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EL ALQUIMISTA ERRANTE

PARACELSO
Horacio Garca
COLCIENCIAS ALFAOMEGA

EL MUNDO DE PARACELSO eso en pleno renacimiento, cuando todos los escritores


y personas cultas trataban precisamente de recuperar el
El dilema de un autor. Dialogo del autor con su griego como lengua indispensable para tener acceso a la
demonio interior que, para ellos, era la alta cultura

- Demonio, tengo que escribir un libro sobre Paracelso, - Cierto! Eso tambin es importante! Especialmente
quien como sabes fue uno de los ms interesantes ahora, cuando la gente comn y corriente trata de
personajes del renacimiento Cmo lo describir? entender al ciencia encuentra que sta se distingue por
Cmo un alquimista? usar un lenguaje especial, tan extrao para ella como lo
era el griego para las personas de la poca de
- No est mal. Se prestar a que presentes el trabajo de Paracelso Uhm Demonios! Perdona, no es contra ti.
esos misteriosos personajes; podrs hablar de la piedra -Y qu dices del Paracelso profeta? Como sabes, las
filosofal, del elxir de la juventud profecas eran un gnero muy popular entonces y se
editaban y eran ledas en gran cantidad por todo el
- y de los antecedentes de la qumica moderna pblico, culto o no culto, y todos los monarcas tenan
un astrlogo profeta a su lado como consejero.
- Pero, sabes?... tengo mis dudas, Horacio. Paracelso Paracelso fue muy famoso por sus profecas
no fue ms importante para los mdicos y la medicina
que para la qumica y los qumicos? Te acuerdas de sus - Demonios!... Perdona otra vez, no es que me enoje
famosas y aparentemente mgicas curaciones en contigo, pero en lugar de ayudarme me lo ests
Basilea, y cmo atrajeron la admiracin de Erasmo y sus haciendo ms difcil. Cmo centrar el tema del libro?
contemporneos? Qu fue finalmente Paracelso? Un alquimista? Un
mdico? Un luchador social? Un astrlogo crtico?
- Uhmmm ahora que lo dices, demonio, puede que Un profeta? Cmo demonios lo caracterizo?
tengas razn. Quiz me convenga centrar la atencin en
la medicina del renacimiento y las aportaciones - No lo caracterices. Retrtalo como lo que fue: un
revolucionarias de Paracelso me parece que s extraordinario representante del renacimiento; un
empezar por hombre interesantsimo cuyas inquietudes eran muchas
y muy profundas; un pensador original, un rebelde, un
- Espera!... No fue mu e importante la crtica que hizo descubridor, un explorador del conocimiento, un
Paracelso a la astrologa de la poca? No convendra aventurero del pensamiento.
centrar la narracin sobre este tema todava tan
discutido en el presente? Cuntas personas no acuden
hoy a su horscopo antes que a ninguna otra fuente de Lector, pongmonos de acuerdo
informacin para decidir con qu pie pisan el suelo al
levantarse por la maana? S, pongmonos de acuerdo sobre algunos asuntos
fundamentales para sacarle provecho a la lectura de
- Caramba, demonio, es cierto! Resultara interesante este libro.
exponer los puntos de vista de nuestro personaje;
probablemente ms de un creyente en la astrologa Uno de los errores ms comunes que cometemos al
tendra materia de reflexin sobre su conducta Uhm intentar escribir sobre la historia de la ciencia es el de
en ese caso podra empezar por aplicar criterios modernos para juzgar el pasado.
Tenemos la mana de creer que, como la ciencia es algo
- Sin embargo espera otra vez! Me estoy acordando extraordinario en la actualidad, algo de importancia
de que Paracelso fue uno de los primeros en luchar por nica en la historia, por los efectos profundos y
comunicarse en el idioma popular con las personas que acelerados que causa en la sociedad, todas las etapas
acudan a sus clases, que critic mucho a quienes anteriores a sta de hoy han constituido algo as como
insistan en usar el latn y el griego en sus ctedras. Y
los peldaos de una escalera que irremediablemente puente que llev la filosofa y el saber de los griegos a
tuvieron la funcin de elevarnos hacia el presente. los estudiosos en los pases de Europa. Dado que la
cultura griega fue una esplndida sntesis del
De esta manera, considerndonos el objetivo final de la conocimiento, las creencias y preocupaciones de todos
historia, por no decir el ombligo del universo, quitamos los pueblos que la precedieron y la acompaaron, fue a
valor a cada una de esas etapas anteriores y no nos travs de ese trabajo esplndido de traduccin como
damos cuenta de que lo tienen por s mismas y no como pudo conservarse el saber de la antigedad para,
antecedente del presente. despus de ser enriquecido por las aportaciones de los
comentaristas crticos y filsofos musulmanes, como
Por otra parte, al aplicar ideas modernas, como son las Averroes y Avicena, servir de estmulo al desarrollo de
que tenemos de ciencia y cientfico, a los hombres y la entonces muy atrasada y aturdida Europa.
situaciones de otras pocas, deformamos su propia
realidad y, finalmente, no la entendemos. Surge de esta Hacia el siglo XV el inters por el pensamiento griego
manera una historia falsa, que falta a la verdad. despertado en los estudiosos europeos se orient hacia
el estudio de las obras originales, que poco a poco
Muchos historiadores de la ciencia nos han transmitido fueron conocindose en Europa. Este inters llev a la
imgenes falsas, acartonadas, de hombres de carne y necesidad de estudiar el idioma griego y a travs del
hueso. Hombres que fueron, irremediablemente, de su mismo la magnfica cultura de la que fue columna
poca, limitados por la filosofa, tcnica y vertebral. El arte, la literatura, las hiptesis sobre la
conocimientos propios de la misma. Hombres producto, naturaleza y conducta de la materia, la filosofa de aquel
como cualquiera de nosotros, de su propia historia pueblo, no tardaron en ser objeto de imitacin. Se lleg
personal, hombres consecuencia de su momento as a un renacimiento de la sensibilidad helnica y
histrico y de sus espacio vital. surgi la poca europea llamada, precisamente, el
renacimiento.
Si queremos entenderlos realmente, tenemos que
hacer un esfuerzo y despojarnos, hasta donde sea Se trataba de un renacer que iba de la mano de las
posible, de nuestra mentalidad moderna, trasladarnos inquietudes religiosas de la poca, cuya
en nuestra mquina del tiempo, la imaginacin, a fundamentacin filosfica se encontraba en Aristteles
aquellas pocas, y usar los elementos de juicio, los y Platn, pero limitada siempre por la presencia del
conocimientos y los criterios de las mismas. dogma. La teologa obligaba a la reflexin filosfica, y el
modelo accesible e inmediato para esta reflexin se
A eso te invito, amigo lector. No apliques a Paracelso encontraba fundamentalmente, para los europeos y los
ningn patrn de juicio moderno. No veas en l un rabes durante toda la edad media, en las obras de los
precursor. Trata de verlo como lo vieron los hombres dos filsofos ya mencionados, entre los cuales se daban
del siglo XVI sobre los que influy con su pensamiento; diferencias muy importantes al responder a las grandes
trata de pensar y sentir como uno de ellos. Y, entonces, interrogantes del hombre.
la lectura de este libro te resultar mucho ms grata.
Para citar un ejemplo, ante la pregunta Quin soy?,
Platn responda afirmando que el hombre es un alma
La poca de Paracelso: el renacimiento europeo inmortal encerrada en un cuerpo mortal, mientras que
y sus antecedentes Aristteles defenda que el hombre es un animal
racional y mortal. Es decir, para Platn alma y cuerpo
La llamada revolucin cientfica de los siglos XVI y XVII son dos cosas diferentes, separables y separadas,
no surgi brusca y espontneamente en Europa. Se mientras que para Aristteles el hombre es una unidad
apoya y nutre en otra revolucin, la revolucin natural, en la que el alma y cuerpo se integran de tal
cultural del siglo XII cuyos principales protagonistas modo que, al morir y cesar las funciones biolgicas,
son los rabes y los traductores hispano judo rabes desaparece el alma, tan perecedera como el mismo
de Toledo. Sin su trabajo ni la mencionada revolucin cuerpo.
cientfica ni el renacimiento hubieran sido posibles.
La naturaleza est mucho ms presente en el
Efectivamente, fueron los integrantes de la escuela de pensamiento aristotlico que en el platnico. Para
Toledo los que al traducir del rabe al latn, primero, y a Aristteles el hombre es una naturaleza entre otras
las lenguas europeas, despus, quienes establecieron el naturalezas; no es slo alma, alma inmortal, pues de ser
as sera un ser incompleto e imperfecto. Para los El gran enemigo del renacimiento, desde el punto de
platnicos nada era ms fcil que demostrar la vista filosfico y cientfico dice Alexandre Koyr, en su
inmortalidad del alma, mientras que para los obra Estudios de historia del pensamiento cientfico
aristotlicos nada era ms difcil. fue la sntesis aristotlica, y se puede decir que su gran
obra fue la destruccin de esta sntesis. Para la
La riqueza y amplitud del pensamiento de Aristteles mentalidad mgica del hombre europeo del
eran, sin embargo, mucho mayores que las del renacimiento todo es posible, quizs a causa de fuerzas
pensamiento de Platn, y eso explica el lugar tan sobrenaturales o quizs a causa de la utilizacin de
importante que ocupara Aristteles, como fuente de fuerzas naturales por parte de personas dotadas de
conocimiento para los telogos medievales. Fue poderes sobrenaturales: los magos y las brujas. Para el
necesario, empero, modificar las tesis aristotlicas para renacentista, como para el hombre medieval, la misma
acomodarlas al dogma religioso, y cuanto esto no era creacin divina del mundo es un acto de magia. Y la
posible por no estar a la altura de Aristteles para magia se acepta si analizar, en la magia se cree
poder corregirlo, como ocurra en el terreno de sus simplemente, sin buscar relaciones causa y efecto, sin
aportaciones sobre el origen y conducta de la materia, pensar.
excluirlo y declararlo prohibido.
Pero a este pensamiento mgico, caracterstico del
Por esta razn, la lectura de la Fsica de este filsofo fue renacimiento, lo acompaa una cualidad muy positiva,
prohibida por la autoridad papal, por oponerse al que es la de la curiosidad, y otra ms, la capacidad de
dogma. Aristteles, por ejemplo, postulaba en su obra asombro, la posibilidad de disfrutar ante lo maravilloso.
la eternidad de la materia; este concepto chocaba con Estas cualidades explican la gran actividad aventurera
el dogma, inspirado en la Biblia, de la creacin del desarrollada en esta poca y la gran cantidad de viajes y
mundo, y los estudiosos europeos fueron incapaces de descubrimientos que se hicieron. En el renacimiento los
hacer un estudio crtico de la Fsica de Aristteles a lo europeos descubrieron Amrica, dan la vuelta a frica
largo de toda la edad media y del renacimiento, y, finalmente, dan la vuelta al mundo.
mientras los filsofos rabes, como Averroes, lo
intentaban. La geografa se ampla a la par que se ampla el
conocimiento del cuerpo humano, en gran parte gracias
As, si bien el renacimiento europeo, que abarc los a los estudios anatmicos de los grandes pintores; y
siglos XV y XVI, fue de una fecundidad extraordinaria, finalmente se ampla definitivamente la visin del
porque enriqueci nuestra imagen del universo, su cosmos y del lugar que ocupa la tierra, y con ella el
inspiracin no fue, no poda ser, una inspiracin hombre, en el universo.
cientfica.
As es posible que en 1543 surjan dos obras
El renacimiento lo fue fundamentalmente de las letras y revolucionarias: De revolutionibus orbium coelestium,
las artes, y quien lo representa mejor es el artista y el de Nicols Coprnico, y De humani corporis fabrica, de
hombre de letras. Pero tambin el erudito y el Andreas Vesalius.
aventurero.
Pero estas aportaciones no son realmente del
Por otra parte, hay que decir que el renacimiento es renacimiento, es decir, no lo son del espritu de la
una de las pocas de menor espritu crtico que poca; se trata de aportaciones que surgen frente a la
presenta la historia de la humanidad. Es una poca de corriente de pensamiento renacentista, y no dentro de
profunda y burda supersticin, en la que la magia, la ella.
brujera y la astrologa se propagaron y difundieron
mucho ms que en la edad media. Los astrlogos, para Toda esta revisin del pensamiento griego y
los que la astronoma era un pariente pobre, como acumulacin de datos producto del afn de saber y de
dijo Kepler, ocupaban un lugar importante en las cortes, la curiosidad de los renacentistas, irremediablemente
eran los indispensables consejeros de reyes y nobles tena que conducir al que fue uno de los grandes
poderosos y la mayor parte de los libros que se problemas polticos de la poca: el surgimiento de
editaron, gracias a la importante tcnica de la imprenta nuevos puntos de vista sobre las interpretaciones de la
que invent Gutenberg, fueron sobre magia, Biblia, lo que condujo a las guerras de religin, que
demonologa y profecas, no libros de autores clsicos. precisamente se produjeron entre los europeos cuando
su principal enemigo ideolgico en asuntos de religin,
los musulmanes turcos, se haca ms poderoso que capitn de un numeroso grupo de soldados
nunca, bajo el mando de tres extraordinarios sultanes: contratados, es decir, de mercenarios motivados por la
Mahomet II, Selim I y Solimn el Magnfico. paga, el saqueo y el botn que acompaaban sus
victorias.
sta es la poca y el mundo de Paracelso, nuestro
personaje. El caudillo militar renacentista italiano se llamaba
condotiero. De su fama y prestigio dependa el inters
que los hombres de armas tuvieran en alistarse bajo su
Europa, Suiza y el Imperio otomano en la poca bandera. Sin embargo, hay que decirlo, la contratacin
de Paracelso de un condotiero y su mesnada, es decir, su ejrcito,
vena acompaada de su compromiso de lealtad, al que
En el ao en que nace Paracelso, 1493, Cristbal Coln, el condotiero se sujetaba. En el curso de su vida
despus de sus primer viaje, regresa a Espaa; guerrera un capitn de mercenarios poda combatir hoy
Alejandro VI, el papa Borgia, cumple un ao como al mismo que ayer lo contratara, pero difcilmente lo
pontfice, y los turcos otomanos cumplen 40 de estar traicionara mientras duraba el contrato. Cdigo de
asentados en Constantinopla, la antigua Bizancio, y 30 honor o clculo mercantil? Dependa del caso, pero es
de extender sus conquistas hacia el interior de Europa. indudable que la fama de lealtad de un condotiero
Entre 1463 y 1493 haban conquistado Grecia, Bosnia y ampliaba sus posibilidades de ser contratado en un
Herzegovina, territorios de la actual Yugoslavia; haban futuro por aquellos mismos a los que haba derrotado.
afianzado las fronteras europeas de su imperio y Tambin existan los ejrcitos que podramos llamar
estaban en condiciones de caer sobre Austria, mientras, nacionales, integrados por miembros de cierto pas bajo
que por otra parte, amenazaban invadir Egipto y as el mando de su soberano o de seores que le deban
controlar todo el norte de frica, lo que les dara vasallaje.
posibilidades de saltar sobre Italia y cerrar las pinzas
para penetrar profundamente en el continente Un pequeo pas europeo adquiri fama por la bravura
europeo. de sus soldados mercenarios, pero para lograrlo fue
necesario que, primero, conquistara su independencia
En 1493 Italia se encontraba dividida en varios estados, frente a quienes queran anexarlo. Este pequeo pas, a
entre ellos las repblicas de Venecia, Gnova y finales del siglo XV, exportaba ejrcitos bajo contrato y
Florencia, el ducado de Miln, el vecino reino de uno de ellos, al servicio del papa guerrero, Julio II, logr
Npoles, incorporado a la corona de Aragn desde derrotar en 1542 al ejrcito francs de Luis XII, sucesor
1443, y los Estados Pontificios. Fernando el Catlico, rey de Carlo VIII, alterando la suerte de la guerra entre
de Aragn, tena intereses polticos en Italia, no slo a Francia y la coalicin integrada por el papado, Espaa y
travs de Npoles sino a travs del papa Alejandro, a Venecia, de tal manera que los franceses, victoriosos
quien apoyara en su momento para que pudiera hasta entonces, se vieron obligados a retroceder ms
alcanzar su alta investidura eclesistica. Sin embargo, all de los Alpes.
antes de ser conquistado por los aragoneses, el
territorio napolitano haba pertenecido a la casa Anjou, Los mercenarios victoriosos en esa ocasin eran suizos.
reinante en Francia. Paracelso, tambin suizo, contaba entonces 19 aos de
edad y estudiaba medicina. Y otro personaje importante
En 1494, cuando Paracelso tena un ao de edad, Carlos de la poca, Martn Lutero, obtena el cargo de profesor
VIII, el monarca francs, decidi disputar con las armas de teologa en la universidad alemana de Wittenberg.
lo que l consideraba sus derecho al dominio de La poca de Paracelso no slo se distingue por las
Npoles, y envi un poderoso ejrcito a Italia, As se guerras por la hegemona europea, que seran
iniciara el conflicto entre Francia y Espaa que iba a protagonizadas fundamentalmente por los monarcas
tener por escenario la tierra italiana, su botn poltico. Francisco I, de Francia, y Carlos V, rey de Espaa y
Italia se transform en un gigantesco campo de batalla emperador de Alemania, entre 1523 y 1529. Tambin se
por el que desfilaran, no en alegre marcha, sino distingue por las guerras de religin, desatadas por el
combatiendo y saqueando, soldados de casi todos los movimiento de crtica a la corrupcin eclesistica
pases europeos. Pero esos ejrcitos no slo estaban catlica, que se llam la reforma, iniciado por Martn
formados por individuos de la nacionalidad del pas Lutero en Alemania el 31 de octubre de 1517, al
cuyo monarca los llevaba a Italia. En aquella poca el exponer en la perta de la iglesia de Wittenberg sus 95
hombre de guerra capaz con frecuencia se constitua en
tesis, en las que atacaba, severa y sarcsticamente, el Haba pasado una semana y Phillipus, el nio, se
negocio papal de las indulgencias. encontraba ahora en una celda del monasterio de
Villach, escuchando a su maestro, el abad Tritemius,
quien se mova afanosamente entre las retortas, los
Paracelso: alquimista, mdico, astrlogo profeta, tarros llenos de ungentos, los frascos con lquidos, las
aventurero del pensamiento muestras de distintos minerales, yerbas recogidas de los
alrededores a temprana hora del da, los morteros y el
El nio de 9 aos no pudo reprimir el calofro que horno encendido.
recorri su cuerpo. La hechicera haba degollado
limpiamente al gato blanco y despus de dejar caer el Hablaban de las brujas y sus aquelarres, tema que
torrente de sangre en la enorme olla colocada sobre el inquietaba profundamente a Phillipus.
fuego, agreg la cabeza del gato mientras musitaba
incomprensibles palabras mgicas. Detrs de ella el - Entonces, es cierto? Vuelan las brujas y se renen
bho abri y cerr uno de sus ojos, en una especie de con criaturas infernales para adorar a Belceb?
guio maligno, mientras la horrible vieja emita lo que
en otras personas podra ser identificado como una risa, Tritemius coloc en un crisol el polvo del material que
pero que en ella slo resultaba un sonido desagradable. acababa de moler y se detuvo antes de ponerlo sobre el
- Jugo de mandrgora! Uas de perro negro! Baba de fuego, meditando su respuesta. Qu decirle a un nio
murcilago! Veneno de serpiente! Sangre y cabeza de como el que tena delante? Lo mismo que a todos los
gato blanco recin sacrificado!... Slo falta una cosa, dems? Este nio era diferente, este nio era ms
sabes cul es? pregunt dirigindose al nio que observador, ms sensible que los dems. Este nio
temblaba ante su espantosa sonrisa. Y sin esperar la estaba realmente interesado en el Gran Misterio:
respuesta se acerc a l y, acariciando su cabeza, preguntaba y preguntaba, nunca se quedaba sin
prosigui -: Cmo podras saberlo? No puedes ni respuesta, aprenda rpidamente, asimilaba los
imaginarlo Falta el cabello rubio de un nio de 9 aos, conocimientos sin dificultad. No!, no poda mentirle,
as como el tuyo me lo dars, no es cierto? Y, tena que ser sincero con l.
siempre sonriendo, acerc el enorme cuchillo
manchado de sangre a la cabeza del aterrorizado nio. Cunto tiempo haba transcurrido desde que el padre
de Phillipus, el mdico Bombastus ab Hohenheim, se lo
Quiso gritar pidiendo auxilio, quiso correr y escapar de presentara al llegar a Villach? Poco ms de tres aos. El
la choza, pero ante su desesperacin no pudo hacer nio se haba mostrado tan interesado por el arte
ninguna de las dos cosas. No poda gritar! Abra la alquimista de abad, y tan ansioso por aprenderlo, que
boca y no sala ningn sonido! Quera correr pero las haba llegado a ser su inseparable ayudante. Phillipus
piernas no le obedecan! Estaba paralizado! Sudando, asimilaba los conocimientos de manera notable.
con los ojos abiertos por el terror, sigui el movimiento
de aquel enorme cuchillo sangrante que creca, No slo aprenda en el taller de Tritemius; el abad saba
aumentando de tamao a medida que la bruja se lo de sus andanzas como el aprendiz entre los mineros, de
acercaba a la cara. Y, de repente, grit!, cerrando los sus preguntas al herrero local, de sus conversaciones
ojos grit como nunca lo haba hecho, mientras las con los campesinos, con los viajeros, con el posadero
primeras hebras de su cabello eran cortadas por la del mesn y aun con aquella vieja que tena fama de
horrible hechicera. hechicera y que habitaba la choza en la profundidad del
bosque vecino al monasterio. De todos ellos Phillipus
Justo en ese momento, abri de nuevo los ojos y se aprenda algo.
encontr en su cama, despierto, sudoroso y agitado. La
hechicera no estaba all. Su madre lo contemplaba entre Tritemius estuvo tentado de responder con toda
amorosa y asustada. Mientras la abrazaba, temblando sinceridad las preguntas del nio. Tentado de explicarle
todava por la impresin, comprendi que haba tenido que en 1484 el papa Inocencio haba expedido una bula
una pesadilla. Su padre, el mdico, acudi y le coloc autorizando a los inquisidores alemanes Heinrich
sobre la frente unas compresas de fras. Suave, Instutor y Jakob Sprenger a usar todo el poder de la
dulcemente, volvi a quedarse dormido en el clido inquisicin para perseguir y torturar a las brujas; que los
regazo de su madre. inquisidores papales les haban tratado de convencer al
papa argumentando que la brujera haba sufrido un
cambio desde que en el ao 1000 se estableciera como
doctrina oficial de la iglesia catlica que, en relacin con - Pero por qu maestro? Por qu tenemos que creer
la gente que crea que las brujas volaban por las noches eso? Cmo se sabe? La vieja que vive en el bosque
en sus escobas para concurrir a reuniones secretas tiene fama de bruja y en verdad es un poco rara, pero
llamadas aquelarres, en presencia del demonio y otras conmigo no ha sido mala, y el pastel de fresas silvestres
criaturas infernales, ncubos y scubos, haba que que prepara es ms sabroso que el que hacen en mi
interpretar esas declaraciones como procedentes de casa. La he sorprendido algunas veces cociendo
almas impas; que tales hechos slo ocurran en su extraas yerbas en un perol grande y no entiendo las
imaginacin pues Dios todopoderoso, en su infinita palabras que dice entonces, pero jams la he visto volar
misericordia, no poda permitirlos. en su escoba. La otra tarde estaba de muy buen humor
y me invit a comer un trozo de tarta; aprovech la
Los inquisidores haban insistido en que esa brujera del ocasin y le pregunt si poda volar en su escoba.
ao 1000 haba sido sustituida por otra, mucho ms Sabis lo que hizo? Rompi a rer! Rio hasta que le
peligrosa, por contar realmente con el apoyo de saltaron lgrimas: luego sonriendo, me dijo: Phillipus,
Satans, enemigo del gnero humano; nueva brujera, cuando t me digas que viste a una mujer, joven o vieja,
decan, capaz de trasladarse de verdad y no con la volando en una escoba, empezar a creer que eso
imaginacin, a los lugares donde efectuaba sus puede ser cierto. Mientras no la veas, duda de los que
horribles reuniones, y a la que haba que combatir con te digan que s la vieron. Las nicas mujeres de las que
el fuego hasta exterminarla. yo he odo decir que declararon haber volado fueron
aquellas a las que la inquisicin atorment para que
Tritemius conoca la historia y saba que en los siglos Xii, aceptaran que lo haban hecho. Fjate bien, Phillipus!
XIII y XIV la inmoral y escandalosa conducta de muchos Los que dijeron que eso haba ocurrido fueron, en
representantes del clero haba provocado la primer lugar, los inquisidores; las mujeres slo lo
organizacin de varios movimientos de rebelda popular dijeron bajo tormento; para dejar de sufrir dijeron todo
contra esa situacin y que sus lderes se haban reunido, lo que sus verdugos queran or. Prueba eso que hayan
por lo general en secreto, antes de manifestarse volado en sus escobas y acudido a reuniones con
pblicamente contra el desorden religioso y las Satans? Yo no lo creo.
ambiciones de poder terrenal que lo acompaaban.
Saba que la solicitud de la inquisicin al papa para Lo que me dijo la vieja me dej hecho un lo, maestro.
torturar a las brujas, atendida en el siglo XIII en que se Por eso quera conocer vuestra opinin. Ahora me
inici esta prctica, encubra otros intereses y serva de encuentro con que la iglesia nos ordena creer eso, pero
pretexto para descubrir y destruir cualquier no lo entiendo. Tengo que creer lo que me ordenan
manifestacin que pudiera desestabilizar el poder de la aunque no lo entienda y dejar de creer cuando me
iglesia catlica y su control sobre los fieles. Pero cuando ordenen lo contario? Entonces de qu sirve tratar de
iba a empezar a explicar a Phillipus esta situacin, se aprender? No sera mejor simplemente obedecer?
contuvo. Cmo reaccionara ante la verdad? Sera Pero Cmo voy a obedecer rdenes que no conozco?
capaz de asimilarla sin violentarse? Podra l, un abad Cuntas existen que slo conocen los sacerdotes y no
catlico, sembrar la duda en otros espritus sin caer en la gente y los nios? Estamos en peligro de caer en
el pecado de rebelda ante la propia iglesia? No; pecado mortal por nuestra ignorancia? Dnde queda
mientras aceptara la autoridad papal no poda hacerlo. entonces el libre albedro que me dijisteis fue defendido
Fue por eso que se dirigi al nio en estos trminos: por el sabio doctor de Aquino? Nos coloca Dios en el
mundo para que sea tan fcil caer en manos del
- Phillipus, lo que me preguntas ha sido resuelto por las demonio, slo porque no se nos ha informado de lo que
autoridades de la iglesia que nos han ordenado creer debemos y lo que no debemos creer? Maestro, cada vez
que las brujas vuelas realmente y tienen reuniones lo entiendo menos.
secretas con los seres infernales. Aproximadamente 50
aos antes de que nacieras el papa Inocencio promulg - Lo que pasa contigo es que tienes demasiadas ansias
una bula autorizando a dos inquisidores para usar todo de conocimiento! Todo lo quieres saber a tu edad y no
el poder de la inquisicin con el fin de extirpar la te das cuenta de que para contestar esas preguntas hay
brujera en Alemania. Estos personajes escribieron un que dedicar muchos aos al estudio! No son cuestiones
libro llamado El martillo de las brujas y en l sencillas y muchos doctores an no se las contestan!
presentaron la doctrina oficial de la iglesia segn la cual Tritemius se enojaba - . Por qu no vas a la universidad
es hereja no creer que las brujas vuelan y all estudias para tratar de hallar respuestas? Maana
hablar con tu padre: ahora basta de charla y atiza el
fuego! Cmo voy a conseguir extraer el espritu de vino aunque en ella se reconozcan las diferentes influencias
si no lo calientas, zoquete? de los que la nutrieron.

Al da siguiente Tritemius anunci al mdico Bombastus: Consecuencia de este triple encuentro entre las visiones
Vuestro hijo est preparado; enviadlo a la universidad del cosmos de griegos, egipcios y mesopotmicos, fue
si no queris que el fuego de sus dudas lo destruya. una corriente filosfica y mstica que cobr fuerza hacia
Phillipus, que ms tarde se hara llarma Paracelso, naci el siglo II de nuestra era ya la que la qumica actual debe
en 1493, en Einsiedeln, la parroquia que en 1527 se en gran medida su existencia. Algunos de los contenidos
asignara a Zwinglio, el principal dirigente de la reforma msticos ms importantes de esta corriente de
suiza; su padre proceda de una familia noble, los pensamiento son muy antiguos, y se relacionan con la
Bombastus ab [de] Hohenheim, y se haba establecido tradicin de mineros y forjadores que tiene sus races
como mdico rural en Einsiedeln, donde se cas y tuvo en la prehistoria. El hombre prehistrico tuvo que
varios hijos, uno de los cuales fue Phillipus Aureolus quedar impresionado ante un meteorito que llegaba
Teophrastus Bombastus ab Hohenheim. encendido y llegaba del cielo. Uno de los primeros
vocablos utilizados para designar el hierro es el sumerio
Cuando Phillipus tena 10 aos y haba recibdio sus an-bar, metal estrella, metal celeste.
primeras lecciones de alquimia de su propio padre,
aficionado a la misma, la familia se traslad a Villach, en Para el hombre de las sociedades arcaicas fue inevitable
Carintia. Fue all donde se relacion con el abad del dotar de carcter sagrado todas las manifestaciones de
monasterio vecino, Johannes Tritemius, famoso la naturaleza en la que se encontraba inmerso, tal como
alquimista, y tuvo la oportunidad de tratar con los fue inevitable dotar de sexo a las potencias divinas. El
mineros, cuya actividad se hallaba impregnada de cielo fue identificado como la morada de una divinidad
creencias, ritos e ideas relacionados con una antigua masculina, cuyas manifestaciones eran los meteoritos,
corriente de pensamiento que dotaba de vida a los el rayo, la tempestad, mientras la Tierra era concebida
minerales y de carcter mgico el arte del herrero, ideas como deidad femenina, Madre Tierra, dispuesta a
que nutran el pensamiento de los alquimistas. recibir las emisiones de la masculina, a fecundarse con
ellas y a concebir los frutos de esta unin sexual.
Pero quines eran los alquimistas? Cules eran sus
ideas y creencias? Por qu ocupaba la alquimia el De esta manera, todo lo que perteneca a la naturaleza,
inters de tantas personas y qu nos permite decir que todo lo que rodeaba al hombre, de alguna forma viva;
Paracelso fue uno de los ms destacados alquimistas, no slo los animales, tambin las plantas y los minerales
aun cuando modific algunas de sus teoras? estaban dotados de este carcter sagrado, estaban
dotados de vida.

La alquimia El hombre que manipulaba los dones de la naturaleza se


incorporaba a lo sagrado a travs de su propio trabajo.
Alejandra, situada en Egipto, fue heredera de sus La azada con que abra la tierra era algo ms que un
misterios, de sus creencias religiosas, de sus instrumento de labranza, era tambin un falo, y el
conocimientos tcnicos, de su milenaria cultura. En trabajo del campesino en el terreno era algo ms que
contacto con los pueblos de Asia Menor, se nutri de la una accin mecnica, era una accin sexual orientada a
cultura de los antiguos babilonios, persas, medos, lograr la fecundacin de la Madre Tierra.
asirios, hititas, pueblos que a su vez tenan influencias
ms lejanas de las profundidades de Asia. Finalmente, Por eso los distintos oficios del hombre fueron dando
fundada por griegos, Alejandra llev a Oriente su origen a ritos y a iniciaciones, a misterios, relacionados
filosofa y su sentido de la vida, para transformarla y con los mismos. Para los artesanos la materia que
enriquecerla al entrar en contacto con las influencias de utilizaban era sentida como sustancia viviente; para el
las culturas mencionadas. Se transform as en un minero, los minerales eran el producto de un desarrollo
gigantesco crisol de pensamientos, ideas y creencias, embrionario que se realizaba en el interior de la Tierra y
del que surgira una nueva sntesis, polifactica, que al extraerlos se interrumpa, lo que tena que cargar
representativa de aquellas que la haban originado pero de un sentimiento de responsabilidad a quien lo haca.
a la vez distinta; la cultura alejandrina, excelente La piedra pulida y transformada por el hombre artista
ejemplo de lo que fue llamado en Europa helenismo, no conservaba su sacralidad, mientras a los ojos de los
es una suma de otras culturas; es un producto distinto, dems hombres del grupo el artista artesano apareca
tambin dotado de cualidades nicas, dotado de un nacido en Mileto, vivi probablemente del 624 al 546;
poder especial por medio del cual lograba esa las fechas de su nacimiento y muerte no se han
transformacin. establecido con seguridad. Trminos como los de
matemtico, astrnomo y filsofo, con los que se le
Cuando apareci el forjador su poder y compromiso identifica generalmente, nos dan una idea equivocada
eran dobles: por un lado adquira esa responsabilidad de su personalidad. Ciertamente, Tales expres su
de interrumpir un proceso natural sagrado, el de la famoso teorema de geometra, observ los astros y
transformacin natural del mineral y el metal que plante tesis de pensamiento, pero nunca como lo hace
contena, y por otro tena el compromiso asociado con un matemtico, astrnomo o pensador moderno. Su
su capacidad para manejar el fuego. El herrero era un mundo, su ambiente interior de ideas, era muy distinto.
seor del fuego; lo encenda, lo apagaba, lo controlaba, La matemtica, la observacin de los astros, eran para
lo usaba para producir la herramienta, arma u objeto l herramientas y medios para fundamentar su visin
que deseaba; el herrero era un ser especial, dotado por del cosmos, en la que se incorporaban pensamientos
los dioses de un poder especial, incluso del poder de religiosos, observaciones de la naturaleza y creencias
hacer sufrir a la materia, porque para el hombre de mgicas. Se trataba de explicar todo, pero sin
aquella poca, si la materia viva, tena inevitablemente abandonar la idea de su origen divino.
la capacidad de sufrir. Esta concepcin de vida capaz del
sufrimiento de l materia perdurar en Oriente y ser La constante presencia del mar Mileto era un puerto
una de las corrientes de pensamiento que dar origen a tena que influir en su pensamiento. Observaciones
la alquimia alejandrina en los siglos I y II. simples sobre los seres vivos de la zona costera, la
evaporacin del agua, el renacer de plantas y hongos
Cuando los griegos, en su expansin por el despus de la lluvia, la presencia de la sangre, las
Mediterrneo, colonizan las islas y costas de Asia lgrimas, etc., lo llevaron a pensar que el agua era la
Menor, sufren la influencia de las creencias, ideas y sustancia primigenia, fundamental, de la que se
pensamientos de sus habitantes, las asimilan y recrean, derivaban, por la magia divina, todas las cosas y seres.
originndose as esa cultura mestiza que fue llamada El agua era para Tales la nica materia verdaderamente
jnica; Mileto, Samos, Clazomene, feso, Prgamo, son prima, utilizada por los dioses para generar todo lo
ejemplo de dichas colonias y patria de reconocidos dems.
filsofos jnicos. Pero la cultura griega se expande en
todas direcciones a partir de la pennsula; cubre toda la Otro representante de la escuela jnica, Anaximandro
costa del mar Egeo, en cuyo extremo norte surgir 610 546 a. C -, contemporneo de tales, propuso una
Abdera, se dirige hacia el este, llega a Sicilia, donde tesis distinta: la sustancia prima era lo etreo, lo que
entre otras colonias se funda Agrigento; alcanza Italia, vena del cielo, el aire.
donde nace Elea y, finalmente, a la ahora pennsula
ibrica, donde se pusieron en contacto con los Herclito (540-480 a. C.) naci en feso, a orillas del mar
celtberos. Egeo, ciudad donde se levantara una de las siete
maravillas de la antigedad, el templo de Artemisa. La
El pensamiento griego se desarrolla y cambia a lo largo observacin del fuego, entre otras cosas, lo llev a
del tiempo y en la extensin del Mediterrneo. pensar que lo caracterstico de la vida es el devenir, el
cambio. Nada es en un instante como lo era en el
En esta lnea del tiempo suele trazarse un lmite que instante anterior; ni las cosas ni los seres. El ro que
separa, por una parte, al conjunto de filsofos que van pasa ante nuestros ojos es un buen modelo de esta idea
del siglo VI al IV antes de nuestra era y, por otra, a los de Herclito. Por tanto nada puede ser, todo est
que vienen despus. Que para hacerlo se use el nombre dejando de ser constantemente, pensamiento que
de Scrates nos da una idea de la extraordinaria expres con la frmula: el ser no es; el no ser, es. Pero
importancia otorgada a este filsofo: todos los que lo la materia prima que usan los dioses, para las
precedieron constituyen el conjunto de los transformaciones de unas cosas en otras y de unos
presocrticos, entre los que para nuestros fines seres en otros, segn Herclito, es el fuego, no el agua.
destacaremos a Tales de Mileto, Herclito y Las emanaciones de fuego se transforman en aire y
Empdocles. luego en agua, cuando se enfran en las alturas,
pensaba.
Tales y Herclito son dignos representantes de la
cultura jnica y ambos vivieron en el siglo VI a. C. Rales,
As, a lo largo de un siglo y medio, los pensadores 24 siglos siguientes. Fue necesario acumular muchas
jnicos haban propuesto tres tesis diferentes respecto nuevas observaciones y disponer de aparatos con que
a la sustancia prima o fundamental utilizada o dotada ampliarlas para que surgiera una nueva forma de
por los dioses para transformarse en todas las cosas y entender cmo se encuentra estructurada la materia y,
seres que aparecan en la naturaleza. Haban surgido los a partir de ella, explicar sus propiedades.
nombres de tres sustancias fundamentales: el agua, el
aire, el fuego, pero cada tesis exclua a las otras. Supongamos que t, amigo lector, eres un ciudadano
ateniense de 18 aos de edad, que paseas con tu
Fue entonces cuando apareci una teora integradora, maestro Aristteles por los jardines del Liceo, en el ao
unificadora, llamada a sostenerse durante 24 siglos, aun 358 a. C. Ese hombre, tu maestro, es un ser humano
cuando sufriera diferentes modificaciones. Su creador muy especial, uno de los ms destacados de la historia,
fue un mdico nacido en Agrigento, Sicilia, con fama de pero eso es algo que ni t ni l saben en ese momento.
mago, quien, segn la leyenda, ascendi al crter del S sabes, en cambio, porque l te lo ha contado, que
Etna para desde all elevarse a las moradas de los naci en Estagira, una ciudad de Macedonia, estado al
dioses. Slo sus sandalias se encontraron en el borde norte de Grecia, considerado atrasado y salvaje por los
del crter; as desapareci el que se consideraba divino, otros griegos; que se traslad a Atenas y all, en tu
as desapareci Empdocles. ciudad, estudi en la Academia, as llamada por
encontrarse en los edificios y jardines de un ateniense
Empdocles, que vivi en el siglo V a. C., pens que las rico e ilustre de nombre Academos; sabes que all fue
contradicciones relacionadas con establecer cul de las alumno de Platn, quien a su vez lo fue de Scrates,
sustancias, el agua, el aire o el fuego, era la otros dos personajes destacados de la historia, y
fundamental, se resolvan aceptando que las tres lo finalmente sabes que Aristteles gusta de dar sus clases
eran, pero sum una cuarta, la tierra. conversando mientras camina, dando vueltas por los
jardines del Liceo, su escuela. (Por su costumbre de dar
Surgi as la llamada teora de las cuatro sustancias vueltas se lo llam el Peripattico, y por su lugar de
fundamentales: aire, agua, tierra y fuego, segn la cual origen se lo conoce tambin como el Estagirita.)
todas las cosas y seres estaban formados por una
mezcla, diferente en cada caso, de esas sustancias, que, Con tus 18 aos de edad, t, lector, seras uno de los
adems podan transformarse una en la otra. jvenes atenienses que cumplen con su servicio militar
y se entrenan para acudir a la batalla contra los
Se ha insistido mucho en el carcter terico de las enemigos de Atenas. La noche anterior hiciste una
proposiciones de los filsofos griegos y es indudable prctica de instalacin de un campamento, ayudaste a
que muchas lo son y se colocan dentro del terreno de encender una fogata y soportaste lo que ahora
las especulaciones puras. ste es el caso, por ejemplo, llamamos tres horas de guardia antes del amanecer. La
de la Lgica y la tica de Aristteles, de los Dilogos de fogata fue reconfortante cuando, al cambio de turno,
Platn, y de los sofismas de la escuela eletica, pero volviste a ella para defenderte del fro. Quitndote el
cuando caemos en las teoras que tratan de explicar la casco, desembarazndote del escudo, depositando en el
conducta de la materia, viva y no viva, nos damos suelo la lanza y la corta espada que penda del cinturn
cuenta de que no son nicamente ejercicios que cea tu cintura, te sentaste cerca del fuego,
intelectuales; se trata de teoras que proceden de reavivado ahora por el haz de lea que agregaste.
observaciones rigurosas, tan rigurosas como podan
serlo a partir de los medios y aparatos que posean para Las llamas siempre cambiantes atrajeron tu atencin y
realizarlas. recordaste a Herclito. Pensaste que las palabras del
filsofo encerraban una gran verdad: como el fuego,
sta era su gran limitacin. Las observaciones se hacan todo cambia; yo mismo no soy ahora exactamente igual
directamente, con los sentidos propios del individuo, a como era ayer, ni mi circunstancia es la misma; cada
sus ojos, sus odos, su tacto, su gusto, sin ningn instante de mi vida es distinto a todos los dems, se da
aparato que pudiera multiplicarlos y aumentarlos. Pero en una situacin diferente; ese trino de un pjaro que
las ideas arrancaban de observaciones, confirmadas por acabo de or, no volver a orlo nunca en idntica
individuos de muchas generaciones. forma, ni siquiera mi postura al escucharlo ser la
misma. Ese fuego mgico, en qu consiste?; es en
As, la teora de las cuatro sustancias fundamentales era verdad la nica sustancia fundamental, fuente de todas
continuamente confirmada y sigui sindolo durante los las dems?
Le contaste a Aristteles tus impresiones y le T te quedaste atnito, amigo lector, al or hablar as a
comunicaste tus inquietudes. Tu maestro se detuvo un Aristteles. Sin embargo, an fuiste capaz de preguntar:
momento, escuchndote, y cuando terminaste se dirigi - Y t maestro, qu piensas de todo esto?
a ti, dicindote:
Aristteles sonri, reflexion, y despus de una pausa
- Veo que aprovechaste muy bien lo que juntos que a ti te pareci muy larga, sin que en realidad lo
analizbamos en nuestra conversacin de das pasados. fuera, dijo:
La observacin del fuego siempre es inquietante; quien
lo contempla no puede evitar caer en un estado de - Yo pienso que la teora de Leucipo y Demcrito es muy
nimo que induce a pensar y soar. T pensaste en bella, pero desgraciadamente es una teora para que no
Herclito y en su filosofa del cambio, que tan verdadera existe ninguna observacin que pueda fundamentarla.
nos parece desde ciertos puntos de vista. Sin embargo, De las muchas teoras que con nuestra lgica podemos
te sorprendera saber que existen otras tesis diferentes crear, yo me he propuesto aceptar slo aquellas que
todas tan lgicamente fundamentadas como sta que puedo fundamentar con observaciones. Yo, como
te atrae tanto? Por ejemplo, qu contarte de Herclito, creo que el fuego si es una sustancia
Demcrito de Abdera (Filsofo griego contemporneo fundamental que existe en la naturaleza. Pienso que el
de Scrates, en una de sus obras, que ha llegado hasta agua, el aire y la tierra son sustancias tan
nosotros, sostiene la tesis que aqu colocamos en boca fundamentales como el fuego, que pueden
de Aristteles) y su maestro Leucipo (maestro de transformarse una en otra y que pueden mezclarse en
Demcrito, propuso la tesis atomstica que diferentes proporciones para originar todos los objetos
posteriormente desarroll ste. Parece ser que, o no y seres que existen y nos rodean.
escribi, o escribi poco y por eso el crdito de dicha
tesis se otorga a su discpulo, quien s dej obra - As, pues, maestro, estamos todos los seres hechos
escrita)? Para ellos no exista ninguna sustancia de tierra, fuego, aire y agua? Y estas sustancias se
fundamental. Demcrito enseaba que la transforman una en la otra? Por qu crees que esto es
fragmentacin de cualquier objeto en partes cada vez verdad, y no lo que opinaba Demcrito? Hablas de falta
ms pequeas no poda conseguirse, como yo creo, de observaciones que apoyen su opinin. En qu
hasta el infinito, sino que exista un lmite dado por observaciones se apoya la tuya?
pequesimas partculas indivisibles, siempre iguales,
indestructibles y eternas, que al unirse y separarse - Antes de contestar tu pregunta, djame exponer lo
entre s, dado su constante movimiento, originaban que pienso un poco ms afondo. Creo que existen las
todas las cosas y seres. Estos tomos, como los llam cuatro sustancias fundamentales propuestas por
Leucipo, son lo nico verdadero y real que existe, lo Empdocles; y entiendo por sustancia fundamental
dems son apariencias. aquella de la que no pueden extraerse otras diferentes,
As, del agua slo podemos extraer agua; del fuego,
- Apariencias? pregustaste t, lector -. Es una fuego; del aire, aire y de la tierra, tierra. De cualquier
apariencia la vida?; nada cambia?; nada termina?; y otra sustancia o cuerpo, vivo o inerte, podemos extraer
qu ocurre al morir?; no termina la vida y con la otras ms simples y, al final de la separacin, aislar las
muerte sufrimos un importantsimo cambio? cuatro sustancias. En cada ser, o en cada sustancia
distinta de las que llamo fundamentales, stas se unen
- Demcrito te contestara diciendo que la vida y la en una proporcin diferente. Por otra parte a cada
muerte son apariencias. Dado que segn l estamos sustancia fundamental se asocian dos cualidades
tambin formados por tomos, nuestra muerte slo propias: al fuego la sequedad y el calor; al agua, la
significa su separacin y dispersin en la tierra, en el frialdad y la humedad; a la tierra, la frialdad y la
aire y en el agua. Pero los tomos siguen siendo iguales, sequedad; al aire, el calor y la frialdad. Veamos ahora
siguen existiendo eternamente, y cuando vuelvan a cmo las observaciones apoyan esta forma de entender
asociarse con otros formarn nuevas cosas, nuevos algunos cambios que se producen constantemente ante
seres, se reunirn en criaturas distintas. De acuerdo con nosotros.
esto, nuestros cuerpos, el tuyo y el mo, bien pueden
contener algunos tomos que en su momento Empecemos por una fogata. Qu se requiere para
formaban parte del cuerpo de Demcrito o de encenderla? Estamos de acuerdo en que, en primer
Herclito, a quien tanto admiras. lugar hace falta lea seca. La lea procede de las ramas
y troncos de los rboles y stos nacen de la tierra; as, la Estas ideas, como hemos sealado, se mezclaban en el
sustancia fundamental que los constituye en su mayor alma popular con creencias religiosas y con la
parte es precisamente la tierra. Pero en las plantas vivas aceptacin de la astrologa y la magia.
y rboles el agua tambin aparece en proporcin
abundante. A medida que pasa el tiempo las ramas Conviene aqu precisar lo que entendemos por magia.
recin cadas y los troncos recin cortados de un rbol Para quienes crean, y creen, en ella, la magia es una
pierden agua y se van haciendo ms secos, es decir, manifestacin de un poder. Se trata del poder de una
contienen ms sustancia fundamental tierra. persona para utilizar fuerzas naturales en la medida
de sus deseos, para alcanzar objetivos que se propone.
La lea, antes de quemarse, presenta las cualidades de Si los objetivos son buenos, ticos, la magia es blanca;
la sustancia tierra, es seca y fra. Cuando se quema, la si los objetivos son dainos, si se trata de hacer el mal,
propiedad fra cambia a caliente, mientras se conserva la magia es negra.
la sequedad y se transforma en otra sustancia, seca y
caliente, que es el fuego. Esta sustancia fuego asciende Con la influencia del catolicismo primero, y de los
y se humedece; surge una nueva sustancia, hmeda y grupos religiosos protestantes despus, a la magia
caliente, que es el aire. Cuando el aire se enfra, negra se asoci la alianza con potencias del mal, el
cambiando la propiedad caliente por la fra, se demonio y sus criaturas infernales, ncubos y scubos.
transforma en agua, esa agua, hmeda y fra que Las personas que en el creer popular ejercan este tipo
constituye las nubes y que cae a la tierra, por ser una de magia fueron llamadas brujos y brujas, segn el sexo,
sustancia ms pesada que el aire, para transformarse en pero es notable que, de acuerdo con las cifras de las
la sustancia tierra al secarse y hacerse seca y fra. No infelices criaturas perseguidas y quemadas como tales,
es esto suficiente prueba?; no es evidente que este entre los siglos XV y XVIII, fueron muchas ms las brujas
ciclo de cambios ocurre constantemente y que nos que los brujos.
basta observar para entenderlo?; no son el fuego y el
agua dos sustancias antagnicas? Lo son por ser En el siglo II, cuando se desarrolla la alquimia, se
antagnicas sus cualidades; aquel es seco y caliente; produce el periodo de mayor expansin y equilibrio del
sta es hmeda y fra. Imperio romano, bajo la direccin de Trajano y su
sucesor, el tolerante emperador Adriano.
El fuego y el aire son ligeros y ascienden; el agua, ms
pesada, cae hacia la tierra, cuya sustancia fundamental Durante el siglo anterior Alejandra, capital de Egipto,
es la ms pesada de todas, como lo atestiguan las rocas fue testigo de un fuerte movimiento protagonizado por
y los minerales. Sin embargo, yo creo que existe una un conjunto de personas que buscaban arrancar a la
quinta sustancia que no consider Empdocles; una naturaleza el secreto de la transformacin de los
sustancia inmutable y eterna que todo lo rodea y lo metales que. Segn crean, llevaba al oro. Pero no era el
envuelve. En ella la tierra y las estrellas flotan y se inters material el que los guiaba. No buscaban hacerse
mueven; penetra todos los cuerpos y sustenta a las ricos con facilidad, simplemente. Lo que buscaban era
dems sustancias fundamentales. A esta quinta algo de mayor inters vital: encontrar la forma de
sustancia o quinta esencia, invariable, la llamo ter. trasmutar un metal comn, como puede ser el plomo,
en el ms perfecto de los metales, el oro, era encontrar
As te hubiera podido hablar Aristteles, mientras te el secreto del perfeccionamiento de la materia, y como
explicaba su teora de las sustancias fundamentales, la materia vive y nos conforma, era encontrar el
teora que despus de la muerte del filsofo fue secreto del perfeccionamiento de la vida, del cuerpo y
adoptada por la mayor parte de las personas dedicadas del espritu humano, entre otras cosas.
al estudio de la materia. Y as, la antigua creencia en el
cambio natural de un mineral en otro, de un metal en Ese grupo de personas tiene un problema bien
otro, en el crecimiento de los metales en un proceso identificado a la vista. Saben lo que quieren hacer.
semejante al embrionario, hasta llegar al metal ms Tambin tienen la materia prima sobre la que van a
perfecto, incorruptible e indestructible, es decir el oro, trabajar: todas las sustancias que aparecen a su
amarillo, a semejanza del Sol, centro del universo segn alrededor, algunas de procedencia mineral, otras
crean, se vio fortalecida por las ideas de los filsofos vegetal y otras de origen animal. Finalmente, Egipto les
griegos y la sntesis y recreacin de Aristteles. proporciona la tcnica de trabajo; los egipcios llevan
mucho tiempo manejando las sustancias en los talleres
de los templos, separndolas, utilizndolas tanto en la
preparacin de las momias como en la de pinturas y escritos hermticos, al igual que hermticos se llamaron
objetos de bronce, oro y piedras preciosas. El primoroso quienes a lo largo de los siglos siguieron compartiendo
trabajo de los metales, al servicio de los dioses, se estas creencias y estudios de la conducta de la materia,
realiz durante mucho tiempo, cultivndose hasta llegar al siglo XVII.
especialmente en el templo de Memfis.
En el siglo V la mitad occidental del Imperio romano,
Surgen los primeros talleres de trabajo, donde estas aquella en la que la capital segua siendo Roma, sufri la
tcnicas egipcias se enriquecen con las aportaciones y invasin de los pueblos que llamaban brbaros.
descubrimientos de los buscadores del secreto, y es Roma, la ciudad imperial, fue saqueada dos veces en el
importante destacar que all en Alejandra, en el siglo I, lapso de 45 aos, primero por Teodorico y luego por
una mujer inscribi su nombre en la historia al descubrir Genserico, y todos los territorios por ella dominados,
un mtodo para calentar las sustancias sin ir ms all de desde la Galia Hasta Espaa, le fueron arrebatados por
lo que permite el agua hirviendo, descubrimiento genial godos, visigodos, vndalos suecos y alanos. Pero la otra
que permiti destilar a temperatura constante cuando mitad del imperio, gobernada desde Bizancio, resisti.
an ni se planteaba qu era la temperatura. El popular El imperio dej de ser romano, para transformarse en el
bao Mara recibe su nombre de esta alejandrina Imperio bizantino, dentro del cual se encontraba
famosa, llamada tambin Miriam y, en los textos Alejandra.
esotricos, Princesa de Saba.
El cristianismo se haba extendido por todo el mbito
Uno de los ms famosos buscadores del secreto o gran del antiguo Imperio romano, pero diversas corrientes
misterio, como l mismo lo designo por primera vez, de pensamiento originaron que surgieran diferentes
fue Zsimo, de quien se cree que vivi del ao 350 al iglesias, entre las que cabe destacar la catlica, cuya
420. Identificado aparentemente como cristiano, sede sera Roma, y la ortodoxa, establecida en Bizancio.
Zsimo, QUIEN FUE LLAMADO TAMBIN Chemnis, Pero otros grupos, como por ejemplo los coptos, los
nombre egipcio, escribi una enciclopedia en la que llamados nestorianos, pugnaban por otras
reuna todos los conocimientos de lo que hoy llamamos interpretaciones religiosas. Declarados herejes y
ciencias naturales, y que tuvo fama durante siglos. Es perseguidos, los nestorianos tuvieron que abandonar el
Zsimo quien da el nombre de chemia, qumica, al arte Imperio bizantino y trasladarse a Siria, dentro del vecino
sagrado de los sacerdotes egipcios para el tratamiento Imperio persa o sasnida. All, en Siria, participaron en
de los metales, y quien presenta por primera vez la un importante movimiento cultural, al traducir al siriaco
doctrina del xerin, luego conocida como la de la las obras de los griegos; Aristteles, Platn, Hipcrates,
piedra filosofal, segn la cual, espolvoreado el xerin Galeno, Dioscrides, Euclides, Arqumedes, Ptolomeo,
sobre los metales fundidos, los transforma en oro. En fueron dados a conocer en el Imperio persa.
esta poca alejandrina, de los siglos I al IV y V, los
buscadores del secreto del gran misterio veneraron a Bizantinos y sasnidas chocaron inevitablemente al
una figura mstica, la de Hermes Trismegisto, es decir iniciarse el siglo VII. A lo largo de los primeros 20 aos
tres veces grandsimo, considerado soberano de las del siglo se sucedieron las victorias de los persas,
almas y espritus, seor de los magos. Su persona se quienes en el ao 619 llegaron hasta Egipto. Una
confunda con la del antiguo dios egipcio de la medicina, reaccin enrgica de Bizancio, dirigida por su
Tot, y su atributo simblico era una serpiente enrollada emperador Heraclio, le permiti invertir el curso de la
en una varita. larga guerra y reconquistar su territorio, incluido Egipto,
derrotando definitivamente a los persas en el ao 629.
Los seguidores de este culto mstico de Hermes Los dos enemigos estaban exhaustos a estas alturas del
Trismegisto escribieron mucho y durante mucho siglo VII.
tiempo, desde el siglo I al III, aumentando el nmero de
escritos las falsificaciones posteriores que se Y en ese preciso momento aparecieron, incontenibles
presentaron siglo tras siglo hasta llegar a la cifra de 20 los seores del desierto, los rabes. Llevados por su fe
mil, segn unos autores, y de 36500, segn otros. religiosa, mucho ms que por los escasos caballos que
entonces tenan, los rabes atacaron el Imperio
Estos escritos se refieren todos a supuestos sasnida, empezando precisamente por Siria.
conocimientos tan peligrosos para el vulgo que deben
ser disfrazados con un lenguaje confuso, incapaz de ser
interpretado por los iniciados, y fueron llamados
A finales del 639 se inici el ataque contra Egipto, y a la
muerte de Heraclio, ocurrida en el 642, su capital, El ms destacado de los alquimistas rabes es el
Alejandra, capitul y se rindi a los conquistadores. legendario Al Djabir ibn Hayyan (siglo VIII), conocido
entre los europeos como Jabir o Geber, a quien se
En su avance los rabes encontraron la gran obra atribuy una cantidad impresionante de escritos, la
cultural de la antigedad traducida a un idioma afn al mayora de los cuales se identificaron despus como
suyo, el siriaco, y no tuvieron ninguna dificultad en apcrifos. Pero sin duda los textos ms antiguos,
absorberla. Ms adelante, familiarizados con el griego, recopilados apenas a finales del siglo X, son en gran
traduciran directamente al rabe otras importantes parte autnticos, y el inters por seguir usando el
obras, transformndose en los herederos del saber de la nombre de Jabir nos habla del gran efecto causado por
antigedad. este filsofo - alquimista mstico con sus
contemporneos y en sus lectores posteriores.
En el siglo VII los rabes pasaron al continente europeo
y conquistaron casi toda Espaa. La regin dominada En los ms importantes textos atribuidos a Jabir, como
por ellos fue llamada Al Andalus, nombre del que se el libro del rey, Libro de la templanza, Libro del peso,
deriv el de la parte sur de la pennsula, Andaluca, en la Libro del mercurio, se desarrolla el cuerpo de ideas y
que se mantuvieron hasta ser expulsados por los reyes conceptos que servirn de apoyo a toda la alquimia
catlicos, en 1492. posterior.

En contacto con la cultura griega y la alejandrina, los En su receta para obtener el elxir de los elxires, el
rabes no tardaron en asimilar las tesis de Zsimo y los xerin de Zsimo, Jabir nos permite apreciar de qu
buscadores del secreto del gran misterio y, tomando el manera se iban haciendo cada vez ms complejas las
nombre usado por aqul, designaron con el trmino al tesis sobre la composicin de las sustancias y cmo se
quimia este campo de trabajo, y con el de alquimistas a haba mezclado el pensamiento griego con otras ideas.
quienes se ocupaban de l. Pero antes de presentar su receta, conviene aclarar que,
cuando se refiere a algn metal comn, cobre o plomo,
El desarrollo de la alquimia en los siglos siguientes, IX, X por ejemplo, los llama cuerpos. El mercurio,
y XI, es fundamentalmente obra de los rabes, quienes maravilloso enigma para quienquiera que observara sus
se dedicaron a ella con gran inters, con el mismo gran cualidades, era para Jabir un espritu, mezcla perfecta
inters con se abocaron al estudio de las ciencias de los cuatro elementos y resultado de la unin de los
naturales, la medicina, la astrologa y las matemticas. dos principios, masculino y femenino.
En sus manos las tcnicas de trabajo en el taller
alquimista se enriquecieron y afinaron; surgi la Cmo llegar al elxir de los elxires? Segn Jabir, para
preocupacin por la medida y con ella el empleo de lograr que el cuerpo, plomo o cobre, se transforme en
sistemtico de la balanza; se cre el alambique oro, es necesario que la mezcla perfecta de los cuatro
(derivado de la palabra rabe alembik), antecedente de elementos, el espritu, mercurio, penetre en l,
los matraces de destilacin, y gracias a l pudo aislarse dotndolo de vida y sexualidad, para engendrar un
el espritu del vino, spiritus, llamado tambin aqua nuevo cuerpo, el oro, lo que favoreca si previamente se
ardens por su combustibilidad y aqua vitae por sus haba aadido un poco de autntico oro. Por supuesto,
wefectos desinfectantes: el alcohol. de lograr xito, la cantidad final del nuevo cuerpo, del
oro, sera mucho mayor que la utilizada en el proceso.
Con los rabes la alquimia fundamenta la farmacia; a Jabir pensaba que, de los cuatro elementos, do
ellos se debe la primera farmacia pblica, abierta en aparecan en el mercurio en su estado natural y los
Bagdad a finales del siglo VIII, probablemente durante otros dos se hallaban en estado latente, no manifiesto.
el califato de Harn Al Raschid. Observe el lector cmo las ideas antiguas aparecen
aqu integradas: la materia adquiere vida, la sexualidad
En el pensamiento de los estudiosos rabes todo se de la materia las cuatro sustancias fundamentales y la
relaciona; la alquimia, la farmacia, la medicina, la posibilidad de cambiar un cuerpo por otro.
astrologa, la religin, la vida. Por lo tanto debemos
dejar atrs esa imagen tan popular y tan falsa que hace Qu tiene de raro que se pensara que, si el elxir
del alquimista un simple buscador de oro. Es mucho poda utilizarse para transmitir vida, tambin poda
ms que eso: es un buscador del secreto del mantenerla? As surgi la tesis del elxir de la
perfeccionamiento humano y csmico. juventud, que es lo mismo que lo que luego se llam
piedra filosofal. Por tanto, xerin, elxir de elxires, Fcar, en Villach, y haba estudiado con el abad y
elxir de la juventud y piedra filosofal son trminos alquimista Johannes Tritemius, todo lo cual lo puso en
sinnimos, que designan todos, en el fondo, la misma contacto con las tradiciones y creencias de los mineros y
idea. herreros y con las tesis de la alquimia.

Los rabes desarrollaron su gran civilizacin entre los Agotadas en Villach las posibilidades de aprender, pero
siglos IX y XII, manteniendo un nivel de cultura muy no su necesidad de saber ms, Phillipus abandon el
superior al de todos sus contemporneos europeos, y lugar para dirigirse a la universidad, como muchos
fue su trabajo intelectual en esos siglos el que aport jvenes de aquella poca en la que, al no existir ni la
las bases para la posterior revolucin cientfica europea. escuela primaria, ni la secundaria y preparatoria, las
Los europeos, sumidos en la barbarie desde las universidades constituan los nicos centros de cultura
invasiones que acabaron con el Imperio romano, haban de acceso inmediato para quienes queran desarrollar
perdido el contacto con el saber de la antigedad. Lo estudios formales.
recuperaron a travs de los rabes. Efectivamente, los
rabes andaluces desarrollaron importantes centros De 1507 a 1527 recorri Europa, estudiando en muchas
culturales como fueron la capital del califato, Crdoba, y universidades, y se cree que en la de Ferrara se gradu
las ciudades de Toledo y Sevilla. Cuando Toledo fue en medicina. Si esto no es seguro, s lo es en cambio que
conquistada por el ejrcito del rey castellano Alfonso Vi, en esos aos ejerci de cirujano en los ejrcitos que
en 1085, la gran obra de traduccin del griego al rabe constantemente atravesaban Europa y combatan
qued en manos de los hispanos. fundamentalmente en Italia. Sus andanzas abarcaron
Suiza, Inglaterra, Francia, Espaa, Portugal, Alemania,
Surgi entonces un intenso trabajo de traduccin, Polonia, Rusia y, segn parece, Constantinopla y la isla
realizado en el curso de varios aos, del rabe al latn y de Rodas.
a otras lenguas, que ocup a los estudiosos franceses,
alemanes, ingleses e italianos, entre los siglos XI y XIII. Sus contactos con las tradiciones de los mineros y con
En esos siglos de la edad media, gracias a estas las ideas alquimistas lo marcaron, y fue inevitable su
traducciones, la alquimia se difundi como un arte actitud crtica ante la enseanza escolstica de las
secreto, misterioso, por Europa, siempre de la mano del universidades, dominada por el pensamiento de
inters por la astrologa, la medicina y cada vez ms, la Aristteles, Avicena, Hipcrates y Galeno. Sus propias
magia. Roger Bacon, Ramn Lull, Arnaldo de Vilanova, observaciones como viajero incansable y cirujano de los
Alberto Magno, fueron personalidades que cultivaron la ejrcitos entraron en contradiccin con lo que apareca
alquimia. en los textos de los autores mencionados, que se
usaban en las universidades, y poco a poco fue
Las creencias y misterios, sin embargo, escapaban de los sustituyendo el saber escolstico por el que adquira
talleres y celdas de estudio de los eruditos, para llegar directamente estudiando los hechos que aparecan ante
al pueblo. Los mineros, forjadores y herreros de la edad l. Cmo puede llegar a entender la naturaleza aquel
media y el renacimiento tenan muchas creencias que no la ve donde est?, se preguntaba, criticando a
comunes con los alquimistas. los que parecan creer que aqulla estaba en los libros.

Para Celso, hijo de mdico, en contacto con el trabajo En su libro De la cuarta defensa de las causas de mis
de mineros y herreros, alumno de un alquimista, tuvo viajes Paracelso escribi: Por lo tanto estimo que hasta
suficientes influencias que justificaran su propio inters ahora he conseguido que mis viajes sean baratos y que
en la alquimia y la medicina. han de ser para m alabanza y no deshonra, de lo cual
dar testimonio con la naturaleza. Quien quiera
estudiarla debe entrar en sus libros con los pies. La
Paracelso, mdico y alquimista escritura se investiga por sus letras, pero la naturaleza
caminando de pas en pas. Los pases son las hojas del
A los 14 aos, en 1507, Phillipus Aureolus Teophrastus libro de la naturaleza. Tambin hay que pasar sus
Bombastus ab Hohenheim abandon definitivamente el hojas.
hogar para dedicarse a los estudios. Como hemos dicho,
el joven, que luego cambiara su nombre por el de Aquellos viajes, sus experiencias, los errores evidentes
Paracelso, haba conocido el trabajo de los mineros, que encontr en los textos de Galeno y Avicena, le
trabajando l mismo como aprendiz en las minas de dieron un sentimiento no slo de seguridad en s
mismo, sino de superioridad ante los dems mdicos. hidropesa a demasiado principio sal; el calor y la fiebre
Por eso decidi llamarse Paracelso, es decir, superior a al exceso del principio azufre.
Celso, cosa que a usted, amigo lector, le resultar
incomprensible, si no sabe que Celso fue un Cmo restablecer el equilibrio perdido y recuperar la
enciclopedista romano, cuyas obras, del siglo II de salud? Incorporando al organismo enfermo
nuestra era, se respetaban mucho en el siglo XVI, determinados productos qumicos, capaces de actuar
aunque ahora nos parecen muy mediocres. en ese sentido. Paracelso utiliz fundamentalmente
como medicamentos sales de metales pesados,
El 5 de diciembre de 1526 el consejo de la ciudad de sustancias que hasta ese momento haban tenido xito
Estrasburgo se dirigi a Paracelso, segn consta en una como venenos.
carta, para ofrecerle plaza de mdico en esa ciudad, lo
que nos dice que nuestro personaje empezaba a gozar Su paciente, el librero Froben, recuper felizmente la
de fama. Sin embargo, prefiri dirigirse a Basilea, Suiza, salud, de manera que pareci milagrosa o mgica, y con
donde Froben, un librero famoso en la localidad, acudi este xito, acompaado de la recomendacin de
a l para que atendiera la enfermedad que padeca. Erasmo, el clebre humanista que viva en la casa del
librero, Paracelso se coloc como mdico municipal de
Paracelso, cuidadoso experimentador alquimista, lleg a Basilea y como catedrtico en una academia de
la conclusin de que todos los procesos vitales eran medicina fundada junto a la universidad por el consejo
fenmenos semejantes a los que se podan observar y de la ciudad.
reproducir en sus morteros, los vitales y los no vitales,
fenmenos qumicos. Los cambios que llevaban de un Por qu no muri Froben si lo que nuestro personaje le
mineral a una maravillosa espada toledana no eran, suministr eran reconocidos venenos? Aqu se destaca
segn Paracelso, de naturaleza distinta a los que una de las ms importantes aportaciones de Paracelso:
determinaban la salud o la enfermedad en el ser la sustancia que mata es la que puede dar vida; todo
humano. Fue l quien utiliz por primera vez el nombre depende de la cantidad en que se ingiera, es decir, de
de fenmenos qumicos para designarlos, y el de su dosificacin.
qumica en sustitucin del trmino alquimia.
En su ctedra Paracelso destac la importancia de
Desde Jabir los cuatro elementos o sustancias suministrar la dosis adecuada y en consecuencia
fundamentales postulados por los pensadores griegos estableci tambin la necesidad de determinarla. De la
haban sido sustituidos en las tesis alquimistas por otros mano de este principio introdujo el uso de derivados del
dos: el azufre y el mercurio. Debemos entender que arsnico, de sales de cobre, plata, plomo, mercurio
para ellos no se trata de las sustancias as llamadas (ste s el metal) y antimonio, y tambin lo que llam
actualmente, sino del principio azufre, en el que leche de azufre y el alcohol, nombre que Paracelso
radicaban el calor y la capacidad de combustin de los puso al que llamaban espritu de vino.
cuerpos, y el principio mercurio, del que dependen la
pesantez y la capacidad de aqullos para presentarse Las sales de mercurio, los derivados mercuriales,
lquidos y voltiles. resultaron especialmente tiles en el tratamiento de la
sfilis, azote de la poca.
Paracelso, influido por el dogma religioso de la trinidad,
aadi un tercer principio, el de la sal, que segn l Paracelso, consecuente con su idea de que sanar
causaba la estabilidad ante el fuego y la solubilidad. significa restablecer un delicado equilibrio, insisti
Eran stos, afirmaba nuestro personaje, los tres mucho en la necesidad de purificar las sustancias
principios o Tria Prima que constituyen todas las utilizadas como medicamentos mientras, por otra parte,
sustancias de los reinos mineral, animal y vegetal, al busc nuevas sustancias medicinales extrayndolas de
unirse en mezclas diferentes. yerbas y plantas.

La salud en el ser humano, opinaba, es una Como vemos, el gran objetivo del alquimista Paracelso
consecuencia de la proporcin correcta en que en l se no era usar su arte para obtener fcilmente oro y plata,
mezclan, y la enfermedad surge cuando la mezcla se sino para proporcionar la salud al ser humano, con lo
altera a favor de uno u otro de los principios. La que, al poner la qumica al servicio de la medicina,
melancola y la parlisis se deban, segn Paracelso, a fundament la farmacologa moderna.
un exceso del principio mercurio; la diarrea y la
Las ideas de Paracelso respecto a las causas de la Teophrastus Bombastus ab Hohenheim sigui
enfermedad y cmo combatirlas representaban un llamndose Paracelso, acudiendo de vez en cuando a
rechazo a las ideas predominantes entre los mdicos de ejercer su profesin de mdico, cuando se requeran sus
la poca, fielmente sujetos a las ideas de Galeno. Segn servicios.
este mdico y filsofo griego del siglo II el organismo
humano contena cuatro fluidos o humores de cuyo En 1540, envejecido, fue llamado por el prncipe obispo
equilibrio en el interior dependa la salud: la sangre, la de Salzburgo, Ernesto de Wittelsbach, para que lo
bilis amarilla, la bilis negra y la flema, a cada uno de los atendiera en una grave enfermedad.
cuales le correspondan dos cualidades, a semejanza de
las que determinaban las cuatro sustancias All muri Paracelso el 24 de septiembre del ao
fundamentales. siguiente, y fu enterrado, segn sus deseos, entre los
pobres, en una humilde tumba de uno de los
Paracelso, al negar la existencia de los humores y cementerios locales.
sustituirla por la de los tres principios, atacaba toda la
tesis de Galeno, no slo en sus aspectos tericos sino
tambin en los prcticos, es decir, en los relacionados Tratando de entender a Paracelso
con la forma de recuperar la salud. Nuestro personaje,
al proponer una ruptura total con la antigua tradicin, Cuando an no se llamaba as, Paracelso haba
tena necesariamente que ser identificado como un observado el trabajo de su padre, mdico, el de los
enemigo para la mayor parte de los mdicos que lo mineros y herreros, y haba sentido inters por ellos.
conocan. Ms adelante se haba emocionado con los
experimentos de Tritemius, el abad alquimista, y su
No contento con eso, en su ctedra de Basilea irrit an inters por los cambios de las sustancias se haba
ms a los doctores y profesores de la universidad, acentuado.
quienes dictaban sus ctedras en latn, al impartir las
suyas en alemn, lo que las haca accesibles a todo el Dos caractersticas suyas conviene destacar: la
pblico, a lo que aadi sus burlas a la pomposa actitud capacidad de observacin y el inters por los
de sus colegas que sentan necesario presentarse ante fenmenos. Ambas lo llevaron a plantearse preguntas
sus alumnos cubiertos por un manto rojo y adornados sobre el por qu y el cmo de los fenmenos vitales, el
con un birrete, cosa que jams hizo Paracelso. No por qu y el cmo de la existencia, de la vida y la
necesito portar cota de malla o escudo para muerte, de Dios y el universo.
enfrentarme a vosotros, pues no sois suficientemente
sabios ni experimentados para refutar una sola de mis Buscando respuestas a sus inquietudes lleg a la
palabras Yo os lo aseguro: cualquiera de los vellos de universidad, para encontrarse con las que daban los
mi nuca sabe ms que vosotros y todos vuestros libros de texto y los profesores universitarios no le
autores, y las hebillas de mis zapatos saben ms que satisfacan. No lo convencan ni la tesis de Aristteles
vuestro Galeno y vuestro Avicena, y mi barba tiene ms sobre las cualidades de Dios, ni las de Galeno y Avicena
experiencia que todas vuestras grandes escuelas sobre las causas de las enfermedades, ni las de los
astrlogos acerca de las posibilidades humanas frente a
En 1527, durante la noche de San Juan, Paracelso la accin de los astros.
organiz a sus estudiantes para quemar pblicamente
las obras de Galeno y Avicena, para que el aire se En la Fsica de Aristteles, apoyndose en el estudio del
llevara a toda la desdicha con el humo. movimiento, se estableca que el dios creador deba ser
inmvil, lo que para algunos telogos europeos
Ofendidos e irritados, sus colegas lo persiguieron hasta resultaba una limitacin inaceptable a las cualidades
conseguir su expulsin de Basilea, en 1529. Temiendo la divinas. Otra importante proposicin en la misma obra
violencia de sus enemigos, Paracelso sali secretamente se refera a la eternidad de la materia, idea que chocaba
de noche, mientras todos dorman, de Basilea, para contra la tesis bblica de la creacin. Estas
volver a recorrer los caminos, de ciudad en ciudad, de proposiciones, especialmente la segunda, llevaron en la
posada en posada, de albergue en albergue, con su edad media a la prohibicin papal de leer la Fsica de
espada al cinto y montado a caballo, como un Aristteles, lo que se tradujo en una incapacidad
aventurero ms del renacimiento. Convencido de su occidental de hacer su crtica y superar sus
superioridad sobre los mdicos, Phillipus Aureolus contradicciones.
La Tierra era, segn Paracelso, un enorme laboratorio
Paracelso se transform en leyenda a partir de 1550 qumico; el origen de los volcanes y manantiales poda
aproximadamente, y en los aos posteriores sus ser explicado como un conjunto de fenmenos
escritos fueron objeto de incesante bsqueda y se qumicos, al igual que el cambio de los minerales, la
publicaron en torrente con notas y comentarios. Sus concepcin y desarrollo de los seres vivos, y finalmente,
seguidores, los llamados paracelsianos, constituyeron como ya hemos indicado, la salud y la enfermedad.
una escuela que se enfrentaba a los aristotlicos y
galenistas, discutiendo sobre el curso que deban seguir En opinin de Paracelso, una de las principales causas
la filosofa natural y la medicina. Hacia el final del siglo de la enfermedad se hallaba en el exterior del
las obras completas de Paracelso se impriman en organismo; dependa de factores externos que se
extensas ediciones y el inters por su lectura perdur a introducen en el cuerpo y se arraigan en rganos
lo largo de todo el siglo XVII y parte del XVIII. especficos, minando y debilitando su funcionamiento,
usando su fuerza vital, tal como las semillas se
Paracelso y los paracelsianos combatan contra la introducen en la tierra y se desarrollan por medio del
filosofa natural de Aristteles por considerarla alimento que extraen de su entorno y de la fuerza vital
sacrlega, y atacaban a las universidades empeadas en o soplo, que crea introducido por Dios en todo ser vivo.
sostener y transmitir las ideas tanto del Estagirita como Pero tambin pensaba Paracelso que, de manera
de Galeno y Avicena; es decir, combatan no slo contra anloga, los metales se desarrollaban en el interior de la
Aristteles sino contra el aristotelismo. Tierra a partir de semillas que crecan y
evolucionaban, originando las diferentes vetas de
De dnde parta la crtica de Paracelso? Es importante minerales, idea en la que es fcil percibir la
decirlo: de sus convicciones religiosas, de la observacin supervivencia del pensamiento prehistrico y que,
directa de la naturaleza y de la experimentacin, como ya explicamos, origin la bsqueda de la piedra
aunque su concepto de lo que es un experimento y la filosofal y el elxir de la juventud. En efecto, la piedra
funcin que cumple fuera completamente distinto del filosofal era la sustancia maravillosa que, una vez
que nosotros tenemos y de la funcin que le asignamos. lograda la muerte del metal original, previa tortura
Cul era su instrumento, su medio de trabajo? Es aqu por el fuego y extincin de su forma, era capaz de
donde la qumica moderna tiene una deuda con darle nueva vida, provocar su gloriosa resurreccin en
Paracelso, pues para l la llave para tener acceso a la una forma distinta y perfecta, la del oro.
comprensin del universo era precisamente esta
ciencia. La qumica representaba para nuestro El elxir de la juventud, a su vez, era la sustancia capaz
personaje la base, el punto de partidas, para una nueva de cambiar la forma de la vejez por la ms perfecta de
comprensin de la naturaleza, para descifrar el cosmos. la juventud, idea que slo poda ser concebida en
Paracelso entenda la creacin misma como una aquellos tiempos en que la vejez y el envejecimiento
manifestacin de la magia divina. A finales del siglo XVI eran profundamente incomprendidos, tiempos en los
el paracelsiano Thomas Tymme declaraba que la que la fuerza y el vigor fsico se valoraban por encima
creacin haba sido un proceso de extraccin, de cualquier otro valor, Pero por otra parte, valoramos
separacin, sublimacin y conjuncin alqumica. ya la vejez en nuestra poca?; la entendemos y
aceptamos con resignacin?; no seguimos siendo
Con frecuencia los paracelsianos acudieron a la analoga vctimas del espejismo y mito de la juventud?; Cuntos
para explicar el porqu de los fenmenos naturales. As, de nosotros somos lo suficientemente sabios como para
el trueno y el relmpago fueron entendidos apreciar los valores de llamada tercera edad?
errneamente por ellos como el producto de la unin
del elemento azufre con el salitre en la alta atmsfera, Volviendo a nuestro tema, observemos que tanto la
al igual que ocurra con las sustancias azufre y salitre al piedra filosofal como el elxir de la juventud eran
encenderse la plvora. medios de perfeccionamiento, constituan de hecho un
solo y mismo secreto: el del perfeccionamiento: en uno
En cambio, acertaron al tratar de explicar los efectos de la materia metlica; en otro del ser humano.
benficos de los abonos usados por los agricultores, al
postular que contenan sales solubles esenciales para El verdadero alquimista no viva obsesionado con la idea
las plantas, en la que es quiz la primera hiptesis de de hacerse rico fcilmente; viva obsesionado por lograr
trascendencia real en la agricultura. el secreto del perfeccionamiento del cuerpo y del
espritu, y sera bueno rescatar esta preocupacin en enfermedades tenan su fuente en el propio organismo
nuestros das y extenderla entre los seres humanos. y que surgan de la mano de la corrupcin del mismo,
del deterioro de las fuerzas y los cuerpos que
Por lo pronto, es su aspecto materialista, el componen al ser vivo, idea que en nuestra poca
perfeccionamiento de la materia constituye una de las concebimos y aclaramos perfectamente. En stas, como
aspiraciones de todo qumico, sea o no consciente de en otras enfermedades, se genera un desorden, y la
ella, y al menos se es un punto de encuentro con la labor del mdico debe dirigirse a lograr de nuevo el
filosofa de los alquimistas. En la filosofa de los orden.
paracelsianos se atribua una importancia especial al
aire, considerado esencial para la conservacin del La corrupcin interna produce impurezas que tienden a
fuego y de la vida, pero tambin visto como causa de llenar de inmundicias al organismo envenenndolo; as
ciertas enfermedades. la vida parece, irremediablemente, portar el germen de
la muerte y conducir a ella: en el centro de la vida est
Por analoga, razonaban que si el salitre y el azufre la muerte; todo lo que existe muere y desaparece al
podan combinarse en la atmsfera para producir el cabo del tiempo.
trueno y el relmpago, o para producir, segn crean,
fuentes termales en la Tierra, al ser inhalados tambin Por tanto, qu sentido tiene la vida?; es un episodio
podran reaccionar dentro del cuerpo generando un absurdo en el devenir del tiempo?; perecer el
cambio que actuara a favor de la ruptura del equilibrio mundo?; perecer el cosmos? No, contesta Paracelso,
de los tres principios, y provocar fiebre. porque en la muerte se produce una trasfiguracin y
nada regresa a su mismo punto de partida, ni es lo
A principios del siglo XVII los paracelsianos haban mismo al nacer que al morir. Aparece ahora la doctrina
asociado el salitre areo con una fuerza vital que, alquimista de la identidad fundamental entre los
separada del aire impuro de los pulmones, se procesos naturales y los que ocurren en el interior del
transformaba en sangre arterial. Por lo tanto, no es de hombre, la doctrina del a similitud entre el
extraar que los mdicos paracelsianos, a diferencia de macrocosmos que rodea al hombre y el
la gran mayora de los otros, se opusieran a las sangras, microcosmos que lo conforma.
tan practicadas comnmente, por considerar que con
ellas lo nico que se consegua era disminuir la fuerza E inadmisible, opina Paracelso, que Dios haya creado el
vital, el archeus del enfermo, cuando de lo que se mundo sin ninguna intensin, inadmisible que lo deje
trataba, segn Paracelso, era de fortalecer este archeus desaparecer en la nada. Por el contrario, nada de lo que
frente al otro, el de la enfermedad, entendida como una es y nada de lo que ha sido puede realmente
vida que se desarrolla a expensas de otra, pensamiento desaparecer.
que podra suscribir cualquier bilogo de nuestros das
en relacin con las enfermedades infecciosas causadas ste es un pensamiento con el que, por diferentes
por virus o bacterias. motivos y entendindolo de diferentes maneras,
pueden estar de acuerdo muchas y muy distintas
El verdadero mdico, opinaba Paracelso, no ataca las personas, cientficos y no cientficos.
expresiones, los efectos de la enfermedad como la
elevacin del calor, la fiebre tratando absurdamente El hombre ser transfigurado al morir y, paralelamente,
de neutralizarlos con su contrario. Ataca las causas, y el mundo tambin lo ser, como lo ser el universo
una forma de lograr estos es tratar de debilitar ese entero, opinaba Paracelso, y as, transfiguradas todas
archeus extrao de la semilla que, procedente del las flores, todas las personas, todas las cosas,
exterior, se desarrolla en el enfermo. Cmo puede subsistirn eternamente.
lograrse esto? Aqu entraba la alquimia del asunto;
Paracelso trat de envenenar ese archeus extrao por La doctrina teolgica de Paracelso culmina con su
medio de diferentes sustancias; trat de envenenar la concepto del hombre, centro del universo y sntesis de
enfermedad, atac su mismo centro, la causa que la todas sus maravillas, a quien se propuso servir con su
generaba. actividad profesional como mdico.

Sin embargo, Paracelso conceba otro tipo de Slo nos falta destacar una idea ms, fundamental en la
enfermedades distintas a las provocadas por agentes forma en que Paracelso concibe la enfermedad y la
del exterior del cuerpo; crea que algunas salud: las fuerzas extraas capaces de producir la
ruptura del equilibrio entre los tres principios que As, deberamos poner en marcha nuestros poderes
conforman al hombre no se limitan a las que se interiores para no ser dirigidos por los cielos, sino por
encuentran en la Tierra, rodendolo o en contacto nuestra sabidura
inmediato con l. Se extienden ms all del planeta,
llegan a los dems planetas, al Sol, a las estrellas. Los Queda claro que Paracelso pensaba que el intelecto
astros intervienen en la historia de cada individuo y en humano era ms fuerte que el poder y el ascendiente
la de la humanidad entera y los astrlogos, opina, de los astros, y en consecuencia el destino de cada ser
tienen algo que decir al respecto. humano podra ser definido y controlado por el
individuo que aprendiera a actuar con sabidura, que
En el clima moral, en el contexto de las ideas del aprendiera a utilizar la capacidad interior para resistir la
renacimiento, se aceptaba que el mundo haba sido influencia de las estrellas y para elevarse por encima de
creado por Dios, en un acto de magia divina, pero no se los cielos hasta alcanzar a Dios.
conceba creado para siempre. Por el contrario, se
contaba con un final apocalptico que, por aadidura, se Paracelso crea en la capacidad humana para liberarse
crea prximo, dada la degeneracin de las sociedades. del influjo de los astros y desdearlo como se desdea a
Sin embargo, aun cuando abundaban los signos un insecto, y era suficientemente astuto como darse
desfavorables, captados de la observacin de los astros, cuenta de que muchas de las profecas famosas de la
de los acontecimientos polticos y de la presencia de poca, como las del alemn Lichtenberger, atribuan
azotes como la peste, algunas interpretaciones propsitos divinos a fenmenos del orden natural
astrolgicas conceban un renacimiento cclico del csmico, con intencin poltica. A Lichtenberger lo
mundo y de la vida. acus de tener una visin determinada por sus
protectores y patrocinadores franceses, quienes
La astrologa adquiri un significado poltico en la aparecan como probables salvadores del mundo.
medida en que los astrlogos, en las diferentes cortes,
encontraban signos favorecedores a los intereses de los Y si esta forma de pensar pudo desarrollarla un
monarcas que les daban empleo. personaje como el nuestro, antes de la revolucin de los
conceptos astronmicos iniciada por Coprnico en
El presagio, la profeca, eran ms que populares en los 1543, uno se pregunta cmo es posible que en
siglos XVI y XVII; de hecho, la profeca constitua el nuestros das, con la enorme cantidad de informacin
material de lectura ms difundido en todas partes y acumulada por nuestros astrofsicos, existan tantas
Paracelso fue ampliamente reconocido gracias a la personas mentalmente esclavizadas por las
difusin de sus profecas y sus crticas a las de otros supercheras astrolgicas, que parecen incapaces de
astrlogos. levantarse de la cama antes de consultar su horscopo.
Volviendo a Paracelso, su visin astronmica, su
Paracelso escribi muchas profecas y critic otras con concepcin del macrocosmos, era indispensable para
escepticismo. Frente a la extendida posicin de la elaborar su estudio del microcosmos humano. ste no
mayor parte de los astrlogos que interpretaban las poda existir sin aqul, y su teora de esta analoga entre
perturbaciones csmicas como signo del disgusto de el macrocosmos y el microcosmos.
Dios y como aviso del castigo a punto de caer sobre los
humanos, Paracelso opinaba que resignarse ante los De esta manera, el campo de los intereses y de las
signos adversos significaba subestimar el poder del especulaciones de Paracelso se fue ampliando y se hizo
hombre para contrarrestar la adversidad. Crea que si tan vasto que su influencia rebas con mucho los lmites
Dios enviaba seales a travs de los astros no era para de la prctica mdica. Por eso pensamos al empezar a
amenazar sino para advertir al hombre, y darle escribir este libro que es un error decir simplemente
oportunidad de usar su albedro para superar el mal. que Paracelso fue un gran mdico del renacimiento y la
reforma, al igual que lo es caracterizarlo como
As como en el curso del ao nieva, llueve, o graniza, y alquimista.
hace calor o fro, as los cielos conforman el ao, y
debera entenderse que los cielos obran sobre nosotros Paracelso fue un gran mdico y fue un notable
de forma similar. Pero somos mucho ms fuertes que el alquimista, pero fue tambin un filsofo, un mstico, un
ao, pues podemos mantener el clima a distancia y astrlogo. Mas sobre todo fue un rebelde, un hombre
buscar lo bueno en lugar de lo malo. Hay en nosotros un libre que busc espacio para seguirlo siendo, un
eterno verano que nunca se halla sin frutas o flores
aventurero del pensamiento y tambin un aventurero
trashumante de la vida real. La poca del renacimiento, como dijimos al principio de
este libro, se caracteriza, al igual que la edad media, por
una aceptacin general y extendida de la magia, la cual
Paracelso y la magia poda ser blanca o negra. Paracelso era de los que
negaba la supremaca de la magia negra, pues para l
Paracelso fue uno de los individuos ms escpticos ante Satans no poda tener ms poder que Dios, y ste se
las creencias astrolgicas y uno de sus ms fuertes preocupaba por el bienestar de todas sus criaturas.
crticos. Pero si pensamos que esta actitud lo hace
semejante a un hombre culto moderno y, an ms, a un Paracelso, testigo de la presencia de las dos creencias,
cientfico, cometemos un error; porque todo su es partcipe de una y otra. Si bien era enemigo de la
escepticismo y crtica no lo alejaron nunca de la supersticin, nunca pens que la misma era patrimonio
acpetacin de ideas como la de la divina plenitud, las exclusivo de las clases populares, por lo que nunca se
jerarquas metafsicas, la creencia en la existencia de distanci de las creencias de estas clases. No encontr
armonas y correspondencias fundamentales entre el contradiccin alguna en aceptar y amalgamar dichas
mundo celestial y el terrestre llevadas a efecto por creencias con sus observaciones directas. Pero insisti
medio de agentes e inteligencias espirituales y otras en mantener la brujera fuera de la medicina.
semejantes. Su visin del cosmos era animista, es decir,
lo consideraba vivo y dotado de alma. Crea en la existencia de espritus malignos pero dudaba
que tuvieran poderes para interferir directamente con
Todo este conjunto de pensamientos y creencias los cuerpos terrestres, pues consideraba que
constituan el fundamento intelectual de su aceptacin permanecan en absoluta dependencia de Dios.
de la presencia real de la magia, entendida como un Interpretaba que su papel se limitaba a actuar como
ritual, como un saber dirigido a controlar las fuerzas intermediarios para activar fenmenos destructivos,
causantes de los fenmenos naturales y hacerlas actuar como las tormentas, a peticin directa de Dios, para
bajo la voluntad del mago. La magia era aceptada como castigar la maldad humana.
un ejercicio espiritual til y valioso, aplicable tanto para
la medicina como para la explicacin de los fenmenos Una de las fuerzas ms poderosas de que dispona una
naturales. bruja para hacer dao a su vctima era el poder de su
imaginacin, ms Paracelso estaba convencido de que
Paracelso buscaba, en la observacin cuidadosa y todo ese poder para daar poda ser contrarrestado con
constante que practicaba en todos sus viajes, la la magia protectora: la cura deba relacionarse con el
autntica variedad y extensin de las enfermedades, los origen de la enfermedad. Si por ejemplo, una persona
organismos vivos y los minerales. El qumico no poda sufra a consecuencia de la elaboracin de una figura de
esperar que las rocas lo visitaran; deba estudiarlas all cera, hecha por una bruja, el sufrimiento poda
donde se presentaban los minerales, y estudiar en las superarse con la destruccin que un mago hiciera de
diferentes localidades los distintos hbitos de los otra figura de cera.
mineros y trabajadores; y lo mismo poda decirse de las
enfermedades y de las especies de seres vivos. En este terreno, Paracelso crea ms en lo que decan
los viejos, gitanos, viajeros y gente del pueblo, que en
Esto le permita apreciar que las que l haba visto eran las opiniones de los doctores salidos de las escuelas de
mucho ms numerosas que las que aparecan en los medicina. Y entre esa gente sencilla y esos tipos
textos universitarios, y fundamentar su crtica. Pero en populares vivi Paracelso, ms a gusto que en las casas
ningn momento dud de la existencia de la magia. Por de ricos burgueses y en los palacios de prncipes y
el contrario, pensaba que los autores clsicos haban arzobispos.
perdido de vista la existencia de las fuerzas naturales y
la posibilidad de aprender a desatarlas y controlarlas a Su vida fue una aventura, fue sin duda un aventurero,
voluntad del mago. un rebelde, pero por la amplitud de sus intereses y de
su pensamiento, fue fundamentalmente un aventurero
El lado prctico, operativo, del conocimiento que del pensamiento.
llamaramos cientfico, implicaba segn Paracelso la
puesta en accin de esas fuerzas naturales derivadas de
los cielos y, en ltimo anlisis, de Dios.