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Enciclopedia de las Plantas tiles del Ecuador

L. de la Torre, H. Navarrete, P. Muriel M., M. J. Maca & H. Balslev (eds.)


Herbario QCA & Herbario AAU. Quito & Aarhus. 2008: 1327

La etnobotnica en el Ecuador

Luca de la Torre & Manuel J. Maca

Introduccin: las relaciones del ser humano y las plantas cias o condimentos de las plantas como complemento ali-
en la historia del Ecuador menticio. Para tratar sus dolencias, infestaciones y enferme-
dades, mediante un largo proceso de prueba y error, utiliza-
El nmero de plantas vasculares que existe en la Tierra ron plantas como medicinas que les curaron y libraron de
vara segn distintas estimaciones entre 260 000 y 320 000 ellas. Adems, obtuvieron venenos para cazar, pescar e
especies (Prance et al. 2000, Judd et al. 2002). La gran ma- incluso, para matar a sus enemigos. Identificaron qu made-
yora de ellas son plantas con flores o angiospermas, que ras ardan mejor como combustible y cules eran ptimas
aparecieron en el Cretcico hace 145 millones de aos (Judd para la construccin de embarcaciones y refugios que les
et al. 2002). Las adaptaciones de las plantas para la vida en brindasen abrigo o defensa y emplearon las hojas adecuadas
tierra firme conformaron la base para el desarrollo del ser para techarlos. Aprendieron la extraccin de fibras naturales
humano, que ha poblado todo el planeta y ha obtenido de las para tejer enseres para el transporte de alimentos y para
plantas el sustento necesario para sobrevivir, primero como fabricar textiles.
cazador-recolector nmada y luego como agricultor-ganade- Aprendieron tambin, las propiedades de plantas estimu-
ro sedentario. lantes como el yoc (Paullinia yoco) y la guayusa (Ilex
Las ms de 17 000 especies de plantas vasculares que guayusa). Tambin de aquellas como el yaje (Banisteriopsis
existen en el Ecuador (Jrgensen & Len-Ynez 1999, Ulloa caapi), San Pedro (Echinopsis pachanoi), wantuk
Ulloa & Neill 2005) son el resultado de una historia de adap- (Brugmansia sanguinea) o vilca (Anadenanthera colubrina),
taciones a medios diversos, de coevolucin con otros orga- que podan llevarles a estados alterados de conciencia, para
nismos y de la dinmica de la superficie terrestre. Esta gran explorar el mundo metafsico y comunicarse con espritus y
diversidad de plantas ecuatorianas proviene de especies pro- dioses que formaban parte de su cosmovisin. En resumen,
pias de los Andes Tropicales, de zonas tropicales y subtropi- la inmensa diversidad de plantas con las que el ser humano
cales de Amrica, tropicales de Asia, Malasia, frica, as interactu en los diferentes ecosistemas ecuatorianos, fueron
como de zonas templadas de los hemisferios boreal y aus- pilar fundamental de las culturas actuales.
tral, incluso de las regiones fras del elemento austral, como La agricultura se desarroll de forma independiente en esta
la subantrtica y antrtica y de plantas cosmopolitas (Gentry regin de los Andes, las primeras evidencias datan de la penn-
1990, Ulloa Ulloa & Jrgensen 1995). Sin embargo, esta sula de Santa Elena en la Costa hace 10 000 aos (Piperno &
diversidad tambin es el resultado de la accin humana, pues Stothert 2003) y tuvo un mayor desarrollo a finales del perio-
el ser humano ha sido y es difusor de plantas tiles. El hom- do Formativo (4000 aos a.C.) (Almeida 2000). Posterior-
bre lleg a lo que hoy es el Ecuador hace aproximadamente mente, la obtencin de excedentes agrcolas y su almacena-
12 000 aos (Almeida 2000); muchas de las plantas que miento para periodos de escasez permiti la organizacin de
encontr debieron existir tambin en los sitios de donde las sociedades en asentamientos urbanos que dependieron de
vena, pero otras debieron haber sido nicas de la regin. La una agricultura intensiva con tcnicas que optimizaron los
cuarta parte de las especies ecuatorianas son endmicas campos de cultivo, como la construccin de terrazas, canales
(Valencia et al. 2000) y de ellas, el 7% han sido reportadas de riego y el uso de abonos. Los Andes se caracterizaron por la
como tiles en esta enciclopedia. domesticacin de tubrculos como la papa (Solanum
Los primeros habitantes del Ecuador, que fueron recolec- tuberosum), el melloco (Ullucus tuberosus), la oca (Oxalis
tores, cazadores y pescadores, vivieron en lo que se conoce tuberosa) y la mashua (Tropaeolum tuberosum), de granos
como periodo Precermico o Paleoindio (Almeida 2000). como la quinua (Chenopodium quinoa), los chochos (Lupinus
Tras ellos otras culturas primigenias se desarrollaron en las mutabilis) y el frjol (Phaseolus spp.), de frutos como la chiri-
tres regiones continentales del pas y organizaron toda su moya (Annona cherimola) y el zapallo (Cucurbita maxima)
vida y cultura con base en las plantas. Se alimentaron de ra- (Pearsall 1992, Hernndez & Len 2004). En el Oriente, la
ces, semillas, tallos, frutos, probablemente obtuvieron espe- yuca (Manihot esculenta) que tuvo su origen en el sur de la

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La etnobotnica en el Ecuador

cuenca amaznica, fue un alimento clave en el desarrollo de Ecuador siguiendo un orden cronolgico, geogrfico y tem-
los pueblos en esta regin (Olsen & Schaal 1999). tico. Finalmente, se incluye un anlisis de las colecciones
Este libro reporta que casi la tercera parte (30%, n = 5172) botnicas que se usaron para obtener la informacin etnobo-
de las especies de plantas vasculares del Ecuador han sido o tnica que se presenta en esta enciclopedia.
son utilizadas por los distintos pueblos que lo habitan, y que
el 15% de ellas se cultivan. Por ello, es evidente que las cul-
turas ecuatorianas han influido directamente en la distribu- La colonia y el reporte de plantas tiles para reinos del
cin de las especies tiles y en la seleccin de las variedades Viejo Mundo
ms beneficiosas y productivas para su uso.
Con la conquista espaola, entre los siglos XVI y XIX, Durante la etapa colonial se registraron los primeros
se inici el perodo colonial que se caracteriz por una pro- escritos sobre las plantas y sus usos en el Ecuador por parte
gresiva introduccin de especies animales y vegetales desde de los exploradores y cronistas que llegaron desde Espaa a
el Viejo Mundo, como el trigo (Triticum vulgare), la cebada lo que fue el Reino de Quito. Estos cronistas describan las
(Hordeum vulgare), el caf (Coffea arabica), el ajo (Allium especies novedosas que se encontraban a su paso, con el fin
sativum) y la cebolla (Allium cepa). Se inici el mestizaje y de describir la nueva realidad natural y cultural y, adicional-
el intercambio de especies vegetales ha continuado hasta la mente, proporcionar informacin sobre nuevos recursos
actualidad. vegetales con potencial comercial a la Corona espaola. A
La poblacin ecuatoriana ha crecido enormemente: en continuacin introduciremos los principales aportes de los
una extensin de 283 791 km2 se estima que viven casi 14 cronistas del Nuevo Mundo ms destacados que escribieron
millones de ecuatorianos (SUPERTEL 2007), con un creci- sobre plantas tiles del Ecuador:
miento poblacional de 1,9% anual (Organizacin Paname- Gaspar de Carvajal (c. 15001584) form parte de la
ricana de la Salud 2004). Para alimentar a una poblacin cre- expedicin de Francisco de Orellana que sali de Quito en
ciente se ha tecnificado la agricultura de sobremanera y se 1541 en busca de El Dorado y que dio lugar al descubri-
han instaurado monocultivos en las regiones ms producti- miento del ro Amazonas. Se organiz con el fin de buscar
vas del pas, por lo que en la actualidad se utiliza una diver- los bosques de canela y otras especies que pudieran compe-
sidad menor de especies vegetales que en el pasado tir con las especias asiticas. Carvajal en su obra Relacin
(Hernndez & Len 2004, Van den Eynden este volumen). del Nuevo Descubrimiento del Famoso Ro Grande que
El conocimiento tradicional y el uso de las plantas silvestres Descubri por muy Gran Ventura el Capitn Francisco de
se est perdiendo, con lo que el proceso de aculturacin est Orellana, describi varias especies comestibles encontradas
ocurriendo rpida y silenciosamente en el Ecuador (Byg & durante la expedicin como la yuca, adems, reporta por pri-
Balslev 2004, Guerrero 2005). mera vez el uso del curare (de Carvajal 1941).
La investigacin cientfica es una instancia bsica que Gonzalo Fernndez de Oviedo (14781557) escribi
tiene el poder de influir benficamente en la interaccin del Historia General y Natural de las Indias, un libro especfi-
hombre con las plantas a diferentes escalas y que puede con- co sobre las propiedades de las plantas, sobre todo de las
tribuir notablemente a esta nueva realidad social, ya que pro- medicinales (Fernndez de Oviedo 1959). Algunas partes de
porciona pautas para el uso sostenible de especies y ecosis- la Relacin de Carvajal que no fueron publicadas en su da,
temas y aporta enfoques objetivos a la hora de realizar accio- fueron incluidas por este cronista en su obra, por ejemplo el
nes o tomar decisiones de conservacin o de modos de consumo de la pia (Ananas comosus) y el tabaco
explotacin de especies. (Nicotiana tabacum).
A lo largo de la historia ecuatoriana se han realizado Pedro Cieza de Len (15181560), en Crnica del Per
muchas investigaciones con respecto a las plantas y sus usos. (1553) fue el primero en describir especies vegetales impor-
Algunas han pretendido proporcionar productos comerciales tantes del Nuevo Mundo como la papa y la quinua (Cieza de
a un reino, gobierno o empresa potencial, aunque la mayora Len 1984).
se llevaron a cabo para poner el conocimiento a disposicin Jos de Acosta (15391600), en el libro IV de Historia
de la comunidad en general. Estos estudios se han realizado Natural y Moral de las Indias (1590), describe una gran
para rescatar un conocimiento que est en riesgo de perderse, variedad de tubrculos y races de gran consumo como la
por un afn de documentacin de sitios inexplorados o pecu- achicoria (Hypochaeris sessiliflora), la oca (Oxalis
liares, o bien para profundizar en el uso y manejo de especies tuberosa) y el camote (Ipomoea batatas), as como algunos
o grupos de plantas en las zonas de origen, y con ello, ofre- frutos destacados como el zapallo (Cucurbita maxima) y el
cer mejoras o alternativas de explotacin. aj (Capsicum annuum).
A continuacin se presenta una breve revisin de las Bernab Cobo (15721657), en el libro Historia del
investigaciones etnobotnicas que se han realizado en el Nuevo Mundo (1613), report decenas de especies econmi-

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La etnobotnica en el Ecuador

camente importantes asociadas a lo que posteriormente se (Oenocarpus bataua) y el caucho (Hevea brasiliensis)
defini como pisos altitudinales de la vegetacin (Cobo (Acosta-Sols 1976, Estrella 1995, Madsen 2002). Las co-
1943). En su obra se mencionan las virtudes de la quinina lecciones que Jussieu realiz en Per y Ecuador se perdie-
(Cinchona spp.) para curar la malaria. ron y muchos de sus escritos quedaron inditos (Acosta-
Garcilaso de la Vega, el Inca (15391617), hijo de un Sols 1976, Estrella 1991a).
conquistador espaol y de una princesa Inca, public la obra Merece mencin Pedro Franco Dvila (17111786), natu-
Comentarios Reales (1609) en la que describe algunas de las ralista ecuatoriano, autodidacta y coleccionista que dirigi y
plantas cultivadas como el maz (Zea mays), los tubrculos expuso en el Real Gabinete de Historia Natural de Madrid,
andinos, a los que denomina como legumbres que cran gran cantidad de colecciones botnicas con valor econmico,
debajo de la tierra, frutales como el ussun o capul (Prunus alimenticio y medicinal, junto con objetos arqueolgicos y
serotina), agaves (Agavaceae) y decenas de especies medi- fauna coleccionados por l (Acosta-Sols 1968).
cinales (de la Vega 2004).
Juan Magnin (17011753) report plantas medicinales y
mgicas usadas por los nativos de Sucumbos y Maynas Los primeros testimonios de ecuatorianos
como la ayahuasca (Banisteriopsis caapi) y el floripondio
(Brugmansia spp.) (Bayle 1940). El Padre riobambeo Juan de Velasco (17271792)
public en Faenza (Italia) la Historia del Reino de Quito en
la Amrica Meridional (1789). Como jesuita haba sido
El inicio de las expediciones cientficas expulsado del territorio espaol y escribi su obra prctica-
mente de memoria, con el objeto de dejar testimonio de sus
A mediados del siglo XVIII, la poltica de Espaa hacia orgenes y de lo que en su Patria haba; su obra es impor-
sus colonias se reorient y pretendi reafirmar su presencia tante para la historia y las ciencias naturales ecuatorianas. El
en Amrica a nivel cientfico, adems del militar y adminis- libro II del primer tomo trata sobre el Reino Vegetal y repor-
trativo. El inters por la naturaleza americana aument y se ta casi 270 especies de plantas tiles al hombre y a los ani-
busc no solo el mantener el imperio colonial a travs de la males (de Velasco 1977).
explotacin de las riquezas naturales (Estrella 1991a). De Jos Meja Lequerica (17751813) puede ser considerado
esta manera se organizaron grandes expediciones cientficas, como el primer botnico y etnobotnico del Ecuador. Meja
en las que ya no eran solo cronistas quienes se limitaban a describi nuevos gneros y especies de plantas y se interes,
reportar e inventariar aquello que encontrasen al paso, sino sobre todo, por la utilidad mdica de las plantas en la regin
mdicos, farmacuticos, naturalistas, botnicos y zologos, andina cercana a Quito. Su obra principal fue Plantas Qui-
enviados por la Corona para estudiar y describir las especies, teas, de la que solo se ha encontrado el Cuaderno Segundo
junto a dibujantes encargados de ilustrar las especies colec- en el archivo del Real Jardn Botnico de Madrid. Adicio-
tadas. Desde el punto de vista botnico se realizaron miles nalmente, Meja tuvo un estrecho contacto con el mdico y
de colecciones e ilustraciones de plantas americanas, que botnico espaol Jos Celestino Mutis (17321808), jefe de la
posteriormente se describieron siguiendo el sistema bino- Expedicin Botnica de Nueva Granada, a quien le envi des-
mial de Linneo (Acosta-Sols 1982a, Estrella 1991a). cripciones botnicas, lminas y especmenes de plantas desde
Sin embargo, los primeros exploradores cientficos en el Quito hasta Bogot (Estrella 1988a).
Ecuador son Charles Marie de La Condamine (17011774)
y Joseph de Jussieu (17041779), miembros de la
Expedicin Geodsica Francesa. La Condamine, jefe de Flora Huayaquilensis
esta misin, realiz colecciones y descripciones de especies
de importancia econmica que se hallan en el Museo de La Corona espaola envi en 1799 una expedicin bot-
Historia Natural de Pars, como la quina de Loja (Cinchona nica cuyo objetivo fue el estudio de la riqueza florstica de
officinalis), descrita en 1738 y que posteriormente Linneo la provincia de Guayaquil, especialmente de los rboles ti-
describi en 1753 (Acosta-Sols 1976, Estrella 1991a, les para la construccin naval y las quinas de Loja (Madsen
Madsen 2002). La expedicin lleg al Golfo de Guayaquil et al. 2001). Durante nueve aos, los botnicos espaoles
y la Isla Pun, donde Jussieu y los oficiales espaoles Juan Tafalla y Juan Agustn Manzanilla, el pintor peruano
Antonio de Ulloa y Jorge Juan, describieron sobre todo, Jos Gabriel Rivera y el pintor quiteo Xavier Corts, reco-
maderas usadas para construir barcos (de Ulloa & de Ulloa rrieron las principales zonas florsticas de las actuales pro-
1982). La Condamine regres a Europa por la Amazona, vincias de Guayas, Los Ros y Manab. Se describieron e
siguiendo la ruta abierta por Orellana y contribuy al ilustraron al menos 200 especies de plantas, muchas de ellas
conocimiento de especies tiles, como la ungurahua con informacin de usos locales. Desafortunadamente esta

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La etnobotnica en el Ecuador

informacin nunca fue publicada por los autores. Inicial- Los siglos XX y XXI y la ampliacin de enfoques en la
mente sus colecciones se incluyeron junto a las que realiza- investigacin
ron Hiplito Ruiz y Jos Pavn en Per, y el primero de ellos
describi algunas especies a partir del material colectado por En el inicio del siglo XX, varios acadmicos iniciaron el
Tafalla y Manzanilla. Este primer gran estudio botnico del estudio de las sociedades indgenas y sus plantas de una
pas fue denominado Flora Huayaquilensis (Estrella 1991a, manera ms sistemtica. Se realizaron estudios sobre grupos
Madsen et al. 2001) y si se hubiese publicado en su da, tnicos individuales con un enfoque meramente antropolgi-
hubiera sido la primera flora realizada en el continente ame- co, analizando las relaciones con el mundo vegetal como
ricano. En la regin andina se registraron 32 especies de qui- una manera de aproximarse a los fundamentos cognitivos de
nas y se identificaron numerosas especies de plantas econ- las culturas (Davis 1991). Al mismo tiempo, se iniciaron
micas de la zona templada y fra de Loja, que se incluyeron estudios sobre distintas sociedades y su relacin con las
en un grupo de publicaciones llamado Flora Quitensis plantas (etnobotnica), haciendo hincapi en la parte botni-
(1799) (Estrella 1991a). ca de la investigacin y colectando para ello especmenes de
referencia para obtener una correcta identificacin de las
especies (Harshberger 1896).
Humboldt y Bonpland como pioneros de la investiga- Entre todos los etnobotnicos que han trabajado en el
cin cientfica moderna en el siglo XIX pas cabe mencionar especialmente a tres ecuatorianos por
su enorme dedicacin y empeo. Misael Acosta-Sols
La expedicin liderada por Alexander von Humboldt a (19101994) fue un pionero de la investigacin botnica y
Sudamrica, iniciada en 1799, tuvo un gran impacto en la etnobotnica en el Ecuador. Realiz ms de 300 expedicio-
sociedad europea. Las publicaciones efectuadas al trmino nes por todo el Ecuador, hizo estudios con distintos grupos
de ella motivaron la realizacin de muchas ms expedicio- de plantas, principalmente en la Sierra y Costa y en menor
nes cientficas del Viejo al Nuevo Mundo (Acosta-Sols medida en el Oriente (ver su relacin de publicaciones al
1982a). Humboldt lleg a Guayaquil en 1803 junto a Aim final de este libro). El nmero de publicaciones entre art-
Bonpland y Carlos Montfar, un botnico ecuatoriano que se culos cientficos, monografas, libros y folletos publicados
uni a la expedicin, antes de que sta se dirigiese a dentro y fuera del pas es inmenso; stas tratan adems de
Acapulco. Su estada en la regin fue provechosa ya que los temas de botnica y etnobotnica, sobre agricultura,
contaron con el apoyo y la informacin de Tafalla, lo que les biogeografa, vegetacin y conservacin. Entre sus publi-
permiti familiarizarse pronto con la flora del lugar y con las caciones ms relevantes cabe mencionar las realizadas
plantas de importancia econmica. Una parte de las especies sobre algunos grupos de plantas como bambes y pseudo-
estudiadas por Tafalla fue descrita por Humboldt en las bambes (1960a), ciperceas y gramneas (1969) y palmas
obras Plantes Equinoxiales (18081809) y Nova Genera et en el noroccidente del pas (1971), sobre algunas categoras
Species Plantarum (1815), donde se reportan tambin varias de uso como fibras y lanas vegetales (1951, 1957b), made-
especies medicinales de la cuenca amaznica (Estrella 1995, ras econmicas (1960b), plantas alimenticias (1979, 1980,
Madsen et al. 2001). 1982b) y en sus ltimos aos trabaj con las plantas medi-
El botnico Richard Spruce (18171893) realiz investi- cinales (1992b, 1993). Cabe mencionar su libro sobre los
gaciones desde 1857 a 1861, cuando recorri las estribacio- bosques del Ecuador y sus productos, en el que presenta
nes occidentales de los Andes para colectar semillas y esta- una compilacin de su conocimiento en todo el pas
cas de quina para propagarlas en la India, a pedido de la (1961).
Corona inglesa. Adicionalmente, Spruce realiz importantes Eduardo Estrella (19411996) public algunos trabajos
colecciones sobre la flora amaznica y sus usos. Su obra de investigacin de usos de las plantas, particularmente
Notes of a botanist on the Amazon and Andes (1908) est sobre plantas comestibles y medicinales. Su libro ms reco-
llena de referencias etnobotnicas especialmente de esta nocido es el que lleva por ttulo El Pan de Amrica (1988b).
regin. Durante sus 15 aos de estada en Sudamrica colec- Asimismo, realiz un intensivo estudio histrico sobre la
t 30 000 especmenes y clasific 21 vocabularios de grupos Flora Huayaquilensis (1991a) a partir de las expediciones
indgenas amaznicos (Acosta-Sols 1976). espaolas del siglo XVIII comandadas por Tafalla a la
William Jameson (17961873), naturalista, medico, qu- regin de Guayaquil. Finalmente, realiz estudios sobre las
mico y botnico escocs, public en 1864 en el Correo del plantas medicinales del Ecuador (1995, 1997).
Ecuador artculos sobre las propiedades medicinales de Carlos Cern (1957 ) es el etnobotnico actual que ha
algunas plantas ecuatorianas (Acosta-Sols 1968). realizado el mayor nmero de estudios en el Ecuador. Ha
realizado trabajos con la mayora de grupos indgenas en las
tres regiones continentales, con diversos grupos de mestizos

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La etnobotnica en el Ecuador

y el que ms se ha dedicado a la regin amaznica (ver su Borgtoft Pedersen & Balslev 1992, Borgtoft Pedersen &
relacin de publicaciones al final de este libro). Balslev 1993, Borgtoft Pedersen 1994, Holm-Jensen &
En general, el mayor nmero de estudios se ha llevado a Balslev 1995, Balslev et al. 1997, Borchsenius et al. 1998,
cabo con plantas medicinales en distintas pocas y regiones Byg & Balslev 2004, Byg & Balslev 2006, Byg et al. 2006,
del Ecuador. El primero de ellos fue titulado Botnica Borchsenius & Moraes 2006, Byg et al. 2007). Algunas de
Mdica Nacional y supone una compilacin de informacin estas investigaciones sern presentadas con detalle en las
de ms de 400 especies de plantas medicinales a partir de siguientes secciones.
informacin de campo en general (Varea 1922). Posterior- Para una presentacin ms clara y organizada de los estu-
mente, se han publicado recopilaciones de plantas medicina- dios etnobotnicos realizados en los siglos XX y XXI, divi-
les con informacin recogida de diversas fuentes (White diremos al Ecuador en sus tres regiones geogrficas y dentro
1985, Acosta-Sols 1992b). Finalmente, se ha realizado un de cada regin ubicaremos los estudios de acuerdo a su
informe sobre el estado del conocimiento y la comercializa- temtica: estudios generales para la regin, estudios centra-
cin de las plantas medicinales en un contexto nacional dos en grupos tnicos y estudios centrados en usos o grupos
(Buitrn 1999). de plantas particulares.
A pesar de que la categora de plantas alimenticias es de
capital importancia se han realizado pocos estudios que
recopilen la informacin de plantas silvestres comestibles. La investigacin etnobotnica en la Costa y Galpagos
Cabe mencionar el trabajo pionero de Wilson Popenoe
(1924), quien realiz una importante contribucin al conoci- Estudios generales
miento de las frutas tropicales principalmente de las regio-
nes de Imbabura, Ambato y Loja, con el mvil de dar a A nivel regional, en la Costa se ha realizado una recopi-
conocer en otros lugares las plantas con potencial econmi- lacin de la informacin sobre los usos de 680 especies de
co del Ecuador. Sergio Juzepsuk, miembro de la Misin plantas vasculares, en la que se incluyen recursos medicina-
Cientfica Rusa, estudi las variedades de papa presentes en les, alimenticios, ornamentales, maderables e industriales,
el Ecuador en 1927 (Acosta-Sols 1968). Se han realizado as como datos fitoqumicos para algunas de las especies
adems, estudios histricos sobre plantas cultivadas y de (Valverde 1998). La informacin se recogi tanto de zonas
gran importancia en el Ecuador precolombino (Acosta-Sols urbanas como rurales, en donde solo se especificaron los
1982b, Estrella 1988b, Naranjo 1991). Ms recientemente, usos del pueblo Chachi, por lo que el resto de usos se atri-
se han registrado 354 especies de plantas silvestres que son buiran a los mestizos o afroecuatorianos de esta regin.
alimento de las comunidades rurales Saraguro, Shuar y mes- En el Archipilago de Galpagos las investigaciones
tizas en el sur del Ecuador (provincias de Loja y Zamora- etnobotnicas son casi inexistentes. Merece mencin una
Chinchipe) (Van den Eynden et al. 1999, 2003, Van den gua sobre las plantas con flor de las islas en la que se pre-
Eynden 2004a, 2004b). La diversidad de alternativas alimen- sentan los usos de algunas de ellas (McMullen 1999).
ticias as como las prcticas de manejo presentadas en este
trabajo, podran ser integradas en sistemas de produccin
intensivos para evitar la prdida de biodiversidad. Estudios centrados en grupos tnicos
Merecen mencin particular, los numerosos estudios rea-
lizados en la familia Arecaceae en el pas. Como se mencio- En la regin noroccidental viven cuatro grupos indge-
n, es pionera la contribucin de Misael Acosta-Sols sobre nas: Awa, Chachi, Tsachi y Epera, adems de los afroecua-
las palmas tiles del noroccidente ecuatoriano (Acosta-Sols torianos y mestizos, y con todos ellos, con excepcin de los
1971), quien adems, centr estudios en la tagua (Phytelephas Epera, se ha realizado algn estudio etnobotnico (Tabla 1).
aequatorialis), uno de los principales productos forestales no En trabajos comparativos de plantas tiles de los tres grupos
maderables del Ecuador (Acosta-Sols 1944a). indgenas se concluye que su conocimiento etnobotnico
Es importante el aporte hecho por cientficos daneses. est muy relacionado, sobre todo entre los Chachi y Tsachi
Sus estudios proveen informacin sobre los usos, importan- (Barfod & Kvist 1996). La categora de uso que contiene un
cia econmica, manejo, extractivismo y comercializacin de mayor nmero de especies es la de plantas contraveneno que
las palmas ecuatorianas (Balslev 1987, Balslev & Barfod combaten el veneno inoculado en las mordeduras de serpien-
1987, Balslev & Henderson 1987c, Barfod & Balslev 1988, te y destaca la utilizacin de la familia Gesneriaceae.
Barfod et al. 1990, Blicher-Mathiesen & Balslev 1990, El mayor nmero de plantas tiles se ha registrado en
Borgtoft Pedersen & Balslev 1990, Barfod 1991a, 1991b, los estudios etnobotnicos para los Chachi (Tabla 1; Barfod
Balslev & Blicher-Mathiesen 1991, Bergmann & Balslev & Kvist 1996). En la comunidad Chachi de Loma Linda se
1991, Borgtoft Pedersen 1991, Borgtoft Pedersen 1992, determin la diversidad y abundancia de especies tiles y

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La etnobotnica en el Ecuador

se estableci que la mayora de ellas no son abundantes, los Tsachi, Chachi y Awa. La situacin socioeconmica y
por lo que es preciso conservar reas grandes de bosque cultural afecta los patrones de uso de estas etnias, por ejem-
para asegurar el mantenimiento de estas especies y su plo, la etnomedicina de los Awa, la etnia menos contactada,
conocimiento (Marchn 2001). es ms simple que la de los Tsachi, que involucra ms ele-
Para los Awa y los Tsachi el nmero de especies regis- mentos forneos (Barfod & Kvist 1996).
tradas es similar. Sobre los Awa se han realizado dos estu- Se ha realizado un pequeo estudio de la etnobotnica de
dios de etnobotnica general (Barfod & Kvist 1996, Cern la comunidad afroecuatoriana de Playa de Oro (Esmeraldas)
& Montalvo 2002c) y uno centrado ms en el estudio de en el que se registraron ms de 50 especies tiles (Cern
plantas medicinales, pero no se dispone de la informacin de 2001b).
las especies investigadas de manera concreta (Beck & Ortiz El conocimiento y uso tradicional de las plantas por parte
1997). Para los Tsachi se han realizado dos estudios (Barfod de comunidades de mestizos es poco conocido y el nmero
& Kvist 1996, Cern et al. 2004). En este segundo trabajo, de especies tiles encontradas en los distintos estudios etno-
un tercio de las especies tiles encontradas se registraron botnicos es menor que en los trabajos realizados para los
con usos maderables. distintos grupos indgenas. En la provincia de Guayas se ha
Se han identificado procesos de intercambio de conoci- realizado el mayor nmero de estudios, en distintas localida-
miento, prcticas y saber etnobotnico a nivel regional entre des (Tabla 1). En la isla Pun se ha registrado el nmero ms

Tabla 1. Estudios etnobotnicos intensivos realizados con grupos tnicos de la Costa.

Referencia Localizacin (Provincia) Etnia Nmero de Categora con


especies tiles mayor nmero
de especies
Cern 2001b Playa de Oro (Esmeraldas) Afroecuatoriana ms de 50
Barfod & Kvist Valle de San Marcos Awa 369 Contraveneno
1996 (Esmeraldas) de serpientes
Beck & Ortiz (Esmeraldas y Carchi) Awa Sin datos
1997
Cern & Guadalito (Esmeraldas) Awa 128 Maderable
Montalvo 2002c
Barfod & Kvist Comunidad Zapallo Grande, Chachi 728 Contraveneno
1996 Ro Cayapa (Esmeraldas) de serpientes
Marchn 2001 Loma Linda (Esmeraldas) Chachi 205 Utensilios de uso
domstico
Barfod & Kvist Congoma Grande, Tsachi 423 Contraveneno
1996 Santo Domingo (Pichincha) de serpientes
Cern et al. Alrededores de Santo Tsachi 413 Medicinal
2004 Domingo (Pichincha)

Ros 1991 Puerto Quito (Pichincha) Mestiza 101 Alimenticio


Cern 1993b Parque Nacional Machalilla Mestiza 172 Maderable
(Manab)
Cern 1996 Reserva Manglares Churute Mestiza 142 Maderable
(Guayas)
Madsen et al. Isla Pun (Guayas) Mestiza 177 Materiales
2001

Cern 2002a Cerro Blanco, Guayaquil Mestiza 103 Maderable


(Guayas)

18
La etnobotnica en el Ecuador

elevado de especies (Madsen et al. 2001). En los estudios en En las provincias del sur de la Costa, se ha utilizado tra-
la Reserva Manglares Churute (Cern 1996) y Cerro Blanco dicionalmente la lana de ceibo (Ceiba trichistandra) para
de Guayaquil (Cern 2002a), la principal utilizacin de las relleno de colchones (Compaa Gua del Ecuador 1909,
plantas fue con fines maderables, a pesar de que son ecosis- Acosta-Sols 1951, 1957b) y se comercializa a escala local.
temas muy amenazados. Algunas de las plantas comestibles que podran tener
En el Parque Nacional Machalilla, en la provincia de mayor potencial comercial han sido motivo de estudio,
Manab, se ha realizado un estudio general de etnobotnica como el caso del aceite de palma real de la Costa (Attalea
(Cern 1993b). En las estribaciones occidentales de la cor- colenda) que se utiliza en la alimentacin humana y de ani-
dillera de los Andes, en la provincia de Pichincha, Puerto males domsticos (Acosta-Sols 1971, Blicher-Mathiesen &
Quito, se ha realizado una investigacin con la poblacin Balslev 1990, Feil 1996) o bien el palmito de Prestoea
mestiza en el que se registraron 101 especies tiles, siendo acuminata var. acuminata como fuente de alimento (Bonilla
ms del 25% especies comestibles (Ros 1991) (Tabla 1). & Feil 1995). En el Parque Nacional Machalilla se han
reportado 45 especies silvestres comestibles, de las que el
93% son frutales y algunos de ellos como la piuela
Estudios centrados en usos especficos (Bromelia pinguin), el frutillo (Muntingia calabura) o la
pitahaya roja (Hylocereus polyrhizus), tienen potencial
Uno de los grupos de plantas con mayor potencial son las comercializable en el Ecuador (Hernndez & Josse 1997).
plantas para la obtencin de materiales que se usan para ela- Se han reportado 26 especies de plantas txicas de la
borar artesanas y se comercializan en los distintos mercados provincia de Los Ros y algunas de ellas son tambin espe-
del pas (e.g. Acosta-Sols 1957b, 1961, Cuvi 1994). Dos de cies medicinales que podran incorporarse potencialmente a
las especies con mayor comercializacin a escala internacio- la farmacopea mundial (Bonifaz 1997).
nal y con mayores estudios de etnobotnica y botnica eco-
nmica son la paja toquilla (Carludovica palmata), que exis-
te en todas las provincias de la regin de la Costa La investigacin etnobotnica en la Sierra
(Domnguez 1991, Cuvi 1994) y la tagua (Phytelephas
aequatorialis), que solo crece en las provincias del norte Estudios generales
(Acosta-Sols 1944a, 1948, Barfod et al. 1990). La primera
de ellas es una especie conocida por la elaboracin de los A inicios del siglo XX, algunos clrigos botnicos como
sombreros llamados de Panam o de paja toquilla que se el Padre Luis A. Sodiro (18351909) y Luis Mille
hicieron mundialmente famosos durante la construccin del (18631940s) realizaron gran cantidad de colecciones y con-
Canal de Panam a principios del siglo XX. En la actualidad, tribuyeron al conocimiento de la flora til de la regin andi-
se elaboran artesanas de gran calidad, hechas por mltiples na, en un afn de documentacin cientfica (Acosta-Sols
artesanos en la regin occidental del pas, desde los Chachi 1968). Bajo este mismo enfoque han realizado importantes
hasta los pobladores de Cuenca. Con respecto a la tagua o contribuciones:
marfil vegetal se elaboran variadas artesanas de gran Luis Cordero (18331912) quien se interes por la utili-
demanda por el turismo internacional. dad de las plantas de Azuay y Caar y report el uso de espe-
Entre las plantas de fibra, hay dos especies con enorme cies incluidas en ms de 100 familias botnicas (Cordero
potencial y ampliamente comercializadas. La primera de 1950). En su obra incluy especies nativas y algunas que l
ellas es la palma mocora (Astrocaryum standleyanum) con la mismo introdujo en el Ecuador.
que se elaboran sombreros, hamacas, esteras y sirve para Alfredo Paredes (19051975), botnico y qumico,
forrar muebles (Borgtoft Pedersen 1994). La segunda espe- public: Especies ecuatorianas de importancia industrial
cie es una Arcea, la piquigua (Heteropsis ecuadorensis). Un (1952) y Plantas usadas por nuestros aborgenes (1955).
estudio realizado entre los Chachi, mestizos y los afroecua- Adems, realiz estudios fitoqumicos de especies tiles
torianos de la provincia de Esmeraldas en la Reserva Mache- como el chamico (Datura spp.) y el pungal (Solanum
Chindul, concluy que la actividad artesanal podra conver- crinitipes) (Acosta-Sols 1968).
tirse en una buena alternativa econmica para los grupos El estadounidense Wendell Holmes Camp fue miembro
estudiados y al mismo tiempo promovera la conservacin de la Misin de Cinchona del Ecuador (19441946) y reali-
de los bosques; sin embargo, no existe suficiente demanda ni z gran cantidad de colecciones de ms de 300 especies de
un mercado justo para los productos. Los mestizos y afroe- plantas medicinales, venenosas y comestibles para el hom-
cuatorianos manejan estas dos especies de manera ms sos- bre y animales, sobre todo en las provincias de Azuay y
tenible que los Chachi, quiz porque para los primeros es un Caar (Balslev & Joyal 1980, Joyal 1987).
bien escaso (Fadiman 2003). Misael Acosta-Sols registr casi 90 especies en los jar-

19
La etnobotnica en el Ecuador

dines de la ciudad de Ambato y reporta diversos usos etno- mestizos, en stos la categora de uso medicinal ha sido la
botnicos adicionales al ornamental, por ejemplo, la aplica- ms importante (Tabla 2). En un estudio realizado con los
cin medicinal de ciertas especies de Gentianella (Acosta- Saraguro para rescatar el conocimiento etnobotnico y deter-
Sols 1964). En la ciudad de Quito se realiz un estudio minar de qu manera ste puede servir para identificar patro-
similar que recopil informacin sobre los usos, nombres nes de intercambio o de aculturacin, se reportaron 370
comunes, distribucin y propagacin de 102 especies de especies tiles (Ellemann 1990).
plantas ornamentales (Padilla & Asanza 2001). Un importante cuerpo de informacin ha sido generado
Algunas de las investigaciones en la Sierra se han lle- por Carlos Cern en sus estudios con la nacionalidad
vado a cabo ante el hecho de que es la regin ms defores- Kichwa de la Sierra, en el crter del Pululahua (Cern
tada del Ecuador, donde persiste menos del 3% de la vege- 1993a), el crter del Quilotoa (Cern et al. 1994b), Pondoa,
tacin original (CESA 1992, Valencia et al. 1999b, Cern volcn Tungurahua, (Cern 2002b) y Alao (Cern &
& Montalvo 2002a), y con el propsito de dar a conocer Montalvo 2002a). Todas estas reas son lugares tursticos.
especies tiles que podran incluirse en programas de refo- Las plantas medicinales son las ms numerosas con la
restacin. Un estudio de este tipo se realiz con especies excepcin de la comunidad de Pondoa, en donde es el uso
arbreas y arbustivas que se encuentran en remanentes de combustible el ms importante.
bosques andinos de la Sierra norte ecuatoriana, entre los De igual manera, en la hoya de Guayllabamba y el
2200 y los 3800 m de elevacin y que report los usos para Chota, donde estn los nicos y peculiares bosques secos de
101 especies pertenecientes a 42 familias botnicas valles interandinos, se han realizado estudios de etnobotni-
(Cuamacs & Tipaz 1995). Existen estudios que presentan ca y se ha registrado la categora medicinal como la ms
informacin sobre el potencial para reforestacin, agrofo- importante (Cern & Montesdeoca 1994).
restera y usos varios de especies forestales nativas, a fin En un trabajo multidisciplinar realizado entre botnicos
de brindar alternativas de uso de la tierra que apoyen a la y antroplogos en el valle de Oyacachi, rea de amortigua-
conservacin y uso sostenible de la regin (Spier & miento de la Reserva Ecolgica Cayambe-Coca, se recono-
Biederlick 1980 22 especies, Brandbyge & Holm- ci la necesidad de determinar su diversidad biolgica pero
Nielsen 1986 75 especies, Carlson & Aazco 1990 92 tambin de identificar las influencias culturales y sociales en
especies, Lojn 1992a 40 especies). su uso, como elementos clave para guiar la formulacin de
La Central Ecuatoriana de Servicios Agrcolas (CESA), un plan de manejo sostenible del rea. Los recursos del bos-
identific patrones y procesos en el uso de los recursos vege- que son indispensables para el modo de vida de la gente del
tales que pudieran guiar estrategias productivas y de manejo lugar, lo que conlleva que muchas especies vegetales sean
en la regin (CESA 1991, 1992). Se recopilaron los usos de toleradas o manejadas en reas agrcolas o potreros (Morales
221 especies forestales nativas en 20 comunidades de las & Schjellerup 2000).
provincias de Imbabura, Cotopaxi, Tungurahua, Chimbo- Existen otros estudios etnobotnicos en localidades
razo y Caar. Los usos ms importantes fueron combustible, Kichwa y mestizas de las provincias de Carchi, Imbabura,
materiales, medicinal y alimenticio. El nmero de especies Pichincha, Tungurahua, Cotopaxi y Bolvar, que estn ubica-
forestales tiles registradas en las comunidades estudiadas das entre los 1500 y los 4500 m de elevacin (Tabla2). Los
fluctu entre 12 y 62. Las comunidades que habitan cerca de trabajos reportaron entre 39 y 212 especies tiles. Las plan-
bosques o residuos boscosos reconocieron un mayor nme- tas medicinales son en todos los casos las ms numerosas,
ro de especies vegetales que aquellas que no disponen de aunque otras categoras de uso importante son la alimenticia,
stos en sus inmediaciones. ornamental y forrajera (Alarcn 1990, Eguiguren 1990b,
Las varias aplicaciones que se dan a los helechos en los Jaramillo 1990, Morillo 1990, Pozo 1990, Urqua 1990,
Andes centrales de Ecuador, Per y Bolivia han sido repor- Orbea et al. 2000).
tadas a partir de una recopilacin de informacin de espec- Se han estudiado las plantas que utilizan los mestizos
menes de herbario y de literatura; para Ecuador se reportan de las estribaciones orientales de los Andes, como en el ro
164 especies, siendo el uso medicinal el ms importante para Upano, en la provincia de Morona Santiago, en comunida-
este grupo de plantas (Navarrete et al. 2006). des que habitan entre los 24002700 m. Llama la atencin
el reporte de muchas especies ornamentales (Cern 2002c).
En la provincia de Loja se ha estudiado el uso que se da a
Estudios centrados en grupos tnicos las plantas que crecen en los bosques secos y las estribacio-
nes occidentales. En ambos casos se reporta la sustitucin
En la regin interandina se han realizado numerosos por parte de las comunidades de productos obtenidos de las
estudios sobre plantas tiles para los diferentes grupos que plantas por productos industriales para fines tcnicos (jabn,
conforman la nacionalidad Kichwa de la Sierra y para los tintes, venenos) (Kvist et al. 2006a, Snchez et al. 2006).

20
La etnobotnica en el Ecuador

Tabla 2. Estudios etnobotnicos intensivos realizados con grupos tnicos de la Sierra.

Referencia Localizacin (Provincia) Etnia Nmero de especies Categora con mayor


tiles nmero de especies
Alarcn 1990 Bosque Protector Kichwa de 150 Sin datos
Pasochoa (Pichincha) la Sierra
Ellemann 1990 Saraguro (Loja) Kichwa de 370 Medicinal
la Sierra
Eguiguren 1990b (Cotopaxi) Kichwa ms de 200 Medicinal
de la Sierra
Jaramillo 1990 Otavalo (Imbabura) Kichwa de Sin datos Sin datos
la Sierra
Morillo 1990 (Tungurahua) Kichwa de 212 Medicinal
la Sierra
Pozo 1990 (Carchi) Kichwa de 190 Medicinal
la Sierra
Urqua 1990 (Imbabura) Kichwa de ms de 200 Medicinal
la Sierra
Cern 1993a Reserva Geobotnica Kichwa de 261 Medicinal
Pululahua la Sierra
(Pichincha)
Cern & Hoyas de Guayllabamba Kichwa de 35 Medicinal
Montesdeoca y del Chota (Imbabura la Sierra
1994 y Pichincha)
Cern et al. 1994b Crter del Quilotoa Kichwa de 82 Medicinal
(Cotopaxi) la Sierra
Morales & Oyacachi (Napo) Kichwa de 95 Medicinal
Schjellerup 2000 la Sierra
Orbea et al. 2000 Bosque Protector Kichwa de 39 Maderable
Cashca Totoras la Sierra
(Bolvar)
Cern 2002b Pondoa, volcn Kichwa de 152 Combustible y
Tungurahua la Sierra medicinal
(Tungurahua)
Cern & Alao, Parque Nacional Kichwa de 119 Medicinal
Montalvo 2002a Sangay (Chimborazo) la Sierra
Cern 2002c Ro Upano, Parque Mestiza 168 Ornamental y
Nacional Sangay medicinal
(Morona Santiago)
Kvist et al. 2006a Catamayo, Mestiza 165 Alimenticio
Chaguarpamba,
Olmedo, Paltas,
Puyango y Sozoranga
(Loja)
Snchez et al. 2006 Macar y Zapotillo (Loja) Mestiza 80 Combustible y
construccin

21
La etnobotnica en el Ecuador

Estudios centrados en usos especficos (Capsicum annuum) (Acosta-Sols 1942b), el ussun o capu-
l (Prunus serotina) (Popenoe & Pachano 1943, Acosta-Sols
Las plantas medicinales son las que se han estudiado con 1973a) y diversos tubrculos andinos (Acosta-Sols 1980,
mayor intensidad en la regin andina, muchas investigacio- Cadima 2006).
nes acerca del uso medicinal de especies vegetales andinas Recientemente se han identificado frutos comestibles
se han llevado a cabo con la intencin de que los ecuatoria- escasamente explotados y que pueden ser promisorios en el
nos las incorporen en su cotidianidad y usen las plantas pas. En la cuenca hidrogrfica del ro Chota, en la provin-
como sustitutas a las medicinas convencionales. As, Misael cia de Imbabura, se estudi la botnica econmica, etnobo-
Acosta-Sols realiz estudios detallados con especies medi- tnica, composicin qumica y valor nutricional del hobo
cinales de uso tradicional milenario como la valeriana (Spondias purpurea), del que tambin se elaboran mermela-
(Valeriana sorbifolia, citada como V. gracilis y V. decussata, das, vino y licor (Maca 1997, Koziol & Maca 1998, Maca
citada como V. polemonioides) (Acosta-Sols 1936a), el tipo & Barfod 2000). La luma (Pouteria lucuma) es tambin un
(Minthostachys mollis) (Acosta-Sols 1937b), el frailejn frutal con potencial econmico que sirve de alimento al ser
(Espeletia pycnophylla, citada como E. grandiflora) humano y a animales domsticos (Aguirre 2002). Adicio-
(Acosta-Sols & Machado 1937), la achicoria (Hypochaeris nalmente, se han descrito los usos, distribucin, ecologa y
sessiliflora, citada como Achyrophorus quitensis) (Acosta- morfologa de 20 especies frutales nativas poco conocidas
Sols 1942a) y el kishwar (Buddleja incana) (Acosta-Sols de los Andes centrales (Sanjins et al. 2006).
1943). Desde 1943, este cientfico fue parte de la Misin de Una recopilacin sobre plantas utilizadas como aditivo
Cinchona, con lo que contribuy enormemente al conoci- de los alimentos en Ecuador, Per y Bolivia, reporta los
miento de las quinas andinas (Acosta-Sols 1937a, 1944b, nombres comunes, usos tradicionales y recetas de 20 espe-
1946). Adicionalmente, se han efectuado anlisis fitoqumi- cias andinas (Ulloa Ulloa 2006).
cos de las Asterceas andinas con propiedades medicinales En la Sierra se han realizado estudios en plantas con
(Abdo et al. 1995). importancia econmica que proveen de materiales para la
Se ha dado a conocer una gran cantidad de especies construccin o elaboracin de objetos manufacturados. En
medicinales de uso comn entre la poblacin de la Sierra una recopilacin sobre los usos de las plantas de fibra en los
mediante el estudio de las plantas que se venden en los mer- Andes de Ecuador, Per y Bolivia se registr para Ecuador
cados de Quito (Ortega 1988), Guaranda (Cern & Gaybor el mayor nmero de especies (34) y de especies que se
1994), Riobamba (Cern & Montalvo 1994), Ibarra (Cern comercializan (11) de los tres pases estudiados (Maca
& Reina 1996), Otavalo, Saquisil, Cuenca, Ibarra (Bailey 2006). Se han realizado diversos estudios etnobotnicos o
1999 quien adems incluy algunos mercados de la Costa monogrficos de botnica econmica con especies sobresa-
y Amazona), Cuenca (Montalvo & Cern 2003) y Loja lientes de plantas de fibra, por ejemplo con Agave
(Bussmann & Sharon 2006). El nmero de especies medici- americana y Furcraea andina (Cern 1994), la totora
nales registradas en estos mercados vara entre 79 en Gua- (Schoenoplectus californicus) (Maca & Balslev 2000) y la
randa y 215 en Loja. Adicionalmente, en la zona de Vilca- totorilla (Juncus arcticus) (Maca 2001). Todas estas espe-
bamba (Loja) se ha realizado un estudio que recopila infor- cies son utilizadas en cestera, cordelera, para techar casas,
macin de 140 especies nativas e introducidas utilizadas fabricar escobas o esteras; la produccin de objetos manu-
como medicinas (Bjar et al. 2001). La informacin recopi- facturados con estas especies es una actividad econmica
lada en varios de estos estudios ha sido complementada con bsica para muchos hogares campesinos en la regin.
investigaciones ms recientes sobre especies que se encuen- Varios han sido los estudios centrados en especies made-
tran, adems, en chacras, reas naturales y parches de bos- rables, principalmente al sur de los Andes ecuatorianos. En
ques andinos, registrndose 432 especies medicinales un trabajo con los Saraguro (Loja) se reportaron 67 especies
(Cern 2006). maderables entre las que destacan las familias
Algunas publicaciones sobre plantas con utilidad mdica Podocarpaceae, Meliaceae y Juglandaceae porque tienen
de la Sierra carecen de especmenes de referencia o de nom- maderas muy finas que pueden ser usadas en mueblera,
bres cientficos de las plantas que mencionan, por lo que su mientras que las maderas de las familias Myrtaceae,
informacin se debe tomar con ms precaucin (Bianchi Lauraceae, Cunoniaceae y Clusiaceae (del gnero Clusia),
1986, pramo en la provincia del Cotopaxi, Kothari 1993, en son ms resistentes al agua, por lo que son mejores para la
Imbabura, Ruiz 1993, de la regin andina). construccin de viviendas (Ellemann 1991). En otro estudio
Se han registrado decenas de especies alimenticias nati- en el sur del Ecuador se reportaron 20 especies maderables
vas y con potencial econmico como la chirimoya (Annona poco conocidas como sustitutas potenciales de especies de
cherimola) (Gattoni 1942b), el aguacate (Persea americana) uso extendido con mucha presin de explotacin (Aguirre
(Salvatierra 1942), el achiote (Bixa orellana) y el aj 2002). Misael Acosta-Sols ha publicado dos estudios mo-

22
La etnobotnica en el Ecuador

nogrficos con el kishwar (Buddleja incana) (Acosta-Sols Secoya y las particularidades del pueblo Wao. Finalmente,
1943) y el sisn (Podocarpus spp.) (Acosta-Sols 1957a). se establecen similitudes en el uso de las plantas en todas las
Las plantas que por sus propiedades psicoactivas han zonas bajas del pas (Kvist & Holm-Nielsen 1987).
sido parte importante de las culturas andinas, han sido
investigadas en lo que fue el Reino de Quito (Haro 1971) y
para Ecuador, Per y Bolivia (Kvist & Moraes 2006), regis- Estudios centrados en grupos tnicos
trando que especies como el San Pedro (Echinopsis
pachanoi) y el wantuk (Brugmansia spp.) son de muy anti- Los antroplogos han contribuido al conocimiento etno-
guo y an importante uso, mientras que el uso ritual de cier- botnico de algunas etnias amaznicas ecuatorianas, ya que
tas plantas como la vilca (Anadenanthera colubrina) est han registrado mltiples usos de las plantas dentro de sus
desapareciendo. estudios etnogrficos-antropolgicos. Este es el caso con la
La miel de abeja ha sido catalogada como uno de los pro- nacionalidad Achuar, de la que en la actualidad se carece de
ductos agroindustriales con mayor potencial en el Ecuador un estudio etnobotnico general y, por tanto, casi la nica
(Cruz 2003), por lo que la investigacin sobre el uso apco- informacin de usos de plantas disponible procede de un tra-
la de las plantas es relevante. Sin embargo, los nicos estu- bajo antropolgico (Descola 1989). En ocasiones, algunos
dios realizados en el pas al respecto se han ubicado en las antroplogos han establecido colaboraciones con botnicos
provincias de Loja y Zamora Chinchipe (Garca & Tello para identificar con ms detalle las especies y con ello la
1998 reportaron 27 especies, Camacho 2000 59 especies, calidad final de los estudios desde una perspectiva etnobot-
Ramrez 2000 154 especies). nica, es muy superior. De este modo se han identificado con
Por ltimo, se han registrado 20 especies de plantas precisin plantas usadas en rituales y en la cultura en gene-
txicas con propiedades plaguicidas usadas tradicional- ral. Dos ejemplos de ello fueron las investigaciones llevadas
mente por los Kichwa en la provincia de Imbabura (Ayats & a cabo con los grupos Wao (Davis & Yost 1983a) y con los
Zabala 2000). Siona-Secoya (Vickers & Plowman 1984).
En las ltimas dcadas se han realizado estudios de
etnobotnica cuantitativa, principalmente mediante parce-
La investigacin etnobotnica en la Amazona las de 1 ha y de 0,1 ha, lo que permite, adems de recopilar
los usos de las plantas por un cierto grupo, hacer anlisis
Estudios generales sobre los patrones de utilizacin de las especies y obtener
conclusiones acerca de la repercusin ecolgica de sus apli-
En la regin amaznica es donde vive el mayor nmero caciones (Paz y Mio et al. 1991, Cern & Montalvo 1998,
de grupos indgenas del pas: Cofn, Secoya, Siona, Kichwa Bez 1999b, 1999d, Maca et al. 2001, Maca 2004a, Cern
del Oriente, Wao, Zpara, Kandwash, Shuar, Achuar y et al. 2005a). Algunas conclusiones destacadas son: (1)
Shiwiar (de la Torre & Balslev este volumen). Con todos todos los distintos tipos de bosque (tierra firme, planicies
ellos se ha realizado algn tipo de estudio etnobotnico inundables y pantanos) son importantes para el modo de
(Tabla 3) excepto con las nacionalidades Zpara, Kandwash vida de los grupos y para mantener su cultura se necesita
y Shiwiar que cuentan con pocos individuos y sobre las que hacer una conservacin integral de la regin (Maca et al.
se conoce muy poco. 2001); (2) las reas manejadas de bosque secundario y los
Al igual que en la Costa, existe un trabajo recopilatorio barbechos contienen especies de gran importancia de uso y
sobre los usos de las plantas en la regin amaznica, aunque relevantes para la subsistencia de los grupos (Bez 1999b,
en este caso solo se revisaron los especmenes depositados 1999d); y (3) la combinacin de estudios cuantitativos y
en el Herbario QCA (Lescure et al. 1987). Se compil infor- cualitativos permite registrar un mayor nmero de especies
macin sobre la utilidad de 600 especies utilizadas por los tiles y promedios mayores de usos diferentes para las espe-
Cofn, Kichwa, Siona-Secoya, Shuar y Wao. cies (Maca 2004a).
Destaca la investigacin comparativa de los usos txicos, A continuacin se presenta someramente la informacin
alucingenos, estimulantes, contraceptivos, y los medicina- existente para cada uno de los grupos indgenas. Se comien-
les de contravenenos, vermfugos, antimicticos, odontol- za por los grupos para los que se han registrado un mayor
gicos y oftlmicos, que dan a las plantas los grupos humanos nmero de usos en algn trabajo concreto sobre su etnobo-
que viven en tierras bajas del Ecuador. La informacin se tnica. Esto no es indicativo de un mayor o menor conoci-
obtuvo a travs de visitas a comunidades Siona-Secoya, miento ecolgico tradicional sino de la mayor o menor dedi-
Kichwa, Achuar y Wao de la Amazona y de literatura. Este cacin en el estudio etnobotnico realizado y de la metodo-
estudio incluy adems los grupos indgenas de la Costa. Se loga utilizada en cada caso (Maca 2004a).
reconoci afinidades pronunciadas entre los Cofn y Siona- El mayor nmero de plantas tiles en la Amazona, segn

23
La etnobotnica en el Ecuador

estudios individuales, se ha registrado para los Wao (Tabla 3; usos de plantas epfitas, lianas y parsitas con esta etnia
Maca et al. 2001). Con este grupo se han realizado cuatro (Bennett 1992a), pero estos datos estn integrados en la
estudios etnobotnicos generales (Davis & Yost 1983a, monografa general (Bennett et al. 2002).
Cern & Montalvo 1998, Maca et al. 2001, Cern & Mon- Los Cofn fueron objeto del primer estudio monogrfico
talvo 2002b) y un trabajo monogrfico sobre plantas comes- de etnobotnica de una etnia en el Ecuador (Pinkley 1973).
tibles (Mendoza 1994). Las categoras que tienen mayor Posteriormente, se han realizado tres estudios ms (Cern et
nmero de especies son las de construccin, alimentacin al. 1994a, Cern 1995, Burbano et al. 1995) y en todos ellos
humana y combustible. Sin embargo, el nmero de plantas se ha registrado la categora medicinal como la que tiene un
medicinales registradas para esta etnia es comparativamente mayor nmero de especies.
menor que las registradas para otros grupos amaznicos del La etnia con mayor poblacin en la Amazona del
Ecuador. La etnia Wao ha vivido tradicionalmente muy ais- Ecuador es la Kichwa del Oriente (Canelos y Quijos) y tam-
lada y solo fue contactada a finales de los aos 50, por lo que bin con la que se han realizado un mayor nmero de estu-
ha tenido poco intercambio con el mundo occidental y ape- dios etnobotnicos (Tabla 3). La mayora de trabajos han
nas ha incorporado plantas para combatir enfermedades destacado la categora medicinal como la que tiene un mayor
introducidas tras el contacto. En todo caso, futuros estudios nmero de especies (Alarcn 1988, 1994, Cern 1993d,
etnobotnicos con hincapi en plantas medicinales revelarn Bez 1999b), aunque tambin la categora de alimento de
la evolucin cultural de los Wao en este aspecto. Finalmente, vertebrados, ya que tienen un gran conocimiento sobre la
en un estudio monogrfico que compar los usos de las pal- fauna de la regin, especialmente de los vertebrados, por su
mas por los Wao con los del resto de la Amazona, se regis- inters para la cacera (Cern 2003a, Cern et al. 2005c).
tr que esta etnia es la que ms especies utiliza y, adems, la Existen varias contribuciones monogrficas sobre la medici-
que tuvo un mayor promedio de usos distintos por cada na tradicional y la farmacopea utilizada por esta etnia en las
especie (Maca 2004a). que se han registrado hasta 225 especies (Iglesias 1985,
Los Secoya es el segundo grupo tnico del que se han 1986, 1989, Marles et al. 1988, Kohn 1992a, 1992b).
registrado un mayor nmero de especies a pesar de que en la Un grupo muy poco conocido es el de los Achuar, ya que
actualidad son una minora tnica amenazada. Adems de las no se ha realizado ningn estudio intensivo de etnobotnica
plantas que reconocen como alimenticias para animales que y, como se anot, casi la nica informacin disponible sobre
cazan, tambin destaca la gran cantidad de plantas que utili- el uso de las plantas de su regin se obtuvo a travs de un
zan como fuente de materiales para construccin o elabora- estudio antropolgico (Descola 1989).
cin de todo tipo de herramientas. Los estudios realizados Son escasos los estudios sobre el uso que dan a las plan-
con este grupo son un importante aporte al conocimiento de tas las comunidades mestizas. En una investigacin realiza-
la flora til de bosques inundados de aguas negras y de Tierra da en la cuenca del ro Paute, la categora ms importante
Firme (Tabla 3; Cern et al. 2005a, Cern & Reyes 2007). fue la de maderables y alimenticias (Cern 1993e). Asi-
No obstante, es difcil de separar el conocimiento ecolgico mismo, en un estudio comparativo con plantas alimenticias
tradicional de este grupo del de los Siona, ya que en el entre la comunidad Kichwa y mestiza en la regin de Ahua-
Oriente del Ecuador ambas etnias han vivido tradicionalmen- no, se reportaron 94 especies comestibles y un mayor nme-
te muy prximas y mantienen una clara influencia cultural ro para la etnia indgena (Ros & Caballero 1997).
(Vickers & Plowman 1984). En la Reserva de Produccin
Faunstica Cuyabeno y en colaboracin con los Siona y
Secoya, se ha realizado el nico estudio de etnobotnica Estudios centrados en usos especficos
especfico con lianas en el Ecuador. En este trabajo se identi-
ficaron 46 especies tiles de lianas y la categora de uso ms Una de las actividades que causan ms impacto en los
importante fue la medicinal (Paz y Mio et al. 1991). bosques es su explotacin para madera, desafortunadamen-
Los Shuar es el tercer grupo del que se han registrado te no existen estudios especficos actuales sobre las especies
mayor nmero de especies y es la etnia que tiene la segunda que se explotan y solo se dispone de un estudio de Acosta-
mayor poblacin en la regin amaznica ecuatoriana Sols (1960b).
(Tabla 3; Bennett et al. 2002). Se han realizado cuatro estu- Se han identificado algunas especies con propiedades
dios etnobotnicos con distinta intensidad, dos de ellos en medicinales que se han empleado tradicionalmente por los
comunidades establecidas en Morona-Santiago y los otros distintos grupos tnicos y que en la actualidad se comercia-
dos en Zamora Chinchipe (Bez 1999d, Bennett et al. 2002, lizan. Entre ellas destacan las siguientes: la sangre de drago
Pohle & Reinhardt 2004, Santn 2004). Las categoras de (Croton lechleri), usada principalmente por sus propiedades
uso con mayor nmero de especies son las de alimentacin cicatrizantes y vigorizantes (Revelo 1994a, 1994b). La ua
humana y medicinal. Existe un trabajo monogrfico sobre de gato (Uncaria guianensis, U. tomentosa), por sus propie-

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La etnobotnica en el Ecuador

Tabla 3. Estudios etnobotnicos intensivos realizados con grupos tnicos de la regin amaznica.

Referencia Localizacin (Provincia) Etnia Nmero de Categora con mayor


especies tiles nmero de especies
Descola 1989 (Morona Santiago) Achuar Aprox. 130 Social
Pinkley 1973 (Sucumbos) Cofn Aprox. 200 Medicinal
Cern et al. 1994a Sinange (Sucumbos) Cofn 481 Medicinal y alimenticio
Cern 1995 Dureno (Sucumbos) Cofn 292 Medicinal
Burbano et al. 1995 Sinange (Sucumbos) Cofn 64 Medicinal
Alarcn 1988 Ro Napo, Misahuall, Coca (Napo) Kichwa 212 Medicinal
Cern 1993d Holln Loreto (Napo) Kichwa 173 Medicinal
Alarcn 1994 Chichicu Rumi (Napo) Kichwa 93 Medicinal
Bez 1999b Canelos y Yanapuma (Pastaza) Kichwa 163 Medicinal
(Canelos)
Cern 2003a Ro Yasun (Orellana) Kichwa 314 Alimento de vertebrados
Cern et al. 2005c Limoncocha (Sucumbos) Kichwa 401 Alimento de vertebrados
Cern et al. 2005a Sushufindi, Lagarto Cocha, Secoya 760 Alimento de vertebrados
San Pablo de Cantesiay
(Sucumbos)
Cern & Reyes 2007 Sehuaya (Sucumbos) Secoya 187 Alimento de vertebrados
Vickers & Plowman 1984 Sushufindi (Sucumbos) Siona, Secoya 224 Alimenticio
Paz y Mio et al. 1991 Cuyabeno (Sucumbos) Siona, 46 Medicinal
Secoya (lianas)
Bez 1999d Makuma y Mutints Shuar 162 Alimenticio
(Morona Santiago)
Bennett et al. 2002 Yukutais (Morona Santiago) Shuar 579 Medicinal y Alimenticio
Santn 2004 Nangaritza (Zamora Chinchipe) Shuar 135 Medicinal
Pohle & Reinhardt 2004 Nangaritza (Zamora Chinchipe) Shuar 185 Alimenticio
Davis & Yost 1983a Quiwado (Orellana) Wao 120 Alimenticio
Cern & Montalvo 1998 Quehueiri-ono (Orellana) Wao 625 Combustible
Maca et al. 2001 Dicaro y Tiputini (Orellana) Wao 956 Construccin, Alimenticio
Cern & Montalvo 2002b Tiputini, Tivacuno (Orellana) Wao 318 Combustible
Cern 1993e Cuenca Ro Paute Mestiza 42 Maderable
(Morona Santiago)

dades antiinflamatorias y para combatir dolencias renales, y Archidona para registrar el uso medicinal de plantas en
el chukchuwasu (Maytenus krukovii, M. laevis), por sus pro- estos lugares. Se registraron 78 especies que fueron someti-
piedades antirreumticas, antidiarreicas y vermfugas das a anlisis qumicos y de bioactividad. A partir de estos
(Buitrn 1999). Se ha realizado un estudio sobre helechos ensayos se seleccionaron 13 especies que fueron las que
medicinales usados por los Wao en comparacin con otro presentaron mayor bioactividad y concentracin de metabo-
grupo tnico en Bolivia (Tacana). Los Wao los utilizan pre- litos secundarios. Entre ellas se cuentan la caa agra
ferentemente por va interna para curar diarrea, tos y dolores (Costus scaber), cruz kaspi (Brownea macrophylla) y el
de estmago, muelas o de cuerpo en general (Maca 2004b). cedro (Cedrela odorata). Estudios de este tipo ofrecen datos
Un ejemplo de un estudio interesante en su planteamien- que sirven para seleccionar e identificar especies sobre las
to, objetivos y resultados es el que llevaron a cabo un equi- que concentrar estudios clnicos y farmacolgicos (Villa-
po de investigadores de la Universidad Central del Ecuador crs et al. 1995).
en colaboracin con estudiantes de colegios de Tena y Finalmente, entre las especies de uso social se cuentan

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La etnobotnica en el Ecuador

plantas estimulantes como la guayusa (Ilex guayusa) que permitieron reconocer procesos de prdida e intercambio del
se consume a manera de t o caf en amplios sectores del conocimiento etnobotnico y la influencia de los factores
Oriente (Patio 1968). Entre las plantas alucingenas socioeconmicos, como la lejana a mercados y acceso, en
que tradicionalmente han tenido una enorme importancia los niveles del conocimiento y uso de palmas en grupos mes-
cultural para todos los grupos indgenas hay varias espe- tizos y Shuar del valle de Nangaritza en Zamora Chinchipe.
cies que se han estudiado con ms detalle en el Ecuador, Se identific que comunidades Shuar y mestiza ubicadas en
en particular la ayahuasca o yaje (Banisteriopsis caapi), lugares ms remotos preservan e intercambian ms conoci-
Osteophloeum platyspermum y sangre de toro (Virola miento que las cercanas a mercados o vas de acceso. A nivel
duckei), mismas que podran tener propiedades medici- general, el conocimiento sobre las palmas es mayor entre los
nales (Bennett & Alarcn 1994, Buitrn 1999). Shuar que entre los mestizos. Las palmas ms utilizadas y
cuyas poblaciones declinan suelen cultivarse. Los Shuar que
habitan lugares remotos son quienes ms practican el culti-
Estudios centrados en palmas vo, ya que la importancia de estas plantas para la subsisten-
cia es el aliciente para su cultivo, mas no su comercializa-
Las palmas constituyen la familia botnica cuyas espe- cin (Byg & Balslev 2004, Byg & Balslev 2006, Byg et al.
cies tienen ms aplicaciones directas y probablemente ms 2006, Byg et al. 2007).
productos no maderables comercializados en la regin ama-
znica en la actualidad (Borchsenius et al. 1998). Entre ellas
se pueden enumerar al menos siete especies sobresalientes Las colecciones etnobotnicas en el Ecuador
cuyo uso est ampliamente extendido por la regin. La
ungurahua (Oenocarpus bataua) y el morete (Mauritia El 60% de los registros de uso de este catlogo se obtu-
flexuosa) son especies multiuso cuyos frutos son comesti- vo a partir de las etiquetas de especmenes depositados en
bles para todos los grupos. En estudios etnobotnicos inte- los herbarios ecuatorianos y extranjeros mencionados en la
grales realizados con estas especies, en colaboracin con los metodologa.
Kichwa, se identificaron decenas de usos y se cuantific su
importancia comercial en ambos casos (Jtiva & Alarcn
1994, Ojeda 1994, respectivamente). El chontaduro (Bactris Tabla 4. Colectores que han contribuido con ms de 200
gasipaes) se usa preferentemente por sus frutos comestibles colecciones a la base de datos del catlogo de plantas tiles
que son muy apreciados por todos los grupos. Para algunos del Ecuador.
de ellos, como los Wao, esta palma conforma una parte
importante de su cultura no material (Davis & Yost 1983a). Colector Nmero de colecciones
De esta misma familia, hay dos palmas de fibra con una Cern C.E. 5287
importancia extraordinaria. La primera de ellas es la cham- Kvist L.P. 853
bira (Astrocaryum chambira) que se ha usado tradicional- Van den Eynden V. 807
mente como fuente de cordelera en toda la regin y adems Barfod A.S. 712
con ella se elaboran hamacas, shikras y redes para pescar, Ellemann L. 602
entre otros productos comercializados en las principales ciu- Balslev H. 434
dades del Oriente (Holm-Jensen & Balslev 1995, Gmez et Ros M. 389
al. 1996). La segunda especie es la palma de escoba Vivar F. 387
(Aphandra natalia) con cuyas fibras se elaboran escobas que Tipaz G. 381
se comercializan por todo el pas (Borgtoft Pedersen 1992). Freire B. 368
Finalmente, otras dos especies sobresalientes utilizadas, Naranjo D. 340
entre otros usos, en la construccin son: Iriartea deltoidea Carrillo L. 286
que se emplea principalmente como postes, vigas, pisos, Moya G. 267
paredes de casas y de cuyo estpite se fabrica parquet y arte- Palacios W. 267
sanas (Gmez et al. 1996), y Geonoma macrostachys cuyas Putscher J. 260
hojas son usadas preferentemente para el techado de las Neill D. 259
casas y otras construcciones por la mayora de grupos tni- lvarez A. 257
cos; algunos grupos hacen una utilizacin sostenible de este Reyes D. 257
recurso (Svenning & Maca 2002). Snchez O.A. 214
Las palmas, por ser especies multiuso y parte fundamen- Lewis W.H. 206
tal de los sistemas de subsistencia rurales en la Amazona,

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La etnobotnica en el Ecuador

Un total de 353 investigadores realizaron colecciones Tabla 6. Nmero de colecciones etnobotnicas realizadas en
con datos de uso. El botnico Carlos Cern, de la Univer- las regiones y provincias del Ecuador.
sidad Central del Ecuador, es el principal colector con el
27% de los especmenes. Este investigador ha colectado Regin Provincia Nmero de colecciones
sobre todo en la regin andina (72%) y principalmente en las Costa e Insular Esmeraldas 1223
provincias de Sucumbos y Pichincha. Lars Peter Kvist y Manab 459
Anders Barfod, del Departamento de Ciencias Biolgicas de El Oro 264
la Universidad de Aarhus en Dinamarca, realizaron muchas Guayas 227
colecciones en la investigacin llevada a cabo con las etnias Los Ros 49
Tsachi, Chachi y Awa del litoral ecuatoriano y, por lo tanto, Galpagos 10
fueron realizadas en las provincias de Pichincha, Esmeraldas Total 2232
y Carchi. Veerle Van den Eynden colect en Loja, Zamora y
el Oro para sus investigaciones sobre plantas comestibles de Sierra Loja 2239
la regin austral de este pas. Pichincha 2123
Se registraron veinte investigadores con ms de 200 Carchi 1218
especmenes colectados en los que se incluy informacin Imbabura 917
sobre usos de las plantas, y contribuyen el 67% de los espe- Chimborazo 757
cmenes de este catlogo (Tabla 4). Por otro lado, 226 colec- Azuay 571
tores cuentan con menos de 10 especmenes con informa- Caar 570
cin etnobotnica, los que suman apenas el 3% de las mues- Tungurahua 404
tras de herbario de las que se obtuvo informacin. El 58% de Cotopaxi 386
colectores son ecuatorianos (Tabla 5). Estos nmeros indi- Bolvar 290
can que las colecciones con informacin sobre los usos y Total 9475
aplicaciones de las plantas en el Ecuador han sido realizadas
en proyectos especficos de investigacin etnobotnica y que Amazona Orellana 2703
la informacin de usos de plantas en las colecciones florsti- Sucumbos 1965
cas generales es escasa. Napo 1325
La regin andina es donde ms colecciones etnobotni- Pastaza 821
cas se han realizado (48%), seguida por la Amazona (40%) Zamora Chinchipe 605
y finalmente la Costa y la regin Insular (11%) (Tabla 6). Morona Santiago 386
Las provincias donde ms colecciones etnobotnicas se han Total 7805
realizado son Orellana, Loja y Pichincha, mientras que Gal-
pagos es la provincia en la que menos.

Tabla 5. Colecciones realizadas por investigadores ecuatorianos y extranjeros de


las que se obtuvo informacin para el catlogo de plantas tiles del Ecuador.

Nmero de Nmero de Porcentaje Nmero de Nmero de


colecciones colecciones colectores colectores
por colector totales ecuatorianos extranjeros
Ms de 200 12 833 67 12 8
Entre 100200 2791 14 16 3
Entre 1099 3134 16 48 45
Menos de 10 600 3 128 93

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