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Los biodigestores en los sistemas agrcolas

ecolgicos
Written by T.R. Preston
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Los biodigestores fueron considerados, principalmente, como una manera de producir gas
combustible a partir de desechos orgnicos. Sin embargo, al ser integrados a un sistema de
agricultura ecolgica los biodigestores pueden brindar muchos otros beneficios, en articular
el reciclado de nutrientes para la obtencin de fertilizantes de alta calidad. Este artculo
presenta el diseo y funcionamiento de un biodigestor de plstico de bajo costo.

Volumen 21, nmero 1, junio de 2005

En el pasado, los biodigestores fueron considerados principalmente como una manera de


producir gas combustible a partir de materia orgnica de desecho. Debido a la creciente
importancia del uso sostenible de los recursos naturales en los sistemas agrcolas, hoy se
aprecia el papel de los biodigestores en una perspectiva mucho ms amplia y,
especficamente, por su aplicacin potencial para el reciclaje de los nutrientes de las
plantas. Esto puede contribuir en la reduccin de la dependencia de los fertilizantes
sintticos y hacer ms fcil el cultivar orgnicamente.

La introduccin de biodigestores de plstico de bajo costo, basados en el uso de lminas de


polietileno soldadas en forma tubular, ha puesto esta tecnologa al alcance de un nmero
mayor de usuarios. La simpleza del proceso de instalacin ha facilitado la difusin de la
tecnologa de agricultor a agricultor. Avances recientes se han centrado en la integracin del
biodigestor dentro del sistema agrcola y han demostrado que el proceso de biodigestin
produce mejoras importantes en el valor del estircol de ganado como fertilizante para los
cultivos, como tambin para las plantas acuticas o los peces cultivados en estanques.
El biodigestor en el sistema agrcola
Para que un sistema agrcola sea sostenible, debe haber una relacin muy directa entre los
diversos componentes que interactan en la conversin de la energa solar y los nutrientes
de la tierra en alimentos de origen animal y vegetal.

Al estar estrechamente integrado al sistema agrcola un biodigestor puede:

ser una fuente renovable de combustible para cocinar y para la iluminacin,


reduciendo la necesidad de lea y el trabajo que implica recogerla. Esto es
especialmente importante para las mujeres y los nios. Adems, cocinar con biogs
deja los utensilios de cocina mucho ms limpios y la ausencia de humo mejora la
salud de las mujeres y los nios que pasan gran parte de su tiempo en la cocina y
que a menudo sufren de problemas respiratorios e irritaciones de los ojos;

mejorar la calidad del estircol que alimenta al biodigestor, lo que produce un


fertilizante de alta calidad para los cultivos, como tambin para las plantas acuticas
o los peces cultivados en estanques;

mejorar las condiciones sanitarias de la granja y reducir la propagacin de parsitos


y bacterias potencialmente dainas, al eliminar y descontaminar el estircol y otros
desechos orgnicos;

mejorar el medio ambiente al reducir la dependencia de la lea, resultando en un


ndice menor de deforestacin. Si el biogs es utilizado, tambin se reduce la
emisin de metano (un gas de invernadero que contribuye al calentamiento global) a
la atmsfera.

El proceso de biodigestin
Biodigestor fabricado con una manga de lmina de polietileno de 1,2 m de dimetro
por 6 m de largo, conectado a un corral de cerdos con 20 animales y cercado con
moreras. Finca Ecolgica Tosoly, Fundacin Universidad de Agricultura Tropical
(UTA Foundation), Guapot, Santander, Colombia.

Los cambios que ocurren en el substrato durante el proceso de digestin han recibido
relativamente poca atencin y la preocupacin principal se ha centrado en los temas de
salud y medio ambiente. Recientemente, se ha empezado a prestar ms atencin al valor del
efluente como fertilizante.

Por ejemplo, est demostrado que la produccin de biomasa y el contenido protenico del
follaje de la yuca aumentan significativamente cuando esta planta se fertiliza con efluentes
del biodigestor, derivados de estircol de cerdo o vaca, en comparacin con la misma
cantidad de nitrgeno aplicado como abono crudo.

Hay informes de resultados similares en el caso de las lentejas de agua (Lemna spp.)
cultivadas en estanques fertilizados con el efluente o el abono crudo. Informes producidos
en China afirman que la productividad en los estanques de peces es mayor cuando se utiliza
el efluente de los biodigestores en vez del abono crudo. En Camboya, muchas
investigaciones han confirmado el valor superior del efluente de un biodigestor alimentado
con estircol de cerdo al compararlo con el mismo estircol, con un nivel similar de
nitrgeno, aplicado directamente al estanque.

El proceso de fermentacin que se da en los biodigestores transforma el carbn


orgnicamente ligado en dixido de carbono gaseoso y metano. El proceso anaerbico (sin
oxgeno) y el largo tiempo transcurrido dentro del biodigestor eliminan a la mayora de
organismos, incluso a los parsitos intestinales, que pueden causar enfermedades. De esta
manera, el estircol es mejorado qumica y biolgicamente a partir del proceso de
fermentacin.

Diseo y construccin
La mayor parte del trabajo de desarrollo de los biodigestores ha sido enfocada desde el
punto de vista de la ingeniera, con el fin de maximizar la produccin de gas y su eficiencia
al mejorar el diseo y la construccin del biodigestor. Se han realizado muy pocos cambios
en el diseo bsico del sistema de dosel (cubierta) flotante desarrollado en India o el
sistema de desplazamiento de lquidos desarrollado en China. El costo relativamente alto de
estos sistemas, y el hecho de que su construccin slo puede ser realizada con xito por
tcnicos calificados, han sido los mayores impedimentos para su adopcin generalizada. En
casi todos los lugares en los que estos sistemas han sido introducidos, en general han sido
subsidiados por los gobiernos o por organismos de ayuda.

El biodigestor de manga de lmina de polietileno es una tecnologa ms econmica y


simple, que permite a los agricultores de pequea escala producir gas. Es atractiva para los
habitantes del campo debido a su bajo costo de instalacin y, por lo tanto, tambin del gas,
as como a la mejora en la calidad del ambiente que resulta de su uso. Puede ser utilizado
en zonas rurales o urbanas, tanto en lugares planos como donde el paisaje es accidentado.
La introduccin de este sistema ha permitido que los biodigestores estn al alcance de una
mayor cantidad de personas (se estima, por ejemplo, que en la actualidad hay ms de
30.000 usuarios de esta tecnologa en Vietnam). Ya no es necesario obtener subsidios para
la compra de los materiales de construccin, pues stos pueden ser adquiridos en la mayora
de ciudades de los pases en vas de desarrollo.

Un componente esencial del sistema de manga de lmina de polietileno es la instalacin de


un tanque para gas, de preferencia sobre el techo de la cocina, lo ms cerca posible al fogn
donde se utilizar el gas. Esto se debe a que la presin del gas en el biodigestor es muy
baja, y si el tanque est ubicado a mucha distancia de la cocina, la velocidad del flujo de
gas a lo largo de la tubera ser demasiado lenta y no alcanzar para mantener la llama en el
fogn. Tener el tanque cerca del punto donde el gas ser utilizado permite reducir al
mnimo las prdidas por friccin. Cuando se necesita mayor presin de gas es fcil pasar
una faja alrededor del tanque para aumentarla.

La naturaleza relativamente frgil de las lminas de polietileno es un punto dbil del


sistema y su modo de operacin es relativamente ineficiente si se compara con el de otros
biodigestores ms sofisticados. Sin embargo, tambin en comparacin con otros sistemas,
el precio de construccin del biodigestor de manga de polietileno es muy bajo, como son
los requerimientos de habilidades necesarias para construirlo. El precio de la manga de
polietileno es slo de diez USD, y remplazarla toma entre tres y cuatro horas. Todos los
dems componentes pueden ser vueltos a usar luego de cambiar el polietileno.

Conclusiones
La importancia creciente de desarrollar prcticas agrcolas que estn en armona con el
medio ambiente y que hagan un uso pleno de los recursos locales est generando un clima
favorable para la promocin de biodigestores. Sin embargo, todava es mucho lo que
necesitamos hacer para lograr un mayor conocimiento de los biodigestores como
componentes integrados de los sistemas agrcolas. Necesitamos conocer ms sobre los
cambios que se producen en las caractersticas qumicas y biolgicas del substrato durante
el proceso de biodigestin para poder hacer un uso ms eficiente del efluente como
fertilizante para plantas terrestres y acuticas o en los estanques para peces.
Adems, el diseo y la construccin de los biodigestores todava pueden mejorarse y
necesitan desarrollarse ms para reducir los costos de instalacin y aumentar la eficiencia
con la que los materiales incorporados se convierten en biogs y fertilizantes.

T. R. Preston
Finca Ecolgica Tosoly, AA #487, Santander, Colombia
Correo electrnico: regpreston@utafoundation.org

Referencias

Botero, R. y T. R. Preston, 1995. Biodigestor de bajo costo para la produccin de


combustible y fertilizante a partir del estircol. Manuscrito indito. CIPAV, Cali,
Colombia.

Bui Xuan An., L. Rodrguez, S. V. Sarwatt y T. R. Preston,1997. Installation and


performance of low-cost polyethylene tube biodigesters on small-scale farms. World
Animal Review, Nmero 88, FAO Rome.
http://www.fao.org/ag/AGA/agap/frg/feedback/war/W5256t/W5256t06.htm

Bui Xuan An. y T. R. Preston, 1999. Gas production from pig manure fed at
different loading rates to polyethylene tubular biodigesters. Livestock Research for
Rural Development, (11) 1, 11.

Pich Sophin y T. R. Preston, 2001. Effect of processing pig manure in a biodigester


as fertilizer input for ponds growing fish in polyculture. Livestock Research for
Rural Development. (10) 6. http://www.cipav.org.co/lrrd/lrrd13/6/Pich136.htm

Preston, T. R., 1999. Recycling Livestock Wastes, Fundacin UTA (Ver la seccin
Fuentes, p. 38 de este nmero de LEISA).

San Thy, 2003. Management and utilization of biodigesters in integrated farming


systems. http://www.mekarn.org/msc2001-03/theses03/santhlitrevapr27.htm

Instalando un biodigestor Elegir el lugar


El primer paso antes de instalar el biodigestor es identificar la ubicacin ms adecuada.
Esta deber estar cerca del corral del ganado donde se producen los desechos. Es una
ventaja si los desechos del corral pueden ser escurridos con agua y luego, por gravedad,
hacer que fluyan directamente hasta la entrada del biodigestor. Es relativamente fcil
transportar el gas por una tubera, pero difcil y tedioso transportar los desechos.

Preparar el sitio

Una vez que el lugar ha sido elegido, el siguiente paso es determinar el tamao del
biodigestor. Como regla general, los desechos producidos por diez cerdos de engorde
requerirn un biodigestor con una capacidad lquida de cuatro metros cbicos. En
promedio, el 80 por ciento de la capacidad total del tubo ser ocupado por el estircol
lquido, as que para procesar un volumen lquido de cuatro metros cbicos se necesitar un
biodigestor de diez metros de largo.

Para que quepa un biodigestor de ese tamao ser necesario cavar una zanja de las
siguientes dimensiones: 90 cm ancho en la parte superior; 90 cm de profundidad; 70 cm de
ancho en la parte inferior; 10 m de largo.

Al cavar la zanja es importante considerar que los lados y el piso deben ser lisos, sin
piedras o races que sobresalgan y puedan daar la lmina de plstico. Los lados debern
ser inclinados para evitar que la zanja colapse. El suelo deber tener una ligera pendiente
para permitir el flujo continuo de estircol lquido (purn) a lo largo del biodigestor: la
tierra que se saca de la zanja deber ser llevada lejos de los bordes, de manera que no caiga
sobre el plstico a causa de movimientos alrededor del biodigestor o por las lluvias.

Preparar el biodigestor

La lmina de polietileno viene de la fbrica en rollos que pesan alrededor de 50 kg. Los
rollos deben ser manejados cuidadosamente, especialmente en los bordes, y debern ser
almacenados y manejados en posicin horizontal. Poner una vara de acero (o un palo de
bamb) a travs del centro del rollo facilita las cosas al medir el largo requerido para
fabricar el biodigestor. Si la zanja para el biodigestor mide diez metros de largo, debern
aadirse 75 cm adicionales de lmina a cada extremo del tubo para que puedan ser
envueltos alrededor de las tuberas de entrada, de manera que el largo total a ser cortado
ser de 11,5 metros.

Se necesitan dos medidas de lmina de polietileno para confeccionar dos tubos, ya que es
necesario que un tubo sea encajado dentro del otro como refuerzo. Cuando el segundo tubo
de plstico sea insertado dentro del primero, se debe tener cuidado que los dos encajen de
manera ajustada, sin dobleces ni arrugas.

Materiales necesarios para construir el biodigestor

Manga de lmina de plstico (polietileno) transparente, en largo suficiente para dos


tubos.

2 tuberas de cermica, PVC o concreto de 75 a 100 cm de largo y 15 cm de


dimetro interno.

Manguera de plstico o tubera de PVC para el gas (el largo depende de la distancia
hasta la cocina).

Adaptadores, arandelas, codos y tes, adems de 2 m de tubera de PVC del mismo


dimetro de la manguera (12,5 mm).

4 cmaras de llanta usadas, cortadas en bandas de 5 cm de ancho.

1 botella plstica transparente para la vlvula de escape de gas.

Instalar el escape de gas

Se debe marcar el lugar donde se instalar el escape de gas. Este deber estar a 1,5 metros
del extremo de la manga de polietileno y al centro de lo que ser la parte superior del
biodigestor.

Instalar la tubera de entrada

Se cortan bandas de jebe de 5 cm de ancho de las cmaras usadas de llanta de una bicicleta,
motocicleta o automvil.

Se introduce la tubera de cermica (o PVC) en la manga de polietileno hasta la mitad de su


largo y luego se dobla el tubo de plstico alrededor de ella. La unin se asegura
envolviendo las bandas de jebe alrededor de la tubera de cermica, empezando a 25 cm del
extremo del plstico y trabajando en direccin a la parte expuesta de la tubera, con cada
banda traslapada sobre la anterior y terminando en la tubera de cermica de manera que los
extremos del plstico estn completamente cubiertos.

Llenar la manga de polietileno con aire e instalar la tubera de salida

La tubera de entrada y la salida del gas se cierran con una pelcula de plstico (o una bolsa
de plstico) y bandas de jebe. Antes de colocar el biodigestor ya terminado en la zanja, es
necesario llenar la manga de aire. Desde el extremo abierto se fuerza el aire hacia el interior
de la manga en forma de olas creadas al agitar el extremo de la manga con un movimiento
propulsor de los brazos hacia adelante (flapping). Luego se ata la manga con una banda
de jebe a aproximadamente tres metros del extremo, de manera que el aire no escape. Esto
se hace para facilitar la instalacin de la segunda tubera de cermica como tubera de
salida. Se instala luego la segunda tubera de cermica siguiendo el mismo procedimiento
que el usado para la tubera de entrada.

Etapas finales de la preparacin de la manga de lmina de polietileno

Es muy importante revisar que los extremos de la manga estn completamente cubiertos
por las bandas de jebe, cada una de ellas superpuesta sobre la anterior, y terminando sobre
las tuberas de cermica, de manera que los extremos de la manga estn completamente
cubiertos. Cuando cada tubera de cermica est instalada, se utiliza una lmina cuadrada
de polietileno fijada con bandas de jebe para sellar cada una de las tuberas. La banda de
jebe, colocada previamente para evitar que escapara el aire al instalar la tubera de cermica
de salida, debe ahora retirarse. La bolsa se desinflar un poquito al entrar el aire a la tubera
de cermica. El paso final consiste en llenar completamente de aire la bolsa, colocando un
tubo de plstico de cuatro metros de largo (hecho con el mismo material utilizado para el
biodigestor: manga de polietileno) a la tubera de cermica de salida, llenarlo de aire
utilizando el procedimiento de agitar el tubo, y luego retirar la manga de polietileno para
permitir que este aire entre a la bolsa principal. El proceso puede repetirse hasta que la
bolsa del biodigestor est completamente llena de aire. La lmina cuadrada de polietileno,
que se coloc con una banda de jebe, se usa de nuevo, esta vez colocndola para sellar la
tubera de salida.

Colocar el biodigestor en la zanja

La manga ya inflada se carga hasta la zanja con mucho cuidado para que no entre en
contacto con objetos filudos. Se le coloca dentro de la zanja de tal manera que el escape de
gas est en la parte superior de la manga, la entrada al extremo ms alto de la zanja y la
salida al extremo ms bajo.

Se prepara un soporte que sujete a la manguera que funcionar como tubera de gas. Este
soporte es fabricado con una tubera de PVC de 12,5 mm de dimetro.

Llenar el biodigestor con agua


El biodigestor se llena luego con agua hasta que las tuberas de entrada y salida estn
selladas (cubiertas con agua) desde dentro. El aire que haba adentro de la bolsa estar
ahora retenido en la parte superior. Las bolsas de plstico que cubran las tuberas de
entrada y de salida pueden ser retiradas en este momento.

La trampa de agua (vlvula de escape de gas)

Para asegurar que la presin de gas dentro del biodigestor no aumente demasiado es
importante contar con un mecanismo de escape simple que puede ser fabricado con
facilidad a partir de una botella de plstico parcialmente llena de agua. Esta trampa de
agua deber ser suspendida en un lugar conveniente de manera que sea posible observar
con facilidad el nivel del agua y volverla a llenar cuando sea necesario.

El tanque de gas

Es una bolsa plstica grande (cuatro metros de largo) hecha con la misma manga de lmina
de polietileno utilizada para fabricar el biodigestor. El tanque cumple una funcin clave en
el funcionamiento del biodigestor y deber ser ubicado en un lugar conveniente
(suspendido del techo, por ejemplo) cerca de la cocina. El gas almacenado estar as cerca
del punto de utilizacin, lo que permitir que tenga una presin ms alta.

Llevar el gas a la cocina

Una vez que el tanque est en su sitio, la tubera de gas sujeta a la salida deber ser fijada a
los quemadores. Se coloca una faja alrededor de la parte media del tanque, con el fin de que
sirva para aumentar la presin del gas que llegue a los quemadores; esto se realiza
ajustando la faja (por ejemplo: colgando una piedra o ladrillo de uno de los extremos de la
faja). Por lo general, esto es necesario cuando se cocina durante muchas horas.

Alimentar al biodigestor
El biodigestor necesita ser alimentado a diario. Si se utiliza estircol de vaca, ste debe
mezclarse con agua antes de incorporarlo al digestor. Si en una granja se cran cerdos, los
corrales pueden estar conectados directamente al biodigestor de manera que al lavarlos, por
medio de canales construidos especialmente, el agua haga entrar por gravedad el estircol
lquido (purn) al biodigestor.

Proteger el biodigestor

El biodigestor necesita ser protegido de animales, nios y, especialmente, de la luz solar


que puede daar la lmina de polietileno. Se recomienda construir un cerco alrededor de la
zanja, as como un techo simple para proporcionarle sombra.

El biodigestor terminado

El rea alrededor de los corrales que sola estar contaminada, se ha convertido ahora en
tierra seca ya que los desechos son utilizados en el digestor. No hay malos olores, pues el
estircol se incorpora al biodigestor diariamente. La familia ya no necesita recolectar lea o
comprar combustible para cocinar y, en menos de un ao, los ahorros permitirn pagar el
costo del biodigestor.

El tiempo que pase para que se produzca gas y pueda utilizarse, depender de la
composicin y cantidad del estircol que se ponga en el biodigestor. En algunas granjas los
desechos producidos en los corrales de cerdos podrn estar ya en un avanzado estado de
fermentacin cuando son introducidos en el biodigestor; en este caso la familia podra
empezar a cocinar con biogs slo cinco das despus de la instalacin. Con estircol fresco
sin fermentar el tiempo de espera puede ser de 21 a 28 das.

Posibles problemas y algunas soluciones

No hay suficientes animales que produzcan estircol para el biodigestor? Esto puede ser
un problema, y en este caso la letrina usada por la familia tambin puede ser conectada al
biodigestor. Temporalmente, es posible aadir algunos materiales que fermenten con
facilidad, tales como los rastrojos de yuca, melaza o cualquier fuente similar de
carbohidratos. Si se hace esto, conviene tambin aadir 30 a 40 gramos de urea cada da.

No hay suficiente agua en el biodigestor? Que haya agua suficiente es esencial para el
buen funcionamiento del biodigestor. El nivel de agua debe revisarse regularmente, como
tambin debe aadirse ms agua cuando sea necesario.

Hay olor a gas? Puede ser causado por una conexin suelta, un cao daado en la cocina
o un agujero en el biodigestor. Esto se repara con esparadrapo o cinta adhesiva.

No se produce suficiente gas? La causa puede ser una conexin suelta, una seccin de la
tubera que est rota o una tubera que se ha doblado, impidiendo que fluya el gas. Se debe
cortar un trozo nuevo de manguera y remplazar la que est daada.

No hay suficiente agua en la trampa de la botella (vlvula de escape)? Es importante


revisar constantemente que la evaporacin no haya causado que el nivel de agua caiga por
debajo del extremo del tubo de gas.

Hay mucho gas en el biodigestor pero muy poco en el tanque? Esto puede ser solucionado
abriendo las junturas y sacando el agua, o haciendo un agujero en la tubera de PVC para
sacar el agua, tapndolo luego con cinta adhesiva. Tambin es posible instalar caos de
drenaje en los puntos ms bajos de la lnea.

Se cocina muy lento? Se necesita ms presin dentro del tanque. Hay que ajustar la faja
puesta alrededor del tanque.

Encuentra muy poco gas en el tanque en las maanas? Se olvid de aflojar la faja
alrededor del tanque luego de terminar de cocinar la noche anterior. Ubique el tanque de
manera que cuelgue del techo de la cocina o en algn otro lugar cercano para que sea ms
fcil controlarlo.
El biodigestor tiene un agujero que atraviesa ambas capas? Si el agujero es grande hay
que remplazar las mangas de lmina de polietileno y reinstalar el sistema. Se debe proteger
el biodigestor con un cerco.

La primera capa de plstico del biodigestor est rota? Esto puede ser causado por el
deterioro del plstico al no tener contacto con el agua. Trate de colocar el biodigestor de
manera que la mayor parte de la superficie del plstico est en contacto con el agua. Es muy
importante tener en cuenta que la solucin no es aadir ms capas de lmina de polietileno
u otro plstico.

Hay mucha tierra en la zanja del biodigestor? Se trata por lo general de un problema ms
serio. Puede suceder cuando el biodigestor est colocado en suelo muy arenoso o en zonas
bajas donde la lluvia arrastra mucha tierra de la pendiente a la zanja. Evite esto eligiendo
cuidadosamente el lugar donde ubicar el biodigestor. Construya canales por los que pueda
fluir el agua de lluvia. Cubra las paredes superiores de la zanja con ladrillos o con una
mezcla de cemento y tierra. Construya un muro frente a la entrada del biodigestor.

El purn dentro del biodigestor es muy duro? Esto puede ser causado por un contenido
muy alto de estircol en el purn (suele ser ms problemtico al trabajar con estircol de
bovinos). A causa de este problema, la manga de polietileno deber ser cambiada cada dos
o cuatro aos, dependiendo del grado de deterioro.

http://www.planthogar.net/enciclopedia/documentos/1/documentos-
tematicos/292/que-es-la-lombricultura.html