos de los
frutos dispersados por las aves resulten desagradables al paladar humano. Sin embargo, las aves
tienen una clara inclinacin hacia ciertos frutos y los prefieren cuando estn completamente
Ramphastos toco (Rhamphastidae); tucn toco; nativo de
maduros. Los colores de los frutos ornitcoros son probablemente el resultado de una Sudamrica. El tucn toco es el miembro ms grande de la
respuesta coadaptativa a las preferencias sensoriales de las aves. Su funcin es proporcionar familia de los tucanes y, junto a otras especies de tucanes, vive
principalmente de frutos. Esta es la razn por la cual estos
una seal evidente y fiable que indique una recompensa nutritiva y segura. Si tenemos en animales juegan un papel tan importante como dispersores
cuenta todas las fortalezas y limitaciones de las aves, y exceptuando a aquellas aves de semillas en reas tropicales de Centro y Sudmerica.

202 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


caminadoras no voladoras como las rtidas (por ejemplo avestruces, emes, andes y
casuarios), se puede formular un patrn de predileccin, denominado sndrome de
dispersin por aves voladoras. Cuando estn maduros, los frutos dispersados por aves son
habitualmente pequeos y tienen una parte comestible muy atractiva de color brillante, pero
inodora, que encierra las semillas, que pueden ser amargas o venenosas, y que estn
protegidas por una dura cubierta seminal (si son bayas) o un endocarpo (si son drupas). En
este caso no hay ninguna cscara dura externa y los frutos permanecen adheridos a la planta
hasta que son cosechados. Naturalmente, no todos los caracteres del sndrome se manifiestan
necesariamente al mismo tiempo.
De acuerdo a las capacidades sensoriales de sus dispersores, la seal ms clara que muestran
los frutos que van a ser dispersados por aves es el color. La mayora de los frutos ornitcoros
son rojos o negros, y menos frecuentemente amarillos, naranjas, azules, blancos o verdes; puede
que incluso desplieguen un patrn mixto que combine varios de estos colores. Aunque se ha
Vaccinium corymbosum (Ericaceae); arndano americano; pensado normalmente que el rojo es el color que mejor pueden distinguir las aves sobre un
nativo del este de Norteamrica; abajo: frutos (bayas); fondo de hojas verdes, hay pocas evidencias que apoyen esta teora. Adems, la sensibilidad visual
izquierda: detalle microscpico de la piel del fruto; dimetro
del poro respiratorio (estoma) 20 mm. Aunque los arndanos
de las aves se extiende a longitudes de onda del ultravioleta (320-400 nanmetro), un rea del
son principalmente ornitcoros (dispersados por aves), espectro inaccesible a los humanos y otros primates, que solo pueden percibir longitudes de
no parecen desplegar los habituales colores llamativos y onda entre 400 y 800 nanmetros. La reflexin ultravioleta de las bayas y drupas negras y
brillantes tpicos del sndrome de dispersin por aves. Sin
embargo, las aves pueden tomar una perspectiva diferente. prpuras ha demostrado ser una seal importante para las aves, y este mismo fenmeno podra
Su sensibilidad visual se extiende hasta las longitudes de explicar la existencia de frutos blancos, como las bolitas de nieve (Symphoricarpos albus,
onda del ultravioleta (320-400 nm), un rea del espectro
inaccesible para los humanos. Los frutos glaucos, como los
Caprifoliaceae), que son particularmente llamativos para el ojo humano. Tambin se ha
arndanos, endrinos y ciruelas, estn cubiertos por una capa demostrado que las capas cerosas de los frutos glaucos como el endrino (Prunus spinosa,
de plaquetas de cera (cristaloides de cera) que son Rosaceae) y los arndanos (Vaccinium corymbosum, V. myrtillus, Ericaceae) reflejan el ultravioleta.
reflectantes de la luz ultravioleta. Por lo tanto, el arndano,
que nosotros vemos azul oscuro, podra ser rojo brillante El color es claramente la seal ms importante de los frutos ornitcoros, pero las aves son
para un ave. perfectamente capaces de detectar frutos de colores poco llamativos como los del almez
comn de (Celtis occidentalis, Ulmaceae). Las preferencias de color de las aves podran, en
consecuencia, ser el resultado del aprendizaje en lugar de venir impuestas por sensibilidades
visuales innatas. El hecho de que muchos frutos sean rojos cuando estn totalmente maduros
mientras otros son del mismo color aunque estn inmaduros y tengan un sabor desagradable
(como es el caso de las moras) indica que las aves tienen que aprender cmo escoger ciertos
frutos. Por ejemplo, la predileccin instintiva por frutos rojos en los individuos jvenes de
la curruca capirotada (Sylvia atricapilla, Sylvidae) va desapareciendo con la experiencia y est
totalmente ausente en las aves adultas. En vista de las voltiles preferencias entre las aves por
ciertos colores, lo ms probable es que el color de los frutos haya evolucionado como una
seal que puede ser detectada a larga distancia. Si esto es en realidad lo que motiva la
seleccin de los frutos entre las aves, entonces los contrastes entre los frutos y su ambiente
juegan un papel ms importante que su color per se. Esto todava deja abierta la pregunta
de por qu el rojo es el color dominante entre los frutos ornitcoros. La razn podra ser
una mezcla compleja de influencias, incluyendo los instintos innatos de las aves y su
sensibilidad al color, su capacidad para aprender por asociacin cmo interpretar ciertas
combinaciones de colores y los contrastes con el follaje.

Frutos carnosos 205


abajo: Hernandia bivalvis (Hernandiaceae); nativa de
Queensland; fruto (glande); 2,5 cm de largo. Cuando est
completamente maduro, el fruto est formado por una
Cmo llamar la atencin de un ave nuez oleosa negra (de ah el nombre en ingls: grease nut)
En las regiones templadas, los despliegues de colores pueden llegar a ser muy vistosos, pero rodeada por un envoltorio laxo, carnoso, brillantemente
coloreado y constituido por dos de las tres bracteolas. Los
la mayora son poco llamativos (por ejemplo, completamente rojo); mientras, en los trpicos, colores sugieren que los frutos son dispersados por las aves.
muchos frutos dispersados por aves muestran combinaciones de lo ms extravagantes y toda
una serie de contrastantes de rojo, prpura, amarillo, azul y negro. El ovario maduro puede ms abajo: Ochna natalitia (Ochnaceae); boj costero; nativo
del sur de frica; fruto (glandario); dimetro del fruto
apoyarse en otros rganos para alcanzar estos juegos de colores. En la Ochna (Ochnaceae), c. 2,5-3 cm. Los cinco carpelos, unidos nicamente en su base,
los receptculos carnosos proveen un fondo rojo brillante para los drupetos negros del fruto maduran para formar drupetos individuales que se presentan
sobre un eje floral ensanchado de color rojo. El contraste de
esquizocrpico (glandarium). Un cliz persistente de color rojo acenta los bayetos del fruto colores indica la dispersin por aves.
esquizocrpico (bayario) del Tropaeolum speciosum (Tropaeolaceae), de las negras drupas de
la Heisteria cauliflora (Olacaceae) y de las drupas azules de varias especies de Clerodendrum
(C. indicum, C. minahassae, C. trichotomum,Verbenaceae). Las nueces blancas del gnero tropical
Hernandia (Hernandiaceae) estn rodeadas por un envoltorio laxo, brillantemente coloreado
y carnoso, formado por dos o tres bracteolas (hojas modificadas). Las bracteolas pueden estar
unidas, como en el rbol de Hernandia nymphaeifolia, (Hernandiaceae), o libres, como en la
Hernandia bivalvis. En el rbol de pasas japons (Hovenia dulcis, Rhamnaceae), los pedicelos
de los frutos estn retorcidos e inflados y sustentan las pequeas drupas marrones, que se
tornan en un color rojo plido y se vuelven jugosas y dulces tras las heladas. Sus suculentos
tallos son comestibles y tienen un sabor astringente parecido al de la pera; adems, no solo
enriquecen el despliegue visual del fruto, sino que tambin proporcionan una recompensa
comestible para animales y humanos. En cambio, los gruesos y rojos pedicelos de la baya
blanca venenosa (Actaea pachypoda) de Norteamrica, ayudan a publicitar sus frutos venenosos,
por lo que son ms una seal de advertencia que una invitacin a probar un dulce bocado.
Cada flor de la baya maldita, que es miembro de la familia del botn de oro (Ranunculaceae),
cuenta con un gineceo monocarpelar que produce una sola baya blanca. Los puntos negros
que deja el estigma en el pice de la baya incrementan de manera significativa la vistosidad
de la infrutescencia, por lo que se le ha dado a esta planta el nombre alternativo de ojos de
mueca. Finalmente, debemos mencionar los frutos antocrpicos de la granada trepadora
(Palmeria scandens, Monimiaceae), una liana subtropical de los bosques lluviosos templados
de Australia, por su drstica manera de atraer la atencin de las aves. Como si fuese la
explosin de un escaramujo, su hipantio carnoso se abre bruscamente para revelar una
sugerente exhibicin de varios drupetos rojos que contrastan con el fondo entre rosado y
rojizo de la pared interna del hipantio.
Estos son solo unos pocos de los numerosos ejemplos de cmo las angiospermas mejoran
la apariencia de sus frutos al incluir todo tipo de rganos accesorios, demostrando una vez
ms que su inventiva no tiene lmites. Pero este festn visual no termina con las drupas y bayas
carnosas, sino que contina con los frutos que se abren para liberar sus semillas.

206 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


abajo: Clerodendron trichotomum (Verbenaceae);
clerodendro japons; nativo de Japn; fruto (glande);
dimetro 3,5 cm. Con la finalidad de alcanzar un despliegue
contrastante que atraiga la atencin de las aves, la drupa Semillas carnosas
azul es ayudada por la expansin del cliz de color rojo Los frutos ornitcoros dehiscentes donde la semilla es la dispora y no el fruto entero
brillante.
logran efectos de constrate similares al integrar en su despliegue las semillas y sus apndices.
ms abajo: Actaea pachypoda (Ranunculaceae); baya blanca El ofrecimiento de semillas con sarcotesta (semillas con cubierta seminal carnosa) es
venenosa, ojos de mueca; nativa del este de Norteamrica; probablemente la estrategia ms antigua para engaar a los animales vertebrados para que se
frutos (bayas); c. 1 cm largo. Las bayas blancas llaman la
atencin por su contraste con los pedicelos rojos y el punto conviertan en agentes dispersores. Las antiguas ccadas en las gimnospermas lo han adoptado
negro que tienen en el pice, que da a los frutos la como su nica estrategia de dispersin, atrayendo no solo aves (por ejemplo, bcaros en
apariencia de ojos de porcelana, de ah el nombre ojos de
mueca. Todas las partes de la planta son muy venenosas.
frica o emes en Australia) sino tambin mamferos (murcilagos, roedores, monos), entre
ellos ciertos marsupiales australianos (zarigellas, quokkas, cuoles, ualabes, canguros grises).
En muchas ocasiones las semillas sarcotestales tambin han evolucionado de manera
independiente en las angiospermas. Un ejemplo muy conocido es el de las magnolias
(Magnolia spp., Magnoliaceae). Sus primitivos gineceos apocrpicos producen un grupo de
folculos verdes, marrones o rojos que, cuando maduran, se abren a lo largo de su parte
ventral para mostrar las semillas rojas brillantes, ofreciendo a los animales las capas externas
y carnosas de la cubierta seminal (sarcotesta) a cambio de un viaje en su tracto digestivo.
Para mejorar su visibilidad, el viento mueve sus semillas, que cuelgan de hilos de seda que
representan los engrosamientos de la pared de los haces vasculares de su corto cordn
umbilical (funculo) desenrollados en forma de espiral. Ms llamativo, si cabe, es el despliegue
folicular de ciertas peonias (Paeonia sp., Paeoniaceae). En las Paeonia broteroi, P. cambessedesii y
P. Mlokosewitschii (peonia caucsica) la mezcla de semillas rojas estriles y de semillas negras
frtiles, ambas con sarcotesta, y su presentacin sobre el fondo rojo de la pared del carpelo
realza enormemente el contraste de color. De un modo similar acta el lirio hediondo (Iris
foetidissima, Iridaceae), nativo de Europa y del norte de frica, que exhibe sus brillantes
semillas naranjas cuando abre sus cpsulas loculicidas en otoo. Hay muchos ms ejemplos
de semillas sarcotestales, especialmente en las regiones tropicales y subtropicales, por ejemplo
en los miembros de las Cucurbitaceae (Momordica), de las Euphorbiaceae (Alchornea,
Cheilosa, Sapium) y de las Phyllanthaceae (Aporusa). Algunas semillas sarcotestales les resultan
apetecibles no solo a las aves sino tambin a los primates. Por ejemplo, los monos aulladores
o araguatos (Alouatta seniculus) y los monos capuchinos (Cebus apella) suelen comer las
carnosas semillas blancas del rbol Tetragastris panamensis (Burseraceae) del bosque lluvioso
panameo.
Un ejemplo raro de un fruto que ha ganado gran importancia cultural y econmica por
sus semillas sarcotestales es la granada (Punica granatum, Lythraceae). Junto con las olivas,
uvas, higos y dtiles, la granada fue uno de los cinco primeros frutos que cultivaron los
humanos. Su origen silvestre se encuentra probablemente en algn lugar entre Asia Menor
e Irn. Desde ah la granada se trajo a la regin mediterrnea, donde se naturaliz hace
mucho tiempo. Las primeras evidencias arqueolgicas prueban la presencia de granadas
domesticadas en la Edad de Bronce de Jeric, alrededor del 3000 a.C. A lo largo de la
historia, las deliciosas granadas han sido consideradas como una fuente de salud y su
profusin de semillas es vista como un smbolo de fertilidad. Tan fuerte era el atractivo de
la granada en el mundo antiguo que el rey Salomn, en su famoso Cantar de los cantares,

Frutos carnosos 207


abajo: Magnolia sp. (Magnoliaceae); fotografiada en Yunnan
(China); fruto (foliqueto); semilla c. 6-8 mm de largo. Para
compar la belleza y encanto de su amada con las flores y frutos de este mstico rbol. Se realzar su visibilidad ante las aves, las semillas cuelgan de
dice que el cliz persistente que adorna los frutos naranja-rojizos del tamao de una un hilo de seda, lo cual aade movimiento a su despliegue
manzana, sirvi de inspiracin para la corona del Rey Salomn, que se convirti en el de color.

modelo de todas las futuras coronas. Gaius Plinius Secundus (23-79 d.C.), ms conocido ms abajo: Palmeria scandens (Monimiaceae); granada
como Plinio el Viejo, describi las granadas como una de las plantas medicinales ms trepadora; nativa del este de Australia; fruto (trimeto);
dimetro del fruto 3 cm. El carnoso hipantio explota
preciosas y ornamentales. De hecho, las investigaciones han mostrado que de entre todos los bruscamente para exponer varios drupetos rojos, los cuales,
frutos comestibles, las granadas poseen la ms alta concentracin de antioxidantes saludables, en los bosque lluviosos tropicales de Queensland, son
los cuales reducen el riesgo de enfermedades cardacas y cncer. En las granadas silvestres, y dispersados por la espectacular ave Sericulus chrysocephalus.

algunas veces en variedades domsticas, la cscara del fruto se agrieta, especialmente en aos
secos. A medida que el fruto se va abriendo va dejando ver las semillas de color rub, que
son devoradas por algunas aves. Aquellas que caen al suelo las consumen probablemente los
ladrones de pulpa y los predadores de semillas, entre ellos las hormigas, los ratones, los erizos
y los jabales salvajes.

Semillas llamativas
Dondequiera que haya relaciones bilaterales prsperas que beneficien a ambos socios, habr
tramposos que tratarn de aprovecharse sin compensar por el servicio o producto recibido.
Esta estrategia de ahorro de costes no es solo una triste reflexin sobre la sociedad humana,
sino un patrn general en la naturaleza. El ahorro de material y energa brinda una ventaja
evolutiva. Algunas aves y monos frugvoros juegan el papel de ladrones de pulpa si solo se
comen las partes jugosas de un fruto y dejan caer las semillas a los pies de la planta madre.
Por otro lado, algunas plantas han desarrollado estrategias para engaar a algunos animales y
que se traguen sus semillas sin darles ningn alimento a cambio. Las gramneas engaan a
grandes herbvoros escondiendo sus pequeos frutos secos entre sus hojas, una estratagema
para la cual el eclogo Daniel Janzen (1984) acu la frase el follaje es el fruto. Janzen
asumi el mismo engao en algunas plantas dicotiledneas herbceas con frutos ocultos no
asociados con ningn agente de dispersin especfico aparte de la gravedad, viento o
movimientos de agua superficial, tales como trboles (Medicago spp., Trifolium spp.), cenizos
(Chenopodium spp.) y llantenes (Plantago spp.). Otras ofrecen frutos cuyo contraste en la
coloracin imita a las disporas carnosas ornitcoras (bayas, drupas y semillas ariladas
sarcotestales). Su apariencia sugiere que son comestibles, pero en realidad no ofrecen una
recompensa que sea nutritiva para el animal o que resulte energticamente costosa para
la planta.
Aunque el concepto de mimetismo frutal sigue siendo controvertido, algunos
experimentos han demostrado que al menos algunas aves frugvoras ingenuas confunden las
engaosas semillas de los frutos mimticos por disporas carnosas y se las acaban comiendo.
Son raros los ejemplos de frutos mimticos y pertenecen principalmente a la familia de las
leguminosas (Fabaceae), junto con algunos sospechosos ocasionales en las Sapindaceae
(Harpullia spp.), Phyllanthaceae (Margaritaria spp.) y Ochnaceae (Ochna spp.). Una estrategia
comn entre las leguminosas es ofrecer semillas negras, rojas, o rojas y negras que contrasten
con el color de la pared interior del carpelo que va del crema o amarillo plido al naranja

208 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Frutos carnosos 209
rojizo. Al palo de nieve (Pararchidendron pruinosum), un pequeo rbol del bosque lluvioso
australiano, tambin se le llama en ocasiones pendientes de mono a causa de sus llamativas
vainas torcidas, que muestran semillas negras brillantes sobre el rojo chilln del fondo de la
pared interior del fruto. Los inusuales frutos de la escoba de la isla Norte de Nueva Zelanda
(Carmichaelia aligera) tambin despiertan algunas sospechas de fraude. Despus de que caen pgina 209: Iris foetidissima (Iridaceae); lirio hediondo; nativo
de Europa y del norte de frica; fruto (cpsula loculicida);
las paredes del carpelo, las brillantes semillas rojas, ocasionalmente con manchas negras, se dimetro de la semilla c. 8 mm. El ofrecimiento de semillas
quedan permanentemente expuestas y rodeadas por el negro marco persistente del fruto. carnosas (sarcotestales) es una estrategia alternativa de
A pesar de su atractivo aspecto, los frutos y las semillas del palo de nieve, la escoba de dispersin de las bayas, drupas y otros frutos carnosos.
El lirio hediondo despliega sus semillas sarcotestales sobre
Nueva Zelanda y sus otros fraudulentos compaeros estn siempre duros y secos. Esto los las valvas extendidas de su cpsula, donde son claramente
hace intiles para las aves frugvoras, pero para los aficionados a la joyera botnica son un visibles para las aves gracias al color naranja brillante de su
cubierta seminal.
tesoro. Entre los favoritos estn las semillas rojas puras del rbol de coral (miembros del
gnero Erythrina) y otros como el rbol de cuentas rojas (Adenanthera pavonina) del sudeste de pgina siguiente: Pararchidendron pruinosusm (Fabaceae);
Asia y Australia, el colorn (Sophora secundiflora), nativa del sudoeste de Estados Unidos y palo de nieve; nativo de Malasia, Nueva Guinea y el este
de Australia; fruto (legumbre); fruto 8-12 cm de largo.
Mxico, y la panamea Ormosia cruenta. An ms vidamente buscadas son las semillas Los llamativos frutos de este gnero monotpico exhiben sus
bicolores rojas y negras del regaliz americano (Abrus precatorius, tambin llamado ojo de semillas a travs de la torsin de las valvas de su carpelo.
Aunque el esquema de color indica claramente ornitocoria,
cangrejo, abro o bugalln), la Ormosia monosperma de Sudamrica y el Caribe, y la Rhinchosia los frutos no ofrecen ninguna recompensa comestible para
precatoria americana. Ciertos rboles de coral, como la Erytrhina madagascariensis de Madagascar, las aves. Aunque todava se trata de un concepto
tambin tiene semillas rojas y negras. controvertido, el mimetismo frutal, es decir, que un fruto
imite la apariencia de otro, puede al menos engaar a
algunas aves frugvoras jvenes e inexpertas para que
Una belleza peligrosa engullan las duras semillas.
A pesar de su gran belleza, las semillas del ojo de cangrejo contienen uno de los venenos Harpullia pendula (Sapindaceae); nativa de Australia
vegetales ms fuertes. El principio txico, llamado abrina, es una lectina (glicoprotena) que (Queensland, Nueva Gales del Sur); fruto (cpsula loculicida);
ataca los ribosomas de eucariotas, es decir, las fbricas de biosntesis de protenas en las dimetro de la semilla c. 1,5 cm. A pesar de su atractiva
apariencia, que sugiere que se trata de un fruto carnoso
clulas. Con una dosis letal para humanos estimada entre 0,1 y 1 microgramo por kilogramo ornitcoro, esta especie no ofrece recompensa comestible
de peso corporal, menos de 0,003 gramos podran matar a un nio. Afortunadamente, las alguna para los potenciales dispersores.
semillas tienen una cubierta seminal muy dura y mientras no sean daadas son inofensivas,
incluso si se tragan. Sin embargo, la manufactura de joyera botnica puede ser una
ocupacin peligrosa si los agujeros son perforados a travs del abro u ojo de cangrejo. El
polvo de las semillas puede causar ceguera al contacto con los ojos y la inhalacin o contacto
con heridas abiertas trae consecuencias peores. Los sntomas del envenenamiento aparecen
horas o incluso das despus de la contaminacin, e incluyen nuseas, vmitos, fuerte dolor
abdominal y sensacin de ardor en la garganta. Ms tarde, le siguen la modorra y las lesiones
ulcerosas del endotelio de la boca y esfago, y finalmente las convulsiones y la conmocin
conducen a la muerte. Una simple manera de eliminar las toxinas de las peligrosas semillas es
destruir el veneno mediante el calor. A temperaturas por encima de 65 C la abrina se
desnaturaliza de tal manera que las semillas, una vez hervidas, son comestibles.

Apndices coloridos
Como qued demostrado por el acki (Bligia sapida), ofrecer arilos comestibles (apndices de
las semillas) con el fin de llamar la atencin puede ser una alternativa eficiente para las semillas
sarcotestales. Los arilos pueden surgir de crecimientos localizados de la cubierta seminal, pero

210 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Frutos carnosos 211
sobre todo estn formados por el funculo, el cual se hincha y se vuelve carnoso parcial o pgina siguiente: Acacia cyclops (Fabaceae); nativa del
completamente. En muchas semillas pequeas se han desarrollado arilos pequeos y plidos sudoeste de Australia; semilla rodeada por un arilo brillante,
coloreado de naranja, formado por la doble capa del funculo,
como adaptacin a la dispersin por hormigas. Hay semillas ms grandes, como las del acki, la cual circunda la semilla primero en una direccin y luego
que pueden llevar apndices similares pero ms grandes para atraer aves. Jugando de nuevo se dobla hacia atrs para rodearla una vez ms en la direccin
con la agudeza visual del animal, los contrastes marcados vuelven a ser de una importancia opuesta; semilla 9 mm de largo (incluyendo el arilo). Hay
varias especies de Acacia con semillas ariladas que son
primordial cuando se trata de engaar a las aves dispersoras, y ah los arilos tienen un papel dispersadas por aves, pero el arilo de la Acacia cyclops es de
que cumplir. Uno de los pocos ejemplos de la zona norte templada que dispone frutos lejos el ms rico en contenido graso. Los frutos (legumbres) no
se caen sino que permanecen en la planta, desplegando las
espectacularmente coloridos que ofrecen semillas ariladas es el bonetero (Euonymus europaeus, semillas de un modo similar al palo de nieve (Pararchidendron
Celastraceae). Sus cpsulas loculicidas, rojas y brillantes, tienen la forma de una mitra de pruinosum). En el estado de Australia Occidental, de donde es
obispo y se abren para dejar a la vista tres o cuatro semillas envueltas en un arilo de un intenso nativo este fruto, los arilos, ricos en energa, constituyen un
alimento importante para las aves. En Sudfrica, donde la
color naranja. Una vez que los frutos pendulares estn totalmente maduros, las semillas caen Acacia cyclops se ha convertido en una maleza invasora, los
fuera y cuelgan de sus cortos funculos para aadir movimiento al despliegue, una treta nutritivos funculos tambin sirven de alimento para ratas y
babuinos.
empleada tambin por las magnolias, entre otras. Aunque los frutos del bonetero suelen
impresionar a los observadores en la Europa templada, como suele ocurrir, los trpicos se Carmichaelia aligera (Fabaceae); escoba de la Isla del Norte;
jactan de tener especmenes mucho ms coloridos. nativa de Nueva Zelanda; fruto (tipo an por definir);
c. 1 cm de largo. Los carplogos tienen todava que acuar
El extravagante despliegue del acki del occidente de frica es un buen ejemplo tropical un trmino tcnico para el curioso aspecto de los frutos del
de una estrategia promocional que involucra semillas con apndices como medio para atraer gnero Carmichaelia. Como en un craspedio, las mitades del
carpelo caen y dejan un marco negro. Pero a diferencia del
a las aves. Algunos de los parientes del acki, como la guaran (Paullinia cupana), una trepadora craspedio, las semillas rojas permanecen adheridas al marco
del bosque lluvioso amaznico, imitan su llamativo esquema de color cpsulas naranja- negro. El despliegue de una o dos semillas duras, pero
rojizas, semillas negras brillantes con arilos de un color amarillo blanquecino. A medida brillantemente coloreadas, de un modo tan manifiesto sugiere
con firmeza que se trata del sndrome de ornitocoria.
que las cpsulas se abren, emergen de una a tres semillas negras embebidas en un arilo Sin embargo, el hecho de que el fruto no ofrezca una
blanco, con un curioso parecido a ojos humanos. Las semillas han ganado fama por su alto recompensa comestible puede levantar la sospecha de que
se trate de un fraude.
contenido de cafena. La guaran se aade a refrescos y se ha convertido en un estimulante
de moda en pases desarrollados. El tener semillas negras con arilos blancos contra el fondo
rojo de las paredes del fruto parece ser un concepto de dispersin exitoso puesto que ha
evolucionado independientemente en varios rdenes de familias de plantas, incluyendo las
Annonaceae (pimienta de negro, Xylopia aethiopica, frica tropical), las Dilleniaceae (Dillenia
alata, Malasia hasta Australia; las semillas estn casi totalmente cubiertas por un arilo blanco)
y las Fabaceae (guamchil, Pithecellobium dulce, Amrica Central; Swartzia auriculata,
Sudamrica).
Otra variante tpica del sndrome de dispersin por aves es el despliegue de semillas
negras con apndices naranjas o rojos sobre el fondo brillante de la pared del fruto. Este
patrn se puede encontrar en las cpsulas loculicidas de la flor del ave del paraso (Strelitzia
reginae, Strelitziaceae) de Sudfrica, cuyas semillas estn adornadas con un curioso arilo
parecido a una peluca naranja y peluda. Aunque con arilos menos excntricos, el mismo
sndrome lo apreciamos en algunas leguminosas que han sido dispersadas por aves, como en
la caoba africana (Afzelia africana) y en ciertas Acacias australianas. Mientras el arilo funicular
de la Afzelia africana es un sustancial bulto de tejido que cubre parcialmente la semilla desde
el extremo hilar, los arilos de las Acacia cyclops, A. melanoxylon y A. tetragonophylla consisten
en un funculo muy largo y carnoso, doblado en dos y situado alrededor de la periferia de
la semilla. Otras especies de acacias, como la Acacia auriculiformis y la A. mangium poseen

212 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Frutos carnosos 213
abajo: Euonymus europaeus (Celastraceae); bonetero; nativo
de Europa y del oeste de Asia; frutos (cpsulas loculicidas);
dimetro c. 1-1,5 cm. Las cpsulas rojas brillantes se abren
tambin funculos extendidos comestibles pero estos se desdoblan cuando las legumbres se para sacar a la luz tres o cuatro semillas envueltas en un arilo
abren para que sus semillas cuelguen en el aire como las del bonetero y las magnolias. naranja. Los frutos dispersados por aves son venenosos para
los humanos.
Algunas plantas tropicales y subtropicales mantienen un perfil pblico ms bajo y
camuflan sus semillas ariladas y coloridas en cpsulas de colores plidos. La seal indicadora ms abajo: Myristica fragrans (Myristicaceae); nuez moscada;
de que estn listas para la dispersin se enva cuando las semillas negras, que contrastan con nativa de las Islas Molucas; fruto (coco) con semilla arilada;
semilla c. 3 cm de largo. La semilla arilada, que se produce
sus arilos coloridos, son expuestas repentinamente. Los frutos de un color entre el verde y dentro de un nico carpelo dehiscente, est rodeada por un
el marrn del rbol titoki (Alectryon excelsus) de Nueva Zelanda, otro miembro de la familia arilo carnoso rojo carmes intenso. Algunas aves, como las
palomas imperiales (Ducula spp.) y los bcaros (familia
del jaboncillo (Sapindaceae), se abren bruscamente para exponer una sola semilla negra Bucerotidae), son los dispersores de las semillas.
hundida hasta la mitad en un arilo carnoso rojo intenso. La premura con la que las aves
cosechan estas semillas demuestra que los arilos rojos del titoki son al menos tan populares
como los arilos plidos del acki y la guaran. De hecho, en frutos ornitcoros, los arilos rojos
son mucho ms comunes que los plidos. Uno de ellos incluso cambi el curso de la
historia.

Las semillas ariladas y el destino de Nueva York


El arilo ms preciado y deseado de toda la historia humana se desarrolla dentro de un fruto
ms bien humilde. Cuando el coco de paredes gruesas de la nuez moscada (Myristica fragrans,
Myristicaceae) inicialmente verde y ms tarde amarillo plido se abre por la mitad, una
sola semilla, grande y con un espectacular arilo enlazado rojo carmes, queda al descubierto.
Tanto la semilla como el arilo, conocidos como nuez moscada y macis, respectivamente, han
sido los productos ms deseados del comercio de especias durante muchos cientos de aos.
La Myristica fragrans era original de las islas de Banda, un pequeo grupo de islas que forman
parte de las famosas islas de las especias o Molucas, en el archipilago indonesio. El origen
exacto de la nuez moscada ha sido un secreto bien guardado durante siglos, hasta que en
1512 los portugueses se convirtieron en los primeros europeos en llegar a las islas de Banda.
En la Europa de aquel tiempo, la nuez moscada se consideraba la panacea para curar todo
tipo de padecimientos, incluyendo la peste y la impotencia. Los portugueses compraban
nuez moscada y otras especias a los nativos a precios desmesurados, pero an as obtenan
enormes beneficios cuando las vendan en Europa, donde una nuez moscada vala su peso
en oro. Naturalmente, el lucrativo comercio de esta especia tambin atrajo la atencin de
otras potencias martimas europeas, especialmente la britnica y la holandesa, y para el siglo
XVII los holandeses ya controlaban todas las islas de Banda excepto una. De alguna manera,
y para disgusto de los neerlandeses, los britnicos se las arreglaron para establecerse en Run,
la isla ms occidental de las islas de Banda. Despus de varios enfrentamientos, los britnicos
y holandeses resolvieron sus disputas con el Tratado de Breda el 31 de Julio de 1667.
Histricamente, la parte ms interesante del pacto era que los britnicos devolvieran la isla
de Run a los holandeses a cambio de la isla de Manhattan, en aquel entonces apenas un
pequeo puesto comercial holands en el Nuevo Mundo. Con el intercambio de territorios
los holandeses ganaron el monopolio sobre el comercio de la nuez moscada, negocio que
defendieron implacablemente. Cada nuez moscada que sala de las islas de Banda tena que
ser esterilizada con lima de tal manera que nadie pudiera establecer una plantacin en

214 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Alectryon excelsus (Sapindaceae); rbol titoki; nativo de
Nueva Zelanda; frutos (cmaras). Aunque el gineceo de las
flores del titoki est constituido por tres o cuatro carpelos
unidos, todos excepto uno son abortados. Solo un carpelo ningn otro lugar. Cualquier intento de contrabando de semillas viables de nuez moscada
permanece frtil y se desarrolla para formar un fruto
(cmara) de 8 a 12 mm de largo con una sola semilla, que se
era castigado con la muerte. El monopolio holands termin a inicios del siglo XIX, cuando
abre con una abertura irregular de la que emerge una los britnicos retomaron el control de este comercio y usaron la oportunidad para establecer
semilla negra envuelta en un arilo carnoso de color escarlata. plantaciones de nuez moscada en algunas de sus colonias, incluyendo la isla de Granada en
La velocidad con la cual las aves descubren y recolectan las
semillas demuestra el xito de la estrategia ornitcora del el este del Caribe. Actualmente, Granada es el segundo mayor productor de nuez moscada
titoki. El fruto tambin produjo una fuerte impresin en despus de Indonesia.
Joseph Gaertner, a quien le recordaba una cresta de gallo
cuando describi el gnero en 1788. En la mitologa griega,
La nuez moscada y la macis tienen un sabor similar muy aromtico pero se considera
Alectrin era un chico instruido por Ares, dios de la guerra, que el olor del arilo es ms refinado y delicado. Se lleg a creer en una ocasin que la nuez
para vigilar su puerta mientras se entregaba en un amor moscada posea poderes mgicos y era usada como una medicina, como afrodisaco y
ilegtimo a Afrodita, la diosa del amor, la lujuria y la belleza.
Sin embargo, Alectrin se qued dormido y Ares fue como alucingeno. De hecho, las semillas contienen miristicina, un fenilpropanol con efectos
descubierto por Helios, el dios del Sol. Para castigar al chico, alucingenos, y del que se necesitan entre media semilla y dos semillas para un viaje. Se
Ares lo convirti en un gallo joven, que desde entonces
nunca se ha olvidado de anunciar la salida del sol.
dice que los esclavos que viajaban a bordo de barcos cargados de especias usaban la droga para
aliviar su sufrimiento y provocarse estados eufricos y placenteros. Sin embargo, el abuso de
la nuez moscada produce efectos secundarios muy desagradables, incluyendo palpitaciones,
visin borrosa y una nusea extrema, y de hecho un envenenamiento severo puede conducir
al estado de coma y la muerte. Hoy, la nuez moscada y la macis son usados principalmente
como especias en la industria de alimentos y en la cocina domstica. Inofensiva en
cantidades moderadas, unas pizcas de nuez moscada rallada aaden un delicado sabor a
muchos platos mundanos, como las espinacas, el pur de patatas, las sopas y las salchichas
Bratwurst alemanas.
Como se puede deducir del esquema de contrastes de color del fruto de la nuez
moscada, sus dispersores naturales son las aves. En Indonesia, las palomas del gnero Ducula y
los tocos (familia Bucerotidae), ambos capaces de engullir semillas grandes, son probablemente
los dispersores naturales ms importantes. En Sudamrica, pavas (Penelope spp.), trogones
(Trogon spp.) y tucanes (Ramphastos spp.) esparcen semillas muy similares de Virola, un gnero
miristicceo muy relacionado con la Myristica fragrans.

Dispersin por mamferos


Las aves son con diferencia los vertebrados dispersores de semillas ms importantes de todo
el mundo. La maravillosa diversidad de los vistosos frutos ornitcoros refleja el papel esencial
que desempean en la vida de muchas plantas. Los mamferos frugvoros han desarrollado
tambin singulares relaciones coadaptativas con frutos, particularmente en los trpicos.
Aquellos que visitan pases tropicales, desde los primeros exploradores hasta los turistas de
hoy, siempre han quedado fascinados por la variedad de los frutos tropicales, los cuales son
totalmente distintos y huelen de manera muy diferente a todo lo que crezca en las zonas
templadas del hemisferio norte. A la gente le impresionan sus grandes tamaos, sus curiosas
apariencias y sus aromas afrutados (que pueden resultar desagradables al olfato europeo), pero
la mayora no sabe que la extica apariencia de muchos frutos tropicales forma parte de una
conspiracin destinada a sobornar mamferos, igualmente exticos, para que los devoren. Al
ser mamferos, los humanos tambin sucumben a las seductoras tcticas de muchos de estos
frutos, entre los que se encuentran los aguacates, los pltanos, las chirimoyas, los dtiles, los

215
216 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles
higos, las guayabas, las yacas, los lichis, los mangos, los mangostanes, los melones, las papayas,
las maracuys, las pias, los rambutanes y las guanbanas.
El sndrome general de las disporas adaptadas a la dispersin por mamferos (mamocoria)
es similar al sndrome de dispersin por aves. Sin embargo, los diferentes modos de vida y
fisiologa sensorial de los mamferos han influenciado de maneras diferentes en la evolucin
de frutos carnosos coadaptados. Dejando a un lado las grandes aves caminadoras, como los
avestruces, emes, casuarios y otras aves rtidas, en promedio los mamferos tienen una mayor
masa corporal que las aves. La mayora de los mamferos son consumidores nocturnos, ciegos
al color, tienen un fuerte sentido del olfato y llevan un estilo de vida terrestre en lugar de
una vida arbrea; a ello se une que sus garras y dientes les permiten manipular y masticar su
pgina anterior: Pithecellobium excelsum (Fabaceae);
alimento. La respuesta coadaptativa de los frutos mamcoros incluye el tener un tamao
chaquiro; nativo de Sudamrica (Ecuador, Per); frutos grande, y una piel gruesa o una cscara spera impregnada con compuestos qumicos
(legumbres); fruto c. 8-10 cm de largo. Al igual que la de su repulsivos (aceites esenciales en la cscara de los ctricos), que sirve como una fuerte
pariente cercano el guamchil (Pithecellobium dulce), la
estrategia ornitcora del chaquiro tambin incluye semillas proteccin qumica o fsica de las semillas para disuadir su destruccin por masticacin. El
negras con arilos blancos comestibles presentados sobre el color, que es la seal ms potente de los frutos dispersados por aves, se pierde debido a las
fondo rojo de las paredes del fruto.
deficiencias visuales de los mamferos para percibirlo y es reemplazado por una fuerte seal
Cydonia oblonga (Rosaceae); membrillo; cultivado desde la olfativa adecuada para cautivar sus sensibles narices. Como consecuencia, los frutos
antigedad, posiblemente nativo de Turqua y del norte de dispersados por mamferos suelen tener colores plidos que van desde varias gamas de verde,
Irak; fruto (pomo); c. 10 cm de largo. Tpico fruto dispersado
por mamferos, los membrillos son de color plido y emiten marrn y amarillo plido a un color anaranjado, y emiten un fuerte olor dulce, a menudo
un aroma dulce y fuerte. Obviamente, al tener como objetivo rancio o agrio. Aquellos frutos que esperan ser cosechados por animales dispersores terrestres
a dispersores terrestres, los rboles dejan caer sus frutos
maduros al suelo proporcionando as un fcil acceso. Como
tienden a caer al suelo en cuanto maduran para ser as ms fcilmente accesibles. Los
ocurra con sus ancestros silvestres asiticos, la maduracin de ejemplos de este ltimo caso que podemos encontrar en climas templados crecen en
los membrillos cultivados todava coincide con la estacin del nuestros propios jardines, entre ellos la fruta que desde siempre ha sido la favorita, la
otoo cuando los grandes frugvoros, como los osos,
consumen la mayor cantidad de alimentos posible para manzana (Malus pumila), y su primo, el aromtico membrillo (Cydonia oblonga), ambos
engordar y as afrontar la hibernacin. originarios de Asia occidental. A pesar de sus largas historias de domesticacin humana,
todava siguen desplegando la coloracin verde plida o amarilla y el olor de los tpicos
frutos mamcoros (a excepcin de algunas variedades cultivadas de manzanas rojas). De la
misma manera que sus ancestros silvestres, la maduracin de sus frutos coincide en el tiempo
con el momento en el que los consumidores de grandes frutos, como los osos, estn
comiendo todo lo que pueden para prepararse para su larga hibernacin invernal.
A pesar de que muchos frutos mamcoros puede identificarse fcilmente como tales, el
conjunto completo de caracteres que definen el sndrome mamcoro ideal no siempre se
expresa en su totalidad. Como suele ocurrir, la herencia gentica fija sus propios lmites, y
las presiones de seleccin difusas empujan hacia la formacin de ciertos equilibrios para
asegurar que exista una armona entre la atraccin de dispersores legtimos y la repulsin de
predadores de semillas y ladrones de pulpa indeseados. El hecho de que varios tipos de
dispersores, incluyendo aves, murcilagos, monos y otros mamferos, en numerosos casos se
coman muchos frutos, pone en evidencia la imposibilidad de trazar un lmite ntido entre
los diferentes sndromes de dispersin. Este problema es todava ms evidente en las faunas
empobrecidas de las regiones templadas, donde muchos animales predominantemente
carnvoros incluyen una cantidad sustancial de frutos en su dieta. De hecho, osos, mapaches,

Frutos carnosos 217


rinteles, comadrejas, hurones, martas, nutrias, tejones, perros, lobos y zorros estn entre los
mamferos dispersores ms importantes de las zonas templadas del hemisferio norte.
A pesar de las dificultades que conlleva cuantificar y, por tanto, demostrar cientficamente
la adaptacin natural de muchos rasgos conectados a los sndromes de dispersin animal, los
eclogos se han aventurado a proponer distinciones an ms finas dentro del sndrome de
dispersin por mamferos.

El sndrome de dispersin por murcilagos


Junto con las aves y los monos, los murcilagos fruteros son los animales dispersores de
semillas ms importantes de los bosques lluviosos tropicales. Como en el caso de las aves, su
habilidad para volar los convierte en excelentes candidatos para una dispersin de semillas
sumamente efectiva. Cuando se alimentan, los murcilagos fruteros no devoran necesariamente
el fruto entero. Cualquier fruto cosechado normalmente se lo llevan a su refugio o a algn
otro sitio seguro y cercano donde puedan consumirlo. En la mayora de los casos, los
murcilagos succionan los jugos de la pulpa y descartan el resto, incluyendo las semillas.
Consecuentemente, el promedio de la distancia de dispersin es de solo unos pocos cientos
de metros, a pesar de que algunas especies de zorros voladores son conocidas por visitar
zonas de alimentacin que estn hasta a 40 kilmetros de sus refugios. Solo existen unas
pocas semillas, como las de los higos, que se engullen con la pulpa, con alguna probabilidad
de viajar muchos kilmetros antes de que sean deposiadas con las heces.
Dentro del orden animal Chiroptera (murcilagos), el consumo de frutos ha evolucionado
de manera independiente entre los murcilagos del Viejo y del Nuevo Mundo. Los
murcilagos fruteros del Viejo Mundo pertenecen todos a los Pteropodidae, la nica familia
en el superorden Macrochiroptera (esto es, grandes murcilagos), y que recibe ese nombre
porque incluye los murcilagos ms grandes del mundo. Aunque los miembros ms
pequeos de la familia miden solo entre 6 y 7 centmetros de la cabeza a la cola, los zorros
voladores (Pteropus spp.) pueden medir hasta 40 centmetros y tener una envergadura de
hasta 1,7 metros. Los Pteropodidae se distribuyen ampliamente a lo largo de las regiones
tropicales y subtropicales de frica, Asia y Australia, e incluyen ms de 160 especies. Sus
contrapartes del Nuevo Mundo son generalmente ms pequeas y pertenecen a la familia de
los Phyllostomatidae (murcilagos americanos con hoja nasal) en el orden Microchiroptera
(es decir, pequeos murcilagos). A diferencia de los murcilagos del Viejo Mundo, que
poseen orejas relativamente simples, los murcilagos fruteros del Nuevo Mundo utilizan una
ecolocacin muy sofisticada para orientarse. Con solo una excepcin, los Pteropodidae
carecen de la capacidad de ecolocacin y dependen de la visin para evitar obstculos y de
su sentido del olfato para localizar los frutos. Los dos grupos tambin difieren ligeramente Pteropus ualanus (Pteropodidae); zorro volador,
en sus preferencias alimenticias. Mientras los murcilagos fruteros del Viejo Mundo viven alimentndose de frutos de un pino tornillo (Pandanus sp.,
Pandanaceae); fotografiado en la isla Kosrae, Micronesia.
enteramente del nctar y de frutos, sus primos del Nuevo Mundo estn menos coadaptados Los miembros del gnero Pteropus a los que comnmente se
a los frutos y obtienen gran cantidad de protenas a partir del consumo de insectos. A pesar conoce como zorros voladores o murcilagos fruteros son los
murcilagos ms grandes del mundo. Despus de las aves,
de estas diferencias, el referido sndrome de dispersin por murcilagos se puede aplicar a los murcilagos fruteros son los consumidores y dispersores
ambos grupos de murcilagos frugvoros. ms importantes de frutos en los trpicos.

218 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Los frutos adaptados a la dispersin por murcilagos (quiropterocoria) poseen muchas
caractersticas del sndrome general de dispersin por mamferos. El olor agrio y rancio,
reminiscente de fruta fermentada, est relacionado especficamente con los murcilagos; el
toque de cido butrico en los frutos del rbol del algarrobo mediterrneo (Ceratonia siliqua,
Fabaceae) es un buen ejemplo. La aficin de los murcilagos por este tipo de olor est
probablemente inspirada por el olor del propio animal. Esto no pretende decir que todos
los frutos dispersados por murcilagos huelan mal. Hay muchos ejemplos fragantes,
incluyendo la pomarrosa (Syzygium jambos, Myrtaceae). Este popular rbol frutal del sudeste
de Asia se cultiva con fines ornamentales en todos los trpicos, donde algunas veces puede
llegar a resultar incluso invasivo. Sus pequeos frutos amarillos plidos en forma de pera
tienen un agradable sabor que recuerda al de la sanda y un delicado aroma a agua de rosas,
de ah su nombre snscrito jambu (rbol de pomarrosa). Otros frutos que tienen un grato
pero ligero perfume y que son populares entre los murcilagos son los higos (Ficus carica,
Moraceae), los dtiles (Phoenix dactylifera, Arecaceae) y los anacardos (Anacardium occidentale,
Anacardiaceae).
Para incrementar sus probabilidades de que las criaturas nocturnas, ciegas al color, los
vean, los frutos para murcilagos tienden a estar permanentemente adheridos a la planta
madre y se exponen por fuera del denso follaje del dosel de los rboles. El hecho de que los
higos se produzcan directamente sobre el tronco y las ramas principales en lugar de en las
frondosas ramas jvenes y que los mangos cuelguen de largos pedicelos son adaptaciones
especficas orientadas a los murcilagos, puesto que ayudan a incrementar la visibilidad.
Aunque varan en tamao y textura, los frutos que dispersan los murcilagos son a menudo
grandes, poseen una dbil proteccin fsica y contienen semillas de gran tamao. Mientras
que los frutos ornitcoros tienden a ser aceitosos, los quiroptercoros captan la atencin de
los murcilagos por ser dulces, blandos y acuosos.
Aparte de los olores, algunas veces desagradables, el sndrome adscrito a los murcilagos
fruteros resulta tambin irresistiblemente atractivo para el ser humano. De hecho, nosotros
debemos la existencia de muchos de nuestros frutos exticos favoritos a la influencia
coadaptativa ejercida por los murcilagos fruteros durante millones de aos. Entre las
delicatessen quiroptercoras estn los pltanos (Musa spp., Musaceae), las pomarrosas (Syzygium
Saimiri oerstedii citrinellus (Cebidae); mono ardilla jambos, Myrtaceae), las yacas (Artocarpus heterophyllus, Moraceae), guayabas (Psidium guajava,
costarricensis; endmico de Costa Rica, donde la especie est Myrtaceae), y las maracuys o granadillas como la granadilla prpura (Passiflora edulis,
en peligro crtico de extincin. Los monos ardilla y otros
primates comen principalmente frutos e insectos, pero Passifloraceae), la granadilla dulce (Passiflora ligularis) y la granadilla gigante (Passiflora
generalmente devoran cualquier cosa que puedan identificar quadrangularis). Siendo alimentos tan sabrosos, nutritivos y fcilmente digeribles, no es
como alimento, incluyendo flores, hojas, yemas y semillas,
as como huevos e incluso carne. A causa de su dieta
sorprendente que los murcilagos tengan que compartir su aficin por muchos de estos
predominantemente basada en frutas, los simios y monos, frutos con otros animales, incluyendo aves y primates, as como con los humanos.
junto con las aves y murcilagos fruteros, son los dispersores
de semillas ms importantes de los bosques lluviosos
tropicales. Aunque se ha identificado un sndrome especfico
de dispersin mediante primates, su inteligencia y destreza
les permiten distinguir y eliminar las partes no digeribles de
todos los tipos de frutos, son las aves o los murcilagos los
principales dispersores.

Frutos carnosos 221


Frutos para los monos: el sndrome de dispersin por primates
Junto a los murcilagos fruteros, los primates son los mamferos dispersores de semillas ms
importantes de los bosques lluviosos tropicales, aunque su mtodo a la hora de buscar
comida es ms bien destructivo. Los monos y los simios devoran todo lo que pueden
identificar como comestible, ya sean hojas, flores, frutos maduros e inmaduros, semillas, o
insectos, huevos e incluso carne. Adems de compartir una preferencia diettica con el
hombre, tambin poseen una visin del color similar a la humana, un sentido del olfato
menos desarrollado y manos con pulgares oponibles que les dotan de gran destreza. A pesar
de que los primates comen todo tipo de frutos, de piel blanda o dura, principalmente frutos
ornitcoros o quiroptercoros, se ha podido identificar un sndrome especfico de dispersin
por primates. Esto incluye el tpico color plido y olor potencialmente desagradable de los
frutos mamocoros, combinado con una dura cubierta externa que exige cierta fuerza y una
manipulacin hbil para poder acceder a las partes comestibles. Entre los ejemplos de tales
frutos armados que consumen los primates encontramos la manzana de mono (Strychnos
spinosa, Loganiaceae), el mangostn (Garcinia mangostana, Clusiaceae), las vainas de cacao
(Theobroma cacao, Malvaceae), el baobab (Adansonia digitata, Malvaceae) y el famoso (o ms
bien infame) durin (Durio zibethinus, Malvaceae).

Manzana de mono
La manzana de mono (tambin llamada naranja kafir o naranja de Natal) es originaria del
frica tropical y subtropical, donde sus hojas, races y frutos se usan con fines medicinales.
Dentro del fruto (un anfisarco) de cscara dura, liso, de un color entre el verde y el amarillo
se pueden encontrar numerosas semillas grandes y planas, dbilmente protegidas pero
venenosas, embebidas en una pulpa jugosa, blanda y comestible. Los frutos son del tamao
de pequeas naranjas y pueden ser comidos tanto por monos y babuinos como tambin por
cerdos salvajes y antlopes eland. La poblacin local africana fabrica, a partir las cscaras
vacas de las manzanas de mono, artefactos que incluyen bolas decorativas e instrumentos
musicales como la marimba.

La reina de las frutas


Con su suave pero gruesa cscara externa, que tiene un color prpura oscuro y un sabor
amargo, y que alberga entre 5 y 10 semillas planas embebidas en una jugosa pulpa interior
de un color que va del blanco nieve al rosado, el mangostn presenta los tpicos rasgos del
sndrome de dispersin por primates. Lo que aparenta ser un arilo o una sarcotesta
alrededor de las semillas, es en realidad la pared interior del fruto (endocarpio), la cual
envuelve cada semilla y se torna pulposa. Aunque desde el punto de vista del desarrollo no
es parte de las semillas, la pulpa est muy pegada a ellas y es difcil de quitarla, una estrategia
que pretende hacer que los potenciales ladrones de pulpa se traguen las semillas. Aunque
no estn relacionados, el mango (Mangifera indica, Anacardiaceae) aplica la misma astuta
treta al mezclar los largos pelos que cubren la superficie de sus huesos monoseminales con
la pulpa.

222 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


pgina anterior arriba: Adansonia rubrostipa (Malavaceae);
baobab; nativo de Madagascar; fruto (anfisarco); 11 cm de
largo. Vaina leosa indehiscente repleto de numerosas
semillas en una abundante de pulpa blanca, harinosa y Como puede deducirse de la apariencia del mangostn, a los monos les encantan sus
agridulce.
frutos, al igual que a los humanos. El mangostn, que ha sido apreciado durante siglos como
pgina anterior abajo: Garcinia mangostana (Clusiaceae); la reina de las frutas, es uno de los frutos tropicales ms deliciosos. Lo disfrutan tanto los
mangostn; nativo del sudeste de Asia; fruto (anfisarco); habitantes del sudeste de Asia, de donde es nativo, como de otros pases tropicales en los que
dimetro 6 cm. Se trata de uno de los frutos tropicales ms
deliciosos, muy apreciado por su exquisita y deliciosa pulpa. se cultiva. Adems, ahora los europeos tambin han aprendido a valorarlo, especialmente
porque no posee el tpico olor rancio de muchos otros frutos tropicales. Desafortunadamente,
abajo: Theobroma cacao (Malvaceae); cacao, fue ya
domesticado en tiempos precolombinos; nativo del bosque
la vida til de estos frutos, del tamao de una pelota de tenis, es breve, de solo dos o tres das
lluvioso amaznico; fruto (anfisarco); 18 cm de largo. una vez que estn completamente maduros. Si tienen que llegar a los supermercados
occidentales deben cosecharse todava inmaduros, lo cual es bueno para los negocios pero
ms abajo: Theobroma cacao (Malvaceae); cacao; flores;
dimetro 1-1,2 cm. Los rboles de cacao producen sus flores desastroso para su sabor. Quienquiera que tenga la suerte suficiente como para disfrutar de
directamente sobre la madera vieja del tronco y ramas mangostanes que han madurado naturalmente directamente del rbol, se deleitar con su
principales, de manera que pueden soportar los pesados
frutos.
delicioso olor frutal y su exquisito sabor, del que se ha dicho que es como una mezcla de
pia y melocotones o incluso que recuerda a fresas mezcladas con naranjas. La reina Victoria
oy hablar acerca del legendario fruto y supuestamente lleg a ofrecer una gran recompensa
a cualquiera que le diera a probar un mangostn.

Cacao: el alimento de los dioses


Los monos son los principales dispersores de la vaina indehiscente (anfisarco) del rbol del
chocolate (Theobroma cacao, Malvaceae) en el bosque lluvioso amaznico. Los ricos frutos
coloreados de amarillo y naranja estn protegidos por una gruesa y dura cscara que es
propia de los frutos que esparcen los primates. Al igual que en el mangostn, la parte interior
comestible consta de una pulpa dulce, blanca y jugosa que rodea las grandes semillas. Sin
embargo, aunque los murcilagos atacan los frutos, son incapaces de romper la cscara. Una
posible explicacin para la posicin caulicrpica de las vainas de cacao podra ser su gran
tamao y peso.
El Theobroma cacao tiene su origen en los bosques pluviosos del Amazonas, pero durante
milenios pueblos indgenas han cultivado y distribuido los valiosos rboles a travs de
Centroamrica y Sudmerica. Sus frutos son el origen del chocolate, que ya era un
importante producto en tiempos precolombinos. Se deca que el emperador de los aztecas,
Moctezuma II, no tomaba ninguna bebida que no fuera un chocolate caliente y espumoso
aromatizado con vainilla y especias. Los espaoles compartieron la aficin de los aztecas por
el chocolate y lo introdujeron en Europa, donde rpidamente se convirti en una delicia
muy apreciada. El chocolate no ha perdido nada de su atractivo en la actualidad. Nuestra
admiracin por su gran delicadeza probablemente se refleja mejor en el nombre latino de
la planta, escogido por el famoso Carlos Linneo. Lo llam Theobroma, que significa alimento
de los dioses.
El cacao, el principal ingrediente del chocolate, se obtiene de las semillas del rbol del
cacao o cacaotero. Las habas o granos de cacao primero se fermentan, luego se trituran y
muelen para formar el polvo del cual se extrae el sobrante de grasa, es decir, la manteca de
cacao. El polvo seco de cacao resultante es la base de la bebida del chocolate y del chocolate
slido, que se prepara mezclando polvo de cacao con manteca de cacao, azcar y

Frutos carnosos 223


Durio zibethinus (Malvaceae); durin, variedad cultivada;
nativo del sudeste de Asia; fruto (cpsula loculicida);
c. 25 cm de largo abajo: fruto entero; pgina siguiente: fruto
aromatizantes. La manteca de cacao, una cara grasa vegetal, es tambin un ingrediente de abierto mostrando las grandes semillas envueltas en el
dulces, jabones, cosmticos y ungentos. Debido a su bajo punto de fusin, tambin se delicioso y cremoso arilo. Como es propio de frutos
dispersados por mamferos, los durianes caen del rbol
utiliza como base para supositorios. cuando maduran y comienzan a emitir un olor fuerte y
Adems de sus saludables antioxidantes, se han identificado varios compuestos qumicos rancio. Carpolgicamente, el durin est entre una vaina
indehiscente (anfisarco) y una cpsula loculicida. Solo se abre
psicoativos en el cacao, que pueden ser perfectamente los responsables de los legendarios despus de caer a travs de una sola abertura muy angosta
poderes estimulantes del chocolate. Sin embargo, algunas investigaciones recientes sugieren en el pice, la cual ofrece a los animales el punto de apoyo
que las concentraciones de estos compuestos qumicos son demasiado bajas para tener un efecto para romper con fiereza la cpsula espinosa fragmentndola
en cinco valvas. En la naturaleza los durianes atraen a toda
significativo. La razn ms probable por la que el chocolate nos hace felices es simplemente una gama de animales grandes, incluyendo orangutanes,
su combinacin nica de sabor, textura y aroma, que estimula la liberacin de endorfinas en osos, panteras, tapires, rinocerontes y elefantes. A pesar de
su olor, que la mayora de las personas de occidente
el cerebro, de la misma manera que lo hacen otros alimentos dulces. Las endorfinas son las encuentran repugnante, en su tierra nativa, en el sudeste de
hormonas del placer del propio cuerpo: algunas alivian el dolor mientras otras evocan Asia, el durin es considerado el rey de las frutas. En un
sentimientos de felicidad, bienestar y xtasis. durin totalmente maduro, los arilos inicialmente gomosos y
duros se convierten en cremosos con un sabor exquisito e
indescifrable, que recuerda a una mezcla de crema, nueces,
El baobab especias, bananas y cebollas.
Con sus enormes troncos hinchados, que almacenan agua para soportar los periodos de
sequa, los baobabs (Adansonia spp., Malvaceae) son los rboles ms icnicos de los paisajes
ridos de frica, Madagascar y Australia. Solo se conocen ocho especies de baobabs. Estas
producen grandes vainas leosas (anfisarcos), indehiscentes, marrones aterciopeladas y
repletas de numerosas semillas embebidas en una copiosa pulpa harinosa. Esta deliciosa
pulpa es nutritiva y rica en vitamina C, y se come como un dulce o se utiliza para preparar
bebidas refrescantes que evocan el sabor frutal y agrio de las manzanas secas.
La especie ms famosa de todas es el baobab africano (Adansonia digitata). Los rboles
maduros poseen enormes troncos que, para los primeros viajeros europeos, indicaban una
gran edad y una significativa historia. Sin embargo, estn formados principalmente de un
tejido blando, almacenador de agua, y son mucho ms jvenes de lo que puede ser un roble
ingls de tamao similar. Su grotesca silueta no solo les ha dado a los baobabs una gran
importancia cultural entre la gente nativa del continente, sino tambin el apelativo rbol al
revs. En su ambiente natural, muchos animales pequeos se alimentan de la blanda parte
interna de los frutos una vez que se parte la dura cscara. Los frutos maduros intactos los
consumen predominantemente los dispersores legtimos de los baobabs, entre ellos los
monos, los babuinos y supuestamente los elefantes, los elands y los impalas.

El durin, el rey de los frutos


El gnero Durio del sudeste asitico comprende 28 especies, ocho de las cuales son
comestibles. La especie econmicamente ms importante de durin (que en malayo significa
fruto espinoso), el Durio zibethinus, se ha cultivado en el sudeste de Asia durante siglos. Sus
apreciados frutos pueden ser del tamao de una pelota de ftbol y llegar a pesar hasta 3
kilos. En el exterior estn protegidos por una cscara agresivamente espinosa, de un color
entre verde plido y amarillento. Cuando maduran, los frutos caen del rbol y se rompen
ligeramente desde el pice hacia abajo a lo largo de distintas lneas preformadas, revelndose
as como cpsulas loculicidas. En esta etapa los frutos tambin emiten su infame olor ftido,

224 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Frutos carnosos 225
Carica papaya (Caricaceae); papaya, variedad cultivada;
parecido a una mezcla de heces, calcetines sucios y ajo podrido. Resulta comprensible que nativa de Amrica tropical; fruto (pepo); seccin longitudinal
del fruto 12 cm de largo, semilla 6 cm de largo abajo: seccin
la mayora de los europeos no iniciados lo detesten y que est prohibido en el metro en longitudinal del fruto; pgina siguiente: semilla (sarcotesta
Singapur, pero en Asia todo el mundo disfruta del durin, y de hecho lo llaman el rey de los removida). El gran tamao, la cscara coricea y la cavidad
frutos. Esta admiracin, aparentemente sospechosa, no significa que en Asia no tengan un central con numerosas semillas cuyo fuerte sabor desecha la
masticacin, son indicadores del sndrome de dispersin
buen sentido del olfato, sino que denota la aficin por el extraordinariamente delicioso sabor megafunico. La cubierta seminal se diferencia por tener una
del interior de la cpsula maloliente. La parte comestible del durin lo constituyen varias sarcotesta gelatinosa lubricante, haciendo que las semillas
sean fciles de tragar, y una capa interior dura con crestas
semillas grandes, de color castao, envueltas en un arilo funicular entre blanco o crema y afiladas y espinas que disuaden an ms la masticacin.
amarillo dorado. Mientras que los frutos estn inmaduros, los arilos son duros y desagradables
al paladar; pero para cuando caen de los rboles, el duro tejido funicular se torna cremoso y
con el sabor de una interesante mezcla de nueces, especias, bananas, vainilla y por raro que
parezca cebollas. El famoso naturalista del siglo XIX, Alfred Russel Wallace, una vez escribi
acerca del durin: Su consistencia y sabor son indescriptibles. La idea de una rica crema,
como de mantequilla muy aromatizada con almendras, puede dar la mejor idea de l, pero
entremezcladas con eso vienen rfagas de sabor que traen a la mente queso crema, salsa de
cebollas, jerez dulce y otras incongruencias.
El durin es un buen ejemplo de un fruto adaptado a la dispersin por mamferos. Su
peso y coraza previene contra la posibilidad de que los animales pequeos, que son incapaces
de tragar las semillas, se conviertan en ladrones de pulpa o depredadores de semillas. En su
hbitat natural solo los grandes y ms carismticos animales del sudeste de Asia tienen la
destreza y la fuerza suficientes para abrir las valvas de la cpsula, que estn cargadas de semillas.
Si un orangutn siente un soplo fugaz del olor que llega de largas distancias, recorrer un
largo camino a travs del bosque para ser el primero en encontrar la apreciada delicatessen.
Pero los orangutanes tienen que ser rpidos. Los sabrosos arilos tambin son irresistibles para
osos, tigres, civetas, venados y tapires, as como para los rinocerontes y elefantes asiticos.
Aunque si se hierven o tuestan se pueden comer, las grandes semillas del durin
dependen de su proteccin qumica (veneno) en lugar de una proteccin fsica. Por eso, los
animales descartan las semillas (orangutanes) o se las tragan y las defecan intactas.
Tal vez por coincidencia, animales gigantes como los rinocerontes y los elefantes
comparten el gusto por ciertos frutos con primates y otros animales. Sin embargo, hay frutos
con caractersticas que sugieren firmemente algn tipo de coadaptacin, especialmente con
mamferos de gran tamao.

Grandes frutos necesitan grandes bocas. El significado del sndrome de dispersin


megafunico
En conjunto, los frutos adaptados a la dispersin por grandes mamferos se ajustan al sndrome
de dispersin por mamferos. Sin embargo, muestran ciertas especializaciones que reflejan su
preferencia por dispersores de gran tamao. En 1982, Dan Janzen y Paul Martin agruparon estos
rasgos particulares en el sndrome de dispersin megafunico. La megafauna fue concebida para
que incluyese animales con pesos corporales superiores a las 100 libras (45 kilos). El indicador
ms obvio del sndrome de dispersin megafunico es el gran tamao del fruto. Los frutos
carnosos han evolucionado para que los consuman, sin que se pierdan las semillas, criaturas

226 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Frutos carnosos 227
que sean capaces de metrselos enteros en la boca en lugar de comrselos por partes. Por lo
tanto, los frutos carnosos indehiscentes que parecen demasiado grandes como para que los
dispersen pequeos mamferos son los candidatos ms probables para el sndrome de dispersin
megafunico. Sus semillas son algunas veces grandes, como en los aguacates (Persea americana,
Lauraceae) y mangos (Mangifera indica, Anacardiaceae), o pequeas, como en las papayas
(Carica papaya, Caricaceae). En algunos casos estn fsicamente salvaguardadas contra los
molares trituradores por un duro endocarpio o cubierta seminal (chirimoyas y sus parientes,
Annona spp., Annonaceae), o quedan protegidas qumicamente por toxinas de sabor amargo
o desagradable que hacen que nadie las mastique (aguacate, papaya). El primero es,
generalmente, el caso de los frutos de cscara dura, que exigen una masticacin prolongada
(como los tamarindos, Tamarindus indica, Fabaceae), mientras que el segundo es propio de
frutos blandos que pueden aplastarse fcilmente al presionar la lengua contra el paladar
(papayas). A menudo la germinacin de semillas de plantas adaptadas a atraer dispersores
megafunicos mejora sensiblemente al pasar a travs del tracto digestivo de un animal.
Cuando se requieren grandes dispersores terrestres, la mejor manera que tienen los rboles
para presentar sus frutos es dejarlos caer cuando estn maduros, o incluso un poco antes. En
los hbitats en los que los predadores terrestres, como los roedores, representan una amenaza
sustancial, los rboles pequeos dispersados por megafauna a menudo mantienen sus frutos
en las ramas durante varios meses.

Los grandes mamferos africanos y sus frutos


Actualmente, los mayores animales terrestres vivos son los elefantes, rinocerontes e
hipoptamos. No es entonces coincidencia que el sndrome de dispersin megafunico
encuentre su mxima expresin en frica y Asia, donde estos animales todava habitan. En
frica abundan particularmente los grandes herbvoros, los cuales tambin incluyen frutos en
su dieta. De hecho, los rumiantes, como jirafas y antlopes, y los no rumiantes, como elefantes
y rinocerontes, estn entre los dispersores de semillas ms importantes de las sabanas africanas.
Los frutos de muchas leguminosas, especialmente de las acacias (Acacia spp., un gnero
muy amplio, que ha sido recientemente dividido en cinco gneros), estn adaptados
especficamente para atraer a estos animales. Normalmente, en momentos en los que hay
poco pasto disponible, los rboles producen grandes vainas indehiscentes (cmaras) que
pesan ms de 50 gramos y que disponen de una cscara coricea marrn que posee un olor
caracterstico que cautiva incluso al ganado. Puesto que los herbvoros son ciegos al color,
los frutos marrones pasan desapercibidos, pero son ricos en carbohidratos digeribles y en
protenas; adems, contienen semillas lisas extremadamente duras que pueden resistir la
trituracin de fuertes molares. Los frutos pueden permanecer en el rbol, pero a menudo
caen al suelo tan pronto como maduran para facilitar que sus grandes dispersores terrestres
puedan acceder a ellos. Al comer y digerir los frutos indehiscentes, los animales no solo
liberan las semillas de su envoltorio, sino que tambin matan cualquier insecto comedor de
semillas (como gorgojos o brquidos) que pueda haber atacado los frutos antes de la
dispersin. Algunas leguminosas dispersadas por elefantes son conocidas por depender del

228 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


servicio de control biolgico de plagas que proporciona el tracto digestivo del animal. Sin
dicho servicio, la mayora de las semillas caera presa de una infestacin de insectos. Las
semillas que han pasado a travs del intestino de un elefante tambin germinan mucho
mejor, un fenmeno que puede observarse en muchos otros frutos endozocoros, ya sean
estos dispersados por aves o mamferos. Los cidos digestivos y enzimas eliminan la pulpa
perecedera, que, de otra manera, provocara infecciones fngicas y bacterianas y debilitara
las duras cubiertas seminales, haciendo ms fcil la protrusin del embrin.
En sus respectivos hbitats originales, tanto el elefante africano de bosque (Loxodonta
cyclotis) como el elefante africano de sabana (Loxodonta africana) son grandes dispersores
pgina anterior: Kigelia africana (Bignoniaceae); rbol terrestres. Los frutos de algunas plantas dependen principalmente, o incluso exclusivamente,
salchicha; nativo de frica tropical; fruto; 60 cm de largo. de estas especies animales, cada vez ms amenazadas, para su dispersin.
Con su delgada pero dura piel y su slida pulpa fibrosa
probablemente lo ms apropiado sera clasificarlo como un
anfisarco. Puede llegar a medir 1 m de longitud y pesar hasta Salchichas que crecen en los rboles
10 kg. Su enorme tamao y su pulpa rica en celulosa indican
que se ha adaptado a la dispersin por grandes herbvoros,
En las sabanas y bosques secos del frica tropical hay un rbol con disporas de aspecto muy
como elefantes e hipoptamos. curioso. Conocido como rbol salchicha, la Kigelia africana (Bignoniaceae) cuelga sus
grandes frutos del dosel como salchichas gigantes suspendidas de largos y gruesos cordones.
Elefantes africanos de bosque (Loxodonta cyclotis)
alimentndose de los frutos de Balanites wilsoniana Sus extraos frutos pueden llegar a medir 1 metro de largo, con un dimetro de 18 centmetros
(Zygophyllaceae). Estudios cientficos han demostrado que los y un peso de 10 kilos. Su enorme tamao, su color marrn verdoso y su fibrosa pulpa, rica
elefantes son los nicos dispersores efectivos de los frutos de
este raro rbol africano. Son los nicos animales capaces de
en celulosa, indican una adaptacin a la dispersin por herbvoros muy grandes y con
tragar los grandes huesos de las drupas entre verdes y habilidad para digerir celulosa. Los frutos sirven de alimento supuestamente para elefantes e
marrones, asegurando tanto la dispersin a larga distancia hipoptamos, as como para cerdos salvajes, puercoespines, monos y babuinos. Entre este
como la eliminacin de la pulpa. Esto ltimo desempea un
papel significativo en la supervivencia de plntulas, ya que ilustre grupillo de potenciales dispersores, los elefantes africanos de sabana son probablemente
las plantas que germinan a partir de semillas no dispersadas los ms efectivos, debido a sus grandes reas de distribucin y largo tiempo de retencin
por elefantes tienen ms probabilidades de caer presa de las
bacterias y hongos que se alimentan de la pulpa podrida.
intestinal. Hasta la fecha no hay investigaciones cientficas detalladas que documenten el grado
de dependencia de la Kigelia africana respecto a la dispersin por elefantes.
Sin embargo, hay un rbol africano que depende enteramente de los elefantes para la
dispersin de sus frutos. Es la llamada Balanites wilsoniana, un miembro de la familia del
abrojo (Zygophyllaceae).

Frutos que solo los elefantes saben apreciar


La Balanites wilsoniana es un rbol alto caducifolio de los bosques lluviosos de frica, que se
distribuye desde Costa de Marfil hasta Kenia. Con una altura de hasta 40 metros y una amplia
copa, la especie forma parte del dosel superior del bosque lluvioso. Durante la estacin de
fructificacin, los rboles producen grandes drupas marrones verdosas de aproximadamente
9 x 6 centmetros, que caen al suelo al madurar emitiendo un desagradable olor a levadura.
Despus de caer, las drupas permanecen frescas durante ms o menos un mes, esparcidas debajo
del rbol parental esperando a ser esparcidas. Con respecto al dispersor, el fruto no tiene muchas
opciones. El hueso, de una sola semilla, dentro de cada drupa es de 8,8 x 4,7 centmetros, y es
demasiado grande para la mayora de los potenciales dispersores endozocoros. Adems del
tamao de sus huesos, los frutos tambin contienen compuestos qumicos txicos que
mantienen a raya a los posibles ladrones de pulpa y predadores de semillas.

Frutos carnosos 229


Varios estudios cientficos, mediante el uso de observaciones indirectas y de trampas con
cmaras, han probado que los nicos animales que comen y dispersan los frutos de Balanites
wilsoniana son los elefantes africanos de bosque (Loxodonta cyclotis). La fructificacin coincide
con la estacin seca de verano, cuando las hojas frescas y las gramneas son menos
abundantes. Es entonces cuando los elefantes buscan activamente un grupo de rboles tras
otro para poder saborear sus nutritivos frutos, su pulpa rica en grasa y sus protenas. Aunque Borassus aethiopum (Arecaceae); palma elefante; nativa de
un pequeo porcentaje (3%) de las semillas no dispersadas tambin germina, las plntulas las sabanas secas de frica; hueso del fruto (drupa);
tienen una tasa de supervivencia muy baja (16%); pero despus de pasar por el tracto c. 6 cm de largo. Con una altura de hasta 30 metros, esta
especie es la palma ms alta de frica. Produce grandes
digestivo de un elefante, la germinacin no solo se acelera sino que tambin mejora drupas de color naranja, que emiten un fuerte olor cuando
enormemente (55%). Adems, las plntulas que crecen a partir de semillas dispersadas tienen maduran y que ha sido vinculado a la turpentina.
El peculiar olor y la pulpa fibroso-carnosa que cubre el
una probabilidad ms alta de supervivencia. Los roedores recolectores-almacenadores masivo hueso indican una coadaptacin a los elefantes
tambin ayudan a esparcir unas pocas semillas de Balanites wilsoniana, pero su contribucin como dispersores. Los elefantes africanos de sabana
es insignificante. Solo los elefantes de bosque ofrecen a este rbol tan raro un servicio de (Loxodonta africana) son en realidad aficionados al fruto
y desempean un importante papel en su dispersin. Los
dispersin altamente efectivo garantizando la regeneracin de las poblaciones existentes y babuinos (Papio anubis) tambin comen los frutos, pero
posiblemente tambin el establecimiento de nuevas. El reclutamiento limitado solo a como tienen la boca muy pequea, lo ms probable es que
acten como ladrones de pulpa en lugar de proporcionar
semillas no diseminadas no podra mantener la densidad poblacional actual. un servicio efectivo de dispersin.

Cuando los elefantes desaparezcan


La enorme dependencia de Balanites wilsoniana de los elefantes de bosque como dispersores
de sus semillas sugiere que la supervivencia a largo plazo de la especie depende de la
presencia continuada de estos carismticos animales. Los elefantes y sus parientes extintos
han sido parte de la fauna de frica durante ms de cincuenta millones de aos. En el siglo
pasado, las poblaciones de elefante africano han ido disminuyendo rpidamente y de forma
continua debido a la destruccin de sus hbitats, la caza y otras dificultades impuestas a estos
majestuosos animales por la poblacin siempre creciente del Homo sapiens. La desaparicin
de los elefantes de muchos hbitats ha dejado poblaciones de Balanites wilsoniana sin el
servicio, para ellos vital, de su dispersor coadaptado. Hay otras especies de plantas cuya
mengua se ha vinculado a la disminucin de los elefantes. Las especies Sacoglottis gabonensis
(Humiriaceae) e Irvingia gabonensis (Irvingiaceae), ambas rboles del oeste de frica,
dependen de los elefantes por las mismas razones que la Balanites wilsoniana. Producen
drupas con huesos tan grandes que difcilmente podran pasar a travs de una faringe ms
pequea que la de un elefante. Curiosamente, como en Balanites wilsoniana, sus frutos
maduros despiden un aroma a levadura mientras estn en el suelo, lo que sugiere que esta
seal olfatoria especfica, as como la fibrosa pulpa y las grandes semillas (o huesos), son en
general indicativos de dispersin por elefantes.
Un reflejo de los millones de aos de presencia de elefantes en la regin es la existencia
de muchos ms ejemplos de frutos con semillas de gran tamao en frica tropical que
parecen estar destinados a los elefantes. Entre estos se encuentran miembros de las Sapotaceae
(Tieghemella heckelii, Baillonella toxisperma), las Arecaceae (Borassus aethiopum, Phoenix
reclinata), la Klainedoxa gabonensis (Irvingiaceae), la Panda oleosa (Pandaceae) y el mamey
africano (Mammea africana, Clusiaceae; un pariente del mangostn). Ciertas observaciones de

230 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


campo han mostrado que las poblaciones de los rboles africanos con frutos dispersados por
elefantes comienzan a decaer en cuestin de dcadas si se les priva de su dispersor. En vista
de la disminucin de las poblaciones de elefantes, la comprensin de las relaciones entre
estas plantas y sus mutualistas es vital para su conservacin.
Orycteropus afer (Orycteropodidae); cerdo hormiguero; Los elefantes no son los nicos miembros de la megafauna de frica que, durante el curso
nativo de frica; a pesar de su nombre aardvark en lengua
afrikans, traducido como cerdo de tierra, este distintivo de la evolucin, han tenido gran importancia como dispersores de semillas. Con 40-65 kilos
mamfero nocturno no est relacionado con los cerdos. Su el cerdo hormiguero puede ser un megafunico de peso ligero, pero este mamfero de aspecto
dieta, que consiste casi exclusivamente en hormigas y
termitas, tambin incluye un fruto particular, el pepino de
peculiar representa, literalmente, la nica posibilidad de supervivencia del pepino del cerdo
aardvark. Una hierba anual de la familia de la calabaza hormiguero.
(Cucurbitaceae), el pepino del cerdo hormiguero (Cucumis
humifructus), entierra sus carnosos frutos en el suelo, donde
pueden permanecer varios meses sin pudrirse. Durante la El cerdo hormiguero y su pepino
estacin seca, cuando el agua escasea, el pepino del cerdo El pepino del cerdo hormiguero o pepino aardvark (Cucumis humifructus) de las regiones de
hormiguero emite un aroma que atrae especficamente al
cerdo hormiguero, al cual los suculentos frutos proporcionan
sabanas secas de frica meridional hace algo muy inusual: es el nico miembro de la familia
una preciosa fuente de agua. Puesto que el cerdo de la calabaza (Cucurbitaceae) que entierra sus frutos. En cuanto las flores han sido
hormiguero es el nico animal que puede localizar y polinizadas, sus pedicelos se alargan rpidamente empujando el ovario hacia abajo y dentro
desenterrar sus frutos, Cucumis humifructus es totalmente
dependiente de este para la dispersin de sus semillas. del suelo, donde maduran los frutos. Este hecho por s mismo no sera excepcional, pero el
Cucumis humifructus parece haber desarrollado una relacin ms bien exclusiva con el
enigmtico cerdo hormiguero (Orycteropus afer, que significa pie escarbador). El pepino del
cerdo hormiguero es una planta anual que entierra su fruto, grande (5 cm) y nudoso, de un
color galleta plido, a una profundidad de entre 10 y 30 centmetros. Cuidadosamente
sincronizados para coincidir con la estacin seca, las partes de la planta que estn al aire libre
mueren y los frutos maduran. Los pepinos del cerdo hormiguero estn equipados con una
cscara dura e impermeable que les permite permanecer intactos en su escondite subterrneo
durante muchos meses sin pudrirse. Los frutos emiten un aroma que se filtra travs del suelo.
Solo el cerdo hormiguero o aardvark (cerdo de tierra en afrikans) tiene una nariz que
puede detectar este aroma y unas uas lo suficientemente fuertes como para escarbar y sacar
los frutos de la tierra seca. Ms all de la estacin de fructificacin del Cucumis humifructus, el
cerdo hormiguero se alimenta exclusivamente de hormigas y termitas. Sin embargo, en la
estacin seca, cuando una visita a uno de los raros pozos de aguas estancadas se convierte en
una aventura peligrosa, los jugosos frutos de la cucurbitcea proporcionan al cerdo
hormiguero una preciosa fuente de agua. En compensacin, el hbito del cerdo hormiguero
de enterrar su excremento asegura que las semillas, ingeridas intactas con la jugosa pulpa, se
planten con una buena dosis de fertilizante. Sea el resultado de una coadaptacin estricta o
un callejn evolutivo sin salida, al depender de un solo animal para la dispersin de sus
semillas el pepino del cerdo hormiguero ha desarrollado una de las estrategias de dispersin
menos dispendiosas. Sin embargo, este mtodo no deja de tener sus riesgos. Si el cerdo
hormiguero se extingue, el Cucumis humifructus casi seguramente tendr el mismo destino.
El pepino del cerdo hormiguero y los pocos frutos dispersados estrictamente mediante
elefantes son evidentemente ejemplos raros de relaciones extremadamente especializadas entre
frugvoros y frutos en los que se ve envuelta la megafauna. Tambin hay algunos casos
extraordinarios que pueden encontrarse fuera de frica.

Frutos carnosos 231


Mallotus nudiflorus (Euphorbiaceae); nativa del este y
Mallotus nudiflorus y los rinocerontes indios sudeste de Asia; frutos (drupas); cuando las duras y amargas
El Mallotus nudiflorus (anteriormente Trevia nudiflora, Euphorbiaceae) es un rbol caducifolio drupas de 4,5 cm de largo maduran en la estacin del
alto que comnmente se encuentra en los bosques ribereos de la India, Nepal y el sur de monzn se convierten en el alimento preferido del
rinoceronte indio (Rhinoceros unicornis). El hecho de que
China. Sus grandes y duros frutos de color plido resultan poco atractivos para la mayora los frutos ignorados por los rinocerontes usualmente se
de los frugvoros en el rea, incluyendo monos, murcilagos y aves. Para solucionar el pudren debajo del rbol sugiere que estos carismticos
animales son los nicos dispersores efectivos de Mallotus
enigma del dispersor natural de los frutos de Mallotus nudiflorus, dos zologos, Eric nudiflorus; la fotografa muestra frutos inmaduros secos de
Dinerstein y Chris Wemmer, llevaron a cabo un detallado estudio cientfico. Sus resultados, un espcimen de Camboya depositado en el herbario de Kew.
publicados en 1988, demostraron que el nico animal con un gusto por las amargas drupas
era el rinoceronte indio (Rhinoceros unicornis).
El Mallotus nudiflorus deja caer sus frutos durante la estacin lluviosa del monzn (entre
junio y octubre) cuando estos se convierten en el alimento preferido del rinoceronte indio.
Adems, este rbol, que no tolera la sombra, se beneficia enormemente de la costumbre del
rinoceronte de ser asiduo a un mismo tipo de letrina, dado que suele escoger
principalmente praderas abiertas, donde la abundante luz y una ayuda generosa de nutritivo
estircol garantizan la rpida germinacin y el crecimiento de las plntulas directamente de
las pilas de este estircol. Los frutos no ingeridos normalmente se pudren debajo del rbol
madre; aun si sus semillas germinan, sus posibilidades de sobrevivir a la sombra del dosel del
bosque son escasas. Por lo tanto, la distribucin, regeneracin y mantenimiento de
poblaciones de Mallotus nudiflorus se puede atribuir casi por completo a la actividad de una
sola especie animal. El vital y exclusivo servicio que proporciona el rinoceronte indio
prueba una vez ms la importancia de la dispersin megafunica.

La Nitraria billardierei y los emes


La Nitraria billardierei (Nitrariaceae) es un arbusto de Australia que tolera la sal; de hecho
crece en suelos salinos, por lo que la pulpa de las pequeas drupas rojas o amarillas es rica
en sal. Los frutos comestibles, que saben a uvas saladas, formaban parte de la alimentacin
de los aborgenes. Los emes (Dromaius novaechollandiae) son, segn se dice, los dispersores
principales del arbusto Nitraria billardierei. Hay mamferos que tambin comen estos frutos,
pero el paso a travs del tracto digestivo de los emes no voladores tiene de lejos una
influencia ms beneficiosa para la germinacin de las semillas.

Tomates de Galpagos y tortugas gigantes


Las islas Galpagos son el hogar de dos especies endmicas de tomate, el Solanum cheesmaniae
y el Solanum galapagense. Un estudio en los aos sesenta, cuando ambos taxones fueron
tratados como una sola especie, descubri que las semillas de estos tomates de Galpagos estn
sujetas a una dormancia fsica indefinida debido a una cubierta seminal extremadamente
gruesa que impide la germinacin. Aunque varios animales comen sus bayas, las semillas solo
germinan despus de pasar a travs del tracto digestivo de una tortuga gigante (Geochelone
elephantopus), un viaje que puede durar entre una y tres semanas. Solo la exposicin de las
semillas a una fuerte solucin de hipoclorito de sodio, que erosiona la cubierta seminal,
podra estimular un incremento comparable en la germinacin. El estudio concluy, por

232 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


abajo: Nitraria billardierei (Nitrariaceae); nativo de Australia;
planta con frutos (drupas); los principales dispersores de los
carnosos frutos son los emes (Dromaius novaehollandiae).
Los frutos comestibles forman parte de la alimentacin bsica
tanto, que la tortuga gigante podra ser un socio fundamental de los tomates de Galpagos,
de los aborgenes. Puesto que la Nitraria billardierei crece tanto por romper la dormancia de sus semillas como por su dispersin.
sobre todo en suelos salinos, sus frutos, que se tornan rojos
al madurar, tienen un agradable sabor dulce pero
ligeramente salado. Ms parejas inseparables
Incluso a una escala global, se conocen muy pocos ejemplos en los que una especie de planta
ms abajo: Geochelone elephantopus (Testudinidae); tortuga
de las Galpagos; endmica de las islas Galpagos; debido a
depende de una sola especie animal, grande o pequea, para la dispersin de sus semillas. La
su dieta vegetariana, la tortuga gigante de las Galpagos, la nuez de Brasil (Bertholletia excelsa, Lecythidaceae) y el agut (Dasyprocta agouti) de Sudamrica
ms grande de las tortugas vivientes, es un importante ya han sido anteriormente mencionados. Curiosamente, hace poco se ha documentado otro
dispersor de semillas en las islas del archipilago.
caso notable de mutualismo obligado en Sudamrica. Esta extraa pareja est formada por
un murdago peculiar y un mamfero todava ms peculiar. La mayora de los murdagos
son hemiparsitos de ramas de rboles. Taxonmicamente pertenecen al orden Santalales,
donde se distribuyen en tres familias: Santalaceae (incluyendo Viscaceae), Loranthaceae y
Misodendraceae. Aunque los murdagos dependen de la dispersin animal esto es as para la
mayora de ellos, son exclusivamente ornitocoros. Al menos, esa era la visin general hasta
que, en el nmero de diciembre del 2000 de la prestigiosa revista cientfica Nature, se describi
una excepcin muy inusual. En los bosques templados de la Argentina meridional, en el Distrito
de los Lagos, los cientficos descubrieron que los frutos verdes del murdago lorantceo Tristerix
corymbosus se distribuyen nicamente gracias a un marsupial nocturno endmico llamado
Dromiciops australis. Pese a que apenas es ms grande que un ratn, el Dromiciops australis no solo
ayuda a dispersar las semillas del murdago, sino que tambin se ha demostrado que el paso de
estas a travs del diminuto tracto digestivo del frugvoro es un proceso crtico para su
germinacin. Mientras que la germinacin de semillas que se limpiaron manualmente fracas,
ms del 90% de las semillas recolectadas de las heces del marsupial germinaron. Lo interesante
es que el Dromiciops australis es el nico miembro vivo de la familia Microbiotheridae, un linaje
marsupial cuyo origen se cree que data del tiempo en el que an exista el supercontinente
meridional llamado Gondwana, que se form hace unos 500 millones de aos y comenz a
fragmentarse de nuevo hace unos 156 millones de aos. El Tristerix es considerado uno de los
gneros existentes ms primitivos de las Loranthaceae, una familia que data del Cretcico medio
(hace entre 65 y 142 millones de aos). Es improbable que la combinacin de estos dos socios
antediluvianos sea una coincidencia. El estrecho mutualismo entre el Dromiciops australis y el
Tristerix corymbosus ms bien representa la huella primitiva de una relacin coadaptativa otrora
prspera entre marsupiales y murdagos lorantceos. Considerando que los linajes de las aves
involucrados en la dispersin de semillas lorantceas se originaron hace solo unos 20 o 25
millones de aos, los ancestros del Dromiciops australis podran haber estado dispersando semillas
de murdagos durante muchos millones de aos antes de que las aves los reemplazaran.

Hasta que la muerte nos separe


Como se ha descrito anteriormente, la coevolucin entre frutos carnosos y frugvoros ha
sido siempre difusa y, por lo tanto, impidi el desarrollo de estrictos mutualismos fruto-
animal. Por ello, todos los casos en los que una especie de planta ha venido a depender de
una nica especie animal para la dispersin de frutos son practicamente la herencia de

Frutos carnosos 233


asociaciones que anteriormente eran ms diversas y que incluan no una sino varias especies
de animales dispersores, ahora extintos. Naturalmente, este escenario al lmite nos lleva a
preguntarnos qu pasara si la ltima especie dispersora de una planta tambin se
extinguiese. En casos extremos, como el del Cucumis humifructus, cuyos frutos subterrneos
hacen imposible que las semillas que no se han diseminado establezcan una nueva planta, la
extincin del cerdo hormiguero probablemente tambin significara el fin del pepino del
cerdo hormiguero. Sin embargo, tendran otras especies de plantas dependientes de animales,
con biologas reproductivas menos complicadas, una mayor probabilidad de supervivencia si
perdieran todos sus dispersores naturales?

El dodo y el tambalacoque, un cuento de libro


En la isla Mauricio, en el ocano ndico occidental, crece un peculiar rbol endmico llamado
tambalacoque. Se piensa que en 1973 quedaban solo trece rboles maduros del tambalacoque,
un miembro de la familia del zapote (Sapotaceae), por lo que se lo consider una especie
condenada. En 1977, el folclore local y el estado lamentable de este extrao rbol inspiraron
a Stanley Temple para plantear la hiptesis de que la extincin del dodo (Raphus cucculatus) en
el siglo XVII pudo haber sido causada por la desaparicin del tambalacoque o, en trminos
botnicos, Sideroxylon grandiflorum (anteriormente Calvaria major). El dodo era una de las
numerosas aves caminadoras conocidas solo en Mauricio y en las islas adyacentes. Su largo
aislamiento en estas islas sin predadores condujo a la ingenua ave a perder no solo la habilidad
de volar sino tambin de defenderse. Su nombre derivaba de la palabra holandesa dodoor
(haragn), indicando que con un peso de hasta 23 kilos la corpulenta ave era prcticamente
incapaz de volar si pretenda huir, lo que la converta en una presa fcil para los hambrientos
(y aburridos) marineros. Lenta, y no preparada para enfrentarse a predadores, el dodo tena que
vigilar sus huevos para que los animales no nativos, como gatos, ratas y cerdos, no se los
comiesen. Antes de su extincin definitiva, que ha sido datada en el ao 1690, el dodo
supuestamente coma los frutos del rbol del tambalacoque como parte de su dieta. Las verdes
drupas, de 5 centmetros de largo, estn formadas por un hueso extremadamente duro cubierto
por una capa fina (5 milmetros) de una pulpa carnosa y tenaz. El folclore mauriciano afirma
que el dodo era el nico dispersor de los frutos del tambalacoque, cuyas semillas solo eran
capaces de germinar despus de que los huesos de las drupas pasaran a travs del tracto
digestivo del animal. En un intento por convertir el folclore en ciencia, Temple llev a cabo
un experimento simple durante el cual aliment forzosamente a pavos con trece huesos de
tambalacoque. De las diez semillas que permanecieron intactas, germinaron tres. Desde un
punto de vista cientfico, el pequeo tamao muestral y la ausencia de un control (huesos no
digeridos) deberan haber hecho que sus resultados se considerasen insignificantes. Sin
embargo,Temple propuso un mutualismo obligado como resultado de la coevolucin entre el
dodo y el tambalacoque y argument que los endocarpos de los rboles tenan que sufrir un
tratamiento abrasivo en el estmago de un dodo antes de que las semillas pudieran germinar.
Probablemente debido a que el famoso dodo estaba involucrado en el experimento, Temple
consigui publicar su intrigante pero errnea hiptesis en una de las revistas cientficas ms

234 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


prestigiosas del mundo, asegurando que se trataba de un ejemplo estndar de un mutualismo
obligado entre fruto y frugvoro de los que se citaban en numerosos libros de texto. Antes y
despus de las audaces afirmaciones de Temple ha habido otros que han documentado la
germinacin de las semillas de huesos de tambalacoque sin una abrasin previa, as como la
presencia de un nmero considerable de rboles jvenes de esta especie en la naturaleza. Esto
ltimo indica que al menos debe darse algn tipo de dispersin, tal vez llevada a cabo por
pgina anterior: Sideroxylon grandiflorum (Sapotaceae); rbol animales introducidos por el hombre. Sin quitar el carnoso mesocarpio, las infecciones
de tambalacoque; endmico de la isla Mauricio en el ocano
ndico; tres drupas secas (abajo), hueso (cortado en tres
bacterianas y fngicas atradas por la pulpa en descomposicin seguramente destruiran las
pedazos) y semillas (derecha arriba). En su momento se crea semillas del tambalacoque, un punto vulnerable que no solo se restringe al Sideroxylon
que los huesos de pared leosa, que es extremadamente grandiflorum. La importancia de la extraccin total de la pulpa para la germinacin exitosa de
gruesa, haban dependido de la abrasin del estmago del
famoso dodo para que las semillas pudieran germinar. la semilla se ha demostrado en muchas especies de frutos carnosos. Asumiendo que el dodo
Sin embargo, el estmago del dodo era tan fuerte que coma los frutos del tambalacoque, su estmago, extremadamente fuerte, podra haber
probablemente destrua el hueso con la semilla incluida.
Parece ms plausible que otros miembros de la
destruido la mayora de los huesos que tragaba. Se sabe muy poco sobre la dieta del dodo, y
extraordinaria fauna de Mauricio, la mayora extinta desde bien podra haber sido un granvoro destructivo en vez de un frugvoro til. Adems, hay otros
que la isla fue descubierta, ayudaran a dispersar las semillas animales extintos, como los grandes loros de pico largo (Lophopsittacus mauritianus) y la tortuga
del tambalacoque.
gigante (Geochelone sp.), que podran haber sido dispersores importantes del tambalacoque. La
Raphus cucculatus (Columbidae); dodo; otrora endmico de teora de Temple, aunque generalmente rechazada hoy en da por no tener fundamento, no
Mauricio, ahora extinto; emparentado con las trtolas y las
palomas, esta ave caminadora extinta casi alcanzaba un
podr ser nunca rechazada totalmente debido a la ausencia permanente del dodo y de muchos
metro de largo. Desde que Lewis Carrol incluy la mtica ave otros extraordinarios endemismos mauricianos que compartieron su deplorable destino.
en su libro Alicia en el pas de las maravillas, el dodo ha Temple pudo haber seleccionado un mal ejemplo con el dodo y el rbol de tambalacoque.
adquirido gran fama, convirtindose en un smbolo icnico
de la extincin. Poco se sabe acerca de su dieta, pero Sin embargo, el corazn de su argumento, es decir, que el rbol estaba en declive porque
probablemente era un granvoro y no un frugvoro dispersor haba perdido sus dispersores naturales, parece convincente en vista de la extincin masiva
de semillas.
que ha devastado la fauna nativa mauriciana. Desde entonces, la aterradora idea de que la
desaparicin de una especie vegetal podra estar vinculada a la total extincin de un animal
ha generado mucho debate. Hoy, ms que nunca, somos conscientes de la crisis de la
extincin inducida por humanos, provocada por un crecimiento exponencial de la poblacin
mundial. La velocidad de la expansin humana solo es equiparable al ritmo de desaparicin
de los hbitats naturales, de la contaminacin atmosfrica y al paso en que los recursos son
sobreexplotados, por nombrar solo unos pocos efectos colaterales que acompaan el
crecimiento de la sobrepoblacin de la Tierra por el Homo sapiens sapiens. No debera
sorprendernos, por lo tanto, que el escenario general representado por Temple se aplique a
un nmero creciente de plantas y a sus animales mutualistas. Los grandes mamferos son
particularmente vulnerables a la perturbadora actividad humana, debido a sus largos tiempos
generacionales y a su alta demanda de alimento, la cual requiere a su vez un territorio grande
donde habitar e implica una densidad de poblacin baja. Por lo tanto, en cualquier hbitat, al
incrementarse el tamao corporal del animal disminuyen tanto la diversidad como la
abundancia de especies animales. Por ello, las plantas coadaptadas a la megafauna tienen una
probabilidad limitada de sustituir la prdida de una especie dispersora importante, como
queda demostrado por los rboles que han dispersado los elefantes en frica.

Frutos carnosos 235


Frutos (cmaras) de leguminosa americana (Fabaceae) cuyos
dispersores coadaptados estn entre la megafauna
pleistocnica extinta: arriba: Enterolobium cyclocarpum;
guanacaste; nativo de Amrica tropical, el rbol nacional de
Costa Rica; dimetro 8 cm. Los frutos, que resultan atractivos
Frutos anacrnicos para los caballos modernos que se introdujeron en la regin,
La evolucin es un proceso lento. Dependiendo de su grado de complejidad, el desarrollo en su momento fueron probablemente dispersados por
de caracteres coadaptativos como respuesta a un grupo especfico de dispersores ha llevado herbvoros parecidos a equinos ya extintos. abajo: Gleditsia
triacanthos (Fabaceae); acacia de tres espinas; nativa del este
entre cientos de miles y muchos millones de aos. Si los animales dispersores claves se de Norteamrica. Estas largas vainas indehiscentes tienen una
extinguen, podran ser seguidos rpidamente por sus subordinados verdes. Si una planta cscara coricea y disponen de una capa de pulpa comestible
alrededor de las numerosas semillas duras. Hoy en da
logra sobrevivir de alguna manera sin su animal mutualista, mantendr la expresin de las solamente el ganado introducido por los seres humanos,
caractersticas coadaptativas que una vez hicieron de su antiguo pacto un xito. De hecho, como vacas y caballos, se comen los frutos, adaptados para ser
debido a la lentitud de la respuesta evolutiva, este comportamiento anacrnico est dispersados por los grandes herbvoros de la era glacial.

destinado a persistir durante mucho tiempo.


En 1982, los ecolgos Dan Janzen y Paul Martin propusieron una teora que pretenda
explicar por qu ciertos frutos endozocoros del Nuevo Mundo no poseen dispersores
naturales aparentes. Casi como una versin botnica de El mundo perdido de sir Arthur
Conan Doyle, Janzen y Martin propusieron la hiptesis de que muchas especies de rboles
americanos producen frutos que estn adaptados a la dispersin por bestias de la era glacial
hace tiempo extintas. Hasta hace 13.000 aos, hacia finales del Pleistoceno (hace entre
11.550 y 1,8 millones de aos), cuando la ltima glaciacin lleg a su fin, Norteamrica se
jactaba de una megafauna mucho ms rica que la actual de frica. La antigua coleccin de
fieras de dispersores megafunicos potenciales inclua caballos salvajes nativos, camellos y
tapires, al lado de criaturas fantsticas como los gonfoterios (criaturas parecidas a elefantes
con cuatro colmillos), mastodontes y mamuts lanudos de hasta diez toneladas de peso,
perezosos gigantes terrestres, los elefantes modernos ms grandes, gliptodontes (parientes
gigantes del armadillo del tamao de un coche pequeo), osos de hocico corto gigantes de
casi dos veces el tamao de un oso pardo, bisontes gigantes, jabales gigantes, castores
gigantes y tortugas gigantes. Hacia el final de la ltima era glacial, estas grandes bestias
haban habitado todo el hemisferio occidental durante casi toda la era Mesozoica, que
abarca los ltimos 65 millones de aos hasta el presente. El Cenozoico comenz con la
desaparicin de los dinosaurios en el lmite Cretceo-Terciario. El llamado evento K-T
(Cretceo-Terciario), que probablemente consisti en el impacto de un gran cometa contra
la Tierra, caus la extincin del 70% de todas las especies del planeta, incluyendo los
dinosaurios y la mayora de los grandes animales terrestres. Esta catstrofe abri la
oportunidad a los mamferos para propagarse a partir de formas ms bien pequeas no
descritas y producir un grupo increblemente diverso de animales que conquistaron tierra,
mar y aire, convirtiendo as la era Cenozoica en la llamada Edad de los Mamferos.
A pesar de su fenomenal xito, que dur muchos millones de aos, alrededor de hace
13.000 aos y en un periodo de unos pocos milenios, lo que en tiempo geolgico no
representa ni siquiera un abrir y cerrar de ojos, desaparecieron tres cuartos de todas las
especies e individuos de la megafauna del Pleistoceno en el Nuevo Mundo.Todos los grandes
megaherbvoros sobrepasaban los 1.000 kilos de peso y sus excepcionalmente grandes
predadores, como el gigante oso de hocico corto (Arctodus simus), el len americano
(Panthera leo atrox) y al menos dos especies de guepardos americanos (Miracinonyx inexpectatus,
M. trumani), varias especies de gatos de dientes de sable, incluyendo el tigre de diente de

236 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Frutos (cmaras) de leguminosas sudamericanas (Fabaceae)
cuyos dispersores coadaptados estn entre la megafauna
extinta del Pleistoceno: arriba: Cassia grandis; caa fstula;
nativa de Centroamrica y Sudamrica y el Caribe. abajo:
sable (Smilodon), y los lobos terribles (Canis dirus), desaparecieron. La extincin sbita de la
Hymenaea courbaril; guapinol, jatoba; nativo de megafauna americana debi de dejar a muchas plantas coadaptadas sin sus dispersores.
Centroamrica y Sudamrica y el Caribe. Ambas especies Actualmente, nos encontramos con muchas plantas del Nuevo Mundo cuyas intrigantes
producen vainas leosas, duras y de olor penetrante, que
contienen una pulpa comestible harinosa (guapinol) o caractersticas frutales y seminales pueden explicarse solo a la luz de la megafauna extinta
resinosa y pegajosa (caa fstula). Mientras los frutos de la del Pleistoceno. De alguna manera se las arreglaron para sobrevivir sin sus socios dispersores,
caa fstula pueden ser de ms de 50 cm de largo y contienen
muchas semillas, los del guapinol solo llegan a medir entre
con quienes compartieron el mismo hbitat durante millones de aos. En el corto espacio
10 y 20 cm de largo y albergan como mucho siete semillas de tiempo que ha transcurrido desde la extincin de las grandes bestias, estas plantas no han
grandes. Las vainas de ambas especies persisten en los rboles desarrollado todava una respuesta extensiva a la ausencia de sus dispersores.
o se pudren en el suelo sin que se las transporte lejos de los
rboles maternos. La comparacin de Janzen y Martin de los frutos del Nuevo Mundo, que ellos
sospechaban que eran anacrnicos, con los frutos que se parecan, olan y saban como
aquellos que coman los grandes animales dispersores de semillas de frica los llev a definir
el trmino general sndrome de dispersin megafunico. De acuerdo con su hiptesis, los
frutos anacrnicos caen dentro del sndrome de dispersin megafunico, mientras que al
mismo tiempo ciertos indicadores ecolgicos sugieren que sus socios dispersores estn
ausentes. Los signos ms obvios son los frutos que se pudren debajo del rbol parental o que
son dispersados ineficientemente por animales vivos, como pequeos roedores para los cuales
los frutos parecen sobredimensionados. El consumo de frutos, que permaneceran de otra
manera intactos, por el ganado introducido por humanos se considera tambin un signo de
anacronismo: caballos y vacas aparentemente llenando el vaco dejado por mastodontes y por
otros animales. Las plantas con frutos anacrnicos que han quedado para ser dispersados
nicamente por la gravedad (incluyendo el agua corriente) tienen una distribucin irregular
o restringida, que est a menudo limitada a los terrenos inundables.
Los candidatos ms probables para la dispersin megafunica son los miembros de la
familia de las leguminosas (Fabaceae), que producen grandes vainas de cscara dura,
indehiscentes y llenas de pulpa (cmaras) con semillas duras, similares a sus parientes de frica
que se han adaptado a los elefantes y antlopes (como la Acacia spp.). Entre estos anacronismos
americanos est la acacia de tres espinas (Gleditsia triacanthos), el mezquite (Prosopis spp.), el
cafetero de Kentucky (Gymnocladus dioica), el guanacaste (Enterolobium cyclocarpum), la caa
fstula (Cassia grandis) y el guapinol (Hymenaea courbaril). La fauna nativa actual en general
ignora sus vainas azucaradas indehiscentes, pero muchas de ellas, especialmente las del
mezquite y la acacia de tres espinas, atraen el paladar de caballos y vacas domesticadas. Solo
los frutos del cafetero de Kentucky (de hasta 25 centmetros de largo y 5 centmetros de
ancho), aunque es rico en una pulpa dulce y verde oscura, resultan venenosos para el
ganado. Las semillas del cafetero de Kentucky, que ocasionalmente sirven de alimento para
los roedores recolectores-almacenadores, los cuales a su vez facilitan una dispersin limitada,
la utilizaron durante un tiempo los colonos Europeos en Kentucky para preparar un
sustituto del caf, de ah su nombre. Las grandes vainas del Hymenaea courbaril, un rbol
tropical de madera dura distribuido en Centroamrica y Sudamrica y en las Antillas, son
muy similares a las del cafetero de Kentucky. Comestible pero dotado con un olor
particularmente penetrante a mamfero, los frutos de la Hymenaea courbaril son los responsables
del nombre poco halageo en ingls de esta planta: rbol de pie apestoso. Dentro de las

Frutos carnosos 237


abajo: Hymenaea courbaril (Fabaceae); guapinol, jatoba;
nativo de Centroamrica y Sudamrica y el Caribe; abajo:
cmaras, de un marrn rojizo y ligeramente aplanadas, de 15 centmetros de largo y 3 de frutos (cmaras); las vainas contienen una pulpa comestible
ancho, se encuentran tres o cuatro semillas grandes y negras embebidas en un polvo marrn, pero emiten un olor penetrante tpico de frutos dispersados
por mamferos; fruto c. 15 cm de largo; abajo: en la caatinga
seco y fibroso. La extraa pulpa tiene un sabor dulce como a dtil y algunas veces se usa para brasilea, las inundaciones ocasionales ayudan a dispersar las
preparar bebidas. Como suele suceder con los frutos anacrnicos, las vainas maduras caen al vainas secas que se han apilado debajo de sus rboles
suelo del bosque, donde la inmensa mayora permanece sin abrir. Los cerdos salvajes, los maternos. Las robustas vainas perdieron ya hace mucho
tiempo a sus animales dispersores pleistocnicos, a los que se
agutes y las pacas (roedores de tamao mediano) son los nicos animales que logran roer haban coadaptado, un vaco que ha sido parcialmente
unas pocas vainas para acceder a la pulpa. Como las semillas son muy grandes (3,5 x 2,5 cubierto por los agutes (Dasyprocta spp., Rodentia), de los
cuales se sabe que participan limitadamente en la dispersin
centmetros) y estn duras como piedras, normalmente las descartan in situ. Si se las tragasen de las semillas.
accidentalmente, pasaran ilesas a travs de los animales y podran ser dispersadas a cierta
distancia de la planta madre. Aun as, la mayora de los frutos permanecen intactos y tarde o
temprano se ven atacados por hongos y bacterias. Sin embargo, en el noreste de Brasil, en las
reas ridas de vegetacin de caatinga expuestas a largos periodos de sequa intercalados con
tormentas irregulares, asociadas a su vez a inundaciones repentinas, los frutos de Hymenaea
courbaril algunas veces se amontonan debajo de los rboles durante varios aos. Cuando las
lluvias llegan, las vainas de cscara dura son llevadas por la riada. A medida que las aguas de
la inundacin disminuyen, los frutos quedan depositados en los bancos de los ros, donde es
probable que al menos algunas semillas germinen, llevndose a cabo as la dispersin6.
La lista de Janzen y Martin de presuntos anacronismos del Nuevo Mundo es larga e
incluye no solo leguminosas sino tambin muchas plantas de una amplia variedad de familias
cuyos frutos parecen haber evolucionado en tamao, color, olor y textura a travs de la
interaccin coadaptativa con grandes mamferos antiguos. Entre ellos estn frutos populares
tropicales y subtropicales como el caqui (Diospyros spp., Ebenaceae), la genipa (Genipa
americana, Rubiaceae) y el chicozapote o chicle (Manilkara zapota, Sapotaceae). Entre estos
posibles anacronismos menos sabrosos tambin se encuentran el rbol tropical del calabazo o
taparo (Crescentia cujete, Bignoniaceae) y su pariente el jcaro (Crescentia alata), junto con
otras dos rarezas de la Norteamrica templada, la asimina (Asimina triloba, Annonaceae) y el
naranjo de los osages (Maclura pomifera, Moraceae).

El tamao ya no importa
Con sus frutos grotescos, sobredimensionados y armados formidablemente, el rbol del
calabazo estara fuera de lugar en su nativa Centroamrica si sus frutos no hubieran estado
destinados a alimentar solo las bocas ms grandes del Pleistoceno. Como si anticiparan el
peso del gran fruto, las plidas flores, con olor a col y polinizadas por murcilagos, aparecen
directamente sobre el tronco y las ramas ms grandes. Una vez fertilizado, el ovario crece
para formar un enorme globo leoso primero verde y luego amarillento de hasta 30
centmetros de dimetro. El fruto (un anfisarco) contiene en su interior un gran nmero de
pequeas semillas embebidas en una pulpa blanca y harinosa. Los frutos del calabazo o
taparo tienen varios usos. Las semillas frescas, molidas y mezcladas con agua, sirven para
producir una dulce bebida refrescante. La pulpa se utiliza como medicina para el tratamiento
del asma, diarrea, dolor de estmago, bronquitis y resfriados. Una vez vaciadas, las grandes
cscaras se convierten en envases para agua, sal y tortillas, y en instrumentos musicales y otras

238 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


abajo: Asimina triloba (Annonaceae); asimina; nativa del este
de Norteamrica; fruto (bayeto); frutculos 7-15 cm largo.
Varios carpelos libres producen una agrupacin de grandes artesanas. Segn Cristbal Coln, los nativos americanos usaban los frutos vaciados para
pseudobayas o frutculos con una deliciosa pulpa cremosa camuflar sus cabezas mientras nadaban intentando cazar aves acuticas, pues les permita
que recuerda a frutos tropicales. La asimina es el fruto ms
grande nativo de Norteamrica.
atrapar aves individuales bajo el agua sin perturbar al resto de la bandada.
El jcaro o gira es un pariente cercano del calabazo que tiene frutos similares a los de
ms abajo: Crescentia cujete (Bignoniaceae); rbol calabazo este pero mucho ms pequeos, de 6 a 15 centmetros de dimetro. El pequeo arbolito,
o taparo, nativo de Amrica tropical; fruto (anfisarco);
dimetro c. 20 cm. Dado que son demasiado grandes como con aspecto arbustivo, es comn en hbitats secos y herbceos de la vertiente pacfica de
para entrar en ninguna de las bocas contemporneas, estos Centroamrica. Al igual que el calabazo, los frutos leosos del jcaro contienen cada uno
frutos leosos en forma de bola deben haber sido dispersados
por algunos miembros de la megafauna pleistocnica.
cientos de semillas embebidas en una pulpa fibrosa y viscosa. La pulpa, inicialmente astringente
y de color plido, se convierte en una masa negra y viscosa con un aroma ftido y penetrante
tpico de muchos frutos dispersados por mamferos. A pesar de su repulsivo olor, la pulpa
tiene un sabor muy dulce y es perfectamente agradable para los humanos. Los modernos
caballos que fueron introducidos en Amrica (Equus caballus) comen vidamente la pulpa
madura, que tragan solo despus de haberla masticado levemente, dejando la mayor parte de
las semillas intactas. Ante la ausencia de caballos, los frutos simplemente se pudren en el
suelo durante la estacin lluviosa, dejando a las semillas sin ninguna posibilidad de germinar.
El hecho de que los caballos cimarrones o salvajes sean los nicos dispersores de los frutos
del jcaro condujo a Janzen a asumir que estos animales llenaron el vaco dejado por los
caballos extintos del Pleistoceno.

El fruto ms grande de Norteamrica


La asimina es el fruto comestible nativo ms grande de Norteamrica. La Asimina triloba, un
miembro de la familia de las Annonaceae, posee un gineceo apocrpico con entre siete y diez
carpelos libres. Por lo tanto, cada flor produce no solo una baya sino un gajo de hasta diez
(pero normalmente menos) frutculos de piel blanda (bayeto). Los frutculos individuales son
de entre 7 y 15 centmetros de largo y pesan entre 150 y 450 gramos. Como se parecen un
poco a pltanos verdes y rechonchos, a veces a las asiminas se las llama bananas de pobre.
Embebidas dentro de la fragante pulpa cremosa y amarilla, se encuentran entre 10 y 14
semillas grandes de color negro a marrn oscuro, de 15 a 25 milmetros de dimetro,
dispuestas en dos filas. Con el complejo y rico sabor de un fruto tropical que recuerda a una
mezcla de pltano, pia, mango y chirimoya, la asimina es nico entre los frutos templados.
Aunque son una delicatessen, las asiminas maduras pueden durar almacenadas dos o tres das,
lo cual impide que se vendan en las cadenas de supermercados.
Las semillas de la Asimina triloba son demasiado grandes y no entran en la boca de
ningn ave nativa, pero supuestamente se han encontrado semillas intactas capaces de
germinar en las heces de mapaches (Procyon lotor), zorros rojos (Vulpes vulpes) y zarigeyas
(Didelphis virginiana). No obstante, el gran tamao de la asimina, el hecho de que cae del
rbol cuando apenas est madura, su escasez en la naturaleza y la presencia de rboles
silvestres en terrenos inundables (lo que indica que la dispersin sucede azarosamente a
travs del flujo del agua) pueden interpretarse como indicadores de anacronismo. Aunque
un nico rbol tiene un tiempo de vida relativamente corto (de 25 a 50 aos), la asimina
produce continuamente nuevos tallos a partir de brotes de races. Con el tiempo, un solo

Frutos carnosos 239


rbol de asimina puede dar origen a un enorme parche clnico de rboles que pueden
perdurar durante cientos o miles de aos. La asimina asegura as no solo su extrema
longevidad, sino tambin su capacidad para producir suficientes frutos en un sitio en el que
pueda satisfacer el gran apetito de los grandes mamferos de la era glacial.

El naranjo de los osages


Los frutos del naranjo de Luisiana (Maclura pomifera) son otra curiosidad norteamericana. Son
unas pelotas nudosas, verdes brillantes y del tamao de una naranja o un pomelo, que se
parecen a un fruto de pan en miniatura, que es lo que son en realidad. Al igual que el
Artocarpus altilis (fruto de pan), la Maclura pomifera pertenece a la familia Moraceae. Los rboles
pgina 242: Maclura pomifera (Moraceae); naranja de los
femeninos producen inflorescencias esfricas que crecen para formar frutos compuestos que osages; nativa de Norteamrica; fruto (soroso); dimetro
son morfolgicamente muy similares a los frutos de pan. Sin embargo, a diferencia del fruto 14 cm. La naranja de los osages, que no tiene dispersores
de pan, los cuatro tpalos decusados que forman el perigonio carnoso de las flores femeninas efectivos entre los animales nativos actuales, tuvo que
evolucionar para satisfacer el paladar de alguno de los
individuales permanecen separados, como en una mora (del moral). En el peculiar patrn miembros de la megafauna norteamericana de la era glacial,
superficial cerebral de la naranja de los osages, una flor femenina no queda representada por muy probablemente el de los mastodontes.
una sola protuberancia redondeada sino por cuatro crestas transversales. pgina 243: detalle microscpico de la superficie del fruto: el
Cuando llegaron los europeos a Amrica, la presencia de la Maclura pomifera estaba perigonio carnoso de cada flor femenina est compuesto de
restringida a unos pocos valles fluviales en el este de Texas, Oklahoma y Arkansas, un rea cuatro tpalos dispuestos transversalmente. El largo estigma,
que parece un hilo, emerge entre ellos. Mientras que en su
que corresponde aproximadamente al territorio del pueblo de los osages. Para los nativos pariente, el fruto de pan, los cuatro spalos estn fusionados
americanos, estos rboles eran valiosos por su madera, que es la mejor del mundo para formando una sola protuberancia redondeada, en la naranja
de los osages los tpalos permanecen separados, creando una
fabricar arcos. Los exploradores europeos contaban que los nativos americanos eran capaces superficie similar a la de un patrn cerebral.
de viajar cientos de millas en busca de rboles longevos. El duramen del naranjo de los
osages es tambin superior en cuanto a su dureza, dado que es extremadamente resistente al Maclura pomifera (Moraceae); naranja de los osages, nativa
de Norteamrica; fruto joven (soroso); dimetro 5 cm. Los
deterioro e inmune a las termitas. Durante el siglo XIX, esta especie produjo una madera largos estigmas marcando las flores femeninas individuales
valiosa para traviesas de vas frreas, postes para cercas y ejes y llantas de vagones. Hoy en estn todava adheridos.
da, los rboles del naranjo de los osages se cultivan ampliamente como planta ornamental
tanto en Estados Unidos como en otros pases.
Los rboles dejan caer sus grandes frutos en el lapso de un par de das en otoo, un claro
indicador de que sus dispersores son mamferos. Mientras estn en el suelo esperando a que
alguien se las coma, las bolas verdes brillantes emiten una fragancia agradable similar a la de
un ambientador. Sin embargo, este aroma es de alguna manera engaoso. La carne fibrosa
tiene la consistencia de una patata podrida, es relativamente venenosa y no muy agradable
al paladar. Como era de esperar, a ningn hombre o animal le tienta el regalo de la naranja
de los osages a cambio de la dispersin de sus semillas. Aunque se dice que las cotorras de
Carolina (Conuropsis carolinensis), la nica especie de cotorra nativa del este de Estados
Unidos, han comido los frutos, estas estaban probablemente ms interesadas en las semillas
que en la pulpa. Desafortunadamente, es imposible probar si alguna semilla pas intacta a
travs de su pico y tracto digestivo, ya que el ltimo representante de la especie muri en
el zoolgico de Cincinnati en 1918. Otra evidencia anecdtica afirma que los caballos, las
ardillas zorro, las zarigeyas y posiblemente tambin los mapaches y los zorros pueden llegar
a comer la pulpa ocasionalmente. Aunque estas afirmaciones fueran ciertas, la mayora de las

240 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


naranjas de los osages se quedan podridas en el suelo y la dispersin de semillas parece ser
rara y fortuita. La evidencia circunstancial hace altamente improbable la posibilidad de que
alguno de estos animales sean los dispersores primarios coadaptados de la Maclura pomifera.
Una explicacin ms plausible es que los frutos evolucionaron para repeler animales excepto
a algunos miembros extintos de la megafauna del Pleistoceno, quizs los perezosos terrestres
gigantes, los mamuts, los mastodontes o los caballos nativos.

Cmo puede ser cierto?


Desde que Dan Janzen y Paul Martin publicaron su fantstica y sonada teora sobre la
dispersin megafunica incluyendo a la megafauna extinta del Pleistoceno, han encontrado
tantos apoyos como crticas. Es cierto que cuando se aplica con rigor cientfico, su hiptesis
parece que se basa en extrapolaciones y suposiciones ecolgicas precarias que se apoyan en
escasas evidencias directas. La pregunta ms importante es cmo las supuestas especies
anacrnicas se las arreglaron para sobrevivir sin sus dispersores durante ms de diez mil aos.
Tanto un largo periodo generacional, limitado a la dispersin fortuita a travs de ladrones de
pulpa, predadores de semillas y movimientos de agua superficiales, as como el hecho de ser
de utilidad para los humanos, podran ser las razones que permitieron a las especies
anacrnicas extremas proseguir con su reducida pero continua existencia. Por otro lado, hay
casos ms moderados de frutos anacrnicos continan siendo dispersados por mamferos
vivientes y aves, una circunstancia que se ha utilizado contra la teora de Janzen y Martin. Sin
embargo, sera natural que muchos de los vacos dejados por antiguos dispersores megafunicos
los llenen frugvoros ms pequeos, para quienes los frutos parecen sobredimensionados. En
ausencia de competidores mucho ms grandes, monos, murcilagos y otros animales pueden
alimentarse de manera oportunista de estos frutos. A menudo, pueden comerse solo la pulpa
o los arilos de los grandes frutos, aunque no se traguen las semillas. Dada su inteligencia y
destreza, los primates son particularmente conocidos por aprovechar todo tipo de frutos,
independientemente de si estos son principalmente ornitcoros o mamcoros. Por ejemplo,
los tamarindos (Tamarindus indica, Fabaceae), con sus duras cscaras externas, bajo la que
contienen una pulpa nutritiva y semillas extremadamente duras, son frutos propios de
megafauna. En frica, los tamarindos son dispersados principalmente por rumiantes,
mientras que en la megafauna del sudeste de Asia, menos rica que la africana, los monos se
han convertido en importantes dispersores. En Madagascar, cinco especies con semillas
grandes parecen depender de una manera crtica de la dispersin que el lmur de cuello rojo
(Eulemur fulvus collaris) pueda proporcionarles. No obstante lo que parece ser un caso de
coevolucin estrecha es de hecho consecuencia de la extincin de grandes aves frugvoras y
Tamarindus indica (Fabaceae); tamarindo; solo conocido en lmures, que fueron probablemente los dispersores primarios de estos frutos.
cultivo, probablemente nativa de frica tropical; frutos El hecho de que rboles con frutos anacrnicos produzcan con frecuencia cosechas que
(cmaras). Los tamarindos, con su cscara exterior leosa,
nutritiva pulpa y semillas extremadamente duras, son los exceden ampliamente el apetito de pequeos mamferos dispersores es otro indicador ms
frutos tpicos de megafauna. En frica, el continente con de que evolucionaron para atraer criaturas mucho mayores. Otro argumento cuestiona la
la megafauna existente ms diversa, son dispersados por
grandes rumiantes, mientras que en Asia los monos se han
propia existencia de un sndrome de dispersin megafunico. Puesto que los grandes
convertido en unos de los dispersores ms importantes. herbvoros vivieron mayormente, y en general, de materia vegetal, en lugar de concentrarse

Frutos carnosos 241


pgina siguiente: Macrozamia moorei (Zamiaceae); nativa del
este de Australia (Queensland); cono seminfero. Se piensa
solo en los frutos, algunas personas encuentran difcil aceptar que pueda haberse desarrollado que las carnosas semillas de las ccadas de Australia han sido
parte de la dieta de dromorntidos (aves no voladoras
un sndrome de dispersin megafunico especfico. La disminucin en frica, demostrada gigantes). Al madurar, el cono se desintegra y esparce sus
cientficamente, de rboles dispersados por elefantes, seguida de la desaparicin de su agente semillas brillantemente coloreadas alrededor
dispersor debera dar un respiro a las mentes escpticas. Aunque, hay que hacer una pregunta de la planta, donde pueden ser fcilmente recogidas por
animales terrestres. Las aves dromorntidas, frugvoras
adicional: qu fue lo que ocasion que la megafauna americana se extinguiera en tan solo australianas dominantes durante el Terciario (hace entre
unos miles de aos? 2 y 65 millones de aos), habran sido capaces de tragar
megasporofilos enteros, incluyendo las semillas.

Adnde han ido todos los mamuts? Pleiogynium timoriense (Anacardiaceae); ciruela Burdekin;
Se han planteado varias teoras para explicar por qu la era de los grandes mamferos nativa de Malasia central y el rea del Pacfico, incluyendo
Australia; huesos; dimetro 2,3 cm. Al igual que Norteamrica,
termin en Norteamrica hace alrededor de 13.000 aos. Algunos sugieren que fueron las Australia perdi el 94% de sus grandes animales durante el
enfermedades. Otros creen que la razn principal fueron los cambios climticos. Una Pleistoceno. Las drupas de la ciruela Burdekin son uno de
varios frutos australianos que se califican como frutos
posibilidad es que los animales peludos adaptados durante miles de aos al fro no pudieran anacrnicos. Como eran producidos a bajas alturas y se
aguantar las temperaturas ms clidas del Holoceno, el periodo que sigui al Pleistoceno acumulaban en el suelo, los dispersores coadaptados de la
hace unos 11.500 aos y que comprende hasta la actualidad. Misteriosamente, el calentamiento ciruela Burdekin pueden haber estado entre los dromorntidos,
un grupo nico de grandes aves frugvoras australianas, que
al final del Pleistoceno que dio fin a la era glacial fue interrumpido por una reversin brusca desaparecieron hace unos 30.000-35.000 aos.
de las temperaturas que brevemente llev a la Tierra de vuelta al fro glacial. Este corto
periodo de 1.300 aos de enfriamiento, cientficamente denominado Dryas Reciente, o ms
grficamente el Gran Enfriamiento, comenz hace unos 12.000 aos y cogi por sorpresa
a muchos animales. Una teora generalmente aceptada es que el agua del deshielo
procedente de la capa de hielo septentrional cre un vasto lago de agua dulce en el centro
de Norteamrica. Cuando, en un momento dado, se rompi el dique natural, el lago Agassiz
se vaci en el Atlntico Norte, donde interrumpi la corriente del Golfo, la corriente
ocenica que transporta agua clida desde latitudes tropicales meridionales a las latitudes
septentrionales. A medida que el lago Agassiz fue secndose, la corriente del Golfo
lentamente regres a la normalidad y el Dryas Reciente finaliz.
Ms recientemente, los cientficos han encontrado evidencias que sugieren que fue el
impacto de un cometa o asteroide lo que caus el inicio abrupto del Dryas Reciente. Conocido
como el evento de impacto del Dryas Reciente, el asalto extraterrestre supuestamente ocurri
hace 12.000 aos en el rea de los Grandes Lagos de Norteamrica. Las ondas de choque y
el pulso termal habran causado una inundacin de agua de deshielo que tuvo el mismo
efecto que el vaciado del lago Agassiz. Se asume que a raz de la colisin del cometa, el
rpido cambio del clima y otros efectos relacionados con el impacto barrieron la magnfica
megafauna del Pleistoceno.
Mucho antes, en los aos sesenta, Paul Martin haba propuesto otra teora muy
controvertida que explicaba porque todos los grandes mamferos de Norteamrica
desaparecieron tan repentinamente.
Cuando se considera la era de los grandes mamferos a una escala global, resulta obvio
que el Nuevo Mundo no es el nico lugar que ha experimentado la prdida de su
megafauna. Australia fue en su momento el hogar de marsupiales gigantes, incluyendo
canguros de dos a tres metros de alto (Procoptodon goliath), criaturas parecidas al tapir
(Palorchestes azael), el marsupial ms grande que ha existido un pariente de los vombtidos

244 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Dromornis stirtoni (Dromornithidae); pjaro del trueno de
del tamao de un hipoptamo, el Diprotodon optatum e incluso un lagarto carnvoro gigante Stirton (impresin artstica por Paul Trusler). Con hasta 3 m
de dos toneladas (Megalania prisca). Otras criaturas mticas de Australia incluyen los de alto y un peso de media tonelada, el pjaro de Stirton es
dromorntidos, unas aves no voladoras de la ahora extinta familia Dromornithidae, cuyos el ave ms grande que ha existido. Es una de las ocho
especies de aves no voladoras que han sido agrupadas en la
parientes vivos ms cercanos son aves como el ganso. Durante el Terciario, los singulares singular familia australiana Dromornithidae. Por millones de
dromorntidos australianos fueron los frugvoros y ramoneadores dominantes en el aos, desde el Terciario hasta hace entre 35.000 y 50.000
aos, estas aves, llamadas mihirungs por los aborgenes, eran
continente. Entre estos gansos gigantes estaban las aves ms grandes que se conocen, como los frugvoros y ramoneadores del continente australiano.
el ave del trueno de Stirton, de 3 metros y 500 kilos (Dromornis stirtoni), y el menor pero de Australia perdi el 94% de su megafauna, incluyendo los
tamao tambin considerable Bullockornis planei, apodado pato del demonio por sus supuestas dromorntidos, durante el Pleistoceno.

inclinaciones carnvoras. Aunque se desconocen las fechas exactas de sus extinciones,Australia


perdi el 94% de sus grandes animales en algn momento del Pleistoceno, hace alrededor de
30.000 o 50.000 aos. Hoy, muchas plantas en el Territorio del Norte de Australia muestran
evidencias de anacronismo. Sus frutos, aparentemente ornitcoros, poseen una sola semilla o
hueso muy grande, extremadamente duro, cubierta por una pulpa delgada y carnosa (por
ejemplo, el Pleiogynium timoriense o la Owenia reticulata). El hecho de que estos frutos a
menudo se localicen a bajas alturas en los rboles y que se acumulen en el suelo, donde se
pudren o sucumben a la infestacin de insectos, sugiere que sus dispersores coadaptados
fueron aves dromorntidas, extinguindose la ltima de ellas hace entre 35.000 y 50.000 aos.
En la Eurasia templada, la megafauna pleistocnica, que inclua el elefante de colmillos rectos
(Elephas antiquus), el mamut lanudo (Mammuthus primigenius) y el rinoceronte lanudo
(Coelodonta antiquitatis), desapareci gradualmente hace entre 50.000 y 12.000 aos, con una
excepcin notable. Como el deshielo de los glaciares trajo consigo el aumento del nivel del
mar, una poblacin de mamuts qued aislada en la parte de Siberia que es ahora la isla de
Wrangel. Como suele ser habitual en las poblaciones de las islas que han de subsistir con
recursos limitados, los mamuts aislados evolucionaron gradualmente hacia una forma enana.
Una vez fuera de peligro, los mamuts de la isla de Wrangel se las arreglaron para sobrevivir
durante ms de 7.000 aos despus de la desaparicin de sus primos del continente, hasta la
llegada del hombre. El ltimo superviviente de mamut enano muri solo hace 3.700 aos,
850 aos despus de que los egipcios construyeran la Gran Pirmide de Guiza.
Los eventos de extincin ms recientes afectaron a Madagascar. En los ltimos 2.000
aos, la isla ha perdido sus lmures ms grandes, dos especies nativas de hipoptamos y las
ocho especies conocidas del famoso pjaro elefante (Aepyornis spp., Mullerornis spp.).
Igualmente, Nueva Zelanda fue una vez el hogar de rtidos parecidos al avestruz, once
especies de moas, incluyendo de dos a cuatro especies del moa gigante (Dinormis), que
llegaban a los 3,6 metros de alto y pesaban hasta 300 kilos. Todos desaparecieron en tiempos
recientes, entre el 1200 y el 1600 d.C. El patrn de crecimiento compacto y divaricado
(ramificacin con ngulos ms o menos rectos) de muchas plantas de Nueva Zelanda es
considerado un anacronismo que evolucion como una defensa contra los moas ramoneadores.
Cuando Paul Martin analiz las fechas de los eventos de extincin megafunicos que
tuvieron lugar en todo el mundo, encontr que estos coincidan a grandes rasgos con la
primera llegada del hombre a las respectivas reas. Desde que los humanos partieron de
frica y Eurasia, su aparicin en nuevos continentes e islas parece haber provocado

246 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


inevitablemente la extincin masiva de especies animales de gran tamao. El acontecimiento
ms reciente de este tipo tuvo lugar hace 13.000 aos en Norteamrica, poco despus de
que el derretimiento de las capas de hielo permitiera a los primeros humanos cruzar el
puente terrestre entre Siberia y Alaska. La hiptesis exagerada de Martin, apodada teora
Blitzkrieg (guerra relmpago en alemn), propone que los humanos cazaron y eliminaron
las grandes bestias a ciegas. Para las culturas de cazadores de la Edad de Piedra, los grandes
animales eran ms fciles de rastrear. Aunque atacarlos era arriesgado, proporcionaban la
mayor cantidad de comida posible realizando el menor esfuerzo y, adems, otorgaba
prestigio a quien lograba matarlos. Poco ha cambiado hoy en da, tal y como confirman las
colecciones de trofeos de cazadores apasionados.
Los nicos lugares de nuestro planeta en los que la era de los grandes mamferos no ha
llegado todava a su fin son frica y algunas partes de Asia tropical. Famosa por su vida
silvestre, frica cuenta con una asombrosa y diversa megafauna que todava incluye cinco
especies de megaherbvoros con un peso corporal de ms de una tonelada: el elefante, la
jirafa, el hipoptamo y dos especies de rinoceronte. Su supervivencia es una paradoja. frica
es la cuna de la humanidad, y de hecho los humanos han permanecido all ms tiempo que
en ningn otro lugar. Debera, por lo tanto, haber sido el primer continente en perder su
megafauna. Sin embargo, es precisamente el largo periodo durante el cual los grandes
mamferos de frica coexistieron con el hombre lo que les permiti adaptarse a nuestras
sofisticadas habilidades para la caza. Para la fauna africana, los homnidos han sido siempre
un predador carnvoro ms. En principio, la misma idea se puede aplicar a la megafauna de
Asia, donde se sabe que los homnidos han estado presentes durante casi dos millones de
aos. En cualquier otro sitio del mundo, donde el ser humano apareci de pronto, su estilo
de vida depredador tcnicamente avanzado cogi por sorpresa a los incautos animales, sin
dejarles tiempo para habituarse. Esto es especialmente cierto para las faunas isleas, como
lo demuestra el trgico destino del famoso e intrpido dodo.
Estadsticamente, es casi imposible que en todos los casos expuestos anteriormente y
en otros tantos que no se han mencionado pudieran coincidir la aparicin simultnea de
humanos y la vasta extincin de grandes animales en un rea. Ha habido mltiples eras
glaciares, pero solo el final de la ltima qued marcado por una aniquilacin masiva. Si en
lugar del hombre el responsable hubiese sido el cambio climtico, los mamuts de las islas de
Wrangel no habran sobrevivido miles de aos despus del final de la ltima era glacial.
Adems, otras extinciones megafunicas como las de Australia, Madagascar, las islas
Mascareas y Nueva Zelanda, no pueden ser vinculadas con cambios climticos drsticos.
El moa gigante y algunas otras especies fueron indudablemente presa de la caza hasta que
acabaron por extinguirse. Sin embargo, en el Pleistoceno de Norteamrica, millones de
animales gigantes desaparecieron tan rpidamente que la caza humana no pudo haber sido
la nica causa. Los humanos y sus animales domsticos, como los perros, podran haber
introducido enfermedades a las que la megafauna del Nuevo Mundo nunca haba estado
expuesta y para las cuales, por lo tanto, no haba desarrollado ningn tipo de resistencia. Lo
mismo les ocurri a los americanos nativos cuando los exploradores europeos llevaron la

Frutos carnosos 247


viruela, el sarampin, la tosferina, el clera, la fiebre tifoidea, la peste bubnica, la hepatitis y
otras enfermedades nuevas; la poblacin de Mxico, por ejemplo, se redujo solo en un siglo
de unos 25 millones, segn se estima, a tan solo un milln. Sin embargo, la enfermedad y el
impacto de un asteroide pueden simplemente haber acelerado en lugar de haber causado la
desaparicin de mastodontes, mamuts, perezosos gigantes y el resto de las fieras
norteamericanas de peso pesado. Habran tardado un poco ms de tiempo, pero, en un
pgina siguiente: Kyllinga squamulata (Cyperaceae); nativa
momento determinado, las hachas, las puntas de lanzas y los cuchillos hechos de piedra de frica tropical, Madagascar, India e Indochina; fruto
habran logrado sin duda alguna el mismo resultado. (pseudantecio); 3,7 mm de largo. Dentro de la laxa bolsa
Una consecuencia lgica de la extincin de la megafauna del Pleistoceno fue que formada por brcteas fusionadas se encuentra un aquenio
discoide y plano. La forma plana parecida a un ala es
debieron de quedarse sin sus agentes dispersores ms efectivos. Desafortunadamente, a causa claramente una adaptacin a la dispersin por el viento,
de la permanente desaparicin de los animales en cuestin, la coadaptacin de las plantas mientras que los lbulos laterales afilados podran
interpretarse como una adaptacin adicional para la
actuales a dispersores pleistocnicos es todava ms difcil de demostrar que las causas de los dispersin por animales.
cambios climticos actuales. Se ha realizado poca investigacin sobre los frutos anacrnicos
en el Nuevo Mundo. En la Eurasia templada sobreviven muy pocos de los mamferos Rafflesia keithii (Rafflesiaceae); rafflesia; endmica de
Borneo. Hay alrededor de 25 especies de rafflesias, todas
dispersores originales. Muchos de los frutos comestibles los introdujo el ser humano y se nativas del sudeste de Asia. Estas plantas son endoparsitas
han cultivado durante milenios, lo que complica la reconstruccin de sus conexiones carentes de clorofila que viven dentro del tejido de sus
plantas hospederas, las lianas del gnero Tetrastigma spp.
coevolutivas originales. Manzanas, membrillos, nsperos, melocotones y peras probablemente (Vitaceae). La nica parte visible de las rafflesias son las
evolucionaron como frutos mamcoros. Se sabe an menos de los dispersores naturales de enormes flores, que van desde los 20 cm (R. manillana) hasta
frutos extragrandes de Asia tropical como son el fruto de pan, la yaca y los anfisarcos del ms de un metro de dimetro (R. arnoldii), lo que la
convierte en la flor individual ms grande de todas las
tamao de una bola del juego de los bolos de la enigmtica parsita Rafflesia. Con su dura especies de plantas. Poco se sabe acerca de la ecologa de
cscara externa, su pulpa aceitosa y su olor a coco podrido, los frutos de Rafflesia parecen dispersin de Rafflesia. El fruto es un gran anfisarco en forma
de bola con una pulpa aceitosa que huele a coco podrido.
perfectamente adaptados al elefante asitico (Elephas maximus) que habitaba los mismos El tamao, la textura y el olor indican que los frutos de
bosques lluviosos. Rafflesia estn coadaptados a la dispersin por el elefante
Son necesarias ms evidencias para probar la realidad de los frutos anacrnicos? Ms asitico (Elephas maximus).

que nunca hoy en da somos conscientes de cmo la velocidad sin precedentes y la manera
exponencial en la que crece la poblacin humana puede llevar a animales y plantas a la
extincin. Si tenemos en cuenta el lento ritmo de la evolucin, la existencia de plantas que
siguen esperando un dispersor que nunca llegar no es ms que una consecuencia inevitable
de nuestra falta de respeto por el resto de seres los vivos de la Tierra.

248 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Frutos carnosos 249
MILLENNIUM SEED BANK PROJECT

U n a c o l ab o r a c i n f r u c t f e r a p a r a la super vivencia

os primeros animales en desaparecer, si continuamos diezmando los hbitats naturales en una

pgina anterior: coleccin de semillas para el Millenium Seed Bank


Project en Mxico: recolectando los frutos espinosos de un nopal
(Opuntia sp., Cactaceae) cerca de Tehuacn en el estado de Puebla.
L escala de tiempo tan catastrficamente corta, sern los mamferos y las aves. Con la extincin de
estos animales, muchas plantas perdern sus dispersores, lo que conllevar consecuencias que
pondrn en peligro su supervivencia. Este problema se acenta dado el rpido cambio climtico.
El calentamiento global ocasiona que los intervalos climticos idneos para plantas y animales se
reduzcan o cambien. Estas modificaciones se dan a una velocidad y en un grado al que muchas especies
encuentran imposible ajustarse, ni a travs de la migracin ni de la adaptacin evolutiva, ya sea por la
fragmentacin de hbitats causada por los humanos o simplemente por razones geogrficas (por ejemplo, por
Entrada al Millenium Seed Bank en Wakehurst Place en Sussex. las fronteras naturales fijadas por cordilleras montaosas o, en islas, por el agua circundante). A diferencia de
El edificio, gestionado por el Departamento de Conservacin de los animales, muchas plantas pueden afrontar largos periodos de condiciones desfavorables cuando son
Semillas del Jardn Botnico de Kew, alberga una de las iniciativas
de conservacin ms ambiciosas del Reino Unido: para el ao 2020 el semillas. La mayora de las espermatofitas producen semillas tolerantes a la desecacin (ortodoxas) que siguen
Millenium Seed Bank Project espera haber recolectado y preservado siendo tiles durante muchos aos si permanecen secas. Por lo tanto, con sus semillas, los frutos literalmente
un cuarto de las semillas de la flora de plantas con semillas del mundo.
tienen la clave para la supervivencia de la especie, independientemente de si las semillas dan lugar a un rbol
gigante o a una hierba minscula. La sorprendente habilidad de las semillas ortodoxas para sobrevivir durante
un largo periodo en un estado seco es su cualidad ms significativa. A causa de su pequeo tamao y de su
longevidad, las semillas proporcionan un medio extremadamente eficiente para preservar el germoplasma. Los
experimentos han demostrado que la longevidad de las semillas se incrementa a medida que disminuyen su
contenido de humedad y la temperatura ambiental. Estas relaciones entre contenido de agua y temperatura
ambiental, que pueden cuantificarse, se resumen en la regla de oro que cre Harrington en 1973, donde
predice una duplicacin de la vida de almacenamiento por cada reduccin del 1% de humedad (basado en el
peso fresco), y por cada 5 C (10 Fahrenheit) de reduccin de la temperatura de almacenamiento. Estas
sencillas reglas forman la base terica para las instituciones dedicadas a la preservacin de germoplasma vegetal
en forma de semillas, los llamados bancos de semillas. En los bancos de semillas, estas se almacenan en
recipientes hermticos a bajas temperaturas (por ejemplo -20 C). Bajo estas condiciones, la longevidad de las
semillas vara de unas pocas dcadas en las especies de vida corta a ms de miles de aos para las ms longevas.
En todo el mundo hay muchas iniciativas de bancos de semillas enfocadas a la preservacin de la diversidad
gentica de miles de variedades de cultivos seleccionados por el hombre, especialmente de cereales y de sus
ancestros silvestres.
Hasta ahora, tan solo unos pocos bancos de semillas han aplicado esta tecnologa para salvar especies de
plantas silvestres del creciente riesgo de extincin. Una de esas excepciones es el Millenium Seed Bank Project
del Jardn Botnico de Kew. El MSBP agrupa 115 instituciones colaboradoras de 53 pases, que tienen el
objetivo comn de recolectar y almacenar las semillas de miles de especies silvestres. Este proyecto de Eucalyptus macrocarpa (Myrtaceae); nativo de Australia
Occidental. Se trata de una especie inconfundible de un llamativo
conservacin internacional, creado para ser una referencia en el nuevo milenio, se fund en el ao 2000 gracias follaje gris plateado y espectaculares flores rojas de hasta 10 cm de
a los fondos de la Comisin Millennium del Reino Unido, el Wellcome Trust, Orange plc., y otros tantos dimetro. El fruto es una cpsula de 6 o 7 cm de ancho que
patrocinadores corporativos y privados. El objetivo inicial era tener almacenadas las semillas del 10% de las produce numerosas semillas pequeas, marrones y angulares. .
abajo: fruto inmaduro; ms abajo: flor; pgina siguiente: semilla,
plantas con semillas silvestres del mundo en el ao 2010, es decir, aproximadamente unas 24.000 especies (con 3,6 mm de largo.
base en la estimacin ms bien conservadora de Mabberley de 1987, segn la cual existen 242.000 especies de
espermatofitas en todo el mundo). En su segunda fase, se pretende contar con el 25% de todas las plantas
silvestres con semillas para el ao 2020, al mismo tiempo que se promueve la conservacin y uso sostenible de
la diversidad vegetal en nuestro planeta. Aunque las semillas recolectadas sirven para dar apoyo a una amplia
variedad de proyectos en agricultura, ciencias forestales, horticultura y restauracin de hbitats ahora y en el
futuro prximo, la mayora estn almacenadas con las miras puestas a largo plazo, para poder usarlas en un
futuro lejano.
En vista de la masiva destruccin contempornea de hbitats naturales y de la extincin de especies en
todo el mundo, la recoleccin de semillas para un futuro lejano e incierto puede parecer una misin ftil. El
ritmo de destruccin del medio ambiente deja pocas esperanzas de que muchas de las plantas puedan regresar
alguna vez a los particulares ambientes naturales que tan perfectamente las mantuvieron durante millones de
aos. A pesar de las sombras perspectivas, debemos evitar a las futuras generaciones la prdida catastrfica de
la biodiversidad. Aun si los hbitats actuales son destruidos a un nivel que pueda resultar irreparable con los
medios disponibles, puede llegar un da en el que la humanidad disponga del conocimiento y la tecnologa
que le permita restaurar lo que pens que haba perdido para siempre. Despus de todo, bajo las condiciones
del banco de semillas, muchas semillas sieguen siendo viables durante cientos de aos. Habra credo alguien
en la Edad Media que el hombre iba a caminar un da sobre la luna? Esta puede ser una analoga descabellada,
pero buena parte de lo que es insustituible en el mundo est en riesgo, y eso establecera un lmite a nuestras
esperanzas y expectativas para el futuro.
Poniendo nuestra situacin en perspectiva, el registro fsil nos dice que la vida en nuestro planeta ha
experimentado ya cinco grandes extinciones masivas globales. Despus de cada uno de estos desastres, la
recuperacin de la biodiversidad llev millones o incluso decenas de millones de aos. Por hacer una
comparacin, los primeros homnidos en andar erguidos aparecieron hace entre cuatro y seis millones de aos,
y los humanos modernos hemos existido durante no ms de unos 200.000 aos. Por lo tanto, tenemos que
actuar ahora y tomar medidas preventivas, como son los bancos de semillas, si es que existe la posibilidad de
recuperar nuestro medio ambiente en el futuro.
Afortunadamente, cada vez somos ms conscientes de nuestro catastrfico impacto sobre el medio
ambiente. Aunque pueda parecer perverso, el pnico emergente ante las amenazas de la sobrepoblacin y el
cambio climtico es un rayo de esperanza. La raza humana, dando un paso ms en la evolucin del Homo
sapiens sapiens (hombre sabio), puede encontrar un camino para honrar su hasta ahora arrogante nombre y
hacer que prevalezca la razn por encima de los instintos ms egostas. Quizs, un da, si los humanos logran
sobrevivir, llegue una nueva especie que pueda llamarse a s misma con orgullo Homo sapiens illuminens
(hombre sabio iluminado).

252 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


abajo: micrografa electrnica de barrido con la
magnificacin ms baja posible. Para el SEM, que est
abajo: Krameria erecta (Krameriaceae); nativa del sur de diseado para proveer imgenes magnificadas de objetos
Estados Unidos y norte de Mxico; frutos (aquenios); sin extremadamente pequeos, el fruto de la Krameria erecta
espinas, mide 8 mm de largo; presentados tal y como es enorme.
llegaron al Millenium Seed Bank despus de haber sido
recolectados en Arizona. Estos frutos, que se han adaptado ms abajo: despus de ensamblar las imgenes parciales en
para adherirse al pelaje de animales, estn cubiertos por abajo: el microscopio electrnico de barrido Hitachi S-4700 una sola imagen compuesta del fruto entero, el trabajo del
largas espinas ganchudas. (SEM, siglas en ingls) del Laboratorio Jodrell del Jardn artista puede comenzar. La imagen original en blanco y
Botnico de Kew, que fue usado para producir las imgenes negro es transformada digitalmente, se trabaja con cuidado,
ms abajo: un fruto de Krameria erecta montado en una microscpicas de este libro. utilizando una tarjeta grfica que permite obrar con la
plataforma de aluminio y revestido de una capa de platino. misma sensibilidad de un pincel o un dedo. De esta manera
Esta capa ultrafina mejora la emisin de electrones ms abajo: la pequea plataforma de aluminio con el fruto cada imagen est en realidad hecha a mano y es
secundarios y, lo que es ms importante, incrementa la dentro de la cmara del espcimen del SEM donde, al vaco, artsticamente nica, y no nicamente el producto de la
conduccin reduciendo as la carga electrosttica del objeto. el objeto es escaneado mediante un haz de electrones. tecnologa digital.

254 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Las ciencias tienen las races amargas, pero muy dulces los frutos.
Aristteles
APNDICES

Tordylium apulum (Apiaceae); pimpinela romana; nativa de Europa y


del oeste de Asia; fruto (polaquenario); 5 mm de largo. Como suele
suceder con los miembros de la familia de la zanahoria, el fruto en un
momento dado se divide en dos frutculos. La forma aplanada y el
margen inflado, cuyo tejido esponjoso y ligero est subdividido en un
anillo de bolsas de aire, indican que se ha adaptado a la dispersin a
travs del viento.
GLOSARIO
NOTAS EXPLICATIVAS angiospermas (del griego angeion = vaso, envase pequeo + sperma = semilla): divisin de las cpsula fisuricida (del latn fissura = fisura): fruto capsular que se abre irregularmente por una
plantas con semillas (espermatofitos) que tienen sus vulos y semillas encerrados en megasporofilos o ms ranuras paralelas o regularmente a lo largo de las suturas situadas entre los extremos del pice
(carpelos); en contraste con las gimnospermas, que tienen sus vulos y semillas expuestos, llevndolas y la base, que permanecen cerrados.
Como ocurre en otras disciplinas cientficas, la botnica en general y la carpologa
desnudas en los megasporofilos. Las angiospermas pueden distinguirse por un proceso de cpsula foraminicidal: fruto capsular que se abre irregularmente a travs de ranuras divergentes;
en particular poseen su propio vocabulario. Para evitar perturbar la lectura fluida
reproduccin sexual nico denominado doble fertilizacin. De acuerdo con el nmero de hojas por ejemplo la boca de dragn (Antirrhinum spp., Plantaginaceae).
del texto se ha incluido un glosario destinado a los lectores an no familiarizados
(cotiledones) presentes en el embrin pueden dividirse en dos grandes grupos, las moncotiledneas cpsula loculicida: fruto capsular que se abre completamente a lo largo de las suturas dorsales, cuyas
con estos trminos. Los nombres comunes de plantas se utilizan siempre que sea
y las dicotiledneas. A las angiospermas normalmente se las conoce como plantas con flores, valvas representan dos mitades de carpelos adyacentes.
posible, pero sus nombres cientficos (en latn) son indispensables porque son aunque los rganos reproductivos de algunas gimnospermas estn tambin dispuestos en estructuras cpsula poricida: fruto capsular que libera sus semillas a travs de un poro localizado en cada
nicos y cualquier naturalista podra comprenderlos, independientemente de su que cumplen con la definicin de flor. lculo.
lengua materna. Los nombres comunes son diferentes en cada lengua y algunas antecoso (del griego anthos = flor + oikos = casa + osum): fruto compuesto de las Poaceae que est cpsula septicida: fruto capsular que se abre completamente a lo largo de las suturas ventrales,
especies pueden tener varios nombres comunes, y tambin puede darse que un constituido por partes fusionadas de ramas, hojas o glumas que forman una cubierta espinosa o comprendiendo cada valva un carpelo entero con la placenta adherida.
mismo nombre comn puede utilizarse para denominar varias especies distintas. involucro alrededor de los flsculos; por ejemplo, el Cenchrus spinifex. cpsula septifraga: fruto capsular que se abre parcialmente a lo largo de las suturas ventral o dorsal
Generalmente, los nombres cientficos constan de dos partes, el nombre del antera (del latn medieval anthera = polen, derivado del griego antheros = floral, de anthos): la parte a travs de la ruptura de las particiones (septos) cerca del eje central, dejando una columela
gnero y el nombre de la especie (por ejemplo, Liriodendron tulipifera). Un nombre que lleva el polen de un microsporofilo (estambre) de la angiosperma. Una antera consta de dos persistente despus de la separacin de las valvas.
cientfico completo incluye adems sus descriptores formales al final, como en el valvas frtiles llamadas tecas, cada una de las cuales lleva dos sacos de polen (microsporangios) los Carbonfero: periodo de tiempo geolgico que abarca desde hace 290 hasta 354 millones de aos.
ndice de plantas ilustradas que se adjunta al final del libro. Un grupo de especies cuales generalmente se abren por dos ranuras longitudinales o poros (como en las Ericaceae) o por carcrulo (diminutivo del latn carcer = prisin): fruto simple indehiscente formado por un gineceo
estrechamente emparentadas forman un gnero y un grupo de gneros muy valvas (como en las Lauraceae). Las dos tecas estn conectadas por una parte estril llamada conectivo, sincrpico, con dos o ms semillas rodeadas por un espacio de aire dentro del firme pericarpio.
relacionados, una familia (por ejemplo, Magnoliaceae). Con la utilizacin de las la cual es tambin el punto donde la antera est adherida al filamento. cariopsis, caripside (del griego karyon = nuez, corazn de la semilla + -opsis = semejanza): el
tcnicas moleculares para elucidar las relaciones naturales de las plantas, su antocarpo: ver fruto antocrpico. nombre tradicional del fruto (nuez) de los miembros de la familia de las gramneas (Poaceae). La
clasificacin especialmente en el caso de las plantas con flores ha sufrido antofitos (del griego anthos = flor + phyton = planta): literalmente plantas con flores, un trmino cariopsis es muy similar al aquenio. La nica diferencia es que en una cariopsis el pericarpio no se
cambios profundos. Las delimitaciones de muchas familias, establecidas desde hace usado con frecuencia como sinnimo de angiospermas. Sin embargo, los antofitos tambin incluyen distingue de la cubierta seminal, excepto con un altsimo aumento de la imagen.
a las gimnospermas, las extintas Bennettitales, el pariente cercano Pentoxylon y el actual orden carpelo (del latn moderno carpellum = fruto pequeo; originalmente del griego karpos = fruto):
mucho tiempo, han cambiado y algunas se han dividido (como ha sucedido hace
Gnetales (que comprende los tres gneros Ephedra, Gnetum y Welwitschia). en las angiospermas, una hoja frtil (megasporofilo) que encierra uno o ms vulos. Los carpelos
poco con las Scrophulariaceae). Para la clasificacin de las familias hemos
apertura: abertura preformada en la pared de los granos de polen a travs de la cual penetra y sale normalmente estn constituidos por la regin que lleva el vulo (ovario), el estilo y el estigma. Los
adoptado el sistema de Peter Stevens (Stevens, P. F. [2001 y subsiguientes].
el tubo polnico. carpelos de una flor pueden estar separados unos de otros para formar un gineceo apocrpico o
Angiosperm Phylogeny Website, versin 8, junio 2007), que sigue en gran medida la
aquenio (del griego a + khainein = que no se abre): fruto pequeo indehiscente, normalmente de unidos para configurar un gineceo sincrpico.
ltima clasificacin del Angiosperm Phylogeny Group, un equipo internacional una sola semilla, con un pericarpio pegado a la semilla pero que se puede distinguir de la cubierta carpforo (del griego karpos = fruto + phorein = cargar, llevar; literalmente portador del fruto):
de cientficos que investiga las relaciones naturales de las angiospermas. El sitio seminal; como sucede en el girasol (Helianthus annuus, Asteraceae). la columna central (eje) de un fruto esquizocrpico, del cual los frutculos se separan en la madurez
web de IPNI (International Plant Names Index; www.ipni.org), el Servicio de aqueneto: fruto mltiple de carpelos indehiscentes con el pericarpio de cada frutculo (tipo excepto en un punto; es el caso del fruto tpico de la familia de la zanahoria (Apiaceae).
Informacin y Base de Datos de Leguminosas (www.ildis.org), el Catlogo aquenio) adherido a la semilla. Cenozoico, era Cenozoica (del griego kainos = nuevo + zoion = ser vivo o animal, por lo que
Mundial de Monocotiledneas (aaps.kew.org/wcsp/home.do) y el sitio web de arilo (del latn arillus = semilla de uva): apndice comestible de la semilla que tiene varios orgenes significa nuevos animales): periodo de tiempo que abarca desde hace 65. 000 millones de aos hasta
W3TROPICOS del Jardn Botnico de Missouri han sido muy tiles para la en gimnospermas y angiospermas. Generalmente, los arilos se desarrollan como una recompensa para la actualidad. El Cenozoico se dividide en dos periodos que, a su vez, estn subdivididos en pocas
verificacin de los nombres cientficos. los animales dispersores. Terciario (Paleoceno, Eoceno, Oligoceno, Mioceno y Pleistoceno) y Cuaternario (Pleistoceno y
(http://mobot.mobot.org/W3T/Search/vast.html) arilocarpo (del latn arillus = semilla de uva, aqu refirindose al arilo, un crecimiento carnoso Holoceno). Una clasificacin alternativa separa la era Cenozoica en los periodos Paleogeno
Con las excepciones indicadas, la mayora de las fotografas son obras alrededor de la semilla + del griego karpos = fruto): fruto de las conferas que consiste en una semilla (Paleoceno a Oligoceno) y Neogeno (Mioceno a Holoceno).
originales de los autores. Las fotografas fueron realizadas con cmaras digitales cubierta por un apndice carnoso (arilo); como en las Taxaceae. ccadas (del griego kykas = palma, alude a su parecido con las palmas): antiguas gimnospermas
Nikon (modelo D100 y D70) usando objetivos nikkor micro 60 mm y nikkor -ario: terminacin que en la terminologa carpolgica indica que se trata de un fruto esquizocrpico. superficialmente semejantes a las palmas. Las ccadas son plantas leosas que se distinguen
macro 35-105. Las micrografas electrnicas de barrido digitales se produjeron autocoria (del griego autos = auto + chorein = dispersar): autodispersin. generalmente por sus troncos gruesos y no ramificados, grandes hojas pinnadas, similares a las de las
con un microscopio electrnico de barrido (SEM) Hitachi S-4700. Rob Kesseler balstica por lluvia: ver ombrohidrocoria. palmas, y conos de gran tamao. Estos fsiles vivientes fueron una fuente importante de alimento
posteriormente colore las imgenes de SEM en blanco y negro originales, pero banco de semillas areo: ver serotinia. para los dinosaurios.
por lo dems las dej inalteradas. La seleccin de colores se inspir en los colores banco de semillas: la totalidad de las semillas viables presentes sobre y en el suelo de un rea cicadeoides: ver Bennettitales.
determinada. cigoto (del griego zygotos = unidos): ovoclula fertilizada (diploide).
naturales de las plantas o sus flores, la estructura y la funcin de la cubierta
bacca (del latn, baya): ver baya. cipsela (del griego kypsel = caja, vaso hueco): fruto de una sola semilla con aristas, cerdas, plumas
Los frutos ilustrados en este libro se han obtenido principalmente de las
baya: fruto simple cuyo pericarpio (pared del fruto) es enteramente carnosa. o estructuras similares, orientadas longitudinalmente y derivadas de partes accesorias de la flor o la
colecciones del Jardn Botnico de Kew, incluyendo colecciones vivas del Jardn de
bayario (del latn bacca = baya + -arium): fruto esquizocrpico cuyos frutculos indehiscentes inflorescencia. Las cipselas son tpicas de las Asteraceae y Dipsacaceae pero tambin de algunas
Kew, Wakehurst Place, el Banco de Semillas Millennium, la Coleccin de Semillas parecen bayas. Proteaceae y otras familias.
del Herbario de Kew (que actualmente conserva el Banco de Semillas Millennium) bayeto: fruto mltiple que consta de frutculos (carpelos) indehiscentes semejantes a bayas. cocario (del griego kokkos = grano, semilla + arium): fruto esquizocrpico caracterizado por
y la colecciones carpolgicas y otras colecciones del Herbario de Kew. Bennettitales: orden extinto de las plantas gimnospermas que apareci primero en el periodo frutculos que se abren a lo largo de sus suturas ventral y dorsal; los frutos capsulares que no se
Trisico (hace entre 206 y 248 millones de aos). A causa de su apariencia tambin se las denomina fragmentan completamente en sus carpelos sino que simultneamente despliegan dehiscencia
Abreviaturas utilizadas frecuentemente: sp. = especie (singular); spp. = especies cicadoides (parecidas a las ccadas). loculicida, septicida y septifraga, son tambin incluidos aqu (como los frutos de Euphorbiaceae,
(plural); definiciones de tipos de frutos modificadas de Spjut (1994). bibaya (del latn, doble baya): fruto compuesto y conformado por dos ovarios maduros Hamamelidaceae y algunas Rubiaceae).
parcialmente fusionados; por ejemplo, la Lonicera xylosteum (Caprifoliaceae). coco (del griego kokkos = grano, semilla): fruto simple indehiscente formado por un carpelo que
abrojo: estructura que consiste en cuatro espinas apuntando a las cuatro esquinas de un tetraedro de brctea: hoja reducida o rudimentaria asociada a la flor o a la inflorescencia. Las brcteas pueden ser se abre a lo largo de dos suturas (al coco de las Fabaceae normalmente se le llama legumbre).
tal manera que, como quiera que caiga, se posar sobre tres de las espinas con la cuarta apuntando pequeas, verdes y no llamar la atencin o, por lo contrario, ser ms bien grandes y de colores cola de caballo: nombre comn de un miembro de Sphenophyta, un grupo de plantas vasculares
hacia arriba. En un principio los abrojos se diseminaban por el terreno y reducan la velocidad de llamativos. sin semillas, productoras de esporas. Hace trescientos millones de aos, en el Carbonfero, los bosques
los caballos y sus jinetes, y ms tarde se comprob que eran igualmente de efectivos con los bracteola (del latn moderno bracteole, diminutivo de bractea = hoja de oro): brctea pequea de tierras bajas y los pantanos estaban constituidos por una gran variedad de rboles productores de
neumticos de los coches. especializada situada inmediatamente debajo de una flor. A diferencia de las brcteas, las bracteolas se esporas, los ms prominentes entre ellos eran parientes de los licopodiales y las colas de caballo. Los
acrosarcum (del griego acro = extremidad + sarx = carne): fruto simple indehiscente parecido a asocian nicamente con flores individuales. miembros de las Sphenophyta se diferencian por sus tallos rectos con ramas u hojas dispuestas en
una baya pero cuya capa exterior carnosa proviene principalmente de tejidos distintos de la pared cliz (del griego kalyx = copa): todas los spalos de una flor, es decir, el verticilo externo de hojas verticilos regulares. Hoy en da, Sphenophyta est formado por el nico gnero que ha sobrevivido,
del ovario. En la familia de los cactus, por ejemplo, toda la flor se hunde literalmente en un pedazo florales en un perianto. Equisetum, con alrededor de quince especies en todo el mundo.
del vstago, por lo que el fruto puede estar cubierto por hojas. cmara (del griego kamara = cmara, bveda): fruto indehiscente o tardamente dehiscente, columela (diminutivo del latn columna = columna): eje central persistente de una cpsula o de un
anemobalista: planta que dispersa sus disporas por anemobalstica; ver tambin anemobalstica. formado por un solo carpelo. Las cmaras pueden ser secas internamente (por ejemplo el cacahuate, fruto esquizocrpico.
anemobalstica (del griego anemos = viento + ballistes, de ballein = lanzar): forma de dispersin en Arachis hypogaea, Fabaceae) o carnosas (como el tamarindo, Tamarindus indica, Fabaceae). coma (en latn, pelo, del griego come = pelo): mechn de pelos de las semillas plumosas que facilita
la que las disporas estn sujetas a los efectos indirectos del viento, lo que significa que este no transporta captulo (del latn cabeza pequea; diminutivo de caput = cabeza): inflorescencia con el eje la dispersin por el viento.
las disporas directamente sino que ejerce su influencia sobre el fruto. El fruto generalmente una principal condensado y aplanado, con las flores densamente agrupadas, usualmente rodeada por un conferas (del latn conus = cono + ferre = llevar, soportar): grupo de las gimnospermas
cpsula est normalmente expuesto al final de un tallo largo y flexible que lanza las disporas a involucro de brcteas; por ejemplo, las Asteraceae o las Dipsacaceae. generalmente caracterizado por hojas aciculares o escuamiformes y flores unisexuales dispuestas en
medida que es balanceado por el viento; por ejemplo la amapola (Papaver rhoeas, Papaveraceae). capsicono (del latn capsa = caja + conum, del latn conus = cono): fruto compuesto que est conos. Ejemplos de conferas muy conocidas son los pinos, las piceas y los abetos.
anemocoria (del griego anemos = viento + chorein = dispersar): dispersin de disporas por formado por frutculos capsulares; por ejemplo, la Liquidambar styraciflua (Hamamelidaceae). Cordaitales: orden de gimnospermas paleozoicas extinto considerado un grupo directamente
el viento. cpsula: fruto dehiscente desarrollado de un gineceo sincrpico compuesto por dos o ms relacionado con las conferas modernas. Las Cordaitales eran rboles de hasta 30 metros de alto con
anemcoro: dispersado por el viento; ver anemocoria. carpelos fusionados en el que las semillas se dispersan mediante la apertura del pericarpio. hojas en forma de cinta. Fueron abundantes durante el periodo Carbonfero (hace entre 290 y 354
anfisarco (del griego amphi = a ambos lados, alrededor + sarx = carne): fruto simple indehiscente cpsula circuncisida: ver pixidio. millones de aos) y se extinguieron en el Prmico temprano (hace entre 248 y 290 millones de aos).
caracterizado por un pericarpio diferenciado externamente en una cscara seca e internamente en cpsula denticida: fruto capsular que se abre regularmente a lo largo de sus suturas pero no en toda corola (del latn corolla = guirnalda, corona pequea): todos los ptalos de una flor, es decir, el
una o ms capas carnosas, por ejemplo el baobab (Adansonia spp., Malvaceae). su longitud (no ms de una quinta parte de la longitud de la cpsula). verticilo interno de hojas florales de un perianto.

258 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


cotiledn (del griego kotyle = objeto hueco; aludiendo a la forma de cuchara o cuenco de las hojas epizoocoria (del griego epi = en, sobre + zoon = animal + chorein = dispersar, deambular): los frutos desarrollados de un gineceo apocrpico frutos agregados. Sin embargo, fruto agregado es
del embrin): la primera hoja (en las monocotiledneas) o el primer par de hojas (en las dispersin de las disporas en la superficie del cuerpo de un animal. Las disporas epizoocoras se histricamente sinnimo de fruto compuesto, ambos definidos como frutos formados por ms de una
dicotiledneas) del embrin. adhieren a la lana, al pelaje o a las plumas de animales o aves o las ropas de los humanos por medio flor (Spjut y Thieret 1989). Spjut y Thieret (1989) rastrearon la confusin hasta llegar a Lindley
craspedio (del griego kraspedon = borde): fruto formado por un solo carpelo que se desarticula en de ganchos o sustancias pegajosas. (1832), que revirti los significados de agregado y mltiple tal y como fueron definidos por De
segmentos de una sola semilla. Los segmentos seminferos estn separados trasversalmente entre ellos epizoocoro: fruto dispersado a travs de la adhesin a las partes externas de un animal; ver tambin Candolle (1813). Generalmente, los libros de texto ingleses han adoptado los errores de Lindley,
y longitudinalmente del marco marginal. epizoocoria. mientras que los libros de texto no ingleses han seguido las definiciones de De Candolle o han
Cretcico o Cretceo: periodo de tiempo geolgico de hace entre 65 y 142 millones. espermatofitos/espermatofitas (del griego spermatos = semilla + phyton = planta): plantas empleado otros trminos relacionados. Para evitar ms confusin entre agregado y mltiple, Spjut y
criptgamas (del griego kryptos = escondido + gamein = casarse, copular): antiguo trmino productoras de semillas. Grupo de plantas caracterizado por desarrollar y retener el gametofito Thieret recomendaron que la palabra fruto compuesto fuese adoptada en lugar de fruto agregado para
colectivo que se refera a todas las plantas sin flores reconocibles. Las criptgamas incluyen a las algas, femenino dentro de un megasporangio integumentado (vulo) que, tras la fertilizacin de la designar los frutos compuestos de ms de una flor, y que el significado original y correcto de fruto
hongos (aunque estos no son realmente plantas), musgos, helechos y sus aliados. El significado griego, ovoclula, se desarrolla para formar una semilla. Los espermatofitos comprenden dos grandes grupos, mltiple fuese mantenido. La distincin entre frutos mltiples y frutos compuestos la estableci por
aquellos que copulan en secreto, se refiere a la ausencia de flores como indicadores obvios de la las gimnospermas y las angiospermas. primera vez Grtner (1788), pero fue planteada ms claramente por Link (1798).
propagacin sexual. -etum: terminacin que en el lenguaje carpolgico indica que se trata de un fruto mltiple. fruto simple: fruto que se desarrolla a partir de una flor con un solo pistilo; el cual puede tener un
cultgeno: especie vegetal conocida solo en forma de cultivo. espora: clula que sirve para la reproduccin asexual. solo carpelo o varios carpelos unidos.
cpula (del latn cupula = casco pequeo): rgano en forma de copa que rodea las flores femeninas esporangio (del griego sporos = germen, espora + angeion = vaso, envase): estructura, rodeada funculo (del latn funiculus = cuerda delgada): tallo por el que un vulo o semilla est conectado
y frutos de los robles y encinos (Quercus spp.), hayas (Fagus spp.), castaos (Castanea spp.) y otras por una pared celular externa, que contiene clulas que dan lugar a esporas. a la placenta en el ovario. Los funculos actan como un cordn umbilical, suministrando al vulo o
Fagaceae. esporofilo (del griego sporos + phyllon = hoja): hoja frtil que presenta uno o ms esporangios. Las a la semilla en desarrollo el agua y los nutrientes de la planta madre.
Devnico: periodo de tiempo geolgico que abarca desde hace 354 a 417 millones de aos. plantas heterospricas suelen tener microsporofilos espercializados que producen (micro)esporas gametofito (del griego gametes = cnyuge + phyton = planta): generacin, habitualmente
dispora (del griego diaspora = dispersin, diseminacin): la unidad de dispersin ms pequea de masculinas y megasporofilos productores de (mega)esporas femeninas. haploide, del ciclo de vida de una planta que produce gametos. Son ejemplos el prtalo de los
las plantas. Las disporas pueden ser semillas, frutculos o frutos compuestos o esquizocrpicos, frutos esporofito (del griego sporos + phyton = planta; literalmente la planta que produce esporas): la helechos o el megaprtalo (gametofito femenino) y el grano de polen germinado (microprtalo o
enteros o plntulas (por ejemplo, los mangles). generacin diploide del ciclo de vida de las plantas que produce esporas asexuales diploides que dan gametofito masculino) de las plantas con semillas.
diclesio (del latn moderno a partir del griego di- = dos, doble + kleis = un llamado superior + lugar a gametofitos haploides. geocarpa (del griego geo = tierra + karpos = fruto): condicin de las plantas cuyos frutos maduran
-ium): fruto simple antocrpico formado por un ovario maduro cubierto parcialmente o enteramente estambre (del latn stamen = hilo): microsporofilo de las angiospermas que consta de un filamento bajo tierra; como el cacahuete (Arachis hypogaea, Fabaceae).
por un perianto adherente laxo o apretado; por ejemplo, el tomatillo (Physalis philadelphica, estril que sostiene en su pice la antera frtil. Cada antera est formada por cuatro sacos polnicos gimnospermas (del griego gymnos = desnudo + sperma = semilla): grupo heterogneo de plantas
Solanaceae), la uchuva (Physalis peruviana), cazador de pjaros (Pisonia brunoniana, Nyctaginaceae). (microsporangios) que contienen los granos de polen (micrsporas). con semillas que presentan sus vulos en megasporofilos abiertos (o en escamas seminferas en las
Dicotiledneas (del griego di = dos + kotyledon): uno de los dos grandes grupos de angiospermas estigma (del griego = mancha, cicatriz): extremo superior de un carpelo capacitado para recibir conferas) y no en megasporofilos cerrados (= carpelos) como en el caso de las angiospermas. Las
que se distingue por la presencia de dos hojas (cotiledones) en el embrin. Otras caractersticas tpicas los granos de polen. Normalmente est elevado por encima del ovario por un estilo. gimnospermas comprenden tres grupos lejanamente emparentados: conferas (8 familias, 69 gneros, 630
de las dicotiledneas son la venacin reticulada, los rganos florales habitualmente unidos en grupos estilo (del griego stylos = columna, pilar): en las angiospermas, la porcin elongada de un carpelo especies), ccadas (3 familias, 11 gneros, 292 especies) y Gnetales (3 familias, 3 gneros, 95 especies).
de cuatro o cinco, los haces vasculares dispuestos en un crculo, un sistema radical primario o pistilo que conecta el estigma y el ovario. A travs del estilo los tubos polnicos crecen hacia abajo gineceo (del griego gyne = mujer + oikos = casa): todos los carpelos de una flor,
persistente que se desarrolla a partir de la radcula y un engrosamiento secundario (presente en en busca del ovario. independientemente de si estn unidos o separados.
rboles y arbustos, normalmente ausente en plantas herbceas). Se pens durante mucho tiempo que familia: una de las principales unidades en el sistema jerrquico de la clasificacin taxonmica de gineceo apocrpico (del griego apo = separado de + karpos = fruto): gineceo compuesto de dos
las dicotiledneas eran una entidad homognea. Solo recientemente han sido divididas en dos los organismos vivos. Las unidades de clasificacin ms importantes son, en orden descendente, clase, o ms carpelos separados, cada uno de ellos formando un pistilo individual.
grupos, las Magnoliidae y las eudicotiledneas. orden, familia, gnero y especie. gineceo sincrpico (del griego syn = junto + karpos = fruto; literalmente una casa de mujeres
dioecia (del griego di = doble + oikos = casa): 1) la formacin de los rganos sexuales masculino filamento (del latn filum = hilo, cuerda): el tallo o filamento de un estambre. conjunta): gineceo compuesto de dos o ms carpelos unidos.
y femenino en gametofitos separados (por ejemplo, en algunos musgos y helechos); 2) en plantas con flor: eje reproductivo corto con crecimiento determinado que presenta al menos uno de los rganos glandario: fruto formado por un gineceo esquizocrpico sobre un receptculo ensanchado
semillas, la formacin de las flores masculinas y femeninas en individuos separados. sexuales reproductivos (masculino o femenino). Esta definicin se aplica a las estructuras y carnoso.
dioico: ver dioecia. reproductivas tanto de las angiospermas (plantas con flores) como de las gimnospermas. glande (bellota en latn): fruto indehiscente constituido por un ovario maduro subtendido o
diplocoria (del griego diplous = doble + chorein = disperar; literalmente significa dispersin en flor epigina o epgina (del griego epi = arriba + gyne = femenino): flor cuyos spalos, ptalos y rodeado por una estructura ariloide que puede derivar de la unin de las brcteas (como en las
dos fases): dispersin por una secuencia de dos o ms pasos o fases, cada una involucrando un agente estambres estn insertados por encima del ovario. Como resultado, el ovario es nfero y no visible. Fagaceae) o un pedicelo (como en el Anacardium occidentale), receptculo o perianto inflados.
de dispersin diferente. flor hipogina o hipgina (del griego hypo = debajo, bajo + gyne = femenino): flor en la que glandeto: fruto mltiple de carpelos indehiscentes que maduran sobre un receptculo agrandado,
dispersin balstica: modo de dispersin en el que las disporas son catapultadas activa o los spalos, ptalos y estambres estn insertados por debajo del ovario (spero) expuesto y claramente los frutculos embebidos en el receptculo; por ejemplo, Fragaria spp. (Rosaceae).
pasivamente lejos de la planta. Esto puede pasar espontneamente o ser iniciado por un detonante visible. Gnetales: grupo heterogneo de gimnospermas que comprende solo tres familias con tres gneros
externo. flor perigina o pergina (del griego peri = alrededor + gyne = femenino): flor en donde el (Gnetum, Ephedra, Welwitschia) y un total de 95 especies.
dispersin por salpicaduras de lluvia: ver ombrohidrocoria. gineceo est rodeado por un hipantio pero permanece separado del mismo. gota de polinizacin: gota de lquido secretada por el micrpilo de muchas gimnospermas como
dormancia (del latn dormire = dormir): generalmente hace referencia a un periodo de inactividad folicario: fruto esquizocrpico cuyos carpelos estn separados unos de otros antes de la maduracin medio para recolectar polen. La gota de polinizacin es finalmente reabsorbida y el polen capturado
en la vida de una planta. Cuando nos referimos a las semillas, la dormancia resume los diversos y con dehiscencia a lo largo de sus suturas ventrales; por ejemplo, en las Apocynaceae. es succionado hacia el interior de la cmara de polen.
mecanismos con los que se asegura que las semillas no germinarn inmediatamente, ni siquiera bajo foliqueto: fruto mltiple formado por frutculos dehiscentes que se abren a lo largo de una sutura granvoro (del latn grani-, de granum = grano + vorus, de vorare = tragar, devorar): animal que
las condiciones ms favorables. (ventral o dorsal). come semillas.
drupa (del latn drupa = oliva muy madura, del griego dryppa = oliva): fruto indehiscente con un folculo (del latn folliculus = bolsa pequea, diminutivo de follis = fuelle): un fruto o frutculo herbvoro (del latn herba = vegetacin + vorus): animal que come plantas.
mesocarpio carnoso y un endocarpio endurecido que produce uno o ms huesos. derivado de un nico carpelo dehiscente a lo largo de una sutura (normalmente ventral); por hermafrodita: individuo o estructura que presenta ambos rganos reproductivos, masculino y
drupeto: fruto mltiple formado por carpelos indehiscentes con el pericarpio de cada frutculo, ejemplo, en los frutculos de la calta (Caltha palustris, Ranunculaceae). femenino, por ejemplo una flor bisexual, que tiene tanto estambres frtiles como carpelos. En la
similar a una drupa, diferenciado en un epicarpio delgado como una piel, un mesocarpio carnoso y folcono (del latn folliculus): fruto compuesto formado por frutculos foliculares unidos; por mitologa griega Hermafrodito (o Hermafrodita) era el nombre del apuesto hijo de Hermes y
un endocarpio endurecido. ejemplo, en las Banksia menziesii (Proteaceae). Afrodita, que se uni a la ninfa Salmacis formando un solo cuerpo: mitad hombre, mitad mujer.
eliosoma o eleosoma (del griego elaion = aceite + soma = cuerpo): literalmente significa cuerpo frugrvoro (del latn frug- = fruto + vorare = tragar, devorar): animal que come frutos. Frugvoros hidrocoro: dispersado por el agua; ver tambin hidrocoria.
graso; un trmino ecolgico general referido a los apndices carnosos y comestibles de las disporas, facultativos, como muchas aves en regiones templadas se alimentan principalmente de frutos hidrocoria (del griego hydro = agua + chorein = dispersar): dispersin de disporas de plantas a
normalmente en el contexto de dispersin por hormigas. cuando estn disponibles, pero tambin de otras materias animales o vegetales, mientras los frugvoros travs del agua. A su vez, puede subdividirse en nautohidrocoria (dispersin a travs de corrientes de
embrin (del latn embryo = feto no nacido, germen, originalmente del griego embryon: en- = in obligados son animales especializados predominantemente en los trpicos que se alimentan agua) y ombrohidrocoria (dispersin a travs de la lluvia y/o el roco).
+ bryein = estar completamente lleno): en las plantas, el esporofito que se desarrolla a partir de la exclusivamente de frutos. higrocasia (del griego hygros = mojado, hmedo + chasis = grieta, garganta): produccin de
ovoclula tras la fertilizacin. frutculo: unidad separada de dispersin de un fruto que puede ser 1) un carpelo o mitad de un cpsulas higroscpicamente dehiscentes que se abren solo cuando estn humedecidas y a menudo se
endocarpio (del griego endon = dentro + karpos = fruto): la capa ms interior de la pared del fruto carpelo de un fruto esquizocrpico maduro; 2) un carpelo nico de un fruto mltiple maduro; 3) un cierran de nuevo cuando se secan, como sucede con las cpsulas de muchas Aizoaceae suculentas.
(pericarpio) que constituye los duros huesos de las drupas. ovario multicarpelar maduro de un fruto compuesto. higrocstico: ver higrocasia.
endosperma (del griego endon = adentro + sperma = semilla): tejido nutritivo de las semillas. fruto agregado: ver fruto mltiple. hipantio (del griego hypo = debajo, bajo + anthos = flor): rgano de la flor en forma de copa
Generalmente, el trmino endosperma se refiere solo al tejido nutritivo de las semillas de las fruto antocrpico (del griego anthos = flor + karpos = fruto): fruto en el tanto el gineceo como tubular derivado de un receptculo que contiene los spalos y ptalos o tpalos, y los estambres. En
angiospermas donde forma (habitualmente) un tejido triploide como resultado de la doble otras partes florales han sufrido un desarrollo marcado durante la posfertilizacin para ayudar a la las flores periginas, el hipantio rodea el gineceo pero permanece separado de este. En las flores
fertilizacin. El almacn de nutrientes de las semillas de las gimnospermas consiste en el tejido diseminacin de la semilla. hipoginas, las partes dorsales del gineceo estn incluidas en la formacin del hipantio, lo que
haploide del megagametofito. Para distinguir los dos tipos, a los tejidos nutricios de las fruto climatrico: fruto que entra en un proceso repentino e irreversible de maduracin marcado desemboca en un ovario nfero.
gimnospermas y angiospermas se los llama endosperma primario y endosperma secundario, por un incremento claro de la respiracin (produccin de CO2) y de la produccin de la fitormona inflorescencia: parte de una planta que presenta un grupo de flores; las inflorescencias pueden ser
respectivamente. voltil etileno. Por el contrario, los frutos no climatricos sufren un proceso de maduracin gradual un grupo laxo de flores, como en los lirios, o estructuras altamente condensadas y diferenciadas
endozoocoria (del griego endon = adentro + zoon = animal + chorein = dispersar, deambular): y contino. parecidas a una flor individual; como en la familia del girasol (Asteraceae).
dispersin de las disporas de una planta al ser comidas y transportadas dentro del tracto digestivo de fruto compuesto: fruto derivado de ms de una flor. La mayora de los libros de texto modernos infrutescencia: flores de una inflorescencia en el estado de fruto.
animales (y humanos); las semillas o endocarpios, normalmente duros, pasan intactas a travs de los le atribuyen el significado de fruto mltiple, un trmino que debera, sin embargo, aplicarse a los involucro: uno o ms verticilos de brcteas en la base de una inflorescencia; como en un captulo
intestinos para ser luego depositadas con las heces. frutos que se desarrollan de flores con gineceo apocrpico; ver tambin fruto mltiple. de las Asteraceae y Dipsacaceae.
endozocoro: fruto o semilla dispersado a travs del transporte en el tracto digestivo de un animal; fruto esquizocrpico (del latn moderno, y este del griego skhizo-, de skhizein = dividir + Jursico: periodo de tiempo geolgico que abarca desde hace 142 a 206 millones de aos.
ver tambin endozoocoria. karpos = fruto): fruto en el que los carpelos estn parcial o completamente unidos en el momento legumbre (del latn legumen = haba, juda): fruto dehiscente tpico de las Fabaceae, desarrollado a
epicarpio (del griego epi = en, sobre + karpos = fruto): la capa ms exterior de la pared del fruto de la polinizacin pero que se separan en la madurez en sus constituyentes carpelares. Algunas veces partir de un solo carpelo que se abre a lo largo de dos suturas ventralmente y dorsalmente, con
(pericarpio), generalmente una piel blanda o una cscara coricea. se dividen en mericarpos, cada uno de los cuales funciona como una unidad de dispersin. las semillas adheridas a la sutura ventral.
epispermacio (del griego epi = arriba + spermatos = semilla): semilla gimnosprmica de las fruto mltiple: fruto que se desarrolla a partir de un gineceo apocrpico. La mayora de los autores lculo (del latn loculus = lugar pequeo, diminutivo de locus = lugar): cavidad de un carpelo que
Podocarpaceae subtendida o circundada por un apndice inflado. modernos aplican este trmino al fruto derivado de ms de una flor (fruto compuesto) y llaman a contiene las semillas.

Glosario 259
mamocoria (del latn mamma = pecho + chorein = dispersar): dispersin de disporas de plantas ornitocoro: dispersado por aves; ver tambin ornitocoria. pseudosmara (del griego pseudos = falso + del latn smara = fruto del olmo): fruto antocrpico
por mamferos. -oso: terminacin que en el lenguaje carpolgico indica que un fruto es compuesto. con alas distales ms largas que el ovario maduro; por ejemplo, los spalos acrescentes en
mamcoro: dispersado por mamferos; ver tambin mamocoria. ovario (del latn moderno ovarium = lugar o dispositivo que contiene huevos): la parte agrandada, Dipterocarpaceae.
megagametofito (del griego megas = grande + gametes = cnyuge + phyton = planta): prtalo usualmente inferior, del pistilo que contiene los vulos. pteridospermas (del griego pteris = helecho + spermatos = semilla): grupo fsil de gimnospermas
femenino desarrollado a partir de la megspora y productor de los gametos femeninos (ovoclulas). ovario nfero: ver flor epigina. que se asemeja superficialmente a los helechos; por ello, tambin se los llama helechos con semilla.
El megagametofito de las gimnospermas da lugar a los arquegonios y proporciona el tejido nutricio ovario spero: ver flor perigina. pirenio (del griego pyren = piedra o hueso de un fruto): endocarpio duro y huesudo de una drupa,
de la semilla. En las angiospermas, el homlogo del megagametofito es el saco embrionario. vulo (del latn moderno ovulum = huevo pequeo): integumento del megasporangio de las plantas normalmente denominado hueso o piedra. Los huesos de las drupas suelen ser de una sola semilla pero
megspora (del griego megas = grande + sporos = germen, espora): espora ms grande producida con semillas. los hay con varias (como el Pleiogynium timoriense, Anacardiaceae). El trmino pirenio se utiliza
por plantas heterospricas que da lugar a un gametofito femenino. Paleozoico, era Paleozoica (del griego palaios = antiguo + zoion = ser o animal, literalmente principalmente cuando una drupa contiene ms de un hueso (como en Ilex spp., Aquifoliaceae,
megasporangio (del griego megas + sporos + angeion = vaso, envase pequeo): rgano de un animales antiguos): periodo de tiempo que abarca desde hace 248 a 540 millones de aos, Uapaca spp. Phyllanthaceae); tambin se usa para referirse al fruto entero si se trata de una drupa con
esporofito que produce las megsporas femeninas. El trmino suele aplicarse a las criptgamas, incluyendo los periodos Cmbrico, Ordovcico, Silrico, Devnico, Carbonfero y Prmico. mltiples huesos.
mientras la estructura homloga en las plantas con semillas se denomina nucela. Pangea: antiguo supercontinente en el que todos los continentes actuales de la Tierra estuvieron una pixidio, pxide (del latn moderno, y este del griego pyxidion, diminutivo de pyxis = caja): fruto
megasporofilo (del griego megas + espora + phyllon = hoja): hoja frtil especializada productora de vez unidos antes de que los separase la deriva continental. capsular que se abre con una tapa creada por una sutura trasversal que corta a travs de todos los
megasporangios con esporas femeninas; como los carpelos que contienen los vulos de las papus (del latn pappus = hombre viejo, y este del griego pappos = abuelo, viejo, barba de lculos del fruto.
angiospermas. hombre viejo): cerdas, aristas, pelos o escamas que se desarrollan en el margen superior del fruto de quiropterocoro: dispersado por murcilagos; ver tambin quiropterocoria.
mericarpo: frutculo que representa la mitad de un carpelo; como en los frutos esquizocrpicos de las Asteraceae, posiblemente representando un cliz reducido. Un papus es a menudo una adaptacin quiropterocoria (del latn moderno chiroptera = murcilagos [y este del griego kheir = mano +
las Lamiaceae. del fruto (cipsela) para la dispersin por el viento; como en el diente de len (Taraxacum officinale) o pteron = pluma, ala] + chorein = dipersar): dispersin de disporas vegetales a travs de murcilagos.
mesocarpio (del griego mesos = medio + karpos = fruto): en una drupa, la capa carnosa en los salsifes de los prados (Tragopogon pratensis). Ver tambin coma. radcula (del latn radicula = raz pequea): en un embrin, la parte basal del eje de la raz del
intermedia del pericarpio (la pared del fruto). partenognesis (del griego parthenos = virgen + genesis = nacimiento, comienzo): forma de hipoctilo que produce el primer sistema radical de las plntulas jvenes, a menudo tambin
microbasario (mikros = pequeo + basis = base + arium): fruto derivado de un gineceo reproduccin sexual en la que una ovoclula se convierte en un embrin sin ser fertilizada denominada raz embrionaria.
esquizocrpico que en la madurez se desarticula en mitades discretas de carpelos que contienen una previamente por un gameto masculino. La partenognesis suele ser el resultado de una meiosis rafe (del griego raphe = sutura, costura, de rhaptein = coser): lnea o sutura longitudinal sobre la
semilla (mericarpos); como las Boraginaceae o las Lamiaceae. anormal que da lugar a un ncleo huevo sin reduccin del nmero de cromosomas; como en el cubierta seminal donde se concentran los haces vasculares que alimentan la semilla en desarrollo.
micrmetro (del griego mikros = pequeo): una millonsima de un metro (una milsima de un diente de len, Taraxacum officinale, Asteraceae. restinga: tipo de vegetacin boscosa tropical y subtropical sobre suelos cidos y pobres en nutrientes
milmetro); abreviatura: m. paseriformes: aves pertenecientes al orden Passeriformes, ms conocidas como aves de percha o de la costa atlntica de Brasil.
micrpilo (del griego mikros + pyle = puerta): abertura de los integumentos en el pice del vulo aves cantoras. Ms de cinco mil especies, o lo que es lo mismo, ms de la mitad de las especies saco polnico: microsporangio de las angiospermas. Una antera tpica posee cuatro sacos polnicos.
o semilla que acta como paso para el tubo polnico en su camino hacia el saco embrionario. El conocidas de aves, pertenecen a los paseriformes. Entre los ejemplos familiares estn los gorriones, smara (nombre latino para el fruto del olmo): nuez o aquenio alado en los que las alas (o el ala)
micrpilo est formado por uno o por dos integumentos, el exterior produce el exostoma y el los pinzones y los zorzales. son ms largas que la porcin seminal.
interior el endostoma. pepo o pepnide (del latn pepo = meln o calabaza, y este del griego pepon = maduro): tipo samario: fruto esquizocrpico que se fragmenta en frutculos indehiscentes alados, con alas ms
microscopio electrnico de barrido: instrumento cientfico que produce imgenes de objetos especial de baya que est cubierta por una cscara coricea y gruesa, y que presenta sus semillas en largas que la porcin seminal; como Acer spp., Dipteronia spp. (ambos Sapindaceae).
muy pequeos a una resolucin extremadamente alta por medio del uso de un haz de electrones que placentas parietales. El pepo es similar al hesperidio pero el ltimo posee placentas axiales. sarcotesta (del griego sarko = carne + del latn testa = cscara): cubierta seminal carnosa.
escanea la superficie del espcimen. perianto (del griego peri = alrededor; anthos = flor): envoltura floral que est claramente dividida semilla: rgano de las plantas con semillas (espermatofitos) que contiene el embrin encerrado
micrspora (del griego mikros + sporos = germen, espora): espora ms pequea formada por una en cliz (verticilo externo del perianto) y corola (verticilo interno del perianto). junto con el tejido nutricio dentro de una cubierta protectora (cubierta seminal). Las semillas se
planta heterosprica que da lugar a un gametofito masculino. pericarpio (del latn moderno pericarpum, y este del griego peri + karpos = fruto): pared del ovario desarrollan a partir de los megasporangios integumentados (vulos), los rganos que definen las
microsporangio (del griego mikros + sporos + angeion = vaso, envase pequeo): rgano de un en su estado de fruto. El pericarpio puede ser homogneo (como en las bayas) o diferenciado en tres plantas con semillas.
esporofito que produce las micrsporas masculinas. El trmino normalmente se aplica a las criptgamas, capas (como en las drupas) denominadas epicarpio, mesocarpio y endocarpio. spalo (del latn moderno sepalum, una palabra inventada, tal vez una mezcla de del latn petalum =
mientras que la estructura homloga en las plantas con semillas se denomina saco polnico. perigonio: envoltura floral compuesta por hojas florales uniformes, es decir, sin diferenciacin entre hoja y del griego skepe = cubierta, cobija): en flores donde el verticilo exterior del perianto es
mirmeccoro o mirmcoro: dispersado por hormigas; ver tambin mirmecocoria. spalos (cliz) y ptalos (corola). diferente del verticilo interior, los elementos del verticilo exterior son denominados spalos. El
mirmecocoria o mirmecoria (del griego myrmex = hormiga + chorein = deambular, Prmico: periodo de tiempo geolgico que abarca desde hace 248 a 290 millones de aos. conjunto de todos los spalos forma el cliz, generalmente verde y poco llamativo, de una flor.
dispersar): dispersin de frutos y semillas a travs de hormigas. ptalo (del latn moderno petalum, y este del griego petalon = hoja): en las flores donde el verticilo septo (del latn dissepimentum = pared, divisin): particin o diafragma dentro de un ovario.
miscrosporofilo (del griego mikros = pequeo + sporos = germen, espora + phyllon = hoja): hoja externo del perianto es diferente del interno, los elementos del verticilo interno de la envoltura floral serotinia (del latn serotinus = llegando tarde, de sero = a una hora tarda, de serus = tarde; tarde
frtil especializada productora de microsporangios con esporas masculinas; como en los estambres son llamados ptalos. El conjunto de todos los ptalos forman la llamativa y brillantemente coloreada en el desarrollo o floracin): en el contexto de las semillas sertinas se refiere a la condicin de
que producen el polen en las angiospermas. corola de una flor. plantas que mantienen un banco de semillas areo de retener sus frutos y semillas largo tiempo
monocarpo: carpelo entero de un fruto esquizocrpico que funciona como una dispora; ver pistilo (del latn pistillum = mortero; alude a la forma): ovario individual con uno o ms estilos y despus de que han madurado. Es una adaptacin a hbitats propensos al fuego: los frutos de plantas
tambin frutculo. estigmas, compuesto de uno o ms carpelos; trmino introducido en 1700 por Tournefort, ahora en sertinas liberan sus semillas tras una exposicin a altas temperaturas.
monocrpico o monocarpelar: que consta de un nico carpelo. gran medida reemplazado por el trmino gineceo. sicono (del griego sykon = higo): fruto compuesto carnoso cuyos frutculos estn encerrados en
monocotiledneas (del griego monos = uno + cotyledon): uno de los dos grandes grupos de pistilo compuesto: pistilo formado por dos o ms carpelos unidos. un pednculo invaginado (eje de la inflorescencia).
angiospermas diferenciado por la presencia de una sola hoja (cotiledn) en el embrin. Otras placenta (del latn moderno placenta = tarta plana, originalmente del griego plakoenta, acusativo de sincarpo (del griego syn = junto + karpos = fruto): fruto mltiple derivado de una flor con
caractersticas tpicas de las monocotiledneas son: venacin paralela, rganos florales en grupos de plakoeis = plano, relacionado con plax = cosa plana): regin dentro del ovario donde se forman los carpelos separados (en el estado de flor), que se fusionan posteriormente en la madurez.
tres, haces vasculares dispersos, una raz primaria rudimentaria que es remplazada tempranamente por vulos y a travs de la cual permanecen adheridos (usualmente por el funculo) a la planta madre soroso (del latn, y este del griego soros = pila, montn): fruto compuesto por muchos frutculos
races laterales adventicias (es decir, races formadas por el tallo) y ausencia de engrosamiento hasta que las semillas maduran. El trmino fue adoptado por la botnica de una estructura similar suculentos que se desarrolla sobre un pednculo donde los frutculos pueden estar libres (como en
secundario. Esta es la razn por la que la mayora de las monocotiledneas son plantas herbceas (si presente en los embriones de animales y humanos. Broussonetia papyrifera, Morus nigra; ambas Moraceae) o fusionados (por ejemplo, en Ananas comosus,
el engrosamiento secundario est presente, como en Agave, Aloe, Dracaena, Xanthorrhoea y otras). Las placentacin central: tipo de placentacin en la que los vulos estn colocados en una placenta Bromeliaceae, Cornus kousa subsp. chinensis, Cornaceae).
monocotiledneas incluyen gramneas, ciperceas, juncos, lirios, orqudeas, bananas, aroides, palmas y situada en el centro del ovario, como en las Primulaceae. sutura (del latn sutura): lnea que marca la unin o fusin de rganos, algunas veces representando
grupos relacionados. placentacin parietal: tipo de placentacin en la que los vulos estn adheridos a las placentas lneas preformadas de dehiscencia a lo largo de las cuales, por ejemplo, un carpelo de un fruto
monoecia (del griego monos = uno + oikos = casa): 1) formacin de los rganos sexuales sobre las paredes del ovario. dehiscente se abre; usualmente, la sutura dorsal de un carpelo coincide con el haz vascular central del
masculinos y femeninos en el mismo gametofito (como sucede en muchos musgos y helechos); plantas con flores: el significado difiere dependiendo de la definicin local de flor. En Europa carpelo y, normalmente, la sutura ventral con la lnea de fusin de los mrgenes de los carpelos.
2) en plantas con semillas, formacin de las flores masculinas y femeninas en el mismo individuo. continental comprende gimnospermas y angiospermas; en la Amrica anglosajona y el Reino Unido teora celular: teora publicada en 1839 por Matthias Jakob Schleiden y Theodor Schwann, que
monico: ver monoecia. se usa solo para las angiospermas. En un sentido cientfico estricto, plantas con flores est circunscrito defiende que todos los organismos estn compuestos de unidades bsicas de organizacin similares,
morfologa (del griego morphe = forma + logos = palabra, discurso): estudio de la forma en su por lo que se define como antfito. llamadas clulas. En 1858, Rudolf Virchow complet la teora celular clsica aadiendo sus
sentido ms amplio pero principalmente restringido a la estructura externa de un organismo, en plantas con semillas: plantas que producen semillas; ver tambin espermatofitos. conclusiones, en las que afirmaba que todas las clulas provienen de clulas preexistentes.
contraste con la anatoma que hace referencia a la estructura interna de un organismo. Pleistoceno (del griego pleistos = mayora + kainos = nuevo): periodo de tiempo geolgico que tpalo (= tepalum, palabra latina creada, anagrama de petalum como analoga de ptalo y spalo):
nucela (del latn moderno nucellus = nuez pequea): megasporangio de las plantas con semillas. abarca desde hace 11. 550 a 1,8 millones de aos. miembro de un perianto indiferenciado en cliz y corola, es decir, una hoja floral del un perigonio.
ncleo espermtico: gameto masculino, extremadamente reducido e inmvil, de las conferas y pluricarpelar: ovario compuesto de dos o ms carpelos. Terciario: periodo de tiempo geolgico que abarca desde hace 2 a 65 millones de aos.
angiospermas. polen (latn para harina fina): micrsporas de las plantas con semillas capaces de germinar en o cerca Trisico: periodo de tiempo geolgico que abarca desde hace 206 a 248 millones de aos.
ncula: diminutivo de nuez; carpelo individual o mitad de un carpelo (mericarpo), parecido a una del megasporangio para producir un microgametofito muy pequeo y extremadamente simplificado. trimeto: fruto mltiple que se caracteriza por tener ovarios maduros que se desarrollan dentro de
nuez, de un fruto derivado de un gineceo apocrpico o esquizocrpico. pomo (del latn pomum = fruto): fruto simple, antocrpico e indehiscente, compuesto por un un hipantio o brcteas unidas, que ms tarde son dispersados en la madurez por el desdoblamiento
nuculario: fruto simple con pericarpio seco, que se diferencia por su endocarpio duro y por su hipantio carnoso y un pericarpio diferenciado en una capa externa delgada (fusionada con el o apertura del hipantio o de las brcteas; por ejemplo, Monimiaceae (Palmeria scandens).
fibrosa capa externa y coricea que puede o no ser dehiscente; como es el caso de Cocos nucifera hipantio) y un endocarpio crustceo o con aspecto ptreo; por ejemplo, Rosaceae-Maloideae como trimoso: fruto compuesto formado por ovarios maduros que se desarrollan dentro de brcteas unidas
(Arecaceae) y Prunus dulcis (Rosaceae). la manzana (Malus pumila, Rosaceae), la pera (Pyrus communis) y el membrillo (Cydonia oblonga). o dentro de un receptculo, y que son liberados en la madurez a travs de la ruptura u otros movimientos
nuez: fruto seco, indehiscente y normalmente de una sola semilla. pometo: fruto mltiple formado por carpelos embebidos en un hipantio o receptculo constituido de las brcteas o del receptculo; por ejemplo, Fagaceae (el Fagus sylvatica o la Castanea sativa).
nuez simple: ver cmara. de una sola cavidad; como los escaramujos de rosas (Rosa spp., Rosaceae). trimocono: fruto compuesto formado por frutculos que estn organizados en estructuras en forma
ombrohidrocoria (del griego ombros = ducha, lluvia + hydro = agua + chorein = dispersar): pseudoantecio (pseudos = falso, mentira, de pseudein = mentir + anthos = flor + oikos = casa + ium): de cono, donde cada frutculo dispersa su ovario maduro a travs de brcteas dehiscentes; por
dispersin de disporas por la lluvia o el roco, bien sea al arrastrar las semillas fuera de sus frutos fruto de las Cyperaceae en el que el ovario maduro parecido a un aquenio est encerrado en ejemplo, Casuarinaceae (Casuarina spp., Allocasuarina spp.).
(dispersin por salpicaduras de lluvia), o indirectamente por medio de la activacin de un mecanismo un saco suelto o inflado formado por brcteas modificadas connadas (como la Kyllingia squamulta). tubo polnico: estructura tubular formada por la germinacin del grano de polen. En las ccadas y
de trampoln (balstica por lluvia). pseudocarpo (del griego pseudos + karpos = fruto): trmino usado en los libros de texto modernos el Ginkgo, el tubo polnico libera los espermatozoides mviles directamente en la cmara de polen
ornitocoria (del griego ornis = ave + chorein = dispersar, deambular): dispersin de frutos y para denotar un fruto en el que no solo participa el gineceo sino tambin otras partes florales. El donde estos nadan para alcanzar los arquegonios. En las conferas y angiospermas, el tubo polnico
semillas a travs de aves. trmino correcto para estos frutos es antocarpo. transporta los ncleos espermticos directo hacia las ovoclulas.

260 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


vaina: trmino genrico usado coloquialmente para denominar cualquier fruto seco compuesto de Jackson, B. D., A Glossary of BotanicTerms, Hafner Publishing Company, Nueva York, 1928 Willson, M. F., Mammals as seed-dispersal mutualists in , Oikos, 67, 1993, pp. 159-76
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Bibliografa 261
NDICE DE PLANTAS ILUSTRADAS
Familia Nombre cientfico Pgina Nombre comn Distribucin geogrfica
Fabaceae Abrus precatorius L. 194 abro, bugalln, ojo de cangrejo, regaliz americano pantropical
Fabaceae Acacia cyclops A. Cunn. y G. Don 213 sin nombre comn sudoeste de Australia
Fabaceae Acacia vittata R. S.Cowan y Maslin 92, 93 sin nombre comn Australia Occidental
Ranunculaceae Actaea pachypoda Elliot 207 baya blanca venenosa ojos de mueca este de Norteamrica
Actinidiaceae Actinidia deliciosa (A. Chev.) C. F. Liang y A. R. Ferguson 58, 59 kiwi sur de China
Malvaceae Adansonia rubrostipa Jum. y H. Perrier 222 baobab costa oeste de Madagascar
Rosaceae Agrimonia eupatoria L. 164 agrimonia comn recolectada en el Reino Unido; nativa del Viejo Mundo
Fabaceae Albizia bernieri E.Fourn. ex Villiers 192 rbol de seda Madagascar
Sapindaceae Alectryon excelsus Gaertn. 215 rbol titoki Nueva Zelanda
Casuarinaceae Allocasuarina tesselata (C. A. Gardner) L. A. S. Johnson 134, 135 casuarina Australia Occidental
Cucurbitaceae Alsomitra macrocarpa (Blume) Cogn. 146 sin nombre comn Indomalasia
Malvaceae Alyogyne huegelii (Endl.) Fryxell (syn. Hibiscus huegelii Endl.) 151 hibisco lila sur y sudoeste de Australia
Anacardiaceae Anacardium occidentale L. 75 anacardo, manzana del anacardo, maran, merey noreste de Brasil, ampliamente cultivada en todos los trpicos
Primulaceae Anagallis arvensis L. 50, 51 pimpinela escarlata, muraje nativa de Europa pero naturalizada en otras regiones
Bromeliaceae Ananas comosus (L.) Merr. 116 pia, anans cultivada desde antiguo, originalmente nativa de Sudamrica
Plantaginaceae Antirrhinum orontium L.(syn. Misopates orontium (L.) Raf.) 154, 155 boca de dragoncillo nativa de Europa, naturalizada en Norteamrica
Asteraceae Arctium lappa L. 170 lampazo Eurasia templada
Apiaceae Artedia squamata L. 147 flor de corona endmica de Chipre y el este del Mediterrneo (Israel, Lbano, Jordania, Siria,Turqua)
Moraceae Artocarpus altilis (Parkinson) Fosberg 122 fruto de pan pennsula malaya e islas del oeste del Pacfico
Moraceae Artocarpus heterophyllus Lam. 123 yaca origen probable India (Ghats occidentales), ampliamente cultivada en todos los trpicos
Apocynaceae Asclepias physocarpa (E. Mey.) Schltr. (syn. Gomphocarpus physocarpus E. Mey.) 153 algodoncillo nativa del sudeste de frica
Annonaceae Asimina triloba (L.) Dunal 239 asimina este de Norteamrica
Solanaceae Atropa belladonna L. 195, 196 belladona Europa, norte de frica, oeste de Asia, naturalizada en Norteamrica
Oxalidaceae Averrhoa carambola L. 62 carambola cultivada por siglos en el sudeste de Asia, probablemente originaria de India, Sri Lanka, Indonesia
Proteaceae Banksia candolleana Meisn. 132 banksia hlice Australia Occidental
Proteaceae Banksia menziesii R. Br. 133 banksia Australia Occidental
Sapindaceae Blighia sapida K.D. Koenig 198 acki, seso vegetal nativa del oeste de frica, ampliamente cultivada en los trpicos, especialmente en el Caribe
Arecaceae Borassus aethiopum Mart. 230 palma elefante frica
Moraceae Broussonetia papyrifera (L.) Vent. 136 mora papirfera nativa del este de Asia, naturalizada en Norteamrica y en muchas islas del Pacfico
Cyperaceae Bulbostylis hispidula (Vahl) R.W. Haines subsp. pyriformis (Lye) R.W. Haines 12 sin nombre comn este de frica
Arecaceae Calamus aruensis Becc. 1 palma ratn de Nueva Guinea a las islas Salomn, islas Aru y la punta del Cabo York, Australia
Arecaceae Calamus longipinna K. Schum. y Lauterb. 14 palma ratn Nueva Guinea e islas Salomn
Asteraceae Calotis breviradiata (Ising) G. L. R. Davis 18 sin nombre comn Australia
Sapindaceae Cardiospermum halicababum L. 153 amor en un globo, vid globo Amrica tropical, naturalizada en muchas regiones
Caricaceae Carica papaya L. 226, 227 papaya nativa de Amrica tropical, cultivada en todos los trpicos
Fabaceae Carmichaelia aligera G. Simpson 212 escoba de la Isla del Norte Nueva Zelanda
Fabaceae Cassia grandis L.f. 237 caafstola, caafstula Central y Sudamrica, Caribe
Fagaceae Castanea sativa L. 73 castao originalmente nativa de sudeste de Europa y el Mediterrneo
Poaceae Cenchrus spinifex Cav. 172 cadillo costero nativa de America
Fabaceae Centrolobium ochroxylum Rose ex Rudd 78 amarillo de Guayaquil Ecuador
Cupressaceae Chamaecyparis lawsoniana (A. Murray) Parl. 43 ciprs de Lawson, ciprs de Oregn noroeste de Norteamrica
Ranunculaceae Cimicifuga americana Michaux 104, 105 sin nombre comn este de Norteamrica
Rutaceae Citrus hystrix DC. 46, 47, 56 lima kaffir Indonesia
Rutaceae Citrus margarita Lour. (syn. Fortunella margarita (Lour.) Swingle) 64, 65 naranja china cultivada por siglos en Asia, origen probable China meridional
Rutaceae Citrus medica L. var. sarcodactylis (Hoola van Nooten) Swingle 66, 67 mano de buda, cidra digitada cultgeno antiguo; originalmente del norte de la India
Rutaceae Citrus sinensis (L.) Osbeck 57 naranja, naranja dulce cultivada desde la antigedad; probablemente originaria de China o India
Verbenaceae Clerodendrum trichotomum Thunb. 207 sin nombre comn Japn
Arecaceae Cocos nucifera L. 102 coco, cocotero regiones tropicales
Cornaceae Cornus kousa Hance subsp. chinensis (Osborn) Q. Y. Xiang 118, 119 cornejo chino centro y norte de China
Hamamelidaceae Corylopsis sinensis Hemsl. var. calvescens Rehder y E. H. Wilson 160 hamamelis de invierno China
Betulaceae Corylus avellana L. 49 avellano, avellana Eurasia
Lecythidaceae Couroupita guianensis Aubl. 99 bala de can Amrica tropical
Bignoniaceae Crescentia cujete L. 239 calabazo, taparo Amrica tropical
Cucurbitaceae Cucumis melo L. subsp. melo var. cantalupensis Naudin Galia 201 meln galia variedad seleccionada en Israel
Cycadaceae Cycas revoluta Thunb. 25 palma sag Japn
Cucurbitaceae Cyclanthera brachystachya (Ser.) Cogn. (syn. Cyclanthera explodens Naudin) 162 pepinillo explosivo Centro y Sudamrica
Rosaceae Cydonia oblonga Mill. 217 membrillo posiblemente nativa de Turqua y el norte de Irak, naturalizada en el sur de Europa
Boraginaceae Cynoglossum nervosum Benth. ex C. B. Clarke 141 lengua de perro peluda Pakistan, India
Podocarpaceae Dacrydium cupressinum Soland. ex Forst. f. 176 rimu, pino rojo Nueva Zelanda
Ruscaceae Dasylirion texanum Scheele 145 sotol de Texas, sotol verde Texas, norte de Mxico (Coahuila, Chihuahua)
Solanaceae Datura ferox L. 85 chamico sudoeste de Norteamrica
Apiaceae Daucus carota L. 108, 109 zanahoria silvestre nativa de Europa y sudoeste de Asia
Poaceae Deschampsia antarctica Desv. 37 pasto antrtico sur de Sudamrica, Antrtida martima
Dicksoniaceae Dicksonia antarctica Labill. 24 helecho arborescente de Tasmania Australia (Nueva Gales del Sur, Victoria, Tasmania)
Ebenaceae Diospyros kaki Thunb. 199 caqui japons este de Asia
Dipterocarpaceae Dipterocarpus grandiflorus (Blanco) Blanco 79 keruing belimbing (malayo) sudeste de Asia
Sapindaceae Dipteronia sinensis Oliv. 78 dipteronia China
Moraceae Dorstenia contrajerva L. 128 contrayerva, tusilla sur de Mxico hasta norte de Sudamrica
Salicaceae Dovyalis caffra (Hook. f.) Warb. 60 manzana kei frica meridional
Winteraceae Drimys winteri J.R. Forst. y G. Forst. 30, 31, 32, 33 canelo desde Mxico a Tierra del Fuego
Malvaceae Durio zibethinus Murray 224, 225 durin sudeste de Asia
Cucurbitaceae Ecballium elaterium (L.) A. Rich. 162 pepinillo del diablo Mediterrneo
Polygonaceae Emex australis Steinh. 168 sin nombre comn nativa de frica meridional, maleza en Australia y otras regiones
Zamiaceae Encephalartos ferox Bertol. f. 26 sin nombre comn frica meridional
Fabaceae Entada gigas (L.) Fawc. y Rendle 95 escalera de mono Amrica tropical y frica
Fabaceae Entada rheedii Spreng. (syn. Entada gigas Gilbert y Boutique) 95 escalera de mono frica, Asia, Australia, Ocano ndico, Ocano Pacfico
Fabaceae Enterolobium cyclocarpum (Jacq.) Griseb. 236 guanacaste Amrica tropical
Apiaceae Eryngium creticum Lam. 140 sin nombre comn sudeste de Europa, oeste de Asia y Egipto
Apiaceae Eryngium leavenworthii Torr. y A. Gray 11 sin nombre comn Norteamrica
Apiaceae Eryngium paniculatum Cav. y Dombey ex F. Delaroche 10 cardoncillo sur de Sudamrica (Argentina, Chile)
Rutaceae Esenbeckia macrantha Rose 84 sin nombre comn Mxico
Myrtaceae Eucalyptus macrocarpa Hook. 252, 253 sin nombre comn Australia Occidental
Myrtaceae Eucalyptus regnans F. Muell. 38 sin nombre comn sur de Australia, Tasmania
Myrtaceae Eucalyptus virginea Hopper y Wardell-Johnson 39 sin nombre comn sudoeste de Australia
Celastraceae Euonymus europaeus L. 214 bonetero desde Europa al oeste de Asia
Santalaceae Exocarpos sparteus R.Br. 74 escoba ballart Australia
Moraceae Ficus carica L. 124, 125, 128 higo, higo comn cultgeno antiguo, especielmente en el Mediterrneo, probablemente originario del sudoeste de Asia
Moraceae Ficus dammaropsis Diels 129 higo plato de cena Nueva Guinea
Moraceae Ficus sansibarica Warb. subsp. sansibarica 129 higo nudoso sudeste de frica
Moraceae Ficus villosa Blume 2, 3 higo velludo tropical Asia
Rutaceae Flindersia australis R. Br. 84 fresno corvino, teca australiana este de Australia
Rosaceae Fragaria x ananassa (Weston) Decne y Naudin 114, 115 fresa de jardn solo en cultivo

262 Frutos. Irresistibles, incomestibles, increbles


Cyperaceae Fuirena mutali Muasya y Nordal, ined. 145 sin nombre comn Kenia
Amaryllidaceae Galanthus nivalis L. subsp. imperati (Bertol.) Baker (syn. Galanthus nivalis L.) 45 gota de nieve variedad de jardn, la forma silvestre nativa del sur de Europa
Asteraceae Galinsoga brachystephana Regel 82 sin nombre comn Central y Sudamrica
Rubiaceae Galium aparine L. 166, 167 amor de hortelano Eurasia, America
Clusiaceae Garcinia mangostana L. 222 mangostn sudeste de Asia
Ginkgoaceae Ginkgo biloba L. 163 ginkgo una reliquia de China oriental
Fabaceae Gleditsia triacanthos L. 236 acacia de tres espinas este de Norteamrica
Gnetaceae Gnetum L. sp. 29 gnetum fotografiada en Nueva Guinea
Malvaceae Gossypium hirsutum L. Bravo 152 algodn americano variedad domesticada; la forma silvestre nativa de Mxico
Poaceae Hackelochloa granularis (L.) Kuntze 181 sin nombre comn pantropical
Proteaceae Hakea orthorhyncha F. Muell. 89 hakea de pico de pjaro Australia Occidental
Pedaliaceae Harpagophytum procumbens DC. ex Meisn. 96 garra del diablo frica meridional, Madagascar
Sapindaceae Harpullia pendula Planch. ex F. Muell. 210 sin nombre comn Australia (Queensland, Nueva Gales del Sur)
Zingiberaceae Hedychium horsfieldii R. Br. ex Wall. 89 jengibre de Java Java
Hernandiaceae Hernandia bivalvis Benth. 206 sin nombre comn Queensland
Malvaceae Hibiscus mutabilis L. 150 rosa de la confederacin nativa de China y Japn, naturalizada en el sur de los Estados Unidos
Celastraceae Hippocratea parvifolia Oliv. 146 sin nombre comn frica meridional
Fabaceae Hippocrepis unisiliquosa L. 97 sin nombre comn nativa de Eurasia y frica
Elaeagnaceae Hippophae rhamnoides L. 70, 71 espino cerval de mar Eurasia
Araliaceae Hydrocotyle coorowensis H. Eichler ms 183 sin nombre comn sudoeste de Australia
Cactaceae Hylocereus undatus (Haw.) Britton y Rose 63 fruto dragn, pitahaya Amrica tropical
Fabaceae Hymenaea courbaril L. 237, 238 guapinol, jatoba Amrica tropical
Solanaceae Hyoscyamus niger L. 197 beleo Eurasia templada, naturalizada en Norteamrica
Aquifoliaceae Ilex aquifolium L. 199 acebo Europa, Mediterrneo
Iliciaceae Illicium simonsii Maxim. 103 sin nombre comn Asia (India, China, Birmania)
Fabaceae Inga feuilleei DC. 94 ing, pacae solo conocida en cultivo, probablemente nativa de Bolivia y Per
Iridaceae Iris foetidissima L. 209 lirio hediondo sur y oeste de Europa al norte de frica
Juglandaceae Juglans regia L. 72 nogal, nuez Eurasia (sudeste de Europa al oeste de China)
Cupressaceae Juniperus flaccida Schltdl. 62 enebro llorn sur de Texas, Mxico
Bignoniaceae Kigelia africana (Lam.) Benth. 229 rbol salchicha frica tropical
Krameriaceae Krameria erecta Willd. ex Schult. 8, 254 sin nombre comn sur de Estados Unidos y norte de Mxico
Cyperaceae Kyllinga squamulata Thonn. ex Vahl 249 sin nombre comn nativa de frica tropical, Madagascar, India e Indochina; naturalizada en muchas otras regiones
Lamiaceae Lamium album L. 178, 179 ortiga blanca, ortiga muerta blanca nativa de Eurasia, naturalizada en el este de Norteamrica
Lamiaceae Lamium galeobdolon (L.) L. 179 ortiga muerta amarilla Eurasia (oeste de Europa hasta Irn)
Lecythidaceae Lecythis pisonis Cambess. 88 coco de mono bosque lluvioso amaznico (Brasil, Colombia, Venezuela)
Zamiaceae Lepidozamia pero