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BIOTECNOLOGA, BIOPIRATERA

Biotecnologa
agrcola:
mitos, riesgos
ambientales
y alternativas
Miguel A. Altieri*

ANTECEDENTES

Hasta hace unas cuatro dcadas, los rendimientos agrcolas en En el mundo en desarrollo, los pequeos agricultores im-
los Estados Unidos se basaban en los recursos internos, el pulsaron sistemas agrcolas aun ms complejos y biodiversos,
reciclaje de la materia orgnica, mecanismos de control biol- guiados por un conocimiento indgena que ha superado la prue-
gico y patrones de lluvias. Los rendimientos agrcolas eran ba del tiempo (Thrupp 1998). En este tipo de sistemas, la co-
nexin entre agricultura y ecologa era bastante fuerte y rara
modestos pero estables. La produccin estaba salvaguardada
porque en el campo se cultivaba ms de un producto o varie- vez se evidenciaban signos de degradacin ambiental.
dad en el tiempo y el espacio, como un seguro contra la apari- Pero conforme la modernizacin agrcola avanz, la co-
nexin ecologa-sistema agrcola fue destruida, ya que los prin-
cin de plagas o la severidad climtica. El nitrgeno del suelo
era restablecido por la rotacin de los principales cultivos con cipios ecolgicos fueron ignorados u omitidos. El lucro, y no
leguminosas. Las rotaciones destruan insectos, malezas y en- las necesidades de la gente o la preocupacin por el ambiente,
determin la produccin agrcola. Los intereses de los
fermedades gracias a la ruptura efectiva de los ciclos de vida de
estas plagas. Un tpico agricultor de maz sembraba maz en agronegocios y las polticas prevalecientes favorecieron las gran-
rotacin con diversos cultivos, como soya, y la produccin de des fincas, la produccin especializada, el monocultivo y la
mecanizacin.
granos menores era intrnseca para mantener ganado en la fin-
ca. La mayor parte del trabajo lo haca la familia, que era due- Hoy el monocultivo ha aumentado de manera drstica en
a de la finca, con ayuda externa ocasional. No se compraba todo el mundo, principalmente a travs de la expansin geo-
grfica anual de los terrenos dedicados a cultivos individuales.
equipo ni se usaban insumos externos (Altieri 1994; Audirac
1997). El monocultivo implic la simplificacin de la biodiversidad,
dando como resultado final un ecosistema artificial que requiere
constante intervencin humana bajo la forma de insumos
agroqumicos, los cuales, adems de mejorar los rendimientos
* Universidad de California, Berkeley. PED-CLADES / FOOD FIRST,
Oakland, California. Publicacin financiada por: Foundation for Deep
slo temporalmente, dan como resultado altos costos ambien-
Ecology y Fred Gellert Family Foundation (San Francisco, California). tales y sociales no deseados. Conscientes de tales impactos,

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muchos cientficos agrcolas han llegado al consenso general de nes de toneladas de fertilizantes (Nicholls y Altieri 1997). Este
que la agricultura moderna se enfrenta a una severa crisis eco- uso masivo de agroqumicos condujo a una enorme crisis am-
lgica (Conway y Pretty 1991). biental de proporciones sociales y econmicas inmensurables.
La prdida anual en rendimientos debida a plagas en mu- Lo irnico es el hecho de que los mismos intereses econ-
chos cultivos (que en la mayora llega hasta el 30 por ciento), a micos que promovieron la primera ola de agricultura basada
pesar del aumento sustancial en el uso de pesticidas (alrededor en agroqumicos estn ahora celebrando y promoviendo la
de 500 millones de kg de ingrediente activo en todo el mun- emergencia de la biotecnologa como la ms reciente varita
do), es un sntoma de la crisis ambiental que afecta la agricul- mgica. La biotecnologa, dicen, revolucionar la agricultura
tura. Las plantas cultivadas que crecen como monocultivos con productos basados en los mtodos propios de la naturale-
genticamente homogneos no poseen los mecanismos za, logrando una agricultura ms amigable para el ambiente y
ecolgicos de defensa necesarios para tolerar el impacto de las ms lucrativa para los agricultores, as como ms saludable y
poblaciones epidmicas de plagas (Altieri 1994). nutritiva para los consumidores (Hobbelink 1991).
Cuando estos modelos agrcolas se exportaron a los pases La lucha global por conquistar el mercado est condu-
del Tercer Mundo a travs de la llamada Revolucin Verde, se ciendo a las grandes corporaciones a producir plantas desarro-
exacerbaron an ms los problemas ambientales y sociales. La lladas con ingeniera gentica (cultivos transgnicos) en todo el
mayor parte de agricultores de escasos recursos de Amrica mundo (ms de 40 millones de hectreas en 1999) sin las apro-
Latina, Asia y frica ganaron muy poco en este proceso de piadas pruebas previas de impacto sobre la salud humana y los
desarrollo y transferencia de tecnologa de la Revolucin Ver- ecosistemas, a corto y largo plazo. Esta expansin ha recibido
de, porque las tecnologas propuestas no fueron neutras en el apoyo de acuerdos de comercializacin y distribucin reali-
cuanto a escala. Los agricultores con tierras ms extensas y mejor zados por corporaciones y marketeros (por ejemplo Ciba Seeds
mantenidas ganaron ms, pero los agricultores con menores con Growmark y Mycogen Plant Sciences con Cargill) debido
recursos que viven en ambientes marginales perdieron con a la falta de reglamentacin en muchos pases en desarrollo.
mayor frecuencia y la disparidad de los ingresos se vio acentua- En Estados Unidos las polticas del Food and Drug Organi-
da (Conway 1997). zation (FDA) y la Environmental Protection Agency (EPA)
El cambio tecnolgico ha favorecido principalmente la pro- consideran a los cultivos modificados genticamente sustancial-
duccin y/o exportacin de cultivos comerciales producidos, so- mente equivalentes a los cultivos convencionales. Estas polti-
bre todo, por el sector de las grandes fincas, con un impacto cas han sido desarrolladas en el contexto de un marco regula-
marginal en la productividad de los cultivos para la seguridad dor inadecuado y en algunos casos inexistente.
alimentaria, mayormente en manos del sector campesino (Pretty Las corporaciones de agroqumicos, las cuales controlan
1995). En las reas donde se realiz el cambio progresivo de una cada vez ms la orientacin y las metas de la innovacin agr-
agricultura de subsistencia a otra de economa monetaria, se pu- cola, sostienen que la ingeniera gentica mejorar la sostenibi-
sieron en evidencia gran cantidad de problemas ecolgicos y so- lidad de la agricultura al resolver los muchos problemas que
ciales: prdida de autosuficiencia alimentaria, erosin gentica, afectan a la agricultura convencional y librar al Tercer Mundo
prdida de la biodiversidad y del conocimiento tradicional, e in- de la baja productividad, la pobreza y el hambre.
cremento de la pobreza rural (Conroy et al 1996). Comparando mito y realidad, el objetivo de este libro es
Para sostener tales sistemas agroexportadores, muchos pases cuestionar las falsas promesas hechas por la industria de la in-
en desarrollo se han convertido en importadores netos de geniera gentica. Ellos han prometido que los cultivos produ-
insumos qumicos y maquinaria agrcola, aumentando as los cidos por ingeniera gentica impulsarn la agricultura lejos de
gastos gubernamentales y exacerbando la dependencia tecnol- la dependencia en insumos qumicos, aumentarn la producti-
gica. Por ejemplo, entre 1980 y 1984 Amrica Latina import vidad, disminuirn los costos de insumos y ayudarn a reducir
cerca de 430 millones de US$ en pesticidas y unas 6,5 millo- los problemas ambientales (Oficina de Evaluacin Tecnolgica

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1992). Al cuestionar los mitos de la biotecnologa, aqu se


muestra a la ingeniera gentica como lo que realmente es: otro
enredo tecnolgico o varita mgica destinado a entrampar
los problemas ambientales de la agricultura (que son el pro-
ducto de un enredo tecnolgico previo) sin cuestionar las su-
posiciones defectuosas que ocasionaron los problemas la pri-
mera vez (Hindmarsh 1991). La biotecnologa promueve solu-
ciones basadas en el uso de genes individuales para los problemas
derivados de sistemas de monocultivo ecolgicamente inesta-
bles diseados sobre modelos industriales de eficiencia. Tal en-
foque unilateral y reduccionista ya ha probado que no es
ecolgicamente slido en el caso de los pesticidas, enfoque que
tambin adopt un enfoque similar, usando el paradigma un
qumico-una plaga comparable al enfoque un gen-una plaga
promovido por la biotecnologa (Pimentel et al. 1992).
La agricultura industrial moderna, hoy convertida en ep-
tome por la biotecnologa, se basa en una premisa filosfica
que es fundamentalmente errnea y que necesita ser expuesta
y criticada para avanzar hacia una agricultura verdaderamente
sostenible. Esto es particularmente relevante en el caso de la
biotecnologa, donde la alianza de la ciencia reduccionista y la
industria multinacional monopolizadora llevan a la agricultura
por un camino equivocado. La biotecnologa percibe los pro-
blemas agrcolas como deficiencias genticas de los organismos
y trata a la naturaleza como una mercanca, y en el camino cionales encargadas de la poltica y la investigacin para el me-
hace a los agricultores ms dependientes de un sector de joramiento de la seguridad alimentaria en el mundo en desa-
agronegocios que concentra cada vez ms su poder sobre el rrollo hacen eco de este punto de vista. Este punto se basa en
sistema alimentario. dos suposiciones crticas: que el hambre se debe a una brecha
entre la produccin de alimentos y la densidad de la poblacin
humana o la tasa de crecimiento; y que la ingeniera gentica
LA BIOTECNOLOGA, EL HAMBRE es la nica o la mejor forma de incrementar la produccin
EN EL MUNDO Y EL BIENESTAR agrcola y por lo tanto cubrir las futuras necesidades de ali-
DE LOS AGRICULTORES mento.
Un punto inicial para aclarar estas falsas concepciones es
Poblaciones hambrientas en medio entender que no hay una relacin entre la presencia del ham-
de la abundancia bre en un pas determinado y su poblacin. Por cada nacin
Las compaas de biotecnologa sostienen que los organismos hambrienta y densamente poblada como Bangladesh o Hait,
genticamente modificados (GMO en ingls) especficamente hay un pas escasamente poblado y hambriento como Brasil o
las semillas genticamente alteradas son hallazgos cientficos Indonesia. El mundo hoy produce ms alimentos por habitan-
necesarios para alimentar al mundo y reducir la pobreza en los te que nunca antes. Hay suficiente alimento disponible para
pases en desarrollo. La mayora de las organizaciones interna- proveer 4,3 libras por persona cada da: 2,5 libras de granos,

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frijoles y nueces; alrededor de una libra de carne, leche y hue- reducir el hambre. Afortunadamente tales tecnologas existen y
vos y otra de frutas y verduras (Lappe et al. 1998). pueden agruparse bajo la disciplina de la agroecologa, cuyo
En 1999 se produjo suficiente cantidad de granos en el potencial es ampliamente demostrado y analizado ms profun-
mundo para alimentar una poblacin de ocho mil millones de damente a lo largo de este libro (Altieri et al. 1998; Uphoff y
personas (seis mil millones habitaron el planeta en el 2000), si Altieri 1999).
stos se distribuyeran equitativamente o no se dieran como Atacando la desigualdad por medio de reformas agrarias se
alimento a los animales. Siete de cada diez libras de granos se mantiene la promesa de un aumento de la productividad que
usan para alimentar animales en Estados Unidos. Pases como sobrepasa el potencial de la biotecnologa agrcola. Mientras que
Brasil, Paraguay, Tailandia e Indonesia dedican miles de acres los defensores de la industria hacen una promesa de 15, 20 e
de tierras agrcolas a la produccin de soya y yuca para expor- incluso 30 por ciento de aumento de los rendimientos por la
tar a Europa como alimento del ganado. Canalizando un ter- biotecnologa, los pequeos agricultores producen hoy de 200 a
cio de los granos producidos en el mundo hacia la poblacin 1.000 por ciento ms por unidad de rea que las grandes fincas
hambrienta y necesitada, el hambre cesara instantneamente a nivel mundial (Rosset 1999). Una estrategia clara para tomar
(Lappe et al. 1998). ventaja de la productividad de las pequeas fincas es impulsar
El hambre tambin ha sido creado por la globalizacin, reformas agrarias que reduzcan las grandes propiedades ineficientes
especialmente cuando los pases en desarrollo adoptan las pol- e improductivas a un tamao pequeo ptimo, y as proporcio-
ticas de libre comercio recomendadas por agencias internacio- nar las bases para el incremento de la produccin en fincas de
nales (reduciendo los aranceles y permitiendo el flujo de los pequeos agricultores, incrementos ante los cuales empalidecera
productos de los pases industrializados). La experiencia de Hait, la publicitada promesa productiva de la biotecnologa.
uno de los pases ms pobres del mundo, es ilustrativa. En Es importante entender que la mayor parte de innovacio-
1986 Hait import slo 7.000 toneladas de arroz, porque la nes en la biotecnologa agrcola se orientan a las ganancias ms
mayor parte se produca en la isla. Cuando abri su economa que a las necesidades. El verdadero motor de la industria de la
al mundo, los inund un arroz ms barato proveniente de los ingeniera gentica no es hacer la agricultura ms productiva,
Estados Unidos, donde la industria del arroz es subsidiada. En sino generar mayores ingresos (Busch et al. 1990). Esto se ilus-
1996, Hait import 196.000 toneladas de arroz forneo al tra revisando las principales tecnologas del mercado de hoy:
costo de US$ 100 millones anuales. La produccin de arroz (1) cultivos resistentes a los herbicidas, tales como la Soya Ready
haitiano se volvi insignificante cuando se concret la depen- Roundup de Monsanto, semillas que son tolerantes al herbici-
dencia en el arroz extranjero. El hambre se increment (Aristide da Roundup de Monsanto, y (2) los cultivos Bt (Bacillus
2000). thuringiensis) que han sido desarrollados por ingeniera gentica
Las causas reales del hambre son la pobreza, la desigual- para producir su propio insecticida. En el primer caso, la meta
dad y la falta de acceso a los alimentos y a la tierra. Demasiada es ganar ms participacin de mercado de los herbicidas para
gente es muy pobre (alrededor de dos mil millones sobreviven un producto exclusivo, y en el segundo, aumentar las ventas
con menos de un dlar al da) para comprar los alimentos dis- de semillas, aun a costa de daar la utilidad de un producto
ponibles (a menudo con una pobre distribucin) o carecen de clave para el manejo de plagas (el insecticida microbiano a base
tierras y los recursos para sembrarla (Lappe et al. 1998). Por- de Bt) en el que confan muchos agricultores, incluyendo a la
que la verdadera raz del hambre es la desigualdad, cualquier mayora de agricultores de cultivos orgnicos, como una pode-
mtodo diseado para reforzar la produccin de alimentos, pero rosa alternativa a los insecticidas.
que agudice esta desigualdad, fracasar en el propsito de redu- Estas tecnologas responden a la necesidad de las compa-
cir el hambre. Por el contrario, slo las tecnologas que tengan as de biotecnologa de intensificar la dependencia de los agri-
efectos positivos en la distribucin de la riqueza, el ingreso y cultores en semillas protegidas por la llamada propiedad in-
los activos, que estn a favor de los pobres, podrn en realidad telectual que entra en conflicto directamente con los antiguos

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derechos de los agricultores a reproducir, compartir o almace- La gente no presenta deficiencia de vitamina A porque el
nar semillas (Fowler y Mooney 1990). Cada vez que pueden, arroz contiene muy poca vitamina A, o betacaroteno, sino por-
las corporaciones obligan a los agricultores a comprar una marca que su dieta se reduce solamente a arroz y a casi nada ms, y
de insumos de la compaa y les prohiben guardar o vender la sufren de otras enfermedades nutricionales que no se pueden
semilla. Si los agricultores de los Estados Unidos adoptan soya tratar con betacaroteno, pero que podran ser tratadas, junto
transgnica, deben firmar un acuerdo con Monsanto. Si siem- con la deficiencia de vitamina A, con una dieta ms variada. El
bran soya transgnica al ao siguiente, la multa es de unos arroz dorado debe ser considerado un intento unidimensional
3.000 US$ por acre, dependiendo del rea. Esta multa puede de reparar un problema creado por la Revolucin Verde: el
costarle al agricultor su finca, su hogar. Controlando el germopla- problema de la disminucin de la variedad de cultivos y la di-
sma desde la produccin de semillas hasta su venta y obligando versidad en la dieta.
a los agricultores a pagar precios inflados por paquetes de semi- Una solucin de varita mgica que coloca betacaroteno
llas-qumicos, las compaas estn decididas a extraer el mxi- en el arroz con potencial dao ecolgico y a la salud, al
mo beneficio de su inversin (Krimsky y Wrubel 1996). tiempo que deja intacta a la pobreza, las dietas pobres y el
monocultivo extensivo, no puede efectuar ninguna contribu-
cin duradera al bienestar. Usando la frase de Vandana Shiva,
Qu hay del arroz dorado?
un enfoque de esa naturaleza revela ceguera ante las solucio-
Los cientficos que apoyan la biotecnologa y estn en desacuer- nes sencillas disponibles para combatir la ceguera inducida por
do con la afirmacin que la mayor parte de la investigacin en la deficiencia de vitamina A, que incluye a muchas plantas,
biotecnologa est basada en el lucro ms que en la necesidad, que cuando son introducidas (o reintroducidas) en la dieta pro-
usan como parte de su retrica humanitaria, el recientemente porcionan el betacaroteno y otras vitaminas y micronutrientes.
desarrollado, pero todava no comercializado, arroz dorado. Este Aunque los vegetales silvestres han sido considerados
arroz experimental es rico en betacaroteno, el precursor de la perifricos en los hogares campesinos, su recoleccin como se
vitamina A, que es un producto nutritivo importante para practica actualmente en muchas comunidades rurales constitu-
millones de nios, especialmente en Asia, quienes sufren de ye un aditivo significativo a la nutricin y subsistencia de las
deficiencia de Vitamina A que puede conducir a la ceguera. familias campesinas. Dentro y fuera de la periferia de las pozas
Quienes han creado el arroz dorado dicen que este nuevo de arroz hay abundantes vegetales de hoja verde, silvestres y
cultivo fue desarrollado con fondos pblicos y que una vez cultivados, ricos en vitaminas y nutrientes, muchos de los cua-
que se demuestre su viabilidad en campos de cultivo, ser dis- les son eliminados cuando los agricultores adoptan el mono-
tribuido gratuitamente entre los pobres. La idea de que un cultivo y los herbicidas asociados (Greenland 1997).
arroz genticamente alterado es la forma apropiada de tratar la Los biotecnlogos en arroz no entienden las profundas
condicin de dos millones de nios en riesgo de ceguera tradiciones culturales populares que determinan las preferen-
inducida por la deficiencia de vitamina A revela una tre- cias de alimentos entre la poblacin asitica, especialmente el
menda ingenuidad sobre las causas reales de la malnutricin significado social e incluso religioso del arroz blanco. Es alta-
por falta de vitaminas y micronutrientes. Si nos remitimos a mente improbable que el arroz dorado reemplace al arroz blan-
los patrones de desarrollo y nutricin humanos, rpidamente co que por milenios ha jugado variados papeles en aspectos
nos damos cuenta que la deficiencia de vitamina A no est nutricionales, culinarios y ceremoniales. No cabe duda que el
caracterizada como un problema sino como un sntoma, una arroz dorado sacudir las tradiciones asociadas con el arroz blan-
seal de alerta. Nos alerta de mayores deficiencias asociadas tanto co en la misma forma en que lo haran las papas fritas verdes o
con la pobreza como con el cambio en la agricultura, desde azules en las preferencias de la gente de los Estados Unidos.
sistemas de cultivo diversificados hacia monocultivos, promo- Pero incluso si el arroz dorado ingresa en los platos de los
vido por la Revolucin Verde. pobres de Asia, no hay una garanta de que ello beneficiar a la

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gente pobre que no come alimentos ricos en grasas o aceites. les promedios de infestacin del gusano barrenador, dado que
El betacaroteno es soluble en grasas y su ingestin por el intes- niveles poblacionales negativos de esta plaga se dan espordi-
tino depende de la grasa o aceite de la dieta. An ms, las camente una vez cada 4-8 aos. El algodn tolerante a herbici-
personas que sufren de desnutricin proteica y carecen de die- das (tolerante al glifosato o Roundup) fue el nico cultivo con
tas ricas en grasas no pueden almacenar bien la vitamina A en ingeniera que no mostr aumentos significativos en el rendi-
el hgado ni pueden transportarla a los diferentes tejidos cor- miento en ninguna de las regiones donde fue probado.
porales donde se requiere. Debido a la baja concentracin de En 1999, investigadores del Instituto de Agricultura y
betacaroteno en el arroz milagroso, las personas tendran que Recursos Naturales de la Universidad de Nebraska plantaron
comer ms de un kilogramo de arroz diario para obtener la cinco diferentes variedades de soya de Monsanto, junto con
racin diaria recomendada de vitamina A. sus parientes convencionales ms cercanos y las variedades tra-
dicionales de ms alto rendimiento en cuatro localidades del
estado, usando tierras de secano y campos irrigados. En pro-
Aumenta la biotecnologa los rendimientos?
medio, los investigadores encontraron que las variedades trata-
Un importante argumento propuesto por los biotecnlogos es das por ingeniera gentica aunque ms costosas produ-
que los cultivos transgnicos aumentarn significativamente el can seis por ciento menos que sus parientes cercanos sin inge-
rendimiento de los cultivos. Estas expectativas han sido exami- niera, y 11 por ciento menos que los cultivos convencionales
nadas por el informe (1999) del Servicio de Investigacin Eco- de mayor rendimiento. Informes de Argentina muestran los
nmica (Economic Research Service, ERS) del Departamento mismos resultados de ausencia de un mejor rendimiento de la
de Agricultura de los Estados Unidos (USDA), a partir de da- soya HT, la cual universalmente parece mostrar problemas de
tos recolectados en 1997 y 1998 para 112 y 18 combinaciones rendimiento.
regin/cultivo de Estados Unidos. Los cultivos observados fue- Las prdidas en el rendimiento se amplifican en cultivos
ron maz Bt y algodn, y maz, algodn y soya tolerantes a como el maz Bt donde se requiere que los agricultores dejen el
herbicidas (HT), y su contraparte de cultivos convencionales. 20 por ciento de su tierra como refugios de maz no transgnico.
En 1997 los rendimientos no mostraron diferencias signi- Se espera que parcelas alternantes de maz transgnico y no
ficativas entre los cultivos con y sin ingeniera gentica en siete transgnico retarden la evolucin de la resistencia a las plagas al
de las 12 combinaciones cultivo/regin. Cuatro de las 12 re-
giones mostraron incrementos significativos (13-21 por cien-
to) en el rendimiento de las plantas con ingeniera (soya tole-
rante en tres regiones y algodn Bt en una regin). El algodn
tolerante a herbicidas en una regin mostr una reduccin sig-
nificativa en el rendimiento (12 por ciento) comparado con su
contraparte convencional.
En 1998 los rendimientos no tuvieron diferencias signifi-
cativas entre cultivos con y sin ingeniera en 12 de 18 combi-
naciones cultivo/regin. Cinco combinaciones (maz BT en dos
regiones, maz HT en una regin, algodn Bt en dos regiones)
mostraron aumentos significativos en el rendimiento (5 a 30
por ciento) de las plantas con ingeniera, pero slo bajo pre-
sin alta del barrenador europeo del maz, que es espordico.
De hecho muchos entomlogos piensan que la mayora de los
agricultores no se beneficiaran de las tecnologas Bt bajo nive-

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proveer refugios a los insectos susceptibles a fin de que puedan disminuy en 62 por ciento y los retornos de los costos des-
cruzarse con insectos resistentes. Los cultivos en el refugio po- cendieron de 532 a 182 US$ por hectrea, una cada del 66
siblemente sufran fuerte dao y de este modo los agricultores por ciento. Frente a la cada de los retornos por hectrea los
tendrn prdidas en el rendimiento. Un refugio totalmente li- agricultores no tienen eleccin excepto hacerse ms grande o
bre de pesticidas debe tener el 20 a 30 por ciento del tamao abandonar las tierras. Los agricultores slo se podrn mante-
de una parcela sometida a ingeniera, pero si se usan insectici- ner en el negocio si incrementan el rea de cultivo para com-
das, entonces el refugio debe tener alrededor del 40 por ciento pensar la cada en las ganancias por unidad de rea. Cualquier
del tamao de la parcela biotecnolgica porque asperjar con tecnologa que facilite el crecimiento ser adoptada, incluso
insecticidas incrementa el desarrollo de la resistencia al Bt si las ganancias de corto plazo son consumidas por los precios
(Mellon y Rissler 1999). que continan cayendo en la medida en que se expande el
Si por el contrario se dedicara el 30 por ciento de los modelo agrcola industrial.
terrenos cultivables a plantar soya bajo un diseo de cultivos Para estos agricultores de Iowa la reduccin de los retor-
en franjas con maz (como muchos agricultores alternativos nos por unidad de tierra de cultivo ha reforzado la importan-
hacen en el medio oeste), se obtendran rendimientos de ms cia de los herbicidas dentro del proceso productivo porque re-
del 10 por ciento que con los monocultivos comparativos de ducen el tiempo que dedican al cultivo mecanizado y permiten
maz y soya, al tiempo que se introduciran potenciales para la a un determinado agricultor sembrar ms acres. Una encuesta
rotacin interna en el campo donde los arreglos contorneados llevada a cabo entre los agricultores de Iowa en 1998 indic
minimizan la erosin en las laderas (Ghaffarzadeh et al. 1999). que el uso de glifosato con variedades de soya resistentes al
Ms an, el barrenador europeo del maz sera minimizado glifosato redujo los costos del control de malezas en cerca del
porque las poblaciones de esta plaga tienden a ser menores en 30 por ciento comparado con el manejo convencional de ma-
los sistemas de cultivos mixtos y rotativos (Andow 1991). lezas para las variedades no transgnicas. Sin embargo, los rendi-
En el caso del algodn no hay una necesidad demostrada mientos de la soya resistente al glifosato fueron menores en
de introducir la toxina Bt en el cultivo ya que la mayor parte cuatro por ciento y los retornos netos por unidad de rea de
de Lepidpteros (mariposas y polillas) que atacan este cultivo terreno fueron casi idnticos en la soya resistente y en la con-
son plagas secundarias inducidas por los pesticidas. La mejor vencional (Duffy 1999).
forma de enfrentarlas no es asperjando insecticidas sino usando Desde el punto de vista de la conveniencia y la reduccin
el control biolgico o tcnicas culturales como la rotacin o de costos, el uso de herbicidas de amplio espectro en combina-
los cultivos alternados con alfalfa. En el sureste, la plaga clave cin con variedades resistentes a los herbicidas atrae a los agri-
es el gorgojo (boll weevil), inmune a la toxina Bt. cultores. Tales sistemas combinan muy bien con las operacio-
nes en gran escala, la produccin sin labranza y los subcontratos
para la aplicacin de qumicos. Sin embargo, desde el punto
Cules son los costos para los agricultores
de vista de precios, cualquier fluctuacin en el precio de las
americanos?
variedades transgnicas en el mercado empeorar el impacto de
Para evaluar la economa de la finca y el impacto de los culti- los actuales precios bajos. Tomando en consideracin que las
vos transgnicos en las fincas de los Estados Unidos, es bueno exportaciones americanas de soya a la Unin Europea decaye-
examinar la realidad que enfrentan los agricultores de Iowa, ron de 11 millones de toneladas a seis millones en 1999 debi-
quienes viven en el corazn de las tierras del maz y la soya do al rechazo de los consumidores europeos a los organismos
transgnicos. Aunque las malezas son una preocupacin, el pro- genticamente modificados (GMO), es fcil predecir un desas-
blema real que ellos enfrentan es la cada de los precios de sus tre para los agricultores que dependen de los cultivos
productos debido a la superproduccin a largo plazo. De 1990 transgnicos. Las soluciones duraderas al dilema que enfrentan
a 1998 el precio promedio de una tonelada mtrica de soya los agricultores de Iowa no vendrn de los cultivos tolerantes a

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los herbicidas sino de una reestructuracin general de la agri-


cultura del medio oeste (Brummer 1998).
La integracin de las industrias de semillas y qumicos
puede acelerar el incremento de los gastos por hectrea de pa-
quetes semilla ms qumicos trayendo retornos significa-
tivamente ms bajos a los agricultores. Las compaas que de-
sarrollan cultivos tolerantes a herbicidas estn tratando de des-
viar el mayor costo posible por acre desde los herbicidas hacia
la semilla va mayores costos de semilla. En Illinois, la adop-
cin de cultivos resistentes a herbicidas ha convertido al siste-
ma de semilla-manejo de malezas de la soya en el ms caro en
la historia moderna entre 40 US$ y 69 US$ por acre, de-
pendiendo de las tasas, la presin de las malezas, etc. Tres aos
antes, el promedio de costos de la semilla-ms-control de male-
zas era de 26 US$ por acre y representaba el 23 por ciento de
los costos variables. Hoy representa el 35-40 por ciento
(Carpenter & Gianessi 1999). Muchos agricultores estn de-
seosos de pagar por la simplicidad y efectividad de este nuevo
sistema de manejo de malezas, pero tales ventajas pueden tener
La biotecnologa beneficiar a los agricultores
corta vida tan pronto como se presenten problemas ecolgicos.
pobres?
En el caso de cultivos BT la informacin demuestra que
el uso de insecticidas ha bajado especialmente en algodn. La Muchas de las innovaciones de la biotecnologa disponibles hoy
mayora de los estudios sugieren que se han bajado el nmero eluden a los agricultores pobres, ya que estos agricultores no
de aplicaciones por hectrea/ao, resultando en una reduccin pueden pagar por las semillas protegidas por patentes, propie-
en el suelo nacional en USA de 450.000 kg de ingrediente dad de las corporaciones biotecnolgicas. La extensin de la
activo (i.a.), pero esto representa slo una reduccin de 0,18 kg tecnologa moderna hacia los agricultores de escasos recursos
i.a. por hectrea, o 9 por ciento reduccin del promedio de ha estado histricamente limitada por considerables obstculos
2,01 kg i.a. por hectrea. Para maz Bt la reduccin por hect- ambientales. Se estima que 850 millones de personas viven en
rea equivale a 0,04-0,08 kg de i.a. por hectrea, un ahorro tierras amenazadas por la desertizacin. Otros 500 millones vi-
mnimo comparado con reducciones de 50 por ciento con ma- ven en terrenos demasiado abruptos para ser cultivados. Debi-
nejo integrado y de 100 por ciento con agricultura orgnica. do a stas y otras limitaciones, alrededor de dos millones de
Pero como se enfatiz antes, el costo final que los agricul- personas ni siquiera han sido alcanzadas por la ciencia agrcola
tores pagan es su creciente dependencia de los insumos moderna. La mayor parte de la pobreza rural se desarrolla en la
biotecnolgicos protegidos por un sistema severo de derechos banda latitudinal entre los trpicos de Cncer y Capricornio,
de propiedad intelectual que legalmente inhibe el derecho de la regin ms vulnerable a los efectos del recalentamiento glo-
los agricultores a reproducir, compartir y almacenar semillas bal. En tales ambientes, una gran cantidad de tecnologas bara-
(Busch et al. 1990). Los agricultores que ejercen este derecho tas y accesibles localmente estn disponibles para mejorar y no
pero a la vez rompen el contrato firmado con una corporacin limitar las opciones de los agricultores, una tendencia que es
pueden perder sus fincas ya que el contrato estipula que deben inhibida por la biotecnologa controlada por las corporaciones.
pagar tres mil dlares por acre por infringir el acuerdo. Para un Los investigadores en biotecnologa piensan solucionar los
agricultor con mas de 100 acres el costo es desastroso. problemas asociados con la produccin de alimentos en esas

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BIOTECNOLOGA, BIOPIRATERA

reas marginales desarrollando cultivos GM con caractersticas mercado de las compaas privadas, cuyo enfoque est dirigido
que los pequeos agricultores consideran deseables, tales como a las innovaciones biotecnolgicas para los sectores agrcolas-
mayor competitividad frente a las malezas y tolerancia a la se- comerciales de los pases industrializados y desarrollados, don-
qua. Sin embargo, estos nuevos atributos no son necesaria- de tales corporaciones pueden esperar grandes retornos a su
mente una panacea. Caractersticas como la tolerancia a la se- inversin en investigacin. El sector privado a menudo ignora
qua son polignicas (determinadas por la interaccin de genes cultivos importantes como la yuca, que es un alimento funda-
mltiples). En consecuencia, el desarrollo de cultivos con tales mental para 500 millones de personas en el mundo. Los pocos
caractersticas es un proceso que tomara por lo menos diez agricultores empobrecidos que tendrn acceso a la biotecnologa
aos. Bajo estas circunstancias, la ingeniera gentica no da algo se volvern peligrosamente dependientes de las compras anua-
por nada. Cuando se trabaja con genes mltiples para crear un les de semillas genticamente modificadas. Estos agricultores
rasgo determinado, es inevitable sacrificar otras caractersticas tendrn que atenerse a los onerosos acuerdos de propiedad in-
como la productividad. Como resultado, el uso de una planta telectual y no sembrar las semillas obtenidas de una cosecha de
tolerante a la sequa incrementara los rendimientos de un cul- las plantas producto de la bioingeniera. Tales condiciones cons-
tivo slo en 30-40 por ciento. Cualquier rendimiento adicio- tituyen una afrenta para los agricultores tradicionales, quienes
nal deber provenir del mejoramiento de las prcticas ambien- por siglos han guardado y compartido semillas como parte de
tales (como la cosecha del agua o el mejoramiento de la mate- su legado cultural (Kloppenburg 1998). Algunos cientficos y
ria orgnica del suelo para mejorar la retencin de la humedad) formuladores de polticas sugieren que las grandes inversiones
ms que de la manipulacin gentica de caractersticas especfi- a travs de asociaciones pblicas-privadas pueden ayudar a los
cas (Persley y Lantin 2000). pases en desarrollo a adquirir la capacidad cientfica e institu-
Aun cuando la biotecnologa pudiera contribuir a incre- cional para delinear la biotecnologa de manera que se adapte a
mentar la cosecha en un cultivo, eso no significa que la pobreza las necesidades y circunstancias de los pequeos agricultores.
disminuira. Muchos agricultores pobres en los pases en desarro- Pero, una vez ms, los derechos corporativos de propiedad in-
llo no tienen acceso al dinero, al crdito, a la asistencia tcnica o telectual sobre los genes y la tecnologa de clonacin de genes
al mercado. La llamada Revolucin Verde de los cincuenta y se- arruinaran tales planes. Por ejemplo, EMBRAPA (el Instituto
senta ignor a esos agricultores porque la siembra de las nuevas Nacional de Investigacin Agrcola de Brasil) debe negociar li-
medidas de alto rendimiento y su mantenimiento por medio de cencias con nueve diferentes compaas antes de poder lanzar
pesticidas y fertilizantes era demasiado costosa para los campesi- una papaya resistente a virus, desarrollada con investigadores
nos pobres. Los datos, tanto de Asia como de Amrica Latina, de la Universidad de Cornell (Persley y Lantin 2000).
demuestran que los agricultores ricos con tierras ms extensas y
mejor llevadas obtuvieron ms de la Revolucin Verde, mientras
los agricultores con menores recursos en general ganaron muy LOS ORGANISMOS GENTICAMENTE
poco (Lappe et al. 1998). La nueva Revolucin Gentica slo MODIFICADOS Y LA SALUD HUMANA
podra terminar repitiendo los errores de su predecesora.
Son los cultivos transgnicos similares a los
Las semillas genticamente modificadas estn bajo control
convencionales?
corporativo y bajo la proteccin de patentes y, como conse-
cuencia, son muy caras. Ya que la mayor parte de las naciones Las agencias gubernamentales que regulan los cultivos obteni-
en desarrollo todava carece de infraestructura institucional y dos por la biotecnologa consideran a estos sustancialmente
crdito con bajos intereses, elementos necesarios para llevar es- equivalentes a los cultivos convencionales. Esta conjetura es
tas semillas a los agricultores pobres, la biotecnologa slo exa- inexacta y carece de base cientfica. La evidencia demuestra que
cerbar la marginalizacin. la transferencia gentica usando tcnicas del ADN es
Los agricultores pobres no tienen cabida en el nicho de sustancialmente diferente de los procesos que gobiernan la trans-

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Biotecnologa agrcola: mitos, riesgos ambientales y alternativas

ferencia de genes en el mejoramiento tradicional. En este es- Se pueden ingerir los cultivos transgnicos
fuerzo, los mejoradores de plantas desarrollan nuevas varieda- sin peligro?
des a travs del proceso de seleccin y buscan la expresin de
El prematuro lanzamiento comercial de los cultivos transgnicos,
material gentico que ya est presente dentro de una especie.
debido a la presin comercial y a las polticas de la FDA y la EPA
El cruzamiento convencional involucra el movimiento de gru-
que consideran a los cultivos genticamente modificados
pos de genes ligados funcionalmente, principalmente entre
sustancialmente equivalentes a los cultivos convencionales, ha
cromosomas similares, e incluye a los promotores relevantes,
tenido lugar en el contexto de un marco regulador aparentemen-
secuencias reguladoras y genes asociados involucrados en la ex-
te inadecuado, no transparente y, en algunos casos, inexistente.
presin coordinada de la caracterstica de inters en la planta.
De hecho, la aprobacin del lanzamiento comercial de los culti-
La ingeniera gentica trabaja principalmente por medio
vos transgnicos se basa en la informacin cientfica proporcio-
de la insercin de material gentico, generalmente de fuentes
nada voluntariamente por las compaas que los producen.
sin precedentes, es decir, material gentico que proviene de es-
Se estima que cerca del 50 por ciento de los alimentos
pecies, familias e incluso reinos que anteriormente no podan
preparados a base de maz y soya en Estados Unidos provienen
ser fuentes de material gentico para una especie en particular.
de maz y frijol soya genticamente modificados. La mayor parte
El proceso involucra el uso de una pistola inserta genes (gene
de los consumidores desconocen esto y no tienen posibilidad
gun) y un gen promotor de un virus y un marcador como
de determinar si un alimento es transgnico, ya que estos no
parte del paquete o construccin que se inserta en la clula de
llevan una etiqueta que lo diga. Dado que ningn cientfico
la planta hospedera. Las actuales tecnologas del ADN consis-
puede aseverar que tales alimentos estn completamente libres
ten en la insercin al azar de genes en ausencia de secuencias
de riesgos, se puede considerar que la mayora de la poblacin
normales del promotor y los genes reguladores asociados. Como
de los Estados Unidos est siendo sujeta a un experimento de
hay pocos ejemplos de caracteres de plantas en las cuales se han
alimentacin en gran escala. Los consumidores de la Unin
identificado los genes reguladores asociados, actualmente no es
Europea (UE) han rechazado los alimentos genticamente
posible introducir un gen totalmente funcional usando las
modificados (Lappe y Bailey 1998).
tcnicas de ADN. Estas tcnicas tambin involucran la inser-
Debido a los mtodos no usuales utilizados para producir
cin simultnea de promotores virales y marcadores selectivos
cultivos GM, algunos temen que las variantes genticas produ-
que facilitan la introduccin de genes de especies no compati-
cidas puedan introducir sustancias extraas en la provisin de
bles. Estas transformaciones genticas no pueden suceder cuando
alimentos con efectos negativos inesperados sobre la salud hu-
se usan los mtodos tradicionales, lo cual explica ampliamente
mana. Una preocupacin importante es que alguna protena
la forma tan abismal en que estos dos procesos difieren (Hansen
codificada por un gen introducido pueda ser un alergeno y
1999).
causar reacciones alrgicas en las poblaciones expuestas (Burks
En resumen, el proceso de ingeniera gentica difiere cla-
y Fuchs 1995).
ramente del mejoramiento convencional ya que ste se basa
La biotecnologa se emplea para introducir genes en di-
sobre todo en la seleccin a travs de procesos naturales de
versas plantas que son fuentes de alimentos o componentes de
reproduccin sexual o asexual entre una especie o dentro de
varios alimentos. Los caracteres que se introducen incluyen re-
gneros estrechamente relacionados. La ingeniera gentica usa
sistencia a virus e insectos, tolerancia a los herbicidas y cam-
un proceso de insercin de material gentico, va un gene gun
bios en la composicin o el contenido nutricional. Dada la
o un transportador bacteriano especial, cosa que no ocurre en
diversidad de caracteres, es fcil predecir el potencial alergnico
la naturaleza. Los biotecnlogos pueden insertar material
de las protenas introducidas en los alimentos que provienen
gentico en una especie a partir de cualquier forma viviente,
de fuentes sin registros de poseer alergenos o que tienen se-
creando as organismos nuevos con los cuales no se tiene expe-
cuencias de aminocidos similares a las de alergenos conocidos
riencia evolutiva.

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BIOTECNOLOGA, BIOPIRATERA

presentes en protenas de mani, almendras, leche, huevos, soya, pesticidas, polucin, degradacin del suelo, etc.) desarrolladas
mariscos, pescado y trigo. por las mismas compaas que ahora lideran la biorrevolucin.
Hay una pequea pero real posibilidad de que la ingenie- Los cultivos transgnicos creados para el control de plagas si-
ra gentica pueda transferir protenas nuevas y no identifica- guen de cerca los paradigmas de usar un solo mecanismo de
das en los alimentos, provocando as reacciones alrgicas en control (un pesticida) que ha demostrado repetidas veces su
millones de consumidores sensibles a los alergenos, pero sin fracaso frente a insectos, patgenos y plagas (Consejo Nacional
que haya posibilidad de identificarlos o de autoprotegerse de de Investigacin 1996). El promocionado enfoque un gen-
tales alimentos dainos. una plaga ser fcilmente superado por plagas que continua-
Otra preocupacin est asociada con el hecho de que casi mente se adaptan a nuevas situaciones y desarrollan mecanis-
en todos los cultivos genticamente modificados se incorporan mos de detoxificacin (Robinson 1996).
genes de resistencia a los antibiticos como marcadores, para in- La agricultura desarrollada con cultivos transgnicos favo-
dicar que una planta ha sido modificada con xito. Es de esperar rece los monocultivos que se caracterizan por niveles peligrosa-
que estos genes y sus productos enzimticos, que causan la mente altos de homogeneidad gentica, que a su vez conducen
inactivacin de los antibiticos, estn presentes en los alimentos a una mayor vulnerabilidad de los sistemas agrcolas ante situa-
modificados y sean incorporados por las bacterias presentes en el ciones de estrs bitico y abitico (Robinson 1996). Cuando
estmago humano. Esto trae a colacin importantes preguntas se promueve el monocultivo tambin se inhiben los mtodos
sobre las consecuencias en la salud humana, particularmente si agrcolas ecolgicos, como las rotaciones y los cultivos mlti-
comprometen la inmunidad (Ticciati y Ticciati 1998). ples, exacerbando as los problemas de la agricultura conven-
El tratamiento con ingeniera gentica puede eliminar o cional (Altieri 2000).
inactivar sustancias nutritivas valiosas en los alimentos. Investi- En la medida en que las semillas obtenidas por ingeniera
gaciones recientes demuestran que la soya modificada resisten- gentica reemplacen a las antiguas variedades tradicionales y sus
te a los herbicidas tiene menores niveles de isoflavonas (12-14 parientes silvestres, la erosin gentica se acelerar en el Tercer
por ciento), fitoestrgenos clave (principalmente genistina) pre- Mundo (Fowler y Mooney 1990). La bsqueda de uniformidad
sentes en forma natural en la soya y que constituyen un poten- no slo destruir la diversidad de los recursos genticos sino que
cial protector contra algunas formas de cncer en la mujer alterar la complejidad biolgica en la cual se basa la sostenibili-
(Lappe et al. 1998). dad de los sistemas tradicionales de cultivo (Altieri 1996).
No hay cientfico que pueda negar la posibilidad de que Hay muchas preguntas ecolgicas sin respuesta sobre el
cambiando la estructura gentica fundamental de un alimento impacto del lanzamiento de plantas y microorganismos
se puedan causar nuevas enfermedades o problemas de salud. transgnicos en el medio ambiente y la evidencia disponible
No hay estudios de largo plazo que prueben la inocuidad de apoya la posicin de que el impacto puede ser sustancial. Entre
los cultivos genticamente modificados. Estos productos no han los principales riesgos ambientales asociados con las plantas pro-
sido experimentados en forma exhaustiva antes de llegar a los ducidas por ingeniera gentica estn la transferencia involuntaria
estantes de las tiendas. A pesar de esto, los cultivos transgnicos de transgenes a las especies silvestres relacionadas, con efectos
estn siendo probados en los consumidores. ecolgicos impredecibles.

El impacto de los cultivos resistentes


BIOTECNOLOGA, AGRICULTURA Y MEDIO a herbicidas
AMBIENTE
Resistencia a los herbicidas
La biotecnologa se est usando para reparar los problemas cau- Al crear cultivos resistentes a sus herbicidas, las compaas
sados por previas tecnologas agroqumicas (resistencia a los biotecnolgicas pueden expandir mercados para sus productos

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Biotecnologa agrcola: mitos, riesgos ambientales y alternativas

qumicos patentados. (En 1997, 50.000 agricultores plantaron Debido a que el bromoxynil se absorbe a travs de la piel, y
3,6 millones de hectreas de soya resistente a los herbicidas, porque causa defectos congnitos en roedores, es probable que
equivalente al 13 por ciento de los 71 millones de acres de soya sea peligrosos para los agricultores y trabajadores del campo.
a nivel nacional en Estados Unidos, Duke 1996). Los observa- Asimismo, se ha informado que el glifosato es txico para al-
dores dieron un valor de 75 millones de US$ a los cultivos gunas especies que habitan en el suelo, incluyendo predatores,
resistentes a los herbicidas en 1995, el primer ao de como araas, escarabajos carbidos y coccinlidos, y para otros
comercializacin, lo que indica que para el ao 2000 el merca- que se alimentan de detritos como los gusanos de tierra, as
do sera de unos 805 millones de dlares, que representan un como para organismos acuticos, incluyendo peces (Paoletti y
crecimiento del 61 por ciento (Carpenter y Gianessi 1999). Pimentel 1996). Se sabe que este herbicida se acumula en fru-
El uso continuo de herbicidas como bromoxynil y glifosato tas y tubrculos porque sufre relativamente poca degradacin
(tambin conocido como Roundup de Monsanto), tolerados metablica en las plantas, por lo que surgen preguntas sobre su
por cultivos resistentes a estos herbicidas, puede acarrear pro- inocuidad, especialmente ahora que se usan anualmente ms
blemas (Goldberg 1992). Se sabe muy bien que cuando un de 37 millones de libras de este herbicida slo en Estados Uni-
solo herbicida se usa continuamente en un cultivo, se incre- dos. Ms an, las investigaciones demuestran que el glyphosate
menta enormemente el riesgo de desarrollo de resistencia al tiende a actuar en una forma similar a la de los antibiticos,
herbicida en las poblaciones de malezas (Holt et al. 1993). Se alterando en una forma todava desconocida la biologa del suelo
conocen unos 216 casos de resistencia a una o ms familias de y causando efectos tales como:
herbicidas (Holt y Le Baron 1990). Los herbicidas del grupo
Trizzinas registran la mayor cantidad de especies de malezas Reducir la habilidad de la soya y del trbol para fijar nitr-
resistentes (alrededor de 60). geno
Dada la presin de la industria para incrementar las ven- Hacer ms vulnerables a las enfermedades a las plantas de
tas de herbicidas, el rea tratada con herbicidas de amplio es- frijol
pectro se expandir, intensificando as el problema de la resis- Reducir el crecimiento de las micorrizas que moran en el
tencia. Por ejemplo, se ha proyectado que el rea tratada con suelo, hongos clave para ayudar a las plantas a extraer el
glifosato se incrementar en unos 150 millones de acres. Aun- fsforo del suelo.
que el glifosato se considera menos propicio para crear resis-
tencia en malezas, el aumento en el uso del herbicida dar como
Creacin de supermalezas
resultado resistencia de las malezas, aun cuando sea ms lenta.
Esto ya ha sido registrado en poblaciones australianas de pastos Aunque hay cierta preocupacin porque los cultivos transgnicos
como ryegrass, quackgrass, Eleusine indica y Cirsium arvense (Gill por s mismos puedan convertirse en malezas, el principal ries-
1995). go ecolgico es que el lanzamiento en gran escala de los culti-
vos transgnicos promueva la transferencia de transgenes de los
cultivos a otras plantas, las cuales podran transformarse en
Los herbicidas destruyen ms que las malezas malezas (Darmency 1994). Los transgenes que confieren ven-
Las compaas biotecnolgicas sostienen que el bromoxynil y tajas biolgicas significativas pueden transformar plantas silves-
el glifosato se degradan rpidamente en el suelo cuando se apli- tres en nuevas o peores malezas (Rissler y Mello 1996). El pro-
can con propiedad, no se acumulan en el agua subterrnea, no ceso biolgico que nos preocupa es la introgresin-hibridacin
tienen efectos sobre otros organismos y no dejan residuos en entre especies de plantas diferentes pero emparentadas. La evi-
los alimentos. Sin embargo, hay evidencia de que el bromoxynil dencia seala que tales intercambios genticos ya se realizan
causa defectos congnitos en animales, es txico para los peces entre plantas silvestres, malezas y especies cultivadas. La inci-
y puede causar cncer en los seres humanos (Goldberg 1992). dencia de Sorghum bicolor, una maleza emparentada con el sorgo

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BIOTECNOLOGA, BIOPIRATERA

y el flujo gentico entre el maz y el teosinte demuestran el momento permitirn el escape de los transgenes hacia las po-
potencial de que los parientes de los cultivos puedan convertir- blaciones de sus parientes silvestres. El desacuerdo est en cun
se en malezas peligrosas. Esto es preocupante dada la cantidad serio ser el impacto de tales transferencias (Snow y Moran
de cultivos que crecen en las proximidades de sus parientes 1997).
silvestres sexualmente compatibles en Estados Unidos (Lutman
1999). Debe tenerse extremo cuidado en los sistemas agrcolas
Riesgos ambientales de los cultivos resistentes
que se caracterizan por polinizacin cruzada, como avena, ce-
a insectos (Cultivos Bt)
bada, girasoles y sus parientes silvestres, y entre el raps y otras
crucferas relacionadas (Snow y Moran 1997). Resistencia
En Europa hay una gran preocupacin sobre la posible Segn la industria biotecnolgica, la promesa de los cultivos
transferencia de polen de genes tolerantes a los herbicidas de transgnicos insertados con genes Bt son el reemplazo de los
las semillas oleosas de Brassica a las especies Brassica nigra y insecticidas sintticos que ahora se usan para controlar insectos
Sinapsis arvensis (Casper y Landsmann 1992). Algunos culti- plaga. Pero esto no es muy claro ya que la mayor parte de los
vos crecen cerca de plantas silvestres que no son sus parientes cultivos son atacados por diversas plagas y las plagas que no
cercanos pero que pueden tener cierto grado de compatibili- pertenecen al orden Lepidoptera de todos modos tendrn que
dad cruzada como los cruces de Raphanus raphanistrum x R. ser combatidas con insecticidas porque no son susceptibles a la
sativus (rbanos) y el sorgo alepo x maz-sorgo (Radosevich et toxina Bt expresada en el cultivo (Gould 1994). En un recien-
al. 1996). Repercusiones en cascada de estas transferencias pue- te informe (USDA 1999) que analiza el uso de pesticidas en la
den en ltima instancia significar cambios en la estructura de temporada agrcola 1997 en Estados Unidos en 12 combina-
las comunidades vegetales. Los intercambios genticos consti- ciones de regiones y cultivos, se demostr que en siete locali-
tuyen una amenaza grande en los centros de diversidad, por- dades no hubo diferencia estadstica en el uso de pesticidas en-
que en los sistemas agrcolas biodiversos la probabilidad que tre cultivos con Bt y cultivos convencionales sin Bt. En el Del-
los cultivos transgnicos encuentren parientes silvestres ta del Mississippi se us una cantidad significativamente mayor
sexualmente compatibles es muy alta. de pesticidas en algodn Bt versus algodn sin Bt.
La transferencia de genes de los cultivos transgnicos a Por otro lado, se sabe que varias especies de lepidpteros
cultivos orgnicos representa un problema especfico para los han desarrollado resistencia a la toxina Bt tanto en pruebas de
agricultores orgnicos; la certificacin orgnica se basa en que campo como en laboratorio, lo que sugiere la posibilidad de
los productores puedan garantizar que sus cultivos no tengan aparicin de importantes problemas de resistencia en los culti-
transgenes insertados. Algunos cultivos que pueden cruzarse vos Bt a travs de los cuales la continua expresin de la toxina
con otras especies, como el maz o el raps se vern afectados en crea una fuerte presin de seleccin (Tabashnik 1994). Nin-
mayor grado, pero todos los que desarrollan agricultura org- gn entomlogo serio puede cuestionar si la resistencia se de-
nica corren el riesgo de contaminacin gentica. No hay regla- sarrollar o no. La pregunta es qu tan rpido suceder? Los
mentos que obliguen a un mnimo de separacin entre los cam- cientficos ya han detectado el desarrollo de resistencia de com-
pos transgnicos y orgnicos (Royal Society 1998). portamiento en algunos insectos que aprovechan la expresin
En conclusin, el hecho de que la hibridacin y la irregular de la potencia de la toxina en el follaje del cultivo,
introgresin interespecficas sea algo comn en especies como atacando slo las partes con bajas concentraciones de toxina.
girasol, maz, sorgo, raps, arroz, trigo y papa, provee una base Es ms, ya que las toxinas insertadas por medios genticos con
para anticipar flujos genticos entre los cultivos transgnicos y frecuencia disminuyen en los tejidos hojas y tallo conforme el
sus parientes silvestres, que pueden dar lugar a nuevas malezas cultivo madura, la baja dosis slo puede matar o debilitar com-
resistentes a los herbicidas (Lutman 1999). Hay consenso en- pletamente las larvas susceptibles (homozigotes); en consecuen-
tre los cientficos de que los cultivos transgnicos en algn cia, puede presentarse una adaptacin mucho ms rpida a la

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Biotecnologa agrcola: mitos, riesgos ambientales y alternativas

toxina Bt si la concentracin permanece siempre alta. La ob- cultivos genticamente manipulados de manejo intensivo pronto
servacin de las plantas de maz transgnico a finales de octu- pierden diversidad gentica (Altieri 1994; Robinson 1996).
bre indicaron que la mayora de los barrenadores europeos del Basados en estos hechos, no hay razn para creer que la resis-
maz que sobrevivieron, haban entrado en dormancia prepa- tencia a los cultivos transgnicos no evolucionar entre los in-
rndose para emerger como adultos en la siguiente primavera sectos, plagas y patgenos como ha sucedido con los pestici-
(Onstad y Gould 1998). das. No importa qu estrategia de manejo de la resistencia se
Para retrasar el inevitable desarrollo de resistencia de los use, las plagas se adaptarn y superarn las limitaciones
insectos a los cultivos Bt, los bioingenieros estn preparando agronmicas (Green 1990). Los estudios de resistencia a los
planes de manejo de resistencia que consisten en mosaicos de pesticidas demuestran que puede aparecer una seleccin no in-
parcelas transgnicas y no transgnicas (llamadas refugios) para tencional y resultar en problemas de plagas mayores que los
demorar la evolucin de la resistencia proporcionando po- que existan antes del desarrollo de nuevos insecticidas. Las
blaciones de insectos susceptibles que puedan cruzarse con enfermedades y plagas siempre han sido amplificadas por los
los insectos resistentes. Aunque estos refugios deben tener cambios hacia una agricultura genticamente homognea, pre-
un tamao de por lo menos 30 por ciento del rea cultivada, cisamente el tipo de sistema que la biotecnologa promueve
el nuevo plan de Monsanto recomienda refugios de slo 20 por (Robinson 1996).
ciento, incluso cuando se usen insecticidas. Adicionalmente,
el plan no ofrece detalles en cuanto a si los refugios se plan-
Efectos sobre especies benficas
tarn junto con los cultivos transgnicos, o a cierta distancia,
donde segn los estudios son menos efectivos (Mallet y Porter Manteniendo las poblaciones de plagas a niveles muy bajos, los
1992). Adems, debido a que los refugios requieren el difcil cultivos Bt podran potencialmente dejar morir de hambre a
objetivo de la coordinacin regional con los agricultores, no los enemigos naturales, porque los predadores y avispas parsi-
es realista esperar que los agricultores medianos y pequeos tas que se alimentan de las plagas necesitan una pequea canti-
dediquen 30-40 por ciento de su rea de cultivo a refugios, dad de presas para sobrevivir en el agroecosistema. Entre los
especialmente si los cultivos en estas reas van a soportar fuer- enemigos naturales que viven exclusivamente de los insectos a
tes daos por plagas. los cuales los cultivos transgnicos estn diseados para des-
Los agricultores que enfrentan los mayores riesgos del de- truir (lepidoptera), parasitoides de huevos y de larvas seran los
sarrollo de resistencia de los insectos al Bt son los agricultores ms afectados porque son totalmente dependientes de hospe-
orgnicos de los alrededores, quienes siembran maz y soya sin deros vivos para su desarrollo y supervivencia. Algunos
agroqumicos. Una vez que la resistencia aparece en una pobla- predadores podran tericamente prosperar en organismos
cin de insectos, los agricultores orgnicos no podrn usar muertos (Schuler et al. 1999).
Bacillus thuringiensis en la forma de insecticida microbiano para Los enemigos naturales podran verse afectados directa-
el control de plagas de lepidpteros que se trasladen de los cam- mente por efecto de los niveles intertrficos de la toxina. La
pos transgnicos vecinos. Adems, la contaminacin gentica posibilidad de que las toxinas Bt se muevan a travs de la cade-
de los cultivos orgnicos, resultado del flujo de genes (polen) na alimentaria de los insectos presenta serias implicaciones para
de los cultivos transgnicos puede comprometer la certifica- el biocontrol natural en campos de agricultores. Evidencias re-
cin de los cultivos orgnicos y los agricultores pueden perder cientes muestran que la toxina Bt puede afectar a insectos be-
sus mercados. Quin compensar a los agricultores orgnicos nficos predadores que se alimentan de las plagas de insectos
por tales prdidas? presentes en los cultivos Bt (Hilbeck 1998). Estudios en Suiza
Sabemos por la historia de la agricultura, que las enferme- muestran que la media de la mortalidad total de las larvas del
dades de las plantas, las plagas de insectos y las malezas se vuel- Crisopas predadoras (Chrysopidae) criado en presas alimenta-
ven ms severas con el desarrollo de monocultivos, y que los das con Bt fue de 62 por ciento, comparada con 37 por ciento

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BIOTECNOLOGA, BIOPIRATERA

cuando se alimentaron con presas libres de Bt. Estas especies El hecho que el Bt retenga sus propiedades insecticidas y
de Chrysopidae alimentadas con Bt tambin mostraron un que se vea protegido de la degradacin microbiana al unirse a
tiempo ms prolongado de desarrollo a lo largo de su estado de las partculas del suelo, persistiendo en varios suelos por lo menos
vida inmadura (Hilbeck 1998). 234 das, es una seria preocupacin para los agricultores pobres
Estos hallazgos son preocupantes, especialmente para los quienes no pueden comprar los costosos fertilizantes qumi-
pequeos agricultores que confan en el rico complejo de cos. Por el contrario, estos agricultores usan los residuos loca-
predadores y parsitos, asociados con sus sistemas de cultivo les, materia orgnica y microorganismos del suelo para mejo-
mixto, para el control de las plagas de insectos (Altieri 1994). rar la fertilidad (especies clave, invertebrados, hongos o bacte-
Los efectos a nivel intertrfico de la toxina Bt traen a colacin rias) que pueden verse afectados negativamente por la toxina
serias posibilidades de causar rupturas del control natural de ligada al suelo (Saxena et al. 1999).
plagas. Los predadores polfagos que se mueven dentro y entre
cultivares mixtos encontrarn presas que contienen Bt, duran-
Hacia la adopcin del principio de la precaucin
te toda la temporada (Hilbeck 1999). La ruptura de los meca-
nismos de biocontrol puede dar como resultado un incremen- Los efectos ecolgicos de los cultivos obtenidos va ingeniera
to de las prdidas del cultivo debido a plagas o conllevar a un gentica no se limitan a la resistencia de plagas o a la creacin
uso ms intensivo de pesticidas, con consecuencias para la sa- de nuevas malezas o razas de virus. Como discutimos aqu, los
lud y riesgos para el medio ambiente. cultivos transgnicos pueden producir toxinas ambientales que
Tambin se sabe que el polen transportado por el viento se movilizan a travs de la cadena alimentaria y que pueden
desde los cultivos Bt que se deposita en la vegetacin natural llegar hasta el suelo y el agua afectando as a los invertebrados y
que rodea los campos transgnicos puede matar otras especies probablemente alteren los procesos ecolgicos como el ciclo de
de insectos. Un estudio de la Universidad de Cornell (Losey et los nutrientes. An ms, la homogeneizacin en gran escala de
al. 1999) demostr que el polen de maz que contiene toxina los terrenos con cultivos transgnicos exacerbar la vulnerabili-
Bt puede ser transportado varios metros por el viento y depo- dad ecolgica asociada con la agricultura en base a monoculti-
sitarse en el follaje de la planta Asclepias con efectos potencial- vos (Altieri 2000). No es aconsejable la expansin de esta tec-
mente dainos sobre las poblaciones de la mariposas monarca. nologa a los pases en desarrollo. Hay fortaleza en la diversidad
Estos hallazgos abren toda una nueva dimensin de los impac- agrcola de muchos de estos pases que no debiera ser inhibida
tos inesperados de los cultivos transgnicos sobre otros orga- o reducida por el monocultivo extensivo, especialmente si el
nismos que juegan papeles clave pero muchas veces desconoci- hacerlo ocasiona serios problemas sociales y ambientales (Thrupp
dos en el ecosistema. 1998).
Pero los efectos ambientales no se limitan a cultivos e in- A pesar de estas consideraciones, los cultivos transgnicos
sectos. Las toxinas Bt pueden ser incorporadas en el suelo jun- han ingresado rpidamente en los mercados internacionales y
to con los residuos de hojas cuando los agricultores aran la se han ubicado en forma masiva en los terrenos agrcolas de
tierra con los restos de los cultivos transgnicos luego de la Estados Unidos, Canad, Argentina, China y otros pases al-
cosecha. Las toxinas pueden persistir por dos o tres meses, por- canzando ms de 40 millones de hectreas. Es una pena que
que resisten la degradacin cuando se unen a la arcilla y a los recin hoy, despus de cuatro aos de comercializacin masiva
cidos hmicos en el suelo en tanto que mantienen su activi- de los cultivos transgnicos, el ex Secretario de Agricultura de
dad txica (Palm et al. 1996). Tales toxinas Bt activas que se Estados Unidos, Dan Glickman, haya solicitado estudios para
acumulan en el suelo y el agua, junto con los residuos de hojas evaluar los efectos de largo plazo de estos cultivos, tanto
transgnicas, pueden tener impactos negativos sobre el suelo y ecolgicos como sobre la salud. Esta iniciativa es tarda, ya que
los invertebrados acuticos, as como sobre el reciclaje de la liberacin ecolgica de genes no es recuperable y sus efectos
nutrientes (Donnegan y Seidler 1999). son irreversibles.

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Biotecnologa agrcola: mitos, riesgos ambientales y alternativas

El rpido lanzamiento de los cultivos transgnicos y el Muchos grupos ambientalistas y de consumidores que
consecuente desarreglo financiero (los precios de las acciones abogan por una agricultura ms sostenible demandan el apoyo
de las compaas de biotecnologa estn declinando) es una continuo a la investigacin agrcola con base ecolgica ya que
reminiscencia perturbadora de los previos incidentes con la existen soluciones agroecolgicas a todos los problemas biol-
energa nuclear y los pesticidas clorados como el DDT. Una gicos que la biotecnologa quiere resolver. El problema es que
combinacin de oposicin pblica y obligaciones financieras la investigacin en las instituciones pblicas refleja cada vez ms
forz la paralizacin de estas tecnologas luego que sus efectos los intereses de grupos privados, dejando de lado los bienes de
sobre el medio ambiente y la salud humana demostraron que investigacin pblica como el control biolgico, los sistemas
eran mucho ms complejos, difusos y persistentes que las pro- orgnicos y las tcnicas agroecolgicas en general (Busch 1990).
mesas que acompaaron su rpida comercializacin. La sociedad civil debe exigir ms investigacin sobre alternati-
En el contexto de las negociaciones al interior de la Con- vas a la biotecnologa, desarrollada por universidades y otras
vencin de Diversidad Biolgica (CBD, en ingls) el ao pasa- organizaciones pblicas. Hay tambin una urgente necesidad
do, 130 pases han demostrado sabidura al adoptar el princi- de rechazar el sistema de patentes y los derechos de propiedad
pio de precaucin firmando un acuerdo global que controla intelectual intrnsecos de la Organizacin Mundial de Comer-
el comercio de los organismos genticamente modificados cio (OMC) que no slo provee a las corporaciones multina-
(OGM). Este principio que es la base para un acuerdo interna- cionales el derecho de apropiarse y patentar recursos genticos,
cional sobre bioseguridad (International Biosafety Protocol) sino que tambin acenta la velocidad a la cual las fuerzas del
sostiene que cuando se sospecha que una tecnologa nueva puede mercado estimulan el monocultivo con variedades transgnicas
causar dao, la incertidumbre cientfica sobre el alcance y la genticamente uniformes.
severidad de la tecnologa no debe obstaculizar la toma de pre-
cauciones. Esto da el derecho a pases a oponerse a la importa-
cin de productos transgnicos sobre los cuales hay sospechas ALTERNATIVAS MS SOSTENIBLES
mnimas de que representan un peligro para la salud o el me- QUE LA BIOTECNOLOGA
dio ambiente. Desgraciadamente un bloque de pases
Qu es agroecologa?
exportadores de granos encabezado por EUA se opone a este
acuerdo internacional argumentando que los productos agr- Los defensores de la Revolucin Verde sostienen que los pases
colas deben eximirse de tales regulaciones por atentar contra el en desarrollo deberan optar por un modelo industrial basado
mercado libre. El principio de la precaucin establece que en en variedades mejoradas y en el creciente uso de fertilizantes y
lugar de que los crticos sean los que prueben los daos poten- pesticidas a fin de proporcionar una provisin adicional de ali-
ciales de la tecnologa, los productores de dicha tecnologa de- mentos a sus crecientes poblaciones y economas. Pero como
bern presentar evidencia de que sta es inocua. Hay una clara hemos analizado anteriormente la informacin disponible de-
necesidad de pruebas independientes y monitoreo para asegu- muestra que la biotecnologa no reduce el uso de agroqumicos
rar que los datos autogenerados presentados a las agencias ni aumenta los rendimientos. Tampoco beneficia a los consu-
reguladoras gubernamentales no estn parcializados o inclina- midores ni a los agricultores pobres. Dado este escenario, un
dos hacia los intereses de la industria. Adems, se debiera pro- creciente nmero de agricultores, ONG y defensores de la agri-
piciar una moratoria mundial en contra de los OGM hasta cultura sostenible propone que en lugar de este enfoque inten-
que los interrogantes lanzados tanto por cientficos de renom- sivo en capital e insumos, los pases en desarrollo deberan pro-
bre quienes estn haciendo investigaciones serias sobre el im- piciar un modelo agroecolgico que da nfasis a la biodiversidad,
pacto ecolgico y en la salud de los cultivos transgnicos el reciclaje de los nutrientes, la sinergia entre cultivos, anima-
como por el pblico en general sean aclaradas por grupos de les, suelos y otros componentes biolgicos, as como a la rege-
cientficos independientes. neracin y conservacin de los recursos (Altieri 1996).

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BIOTECNOLOGA, BIOPIRATERA

Una estrategia de desarrollo agrcola sostenible que mejora Expandirse hacia las tierras marginales frgiles.
el medio ambiente debe estar basada en principios agroecol- Ser congruentes con los sistemas agrcolas campesinos.
gicos y en un mtodo de mayor participacin para el desarrollo y Mejorar la nutricin, la salud y el medio ambiente.
difusin de tecnologa. La agroecologa es la ciencia que se basa
en los principios ecolgicos para el diseo y manejo de sistemas Precisamente es debido a estos requerimientos que la
agrcolas sostenibles y de conservacin de recursos, y que ofrece agroecologa ofrece ms ventajas que la Revolucin Verde y los
muchas ventajas para el desarrollo de tecnologas ms favorables mtodos biotecnolgicos. Las caractersticas de las tcnicas
para el agricultor. La agroecologa se erige sobre el conocimiento agroecolgicas:
indgena y tecnologas modernas selectas de bajos insumos para
diversificar la produccin. El sistema incorpora principios biol- Se basan en el conocimiento indgena y la racionalidad cam-
gicos y los recursos locales para el manejo de los sistemas agrco- pesina.
las, proporcionando a los pequeos agricultores una forma Son econmicamente viables, accesibles y basadas en los re-
ambientalmente slida y rentable de intensificar la produccin cursos locales.
en reas marginales (Altieri et al. 1998). Son sanas para el medio ambiente, sensibles desde el punto
Se estima que aproximadamente 1,9 a 2,2 mil millones de vista social y cultural.
de personas an no han sido tocadas directa o indirectamente Evitan el riesgo y se adaptan a las condiciones del agricul-
por la tecnologa agrcola moderna. En Amrica Latina la pro- tor.
yeccin es que la poblacin rural permanecera estable en 125 Mejoran la estabilidad y la productividad total de la finca y
millones hasta el ao 2000, pero el 61 por ciento de esta po- no slo de cultivos particulares.
blacin es pobre y la expectativa es que aumente. Las proyec-
ciones para frica son an ms dramticas. La mayor parte de Hay miles de casos de productores rurales que, en asocia-
la pobreza rural (cerca de 370 millones) se centra en reas de cin con ONG y otras organizaciones, promueven sistemas
escasos recursos, muy heterogneas y predispuestas a riesgos. agrcolas y conservan los recursos, manteniendo altos rendi-
Sus sistemas agrcolas son de pequea escala, complejos y di- mientos, y que cumplen con los criterios antes mencionados.
versos. La mayor pobreza se encuentra con ms frecuencia en Aumentos de 50 a 100 por ciento en la produccin son bas-
las zonas ridas o semiridas, y en las montaas y laderas que tante comunes con la mayora de mtodos de produccin. En
son vulnerables desde el punto de vista ecolgico. Tales fincas y ocasiones, los rendimientos de los cultivos que constituyen el
sus complejos sistemas agrcolas constituyen grandes retos para sustento de los pobres arroz, frijoles, maz, yuca, papa, ceba-
los investigadores. da se han multiplicado gracias al trabajo y al conocimiento
Para que beneficie a los campesinos pobres, la investiga- local ms que a la compra de insumos costosos, y capitalizando
cin y el desarrollo agrcolas deberan operar sobre la base de sobre los procesos de intensificacin y sinergia. Ms importan-
un enfoque de abajo hacia arriba, usando y construyendo te tal vez que los mismos rendimientos, es que es posible au-
sobre los recursos disponibles la poblacin local, sus conoci- mentar la produccin total, en forma significativa, diversificando
mientos y sus recursos naturales nativos. Debe tomarse muy los sistemas agrcolas y usando al mximo los recursos disponi-
en serio las necesidades, aspiraciones y circunstancias particula- bles (Uphoff y Altieri 1999).
res de los pequeos agricultores, por medio de mtodos Muchos ejemplos sustentan la efectividad de la aplicacin
participativos. Esto significa que desde la perspectiva de los agri- de la agroecologa en el mundo en desarrollo. Se estima que
cultores pobres, las innovaciones tecnolgicas deben: alrededor de 1,45 millones de familias rurales pobres que viven
en 3,25 millones de hectreas han adoptado tecnologas
Ahorrar insumos y reducir costos. regeneradoras de los recursos. Citamos algunos ejemplos (Pretty
Reducir riesgos. 1995):

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Biotecnologa agrcola: mitos, riesgos ambientales y alternativas

Brasil: 200.000 agricultores que usan abonos verdes y culti-


vos de cobertura duplicaron el rendimiento del maz y el
trigo.
Guatemala-Honduras: 45.000 agricultores usaron la legu-
minosa Mucuna como cobertura para conservacin del suelo
triplicando los rendimientos del maz en las laderas.
Mxico: 100.000 pequeos productores de caf orgnico
aumentaron su produccin en 50 por ciento.
Sureste de Asia: 100.000 pequeos productores de arroz
que participaron en las escuelas para agricultores de MIP
aumentaron sustancialmente sus rendimientos sin usar pes-
ticidas.
Kenia: 200.000 agricultores duplicaron sus rendimientos de
maz usando agroforestera basada en leguminosas e insumos Estos agricultores han disminuido el uso de fertilizantes qu-
orgnicos. micos de 1900 a 400 kg por hectrea, y han incrementado los
rendimientos de 700 a 2.000 kg por hectrea. Sus costos de
produccin son 22 por ciento menores que los de agricultores
Historias exitosas en Amrica Latina
que usan fertilizantes qumicos y monocultivo.
Estabilizacin de las laderas en Amrica Central: Quizs el prin- Recreando la Agricultura Inca: En 1984 varias ONG y
cipal reto de la agricultura en Amrica Latina ha sido disear agencias estatales ayudaron a los agricultores locales en Puno-
sistemas de cultivo para las reas de laderas, que sean producti- Per, a reconstruir sus antiguos sistemas (waru-warus) que con-
vos y reduzcan la erosin. Vecinos Mundiales asumi este reto sisten en campos elevados rodeados de canales llenos de agua.
en Honduras a mediados de la dcada de los ochenta. El pro- Estos campos producen abundantes cultivos a pesar de las he-
grama introdujo prcticas de conservacin del suelo como el ladas destructoras comunes a altitudes de 4.000 metros. La com-
drenaje y el diseo de canales, barreras vegetales y paredes de binacin de camas elevadas y canales modera la temperatura
roca, as como mtodos de fertilizacin, como el uso de abono del suelo, alarga la temporada de cultivo y conduce a una ma-
de excremento de pollos y cultivos intercalados con legumino- yor productividad en los waru-warus que en los suelos norma-
sas. Los rendimientos de granos se triplicaron y en algunos les de las pampas con fertilizacin qumica. En el distrito de
casos se cuadruplicaron, de 400 kg por hectrea a 1200-1600 Huatta, los waru-warus produjeron rendimientos anuales de
kg. El aumento del rendimiento asegur una amplia provisin papa de 14 toneladas por hectrea, un contraste favorable con
de granos a las 1.200 familias participantes en el programa. el promedio regional de rendimiento de papa que es de 1-4
Varias ONG de Amrica Central han promovido el uso toneladas por hectrea.
de leguminosas como abono verde, una fuente gratuita de fer- Varias ONG y agencias gubernamentales en el Valle del
tilizante orgnico. Los agricultores del norte de Honduras es- Colca al sur del Per han apoyado la reconstruccin de los
tn usando el frijol velloso con excelentes resultados. Los ren- andenes, ofreciendo a los campesinos prstamos con bajos in-
dimientos de maz son ahora ms del doble del promedio na- tereses o semillas y otros insumos para restaurar los andenes
cional, la erosin y las malezas estn controladas y los costos de abandonados. El primer ao, los rendimientos de papa, maz y
preparacin del terreno son menores. Aprovechando la bien cebada mostraron 43-65 por ciento de incremento comparado
establecida red agricultor-a agricultor en Nicaragua, ms de mil con los rendimientos de los campos en declive. Una legumino-
campesinos recuperaron tierras degradadas en la cuenca de San sa nativa (tarwi) se us en rotacin o como cultivo asociado en
Juan en slo un ao de aplicacin de esta sencilla tecnologa. los andenes, para fijar el nitrgeno, minimizar la necesidad de

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BIOTECNOLOGA, BIOPIRATERA

fertilizantes e incrementar la produccin. Estudios en Bolivia, 2,82 veces ms elevada que la productividad de los monoculti-
donde las leguminosas nativas se han usado en rotacin de cul- vos. El uso de abonos verdes asegur una produccin de zapallo
tivos, muestran que aunque los rendimientos son mayores en equivalente a la que se obtiene aplicando 175 kg de rea por
campos de papas fertilizados qumicamente y operados con hectrea. Adems, las leguminosas mejoraron las caractersticas
maquinarias, los costos de energa son mayores y los beneficios fsicas y qumicas del suelo y rompieron eficazmente el ciclo de
econmicos netos son menores que con el sistema agroecolgico infestacin de insectos plaga claves.
que enfatiza el tarwi (Lupinus mutabilis). Los casos resumidos (ver Altieri 2000) son slo un pe-
Fincas integradas: Numerosas ONG han promovido fin- queo ejemplo de las miles de experiencias exitosas de agricul-
cas diversificadas en las cuales cada componente del sistema tura sostenible implementada a nivel local. Los datos muestran
refuerza biolgicamente a los otros componentes por ejem- que los sistemas agroecolgicos, a travs del tiempo, exhiben
plo, los residuos de un componente se convierten en insumos niveles ms estables de produccin total por unidad de rea
de otro. Desde 1989 la ONG CET ha ayudado a los cam- que los sistemas de altos insumos; producen tasas de retorno
pesinos del sur-centro de Chile a producir alimento econmicamente favorables; proveen retornos a la mano de obra
autosuficiente para todo el ao reconstruyendo la capacidad y otros insumos suficientes para una vida aceptable para los
productiva de la tierra. Se establecieron sistemas de finca mo- pequeos agricultores y sus familias; y aseguran la proteccin y
delo pequeas, que consisten en policultivos y secuencias de conservacin del suelo, al tiempo que mejoran la biodiversidad.
rotacin de forraje y cultivos alimenticios, bosques y rboles Lo que es ms importante, estas experiencias que ponen nfa-
frutales, y animales. Los componentes se escogen de acuerdo a sis en la investigacin agricultor-a agricultor y adoptan mto-
su contribucin nutricional en subsiguientes rotaciones, a su dos de extensin popular, representan incontables demostra-
adaptabilidad a las condiciones agroclimticas locales, a los pa- ciones de talento, creatividad y capacidad cientfica en las co-
trones de consumo de los campesinos locales y a las oportuni- munidades rurales. Ello demuestra el hecho de que el recurso
dades de mercado. humano es la piedra angular de cualquier estrategia dirigida a
La fertilidad del suelo de estas fincas ha mejorado y no han incrementar las opciones para la poblacin rural y especialmente
aparecido problemas serios de plagas o enfermedades. Los rboles para los agricultores de escasos recursos.
frutales y los forrajes obtienen rendimientos mayores que el pro-
medio, y la produccin de leche y huevos supera con creces a la
Sistemas orgnicos
de las fincas convencionales de altos insumos. Un anlisis
nutricional del sistema demuestra que una familia tpica produce Los enfoques agroecolgicos tambin pueden beneficiar a los
250 por ciento de protena adicional, 80 y 550 por ciento de agricultores medianos y grandes involucrados en la agricultura
exceso de vitamina A y C, respectivamente, y 330 por ciento de comercial, tanto en el mundo en desarrollo como en Estados
calcio adicional. Si todos los productos de la finca se vendieran a Unidos y Europa (Lampkin 1990). Gran parte del rea mane-
precio de mayorista, la familia podra generar un ingreso neto jada con agricultura orgnica se basa en la agroecologa y se ha
mensual 1,5 veces mayor que el salario mnimo legal mensual en extendido en el mundo hasta alcanzar unos siete millones de
Chile, dedicando slo unas pocas horas por semana a la finca. El hectreas, de las cuales la mitad est en Europa y cerca de 1,1
tiempo libre lo usan los agricultores para otras actividades, den- millones en Estados Unidos. Slo en Alemania hay alrededor
tro y fuera de la finca, que les generan ingresos. de ocho mil fincas orgnicas que ocupan el 2 por ciento del
Hace poco una ONG cubana ayud a establecer nume- total del rea cultivada. En Italia las fincas orgnicas llegan a
rosos sistemas agrcolas integrados en cooperativas de la pro- 18.000 y en Austria unas 20.000 fincas orgnicas constituyen
vincia de La Habana. Se probaron diferentes policultivos en las el 10 por ciento del total de la produccin agrcola.
cooperativas, como yuca-frijol-maz, tomato-yuca-maz y ca- En 1980 el Departamento de Agricultura de Estados Uni-
mote-maz. La productividad de estos policultivos fue 1,45 a dos estim que haba por lo menos 11.000 fincas orgnicas en

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Biotecnologa agrcola: mitos, riesgos ambientales y alternativas

Estados Unidos y por lo menos 24.000 que usaban alguna tc- mostr una diferencia de menos del 1 por ciento. La rotacin
nica orgnica. En California, los alimentos orgnicos constitu- con estircol ha sobrepasado a las otras dos en la acumulacin
yen uno de los segmentos de mayor crecimiento en la econo- de materia orgnica del suelo y nitrgeno y ha perdido pocos
ma agrcola, con ventas al por menor creciendo de 20 a 25 nutrientes que contaminan el agua del subsuelo. Durante la
por ciento al ao. Cuba es el nico pas que est llevando a sequa rcord de 1999, las parcelas dependientes de qumicos
cabo una conversin masiva hacia los sistemas orgnicos, pro- rindieron slo 16 bushels de frijol soya por acre; los campos
movida por la cada de las importaciones de fertilizantes, pesti- orgnicos con leguminosas produjeron 30 bushels por acre y
cidas y petrleo luego del colapso de las relaciones con el blo- los que aplicaron estircol obtuvieron 24.
que sovitico en 1990. Los niveles de productividad de la isla En lo que debe ser el experimento orgnico ms extenso
se han recuperado gracias a la promocin masiva de las tcni- en el mundo 150 aos en la Estacin Experimental de
cas agroecolgicas tanto en reas urbanas como rurales. Rothamsted, Inglaterra, se reporta que sus parcelas orgnicas
Las investigaciones han demostrado que las fincas orgni- con estircol han logrado rendimientos de trigo de 1,58 tone-
cas pueden ser tan productivas como las convencionales, pero ladas por acre, comparados con 1,55 toneladas por acre en las
sin usar agroqumicos, consumiendo menos energa y conser- parcelas con fertilizacin sinttica. No parece haber mucha di-
vando el suelo y el agua. En resumen, hay fuerte evidencia de ferencia, pero las parcelas con estircol contienen seis veces ms
que los mtodos orgnicos pueden producir suficiente alimen- materia orgnica que las parcelas tratadas con qumicos.
to para todos, y hacerlo de una generacin a la siguiente sin La evidencia demuestra en muchas formas que la agricul-
disminuir los recursos naturales ni daar el medio ambiente. tura orgnica conserva los recursos naturales y protege el me-
En 1989 el Consejo Nacional de Investigacin describi estu- dio ambiente ms que los sistemas convencionales. La investi-
dios de caso de ocho fincas orgnicas abarcando un rango de gacin tambin muestra que las tasas de erosin del suelo son
fincas mixtas de granos/ganado de 400 acres en Ohio; hasta menores en las fincas orgnicas y que los niveles de biodiversidad
una de 1.400 acres de uvas en California y Arizona. Los rendi- son mayores. El razonamiento de ambos sistemas es totalmen-
mientos en las fincas orgnicas fueron iguales o mejores que te diferente: los sistemas orgnicos se basan en la suposicin
los promedios de rendimiento de las fincas convencionales in- que en cualquier momento el rea se siembra con abono verde
tensivas de los alrededores. Una vez ms estas fincas pudieron de leguminosas o cultivos de forraje que servir para alimentar
sostener su produccin ao tras ao sin usar insumos sintti- a las vacas, cuyo estircol a la vez se incorporar al suelo. Las
cos costosos (NRC 1984). fincas qumicas se basan en una suposicin totalmente diferen-
Estudios de largo plazo han sido realizados por el Farming te: que su supervivencia depende de una fbrica de fertilizantes
Systems Trial (Experimentos de Sistemas Agrcolas) del Institu- remota que a la vez est consumiendo vastas cantidades de
to Rodale, un centro de investigacin sin fines de lucro cerca combustibles fsiles y emitiendo gases.
de Kutztown, Pennsylvania. Se probaron tres tipos de parcelas
experimentales por casi dos dcadas. Una sometida a una alta
Qu se necesita?
intensidad de rotacin estndar de maz y frijol soya, usando
fertilizantes y pesticidas comerciales. Otra es un sistema org- No hay duda que los pequeos agricultores que viven en los
nico al cual se ha aadido una rotacin de pasto/leguminosas ambientes marginales en el mundo en desarrollo pueden produ-
de forraje para alimentar al ganado vacuno, y cuyo estircol se cir mucho del alimento que requieren. La evidencia es conclu-
ha devuelto al terreno. La tercera es una rotacin orgnica donde yente: nuevos enfoques y tecnologas lideradas por agricultores,
se ha mantenido la fertilidad del suelo nicamente con legu- gobiernos locales y ONG en todo el mundo ya estn haciendo
minosas como cultivos de cobertura que se incorporan al suelo suficientes contribuciones a la seguridad alimentaria a nivel fami-
durante la labranza. Los tres tipos de parcelas han dado ganan- liar, nacional y regional. Una gran variedad de mtodos
cias iguales en trminos de mercado. El rendimiento del maz agroecolgicos y participativos en muchos pases muestran resul-

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BIOTECNOLOGA, BIOPIRATERA

tados incluso ante condiciones adversas. El potencial incluye: A daptacin: proceso por el cual un organismo sufre modificacio-
aumento de los rendimientos de los cereales de 50 a 200 por nes de modo que sus funciones se tornan ms apropiadas a
ciento, aumento de la estabilidad de la produccin por medio de los cambios del medio ambiente.
la diversificacin y la conservacin del agua y del suelo, mejora ADN: material gentico celular compuesto por bases pricas y
de las dietas y de los ingresos con apoyo apropiado y difusin de pirimdicas en arreglos ascendentes y descendentes de doble
estos mtodos, y contribucin a la seguridad alimentaria nacio- hlice.
nal y a las exportaciones (Uphoff y Altieri 1999). Agrobacterium tumefaciens:: bacteria que causa tumores en una
La difusin de estas miles de innovaciones ecolgicas de- serie de plantas dicotiledneas, especialmente en miembros
pender de las inversiones, polticas y cambios de actitud de costeros del gnero Pinus. La bacteria penetra en clulas ve-
parte de investigadores y quienes toman decisiones. Los mayo- getales muertas o daadas de un organismo y les transfiere
res cambios deben darse en polticas e instituciones de investi- una porcin de ADN, en forma de plsmido, que induce la
gacin y desarrollo para asegurar la difusin y adopcin de las formacin de tumores. El plsmido se integra luego en el
alternativas agroecolgicas de manera equitativa, cosa que stas material gentico de la planta, lo que constituye una forma
sean multiplicadas y escalonadas a fin de que su beneficio total natural de ingeniera gentica. Las cepas de A. tumefaciens
para la seguridad alimentaria sostenible pueda hacerse realidad. pueden ser sometidas a ingeniera gentica artificial para in-
Deben desaparecer los subsidios y las polticas de incentivos troducir genes seleccionados en clulas vegetales. Se pueden
que promueven los mtodos qumicos convencionales. Debe regenerar plantas completas a partir de clulas infectadas de-
objetarse el control corporativo sobre el sistema alimentario. sarrolladas en cultivo de tejidos, cada una de las cuales porta
Los gobiernos y las organizaciones pblicas internacionales de- el gen forneo.
ben alentar y apoyar las asociaciones positivas entre las ONG, Alelo dominante: un alelo que slo se expresa en condicin
universidades locales y organizaciones campesinas para ayudar heterozigota.
a los agricultores lograr la seguridad alimentaria, la generacin Alelo: de alelomorfo, uno de una posible serie de formas alterna-
de ingresos y la conservacin de los recursos naturales. tivas de un gen determinado que difiere en la secuencia de
Se deben desarrollar oportunidades de mercado equitati- ADN, pero que da origen a un producto similar; por ejem-
vas con nfasis en el comercio justo y otros mecanismos que plo un grupo sanguneo o una protena vegetal.
enlacen ms directamente a agricultores y consumidores. El reto Alergeno: sustancia que causa una reaccin de hipersensibilidad
final es incrementar la inversin y la investigacin en en el cuerpo humano.
agroecologa y poner en prctica proyectos que hayan probado Aminocido: cido orgnico que posee un grupo amino (-NH2).
tener xito para miles de agricultores. Esto generar un impac- Existen 20 aminocidos diferentes que se acomodan en un
to significativo en el ingreso, la seguridad alimentaria y el bien- orden definido para construir molculas lineales de prote-
estar medioambiental de la poblacin mundial, especialmente nas, cada una de las cuales contiene cientos de aminocidos.
de los millones de agricultores pobres a quienes todava no ha Aminocidos esenciales: uno de los ocho aminocidos que no
llegado la tecnologa agrcola moderna, y a los cuales la son sintetizados en el cuerpo humano; fenilalanina, metioni-
biotecnologa no tiene nada que ofrecerles. na, lisina, triptofano, colina, leucina, isoleucina y treonina.
Amplificacin gentica: proceso por el cual los genes o secuen-
cias de ADN del genoma aumentan el nmero de copias.
GLOSARIO Antibitico: sustancia que destruye o inhibe el crecimiento de un
microorganismo (bacteria u hongo).
A Anticuerpo: nombre comn de una molcula de protena o
A cido desoxirribonucleico (v
desoxirribonucleico er ADN): la base molecular de la
(ver inmunoglobulina que reacciona con un antgeno especfico.
herencia. Antgeno: sustancia fornea capaz de inducir una respuesta

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Biotecnologa agrcola: mitos, riesgos ambientales y alternativas

inmunolgica, generalmente de tipo humoral, en un B romocynil: herbicida que contiene bromina, producto de la com-
vertebrado y que involucra la produccin de un anticuerpo paa Rhone Poulenc bajo el nombre de Buctril.
especfico para las propiedades estructurales del antgeno.
ARN (cido ribonucleico): semejante al ADN excepto por el C
azcar del nucletido que es ribosa en vez de desoxirribosa, Car cingeno: agente generalmente qumico que causa cncer.
Carcingeno:
y la base que es uracilo en vez de timina. El ARN es el mate- Clula: la unidad ms pequea de todos los seres vivientes capaz
rial gentico de los virus ARN. de autorreplicarse.
ARN de transfer encia: molculas de ARN que transfieren
transferencia: Clon: copia idntica de un gen o un individuo, o el total de co-
aminocidos especficos al ARN mensajero para sintetizar los pias idnticas de un gen o individuo. En gentica, el clon es
polipptidos que codifica. idntico al original en estructura gentica.
ARN mensajer
mensajero:o: el ARN intermediario en la sntesis proteica que Clonacin de genes: tcnica para hacer muchas copias de un
contiene una transcripcin de la secuencia gentica que espe- gen, aislarlo e identificarlo.
cifica la secuencia de aminocidos del polipptido que codi- Cdigo gentico: cdigo que establece la correspondencia entre
fica. la secuencia de bases de los cidos nucleicos (ADN y ARN
ARN ribosmico: molculas de ARN que conforman el ribosoma. complementario) y la secuencia de aminocidos y protenas.
C romosoma: estructura entretejida de ADN y protenas que porta
B informacin gentica en una secuencia lineal.
B acilo: un gnero de bacteria de forma alargada. Bacillus C ruzamiento: accin de fertilizar una planta con el polen de otra.
thuringiensis es un bacilo originario del suelo que forma es- Esta polinizacin puede ser llevada a cabo por los seres hu-
poras, crece en los suelos de muchas regiones y es la fuente manos, los insectos, el viento y puede ser intencional o no.
del toxoide usado en ingeniera gentica (ver toxoide Bt). Sin embargo, cuando el cruzamiento lo hacen los seres hu-
B acteria: un microorganismo unicelular perteneciente al reino manos, se supone que hay una cierta intencin.
Procariota. C ultiv ar: una variedad de planta producida por mejoramiento
ultivar:
B aculo vir
aculovir us: virus que afecta insectos.
virus: selectivo y mantenida en cultivo.
B anco de genes: en plantas, normalmente una construccin a
temperatura y humedad controladas que se usa para almace- D
nar semillas (u otro material de reproduccin) para su futu- D iploide: material gentico con doble carga gentica obtenido a
ro uso en programas de investigacin y mejoramiento. Tam- partir de dos gametos haploides.
bin son llamados bancos de semillas. D iversidad gentica: de un grupo poblacin o especie es la
iversidad
B anco de semillas: una coleccin de semillas y germoplasma de posesin de una amplia variedad de caracteres y alelos que
una gran seccin de vegetales o cultivos alimenticios que se con frecuencia originan diferentes expresiones en diferentes
guardan en nitrgeno lquido por perodos prolongados. individuos.
B ioingeniera: construccin genticamente controlada de plantas D ominante: forma de expresin de un gen en la cual el fenotipo
o animales que consiste en la transferencia de genes para crear de la forma dominante se expresa por encima de la forma
una nueva funcin o producto, a partir de un organismo recesiva.
que de otra manera sera genticamente incompatible.
B iotecnologa: combinacin de bioqumica, gentica, microbio- E
loga e ingeniera para desarrollar productos y organismos E cosistema: combinacin de todos los organismos de un lugar
con valor comercial. determinado en interaccin con el medio ambiente.
B rassica: gnero de plantas entre las que se encuentra el brcoli y E fecto cuello de botella: fluctuaciones en las frecuencias genticas
la col. que surgen por la contraccin abrupta de una poblacin gran-

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BIOTECNOLOGA, BIOPIRATERA

de hacia otra ms pequea que luego vuelve a expandirse piedades biolgicas impredecibles, generalmente antioxidantes
con una carga gentica alterada. u hormonales.
E lemento gentico mvil: una secuencia de ADN que se puede Frijol soya:: Glycine max (L) Marr. Una leguminosa tropical de
transponer (mover) de un lugar a otro en el genoma de una amplia aplicacin en agronoma; produce ndulos radiculares
clula. Se llama tambin transposn. en simbiosis con Bradyrhizobium japonicum y Rhizobium fredii.
E ndogamia o cr uzamiento monohbrido: cruzamiento de indi-
cruzamiento
viduos estrechamente relacionados. G
E pigentico: cualquier proceso que no involucre cambios en la G en: unidad hereditaria conformada por una secuencia de bases
secuencia de bases del ADN en el genoma. del ADN con informacin inicio y final, a lo largo de la
E pstasis: interaccin entre genes. secuencia de bases, para dar lugar a una protena especfica.
Especie: un grupo de organismos de cruzamiento libre gentica- G en dominante: gen cuyos productos se expresan slo cuando
mente aislado de fuentes estrechamente relacionadas que de una forma del gen est presente como un nico alelo.
otra manera podran intercambiar genes; en taxonoma, in- G enoma: todos los genes que posee un organismo determinado.
dividuos dentro de un orden que se reproduce libremente G ermoplasma: el material de las clulas germinales supuestamente
entre s. responsable del mantenimiento de las caractersticas heredi-
Especie biolgica: grupo de individuos que comparten libremente tarias que se trasmite a las siguientes generaciones.
una secuencia comn de genes y que se reproducen aislada- G lifosato: el ingrediente activo del herbicida Round-Up TM.
mente pero que normalmente no pueden cruzarse.
Estr ognico: que tiene las propiedades del estrgeno para esti-
Estrognico: H
mular el crecimiento o la proliferacin celular en tejidos sexua- H aploide: que contiene slo la mitad del complemento normal
les especficos. de cromosomas; el contenido gentico de los gametos.
E ucariota: el superreino de organismos cuyas clulas contienen H erbicida: un pesticida que slo afecta plantas; producto qumi-
un ncleo con membrana verdadera. co con efecto destructivo o inhibidor del crecimiento en las
Ev olucin dar winiana: reproduccin preferente de organismos
darwiniana: plantas.
genticamente variados con adaptaciones especficas que les H eterozigosis: condicin bajo la cual dos alelos diferentes estn
eterozigosis:
permiten una supervivencia diferencial. presentes en un individuo.
E x ogamia: cruzamientos entre miembros lejanamente relaciona- H eterozigote: individuo que tiene un gen con dos alelos diferen-
eterozigote:
dos de la misma especie. tes.
E xpr esin gentica: en gentica molecular significa la aparicin
xpresin H ibridacin por intr ogr
introgresin: incorporacin de genes de una
ogresin:
eventual de un polipptido codificado por un gen. especie en la carga gentica de otra; con frecuencia da origen
a una poblacin de individuos representativa de la lnea
F progenitora pero que al mismo tiempo posee algunas carac-
Fenotipo: caracterstica expresada, o rasgo de un organismo que tersticas del linaje del progenitor donante.
se expresa segn su genotipo. Hbrido: organismo derivado de dos lneas diferentes de progeni-
Fijacin de nitrgeno: proceso por el cual el nitrgeno atmico tores homozigotes.
se vuelve accesible a las plantas cuando se metabolizan sus- H omogeneidad: que tiene la misma forma o contenido.
tancias qumicas como el amonaco. H omlogo: similar, derivado de un ancestro comn.
Flav ona: molcula aromtica (contiene un anillo bencnico como
lavona: H omozigosis: que tiene los mismos alelos en ambos cromosomas
ncleo) significativa en la comunicacin de las leguminosas paternos; el estado de ser homozigote.
con Rhizobium y Bradyrhizobium. H omozigote: un individuo que tiene genes con dos alelos idnti-
Flav onoides: molculas de algunas plantas que pueden tener pro-
lavonoides: cos.

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Biotecnologa agrcola: mitos, riesgos ambientales y alternativas

Huellas digitales genticas (fingerprinting): un mtodo inicia- M


do probablemente por Alec Jeffreys que posibilita el estable- M arcador gentico: cualquier segmento de ADN que puede
arcador
cimiento de las interrelaciones genticas entre parientes cer- ser identificado y cuya ubicacin cromosmica es conoci-
canos por medio de la tecnologa del ADN. da, de modo que pueda ser usado como punto de referen-
cia para elaborar mapas genticos o localizar otros genes;
I cualquier gen que tiene un fenotipo identificable que pue-
Informacin gentica: los datos que contiene una secuencia de de ser usado para el seguimiento de la presencia o ausencia
bases en la molcula del ADN. de otros genes del mismo fragmento de ADN transferido a
Ingeniera gentica: tecnologas experimentales o industriales usa- una clula.
das para alterar el genoma de una clula viviente y producir M ejoramiento: propagacin controlada de plantas y animales
diferentes molculas o ms molculas que las programadas; M olcula: arreglo de tomos en una estructura, unidos por enla-
tambin, la manipulacin de genes para evadir la reproduc- ces interatmicos (por ejemplo enlaces de hidrgeno o car-
cin normal o asexual. bono-carbono).
Inser cin de genes: creacin de combinaciones genticas por in-
nsercin M onocultiv
onocultivo:o: un cultivo o colonia que contiene organismos de
troduccin de una secuencia gentica nueva en un genoma una sola lnea gentica pura; lnea de plantas genticamente
preexistente, comnmente en bacterias. uniformes u organismos derivados de cultivo de tejidos.
Introgr
ntrogr esin: introduccin de genes de un miembro de una es-
ogresin: Mutacin: una sbita variacin heredable en un gen o en la es-
pecie a otra en la cual el donante es geogrfica y morfolgica- tructura del cromosoma.
mente distante del receptor. Ver hibridacin por introgresin. Mutacin de adaptacin o mutacin dirigida: fenmeno por el
Isoflav ona: sustancia aromtica indicadora que participa en la for-
soflavona: cual las levaduras y clulas bacterianas en fase estacionaria
macin de ndulos en las leguminosas. (sin crecimiento) tienen alguna forma de producir (o retener
Isognico: que tiene la misma estructura gentica. en forma selectiva) slo las mutaciones ms adecuadas que
le permiten usar nuevos substratos para el crecimiento.
L
Leguminosas: familia de plantas que se caracteriza por una mor- N
fologa floral similar a la de la arveja. Muchas pero no todas Ndulo: sobrecrecimiento de las races (o tallos en algunos casos)
las legumbres presentan ndulos radiculares por la simbiosis de las leguminosas, inducido por bacterias o agentes exgenos,
con bacterias del suelo fijadoras de nitrgeno como como los factores bacterianos derivados de la formacin de
Rhizobium, Bradyrhizobium y Azorhizobium. ndulos o los inhibidores del transporte de las auxinas.
Lepidoptera: gnero de insectos que agrupa a las polillas y mari-
posas; larva de las mismas. O
Linaje de un cultiv o: los descendientes de un progenitor nico
cultivo: OGM: abreviatura de organismo genticamente modificado; planta
de un cultivo alimenticio determinado. o animal que contiene material gentico alterado en forma
Lnea endogmica: una lnea producida por endogamia. En permanente.
fitomejoramiento, una lnea casi homozigota originada por O rganismo transgnico: organismo creado por ingeniera
continua autofertilizacin acompaada de seleccin. (Ver l- gentica, en cuyo genoma se han incorporado uno o ms
nea pura). genes forneos.
Lnea pura: una poblacin genticamente uniforme (homozigota).
Locus de rasgo cualitativ
cualitativoo (Q TL): trmino dado a una regin
(QTL): P
del genoma que controla un fenotipo por interaccin con Patgeno: cualquier agente que causa enfermedad.
otros genes (ejemplo, el contenido de aceite del frijol soya). P lsmido: molcula circular de ADN con enlaces covalentes, co-

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BIOTECNOLOGA, BIOPIRATERA

mn en las bacterias. Se emplea con frecuencia como vector ducida por ingeniera gentica, resistentes a los efectos herbi-
de clonacin en ingeniera gentica. cidas del glyphosate (Round-Up TM).
P leiotr opa: que tiene muchos efectos diferentes a partir de un
leiotropa:
gen nico. S
Poligenes: grupo (hipottico) de genes que controlan una carac- S ecuencia del ADN: arreglo lineal de las bases en un gen (ATGC)
terstica, cada uno con un efecto pequeo y aditivo. que conforma el cdigo gentico.
Polinizacin: proceso por el cual las clulas sexuales masculinas S eleccin ar tificial: eleccin de un genotipo que pasar a formar
artificial:
de la antera de una planta fertilizan el estigma. parte de los tipos genticos que darn origen a subsecuentes
Pr ocariota: el superreino que agrupa formas de vida sin pared generaciones de un organismo dado.
celular; microorganismos que carecen de membrana en el S ilenciamiento gentico: proceso (o procesos) por el cual ciertos
ncleo que contiene los cromosomas. genes del genoma son impedidos de expresarse por modifica-
Promotor: regin reguladora de un gen involucrada en el control ciones qumicas u otros medios.
de la unin de la polimerasa del ARN con el gen marcado.
Propagacin: reproduccin asexual y desarrollo de plantas a par- T
tir de cultivo de tejidos, esquejes o fragmentos de una planta Teratognico: capaz de producir defectos congnitos u otros da-
progenitora. os reproductivos que se manifiestan en una afeccin visible
en forma o tamao.
R To x oide Bt: protena cristalina derivada de algunas cepas de
Recombinacin: formacin de nuevas combinaciones de alelos o Bacillus thuringiensis que se activa y se convierte en veneno
nuevos genes que se presenta cuando dos fragmentos de ADN en el ambiente alcalino del tracto intestinal de las larvas de
se unen o intercambian fracciones. insectos.
Recursos genticos: en este libro se ha usado esencialmente como Transcripcin: proceso por el cual se fabrica una secuencia com-
sinnimo de germoplasma, excepto que lleva en s la fuerte plementaria a la secuencia de un gen en el genoma, que se
implicacin de que el material es considerado con un valor puede usar directamente como en el caso de del ARN
econmico o utilitario. ribbosmico y de transferencia o que contina su proceso
Reduccionismo: doctrina por la cual un sistema complejo puede hacia ARN mensajero y se traduce en una protena. El pro-
ser completamente entendido en trminos de sus partes ms ceso es catalizado por la enzima polimerasa del ARN depen-
simples; por ejemplo, un organismo debe ser totalmente en- diente del ADN.
tendido en trminos de sus genes, o una sociedad en trmi- Transcripcin inv ersa: lo contrario al proceso de transcripcin
inversa:
nos de sus individuos. de una copia del ADN complementario (ADNc) a partir de
R egulador del cr ecimiento vvegetal:
crecimiento egetal: amplio grupo de sustan- una secuencia de ARN, es catalizada por la enzima trans-
cias qumicas que controlan el crecimiento de las plantas. criptasa inversa.
Muchas son tambin compuestos naturales que se encuen- Transduccin: en gentica, la transferencia de genes de un orga-
tran dentro de las plantas donde funcionan como hormo- nismo a otro por medio de virus.
nas. Transfer encia horiz
ransferencia ontal de genes: transferencia de genes de un
horizontal
Rhiz obium: bacteria capaz de inducir la formacin de ndulos
Rhizobium: individuo a otro de la misma o diferente especie, general-
en leguminosas como arveja, alfalfa y trbol. mente por medios distintos al cruzamiento.
Ribonucleasa: enzima que degrada el ARN. Transformacin: en gentica, cuando un organismo adquiere el
Ribosoma: una organela celular necesaria para la sntesis de las ADN de otro organismo de la misma o de diferente especie.
protenas. Transgene: un gen que se ha trasladado entre diferentes lneas de
Round-U
ound-Upp R eadyTM: la marca de las plantas de frijol soya pro-
ReadyTM: especies dentro de las clulas germinales de un hospedante.

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