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Srinivasa Ramanujan(pgina opuesta), quien falleci en 1920 a la edad de 32 aos, llen varios

cuadernos con ideas, algunas de ellas muy profundas, sobre el comportamiento de los nmeros. Sus notas
(arriba) han inspirado a los matemticos desde entonces.

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El
M AT E M T I C A S

orculo
de Ramanujan

Las pistas escondidas en los cuadernos sin publicar


del genio indio han permitido resolver importantes
problemas en teora de nmeros
Ariel Bleicher

Agosto 2014, InvestigacionyCiencia.es 79


Ariel Bleicheres periodista cientfica.

U
na maana de domingo de 1984, cuando Ken Ono an atenda clases en el
instituto, el hoy matemtico de la Universidad Emory abri el buzn de su
casa de Baltimore y encontr un sobre, fino como papel de arroz, cubierto
de sellos brillantes. Iba dirigido a su padre, un reservado matemtico ja-
pons. Cuando Ono le entreg el correo, el hombre dej caer el bolgrafo
sobre las hojas amarillentas donde siempre escriba sus ecuaciones, abri
con cuidado el sobre y extrajo una carta.
Estimado seor, comenzaba la misiva, he sabido que Ramanujan reapareci en la vida de Ono en 1998, cuando el
usted ha contribuido a financiar una escultura en memoria de matemtico contaba 29 aos. Mientras completaba una anto-
mi difunto marido, [...] lo que me llena de alegra. El escrito loga sobre la obra del indio, el matemtico Bruce C. Berndt, de
estaba firmado por S. Janaki Ammal, a la que el membrete en la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign, haba hallado
tinta roja identificaba como la viuda del (difunto) Srinivasa un manuscrito al que nadie hasta entonces haba prestado sufi-
Ramanujan (genio de las matemticas). ciente atencin. Dado que el documento versaba sobre formas
Era la primera vez que el joven Ono escuchaba hablar del modulares, Berndt pens que Ono sera capaz de descifrar al-
legendario Ramanujan, un prodigio autodidacta que, hace un gunas de sus enigmticas afirmaciones.
siglo, realizaba afirmaciones crpticas que, en palabras de God- Tras leer dos tercios del texto, Ono se detuvo. Con la letra

Pginas anteriorES: COrtesa de JON SMITH, Trinity College, universidad de Cambridge (a notaciones) ;
frey Harold Hardy, su colaborador britnico, parecan casi clara de un escolar, Ramanujan haba escrito seis ecuaciones
imposibles de creer. Sus trabajos han abierto campos ente- que, a pesar de que trataban sobre un campo en el que l era
ros de investigacin y han proporcionado pistas sobre teoras experto, le parecieron tremendamente extraas. Ono qued
que, en ms de un caso, han llevado a sus autores a ganar la perplejo. Estaba seguro de que se trataba de relaciones fal-
medalla Fields, considerada el equivalente al premio Nobel de sas. Las mir y pens: De ninguna manera. Esto es basura.
matemticas. Su primer impulso fue demostrar que Ramanujan se haba
Durante su poca de estudiante, Ono nunca se vio impelido equivocado.
a prestar una atencin especial a la obra de Ramanujan. Hasta
donde saba, el genio nunca haba trabajado en la especialidad SINE QUA NON
de Ono: las formas modulares, objetos bidimensionales abstrac- Nadie acierta a entender cmo llegaba Ramanujan a las conclu-
tos que exhiben simetras notables. siones que escriba. Aprendi matemticas por s solo, con ayuda

EN SNTESIS

Genio autodidacta, Srinivasa Ramanujan llen Junto con otros investigadores,el matemtico Aparte de sus aplicaciones en matemtica pura,
SCIENCE SOURCE (R amanujan)

varios cuadernos con teoremas, algunos de ellos Ken Ono ha realizado algunos descubrimientos de ciertos hallazgos podran emplearse para disear
misteriosos, sobre las propiedades de los nme- primer orden a partir de anotaciones en los cuader- mtodos de cifrado ms seguros o para profundi-
ros. Muchos han dado lugar a nuevos campos de nos de Ramanujan que haban pasado inadvertidas zar en la estructura matemtica de los agujeros
investigacin. hasta ahora. negros.

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El matemtico Ken Ono,de la Universidad
Emory (izquierda) y algunas de sus anotaciones
(abajo).

los nmeros, que, despus de su muerte, han dado


mucho trabajo a quienes han intentado demostrar si
eran ciertas o falsas.
Berndt comenz a indagar en los archivos de Ra-
manujan en 1970. Dos dcadas despus an estaba
en ello, cuando encontr el manuscrito con las seis
llamativas ecuaciones, las mismas que Ono estaba
convencido de poder demostrar que eran falsas. Estas
relacionaban las formas modulares con los nme-
ros de particin; es decir, con la secuencia de n-
meros que indica las distintas formas de escribir un
entero como suma de otros. Esa lista queda caracte-
rizada por la funcin de particin, p(n), la cual cuen-
ta el nmero de combinaciones de enteros positivos
que, sumados, dan como resultado n. Por ejemplo,
de un manual ingls pasado de moda. A los 20 aos, mientras p(4) = 5, ya que 4 se puede obtener como 1 + 1 + 1 + 1, 1 + 1 + 2,
trabajaba como funcionario, comenz a enviar sus ideas a varios 2 + 2, 3 + 1 y 4.
investigadores britnicos. Solo recibi una respuesta. Vena de La funcin de particin y la lista de nmeros que esta genera
Hardy, por aquel entonces un prometedor catedrtico, quien tal vez parezca algo muy sencillo. Sin embargo, los matemticos
lo invit a trasladarse a Cambridge para trabajar con l. Des- llevan siglos intentando encontrar pautas que permitan predecir
pus de tres aos colaborando juntos, Ramanujan enferm a esos nmeros, calcularlos o relacionarlos con otras funciones.
consecuencia de las hambrunas de la Primera Guerra Mundial. Junto con Hardy, Ramanujan logr uno de los primeros des-
Demacrado y con fiebre, volvi a la India y muri en 1920, a la cubrimientos revolucionarios: un mtodo para aproximar la
edad de 32 aos. funcin de particin. A fin de comprobar cun precisa era su
Adems de sus 37 artculos publicados, Ramanujan dej una aproximacin, contrataron a Percy Alexander MacMahon (Mayor
AUDRA MELTON (O no) ; Cortesa de Mckenzie West (anotaciones)

pequea coleccin de cartas, manuscritos incompletos y tres MacMahon), artillero britnico y mago de los clculos, para que
cuadernos de notas. Al examinarlos, Hardy y otros comprobaron calculase a mano las particiones de los primeros 200 nmeros.
que el indio haba redescubierto teoremas clsicos de teora Las aproximaciones de Hardy y Ramanujan resultaron ser muy
de nmeros, formulados en su da por matemticos brillantes. precisas. Pero, adems, al estudiar la lista de MacMahon, Rama-
Pero, adems, Ramanujan haba demostrado teoremas nuevos. nujan logr uno de sus descubrimientos ms clebres.
Todo matemtico respalda sus conclusiones con demostracio- Comenzando por n = 0, MacMahon haba ordenado los nme-
nes: secuencias de argumentos lgicos capaces de convencer ros p(n) en cinco columnas. Ramanujan se percat de que todas
a cualquiera de su veracidad. Pero Ramanujan no se tomaba las entradas de la ltima columna (es decir, cada 5 nmeros)
tales molestias. Llenaba pginas y pginas con interminables eran divisibles entre 5, y fue capaz de demostrar que esa pauta
listas de teoremas y clculos y rara vez se detena a explicar prosegua para siempre. Las particiones tienen que ver con la
cmo haba llegado a ellos. Solo los tres cuadernos contienen suma de nmeros, por lo que, a priori, no hay ninguna razn
ms de 3000 conclusiones de este tipo sobre la naturaleza de para pensar que deba relacionarse con la divisin.

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Ramanujan descubri ms pro- que dispones de l, al contemplar
piedades similares. Demostr, por el firmamento aparecern muchas
ejemplo, que cada sptimo nmero galaxias nuevas.
1 1 2 3 5
de particin, empezando por p(5), es As, Ono logr demostrar que,
divisible entre 7, y que cada undci- en los nmeros de particin, las
mo nmero, empezando por p(6), es 7 11 15 22 30 relaciones de congruencia no eran
divisible entre 11. Misteriosamente, algo tan poco comn. Los expertos
las congruencias de Ramanujan haban dado por sentado que solo
se terminan aqu. Parece que no 42 56 77 101 135 habra unas pocas ms, aparte de las
existen propiedades igualmente sim- conocidas de mdulo 5, 7 y 11. Sin
ples que involucren otros nmeros 176 231 297 385 490 embargo, Ono demostr que exista
primos, escribi el indio en 1919, una infinidad de ellas.
refirindose a los primos 5, 7 y 11. Aunque la comunidad lo consi-
Tras su muerte, otros matemti- 627 792 1002 1255 1575 der un descubrimiento de primer
cos se preguntaron si los nmeros orden, Ono no estaba plenamente
de particin exhibiran propiedades satisfecho. A pesar de haber demos-
ms complejas. Pero, a finales de los trado que las congruencias eran algo
aos noventa, solo haban hallado habitual en los nmeros de particin,
unas pocas congruencias ms, re- no haba sido capaz de predecir con
lacionadas con lo que no parecan
ser sino nmeros primos aleatorios,
Ramanujan se exactitud dnde encontrarlas. Al or-
denar los nmeros de particin, lo
como 29, 173 y 236. As pues, los ex-
pertos empezaron a sospechar que percat de que, ideal sera saber con qu frecuencia
va a aparecer una relacin de con-
tales patrones eran impredecibles y
muy, muy raros. en los nmeros gruencia. Al observar una, puede
decirse cundo aparecer la siguien-

de particin,
Pero, despus de luchar con las te? Ono no tena ninguna pista al
seis ecuaciones del manuscrito de respecto.
Ramanujan, Ono comenz a pensar Cuando se enfrenta a un proble-
que tal vez esas suposiciones andu-
viesen muy erradas. Haca tiempo
cada quinto ma, Ono se niega a darle vueltas de
forma obsesiva. Lo aparta en algn
que se crea que los nmeros de
particin estaban vinculados con
nmero (columna rincn de su cabeza, junto a otras
cuestiones sin resolver, hasta que
un conjunto reducido de formas mo-
dulares. Para sorpresa de Ono, las derecha) era resurge. El problema de predecir
las congruencias en los nmeros de
ecuaciones de Ramanujan relacio-
naban ambos campos de una forma divisible entre particin estuvo hibernando durante
cinco aos, hasta que el investigador

cinco
que nunca nadie haba imaginado posdoctoral Zachary A. Kent lleg a
antes. Emory en la primavera de 2010. Un
Dado que Ramanujan no escriba da, el asunto apareci durante una
sus demostraciones, Ono no poda conversacin y, antes de que se die-
identificar posibles errores en la l- ran cuenta, se encontraron trabajan-
gica del genio. As que decidi comprobar aquellas ecuaciones do en ello casi sin pausa: en la oficina, tomando caf y durante
sustituyendo algunos nmeros en ellas, con la esperanza de en- los paseos por los bosques del norte de Atlanta.
contrar algn fallo. Sin embargo, todos los intentos funcionaron Poco a poco, construyeron una estructura laberntica en
a la perfeccin. Ono se dio cuenta de que Ramanujan tena que la que los nmeros de particin podan ordenarse con gran
estar en lo cierto, ya que, segn l, nadie puede ser tan creativo eficiencia. La descubrieron gracias a un tipo de herramienta
como para hacer que algo as funcione cien veces a menos que que los matemticos denominan operador. En concreto, el
sepa que siempre es correcto. Ono cerr los ojos y trat de suyo tomaba un nmero primo (el 13, pongamos por caso),
averiguar qu era lo que Ramanujan haba comprendido que seleccionaba sus potencias (132, 134, etctera) y las divida en
nadie ms haba logrado entender hasta entonces. nmeros de particin. Para su sorpresa, los nmeros as ob-
Las formas modulares estn plagadas de congruencias: re- tenidos generaban una estructura fractal, con patrones casi
laciones del mismo tipo que las que Ramanujan haba observa- idnticos que se repetan a distintas escalas, como ocurre en
do en los nmeros de particin. Mientras contemplaba las seis un copo de nieve. Su resultado demostr que los nmeros de
ecuaciones, a Ono se le ocurri que, si pensaba en la funcin particin no se reducan a una serie aleatoria con algunas
de particin como en una forma modular disfrazada, poda de- simetras accidentales, sino que posean una bella estructura
mostrar que las ecuaciones eran ciertas. interna, en palabras de Ono, que los haca ms predecibles
Otra idea sigui de inmediato: con unos pequeos ajus- e interesantes.
tes, las teoras sobre formas modulares que l mismo haba Ono, Kent y Amanda Folsom, de Yale, trabajaron durante me-
desarrollado podan utilizarse no solo como una herramienta ses para afinar los detalles de su nueva teora. Al final, pudieron
para poner a prueba el genio de Ramanujan, sino tambin para demostrar que los nmeros de particin seguan congruencias
sacar a la luz otros secretos de la funcin de particin. Era calculables. Estas existen para cada primo y para cada poten-
como tener un telescopio nuevo, recuerda Ono. Una vez cia de un primo. A partir del 11, sin embargo, tales pautas se

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tornan mucho ms complejas, lo que tal vez explique por qu Hubo que esperar hasta 2002 para que Sander Zwegers, por
Ramanujan no las vio. entonces en la Universidad de Utrecht, definiese formalmente
Ono y sus colaboradores presentaron sus hallazgos en 2011, funciones theta de imitacin, para lo cual se bas en ideas per-
durante un simposio en Emory. Al terminar, el correo electrnico filadas tras la muerte de Ramanujan. Aun as, nadie alcanzaba
de Ono estaba repleto de mensajes de felicitacin. Se trata a explicar la afirmacin de Ramanujan de que, cerca de una
de un descubrimiento espectacular y sorprendente, sostiene singularidad, dichas funciones se comportaran casi igual que
George E. Andrews, experto en nmeros de particin de la Uni- las formas modulares.
versidad de Pensilvania. No creo que Ramanujan soase jams El orculo de Ono y Bruinier permiti resolver el rompeca-
con algo as. bezas. Junto con Folsom y Robert Rhoades, de Stanford, Ono
deriv una serie de ecuaciones que calculaban el valor de las
RESPUESTAS ELEGANTES funciones theta de imitacin cerca de las singularidades. Y, de
Las investigaciones sobre la obra de Ramanujan han llevado a hecho, pudieron comprobar que la conjetura de Ramanujan era
Ono a realizar otros descubrimientos cuyas aplicaciones poten- cierta: su resultado reproduca con un excelente grado de aproxi-
ciales podran ir ms all de la matemtica pura. Al combinar macin el valor de las formas modulares cerca de las mismas
la intuicin de Ramanujan con las matemticas modernas, singularidades. En un caso concreto, por ejemplo, la diferencia
Ono y sus colaboradores han hallado nuevas herramientas entre una y otra se hallaba muy cerca de 4: una desviacin casi
de clculo que, tal vez, deriven en mejores tcnicas para ci- insignificante en este universo de nmeros infinitos.
frar datos o permitan profundizar en las propiedades de los Hace poco, los fsicos han comenzado a usar las funciones
agujeros negros. theta de imitacin para estudiar una de las propiedades ms
Junto con Jan Bruinier, de la Universidad Tcnica de Darm- enigmticas de los agujeros negros: su entropa. Algunos exper-
stadt, Ono ha desarrollado una frmula para calcular nmeros tos creen que ciertas frmulas similares a las de Ono podrn
de particin de forma rpida y precisa: el santo grial que Rama- ayudarles a sondear el fenmeno con mayor precisin.
nujan nunca encontr y al que Ono ha decidido bautizar como Ono reconoce que su trabajo tal vez no posea muchas aplica-
el orculo. Adems de para calcular nmeros de particin, ciones prcticas. Pero, al igual que no pocos tericos, opina que
dicha herramienta puede tambin usarse para estudiar un tipo no es la utilidad lo que hace importantes a este tipo de descu-
particular de curvas elpticas. brimientos. Los grandes hallazgos, argumenta, son majestuosos
Los expertos en criptografa emplean curvas elpticas para per se, del mismo modo que lo es un cuadro o una sonata. Los
generar algoritmos de cifrado [vase El legado de variste teoremas de Ken no van a darnos una fuente de energa limpia
Galois, por Antoine Chambert-Loir; Investigacin y Ciencia, ni van a curar el cncer, admite Andrews. Muy a menudo, el
septiembre de 2013]. El xito de un esquema criptogrfico depen- papel de las matemticas en el desarrollo cientfico o tcnico
de de su capacidad para generar rompecabezas que no puedan tarda dcadas en hacerse patente. Resulta muy difcil, si no
resolverse en un tiempo razonable. Uno de los algoritmos ms imposible, predecir cules sern esos hallazgos.
usados, el popular RSA, se basa en lo difcil que resulta facto- Ono no ha olvidado el placer que le produjo contemplar por
rizar con rapidez el producto de dos primos. Los mtodos ms vez primera las congruencias de Ramanujan ni la mano firme
modernos emplean puntos en curvas elpticas, cuyas relaciones de su padre copiando aquellos smbolos desconocidos en un
resultan an ms complejas. Si el descubrimiento de Ono o algn cuaderno amarillo. Por qu solo tres?, recuerda haber pre-
hallazgo similar hiciese emerger conexiones an ms escurri- guntado. Nadie lo sabe, obtuvo como respuesta.
dizas, el resultado podra aprovecharse para crear sistemas de Ono rememora la historia sentado en el saln de su casa de
cifrado ms seguros. Georgia. Tras l, enmarcada y colgada en la pared, hay una foto
El trabajo de Ono tambin ha revelado uno de los mayores del busto de bronce de Ramanujan encargado para su viuda y
misterios del legado matemtico de Ramanujan. Tres meses financiado por las donaciones de 25 dlares que, como el padre
antes de morir, postrado en la cama con fiebre y dolores, el in- de Ono, aportaron cientos de matemticos y cientficos de todo
dio escribi una ltima carta a Hardy, en Inglaterra: Lamento el mundo. Ni en mis sueos ms locos llegu a imaginar que
profundamente no haberle escrito hasta ahora, se disculpaba. un da podra decirle a mi padre: Sabes qu? Esas tres con-
Hace poco que he descubierto una clase de funciones, a las que gruencias no son las nicas. Ni muchsimo menos.
llamo funciones theta de imitacin [mock theta functions], las
cuales entran en las matemticas de un modo tan bello como
las funciones theta ordinarias.
Las funciones theta son, en esencia, formas modulares. Ra-
manujan conjetur que era posible definir una serie de funciones
PARA SABER MS
que, sin guardar ningn parecido con las formas modulares
ordinarias, se comportaran de una manera muy parecida a Srinivasa Ramanujan.James R. Newman en Scientific American, junio de 1948.
l-adic properties of the partition function.Amanda Folsom, Zachary A. Kent
estas cerca de una singularidad. Los matemticos denominan
y Ken Ono en Advances in Mathematics, vol. 229, n.o 3, pgs. 1586-1609,
singularidades a aquellos puntos en cuya vecindad los valores febrero de 2012.
de una funcin crecen rpidamente hacia infinito. La funcin Ramanujans mock theta functions.Michael Griffin, Ken Ono y Larry Rolen
f(x) = 1/x, por ejemplo, tiene una singularidad en x = 0, ya que, en Proceedings of the National Academy of Sciences USA, vol. 110, n.o 15,
a medida que x toma valores ms y ms prximos a 0, f(x) crece pgs. 5765-5768, abril de 2013. Disponible en www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/
articles/PMC3625272
sin lmite. Las formas modulares poseen un nmero infinito de
singularidades. Ramanujan intuy que, para cada forma modu- en nuestro archivo

lar, deba existir una funcin imitadora que no solo tuviese Descifrado un enigma de un siglo de antigedad.Davide Castelvecchi en IyC,
las mismas singularidades, sino que, en ellas, tendiese a infinito julio de 2011.
casi al mismo ritmo que las funciones originales.

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