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LES PEINTRES ILLUSTRES

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... ... .
LES PEINTRES
ILLUSTRES

HORACE VERNET
(1789-1863)
COPYRIGHT igi3
BY PIERRE LAFITTE ET Ci

Tous droits de traduc-


tion et de reproduction
rservs pour tous pays.

GFTTY RESEARCH IN^rriTUTE


PLANCHE I. REVUE DE LA GARDE NATIONALE AU CHAMP
DE MARS
(Muse de Versailles)

Horace Vernet, malgr les opinions de son pre Carie, tait


lgitimistes
un partisan dtermin de lEmpire dont clbra les fastes militaires en
il
des pages immortelles. Cela ne lempcha pas de peindre aussi pour les
Bourbons revenus, ainsi quen tmoigne la belle toile reproduite ici, o
lon voit le roi Charles X et le duc dAngoulme entours dnn brillant
tat-major.
Digitized by the Internet Archive

^ in 2016

https://archive.org/details/horacevernethuitOOvern
LES PEINTRES ILLUSTRES LIERA RY
Publis sous la dieeotion db
M. HENRY ROUJON NEW YONK SCHCOL OF APPLIED
DE lAcadmie Franaise design fou WOiiEM
SsOSTAIBE PERPTUEL DB lAcADME DES BEAUX-ARTS, avenue
l^-1G2 LEXU-GTDN
NEW YORK CITY

Horace Vernet
HUIT REPRODUCTIONS FAC-
SIMILE EN COULEURS

PIERRE LAFITTE ET Qie


DITEURS
90 . Avbke des Champs-lysbes, Paris
DJ PARUS
VIGE LE BRUN. NICOLAS POUSSIN.
REMBRANDT. GROME.
REYNOLDS. FROMENTIN.
CHARDIN. BREUGHEL LE VIEUX.
VELASQUEZ. GUSTAVE COURBET.
FRAGONARD. LE CORRGE.
RAPHAL. H. VAN DER GOS.
GREUZE. HBERT.
FRANZ HALS. PAUL BAUDRY.
GAINSBOROUGH. ALBERT DRER.
L. DE VINCI. HENNER.
BOTTICELLI. ''LOUIS DAVID.
VAN DYCK. PHILIPPE DE CHAMPAIGNE.
RUBENS. GOYA.
HOLBEIN. BASTIEN-LEPAGE.
LE TINTORET. DECAMPS.
FRA ANGELICO. ROSA BONHEUR.
WATTEAU. FANTIN-LATOUR.
MILLET. BOUCHER.
MURILLO. ZIEM.
INGRES. PRUDHON.
DELACROIX. LE BRUN.
LE TITIEN. RIGAUD.
COROT. GRICAULT.
MEISSONIER. TNIERS.
VRONSE. MEMLING.
PUVIS DE CHAVANNES. '
CLAUDE LORRAIN.
QUENTIN DE LA TOUR. THOMAS LAWRENCE.
H. ET J. VAN ECK. MANTEGNA.
A

A/J) s5 ^ 50 /

POUR PARAITRE SUCCESSIVEMENT

Ouvrages de la 3 Srie

GUSTAVE MOREAU
RI BER

HENRI REGNAULT
LE GRECO
ALFRED STEVENS
NATTIER
BENJAMIN CONSTANT
DIAZ
JORDAENS
WHISTLER
LARGILLIRE
BURNE JONES
LE SUEUR
TABLE DES MATIRES
I. Le peintre dopposition 40
II, Vernet en Italie 52
III. Le peintre de batailles 65
IV. Les dernires annes 76

TABLE DES ILLUSTRATIONS


I. Revue de la garde nationale au Champ de Mars. .

(Muse de Versailles) Frontispice

II. La bataille de Fontenoy 15


(Muse de Versailles)

III. lna 23
(Muse de Versailles)

IV, Friedland 31
(Muse de Versailles)

V. Wagram 47
(Muse de Versailles)

VI. Montmirail 55
(Muse de Versailles)

VII. La Barrire de Clichy 63


(Muse du Louvre)

VIII. Portrait dIsabey 71


(Muse du Louvre)
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HORACE VERNET
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L 10 aot 1792,1a rvolution grondait aux
portes des Tuileries. Une foule hurlante,
venue des faubourgs, saccrochait aux grilles

pour les forcer, vomissant linsulte contre la


famille royale et demandant la tte de Capet.
Dans la cour du palais, quelques troupes fidles
12 HORACE VERNET
sapprtaient la lutte. Bientt, sus la pusse
formidable de la populace, les portes cdaient
et la bataille commenait, ingale et sauvage,
entre les envahisseurs et les rares dfenseurs
du chteau. Les coups de feu crpitaient sur
tous les points de la royale demeure et jusque
dans cette partie du Louvre o le gouvernement
logeait gratuitement les meilleurs artistes de
lpoque. Le canon tonnait, les vitres volaient
en clats, la consternation et lpouvante
rgnaient dans ce petit monde paisible de
peintres et de sculpteurs, jets malgr eux en
plein drame. Dans la cour la fusillade faisait
rage. Soudain une porte souvrit et lon vit un
homme portant un enfant dans les bras sortir
de laile du Louvre rserve aux peintres, et
gagner en courant, sous une vritable rafale de
projectiles, la porte extrieure du chteau.
Lhomme qui fuyait la fureur des sans-culottes
tait Carie Vernet et lenfant de trois ans quil
HORACE VERNET 13
tenait dans ses bras tait son fils Horace.
Le futur peintre de batailles venait de recevoir
le baptme du feu.

Horace Vernet tait venu au monde le 20 juin


1789, au Louvre, dans le logement que son aeul
Joseph Vernet, le clbre peintre de marines,
occupait sous la grande galerie, au n 15;
ctait le mme quavait autrefois habit le
fameux bniste Boulle. Joseph Vernet ntant
mort que le 3 dcembre de la mme anne,
Horace disait souvent et pouvait dire en quelque
manire quil avait connu lauteur des Ports de
France. Avec une telle ascendance, Horace tait
n artiste, ou, pour mieux dire, il tait artiste-

n; le got du dessin lui serait certainement


venu, dans une famille comme la sienne, sil ne
lavait apport en naissant. Son grand-pre
maternel tait Moreau le Jeune, le clbre et
charmant dessinateur des Menus-Plaisirs son ;

oncle Chalgrin tait lun des plus remarquables


14 HORACE VERNET
architectes de son temps, et son pre Carie
stait acquis une rputation que la gloire plus
brillante de son fils na pas diminue.
Sa naissance semblait donc lavoir prdes-
tin la peinture ;
la priode presque fabuleuse
qui allait souvrir le porta vers la peinture de
batailles. Ds lenfance, dailleurs, il tmoigna
le got le plus vif pour les choses militaires.

Lomnie raconte quil tait toujours en qute


de petits morceaux de papier pour y gribouiller
de petits soldats. Carie, peintre militaire lui

aussi, avait naturellement chez lui tous les ac-


cessoires de ses tableaux : pistolets, carabines,

fusils, modles de canons, des sabres, des


gibernes, mais il avait svrement dfendu
son fils de jouer avec ses armes, et celui-ci

obissait malgr son humeur belliqueuse. Un


jour, cependant, les fils de Dumont le miniatu-

riste, qui habitait aussi les galeries du Louvre,


apportent un paquet de poudre Horace, et
PLANCHE IL FONTENOY
(Muse de Versailles)

Lune des toiles les plus brillantes et les mieux composes dHorace
Vernet. Lartiste a fort heureusement augment lintrt en ajoutant,
lpisode principal des drapeaux ennemis prsents Louis XV, des pi-
sodes particuliers qui enlvent au tableau toute raideur officielle, tels que
le groupe des blesss, gauche, et celui du jeune grenadier qui se
jette dans les bras de son pre en lui montrant la croix que vient de lui
mriter sa bravoure.
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HORACE VERNET I7
voil nos artilleurs qui se mettent en devoir
darracher un gond de porte, de le perforer, de
le bourrer de poudre. Horace monte la pice

sur un afft, prend ltupe allume et fait partir


le canon qui clate, cela va sans dire, en ne lui

emportant heureusement quune mche de


cheveux. Cest ainsi que le petit Vernet, vri-
table enfant de la balle, prludait son rle et
trahissait dj son instinct et son imagination
de troupier.
Quand il fut en ge dapprendre, on le plaa
au collge des Quatre-Nations. Malgr sa vive
intelligence, il ne fut pas un trs brillant lve ;

le grec et le latin lattiraient peu : il ne mon-


trait de got que pour le dessin. Ses cahiers,
au lieu des thmes commands, se couvraient
de soldats qui se livraient des batailles ranges
sur les marges, au grand scandale de ses pro-
fesseurs. Quand il quitta le collge, il navait
quune vague teinture dhumanits, mais il pos-
i8 HORACE VERNET
sdait dinstinct les rudiments de son mtier
de peintre.
Sa prcocit fut prodigieuse. A onze ans,
crit un des biographes, il fit pour M"' de
Prigord un dessin de tulipe quelle lui paya
vingt-quatre sous, et lge de treize ans, il

avait des commandes en assez grande quantit

pour se suffire lui-mme. Une de ses pre-


mires uvres fut la vignette qui, suivant le

got de ce temps, ornait les lettres dinvita-

tion pour les chasses impriales, et tel tait


le mrite de cette vignette, quun graveur
trs renomm, Duplessis-Bertaux nhsita
pas la dclarer digne de son propre burin.
Les commandes se succdaient rapidement
chez le jeune Vernet : dessins dix francs,
tableaux vingt francs. Il travaillait pour
le Journal des Modes, dont il devint le dessi-
nateur en titre, et cest peut-tre de ces travaux
en ce genre que lui vint le talent de caricature
HORACE VERNET 19
dont il amusa ses amis, souvent leurs pro-

pres dpens,
Ces succs ravissaient son pre, lenchan-
taient lui-mme, sans que ni lun ni lautre

sabust sur la solidit de cette prcoce gloire.


Carie Vernet encourageait son fils travailler
et celui-ci sacharnait dessiner, assouplir
sa main, prparer sa rputation future. Dans
le mme temps o il cueillait de faciles lauriers

dans le Journal des Modes, il sastreignait

la tche moins brillante, mais plus utile, de


peindre des acadmies dans latelier de Vin-
cent, un peintre ami de sa famille.

Ce Vincent, aujourdhui bien oubli, ne


manquait pas de mrite : il partageait avec
Rgnault la gloire de se trouver en rivalit

dart avec David, et cette opposition lui valait

cette poque une certaine rputation. Il la

mritait dailleurs par dautres qualits : il avait


mis de lintelligence et du talent peindre les
20 HORACE VERNET
hros de notre histoire, notamment le Prsi-
dent Mol rsistant aux factieux ; il avait SU
jeter de lintrt sur ses personnages en
conservant leur physionomie traditionnelle
et leur costume. Aprs quelques excursions
dans le domaine de lantique, il stait rabattu
sur les sujets modernes et y avait russi en
suivant une toute autre voie que son rival,

cest--dire en particularisant ce que David


sefforait de gnraliser, ou, si lon veut, en
sattachant la couleur locale, aux acces-
soires, au ct relatif des choses et, comme
disait David, auct franais

Horace Vernet affectionnait particulire-

ment ce ct franais de la peinture. Il avait


bien commenc dessiner comme les autres
daprs lantique et daprs nature : mais la

nature et lantique le troublaient singulire-


ment, le dconcertaient. Ses camarades
datelier ont racont que Vernet, en prsence
HORACE VERNET 21
du modle, ne venait bout de rien. Il voyait

mal lensemble, il dessinait ct; il ntait

pas, comme lon dit, dans le caractre et, chose


trange, il tait le premier sen apercevoir

et presque toujours, aprs avoir bauch sa


figure daprs le nu, il allait lachever de
mmoire dans une autre chambre ou dans le

corridor de latelier, nayant jamais conscience


de bien voir la nature que lorsquil ne la voyait
plus.

La mmoire, ce fut la grande, la prodigieuse


facult dHorace Vernet; ce fut le secret de
ce talent facile, abondant, incisif qui, force
de vraisemblance et dapproximation, devait
sduire si fortement le gros de la socit fran-
aise, dune socit qui, en fait dart, se con-
tente volontiers de l peu prs, se paie du
semblant des choses, aime lloquence terre
terre, et qui, toujours presse de jouir, prodigue
ses sympathies ceux qui se font comprendre
22 HORACE VERNET
vite en disant avec vivacit ce qui est dans
lesprit de tout le monde.
Lenseignement de Vincent et ses gots
personnels portaient donc le jeune artiste vers

la peinture moderne; les circonstances au


milieu desquelles il avait grandi dcidrent de
sa vocation pour les sujets militaires.
Son talent prenait corps la minute mme
o la France entire sagitait dans une fivre

dpope. Dans les rues, dans les salons, par-

tout, il ntait question que de victoires, de


pays conquis, et ces rcits enflammaient le
jeune Horace. Il vivait, crit M. Olivier
Merson, une poque o lon ne parlait que de
combats, o les rcits des rudes travaux de nos
armes servaient de texte inpuisable aux con-
versations de chaque jour. A tout instant, des
officiers, de retour des frontires, venaient chez
Carie; l, dans le cours des sances, interrogs
sans relche, presss de l'pondre sur tous les
PLANCHE II. lNA
(Muse de Versailles)

Ce magnifique tableau, si plein de mouvement, fixe un incident fameux


de la grande journe dIna. Un jeune grenadier, impatient de courir
au feu, pousse le cri de En avant ! au moment o lempereur passe
:

au galop. Celui-ci se retourne sur son cheval et dit svrement ui a


:

cri? Sans doute quelque blanc-bec sans poil au menton. Quil attende,
pour me donner des ordres, davoir command dans vingt batailles.
Cette anecdote est admirablement interprte.
HORACE VERNET 25
points, ils faisaient pntrer les auditeurs dans
le cur des batailles auxquelles ils avaient
assist, numraient leurs exploits, ceux de
leurs compagnons de dangers et de gloire, et

Horace de croquer sans retard les pisodes


guerriers dont il entendait raconter les dtails
par les tmoins oculaires, quelquefois par les

hros eux-mmes.
Ce fut donc par un tableau militaire quHo-
race dbuta dans la carrire artistique. La
Prise dun camp retranch figura au Salon de
1810 o on le remarqua, dabord parce quil

tait sign dun nom connu et estim, ensuite

parce y avait un talent dobservation


quil

pratique, un mouvement, un accent de vrit


qui ntaient plus ordinaires dans notre cole
o, mme pour les sujets modernes, on cal-
quait, suivant lexpression de Charles Blanc,
les figures et les groupes antiques, sauf
cacher sous lhabit de cour ou sous luniforme
26 HORACE VERNET
le torse du Belvdre du bien la rotule du
Mlagre, le noble geste de lApollon Pythien
ou la posture de Cincinnatus
Le succs obtenu par ce premier tableau
fixa dfinitivement la vocation dHorace
Vernet; il influa mme sur ses propres ma-
nires.Le jeune peintre se donna, dater de
ce moment, une allure militaire que favorisaient
une taille lance et de longues moustaches
auxquelles il savait donner un tour guerrier.
Sans avoir jamais endoss dautre uniforme
que celui de la garde nationale, il avait lair

dun officier de larme, il en avait le langage


bref, les habitudes, les manires. Avec cela bel
homme, maniant un cheval avec laisance dun

officier des guides.


A cdntempler ses tableaux, le voir lui-

mme, beaucoup de ses contemporains ont cru


qu Horace Vernet avait t militaire. La vrit
est que stant mari en i8io, au moment o il
HORACE VERNET 27
allait tirer la conscription, il fut exempt du
service par le fait mme de son mariage avec
M" Luise Pujol. On regrette presque le bon-
heur qui lui chut en pensant ce queussent
peut-tre t ses batailles sil avait pu les
vivre lui-mme, sil avait pu noter ses pisodes
militaires dans la fivre mme des combats au
lieu de les transcrire daprs les rcits attnus
des tmoins ou des bulletins officiels. Lui qui
donnait tant de vie et de mouvement des
scnes quil navait pas vues, de quelle flamme
brlante naurait-il pas anim les grandes
ournes dIna et de Friedland sil y avait
tenu un rle quelconque, si modeste ft-il.

Sa. Prise duncamp retranch, en attirant lat-


tention sur lui, lui amena une aubaine rare
qui fut le commencement de sa fortune. Il fit
le Portrait de Jrme Bonaparte, roi de West-

phalie, portrait quon lui paya huit mille francs


et qui, au Salon de 1812, lui valut une premire
28 HORACE VERNET
mdaille. On remarqua surtout dans ce
tableau lexcution du cheval mont par le
frre de lEmpereur. Horace, lexemple de
son pre, avait fait du cheval une tude parti-
culire et favorite; il en savait par cur lana-

tomie et les proportions, et les feuilletonnistes

ne manquaient pas de dire dans le style du


*
mps quil dessinait merveille le plus noble
des animaux .

Il tait intimement li avec Gricault qui


peignait aussi les chevaux. Ils avaient puis
lun et lautre le got de ce noble animal dans
latelier de Carie Vernet, dont ils avaient tous
les deux t les lves. Mais tandis que Vernet
ne voyait dans les chevaux que les types fixes
et maigres des chevaux de main, des coureurs,
Gricault se sentait port de prfrence vers
les races plus robustes, sans doute cause de
lnergie de son temprament. Les chevaux de
Gricault ont plus de vigueur, plus de muscles,
HORACE VERNET 29
plus de vie vritable, ceux dHorace Vernet ont
plus dallure, plus de lgret, plus de race. On
pourrait dire que le premier peignait excellem-
ment les chevaux de troupe, laissant lautre la
peinture des coursiers monts par les hauts
dignitaires de larme.
Quoi quil en soit, une amiti solide unissait

les deux artistes; ils faisaient ensemble tous


les jours une promenade cheval; cest mme
au retour dune de ces randonnes que Gri-
cault fut victime de laccident qui amena sa mort
prmature. Un autre lien existait entre eux :

ils taient lun et lautre ardemment bonapar-


tistes, comme toute la jeunesse de ce temps.
Les opinions politiques dHorace Vernet
taient en complte opposition avec celles de
son pre, demeur fidle lancien rgime,
sans que ces divergences dides aient jamais
influ sur les rapports affectueux du pre et du
fils. Carie se souvenait de lamiti dont le roi
30 HORACE VERNET
Louis XV honorait son pre Joseph Vernet et
il ne pouvait davantage oublier que Louis XVI
lui lui-mme cette estime.
avait continu
Aussi, deux ans aprs que son fils avait peint
Jrme Bonaparte, il exposaitau Salon de 1814
un brillant portrait du duc de Berry dans son
uniforme de colonel gnral des chevaux-
lgers. Ce portrait, qui avait presque une
importance politique ayant pour but de popu-
lariser leffigie et la bonne grce dun Bourbon,
ce portrait, dis-je, tait comme une protesta-
tion de Carie contre le bonapartisme de son
fils, protestation parfaitement sincre, dail-

leurs, de la part dun homme qui conservait les


sentiments des anciens migrs sans avoir par-
tag leurs aventures.
Dcor par Napolon en 1814, pouravoirpris
une part brillante la dfense de Paris, Horace
fut des premiers confondre, par une trange
mprise, le libralisme naissant avec le bona-
PLANCHE IV. FRIEDLAND
(Muse de Versailles)

LEmpereur, cheval sur une hauteur, suit dun regard attentif les
phases de la bataille qui se droule ses pieds. Dans la plaine on aper-
oit les escadrons qui galopent au milieu de la fume. Sans dtourner ses
yeux de sa lorgnette, Napolon tend sa carte un aide de camp qui
sempresse. Toutes les attitudes, dans ce tableau, sont dun naturel par-
fait.
HORACE VERNET 33
partisme vaincu. Les frondeurs du nouveau
rgime taient les sabreurs de lEmpire qui
faisaient alliance maintenant avec cette mme
bourgeoisie quils avaient si longtemps con-
tenue et mprise et qui son tour les vantait
aprs les avoir subis. Horace donna, lui aussi,

dans ce malentendu son atelier devint


: le ren-
dez-vous de tous les fidles de VAutre., de tous les
demi-solde, de tous les mcontents en frac ou
en uniforme. On y voyait venir les colonels Bro
et de Brack, le rude gnral Boyer, le gnral
Laribisire quelques dputs marquants, tels
;

que Dupin, Chauvelin, Sebastiani et enfin des

trangers notables, tels que le gnral espagnol


Quiroga.
Pour servir efficacement la cause du libra-
lisme contre la Restauration, Horace Vernet
se souvint quil avait mani nagure, et non
sans succs, le crayon du caricaturiste dans le

Journal des Modes. Il nest mme pas sans int-


34 HORACE VERNET
rt de rappeler ici que ses dessins daprs les

Incroyables et les Merveilleuses de lEmpire


sont des oeuvres dart. Chez lui le costume
habille non pas un mannequin, mais un tre
vivant dont la dsinvolture est toujours con-
forme son habit. Lesprit du temps, crit
Charles Blanc, anime toutes ses figures et en
justifie laccoutrement. Chaque tte est choisie
pour la coiffure quelle porte, et le personnage
se meut et se grime selon le caractre du vte-
ment dont il prconise la grce vraie ou fausse.
Lorsquon a sous les yeux lesModes dHorace
Vernet et rien nest plus amusant on
reconnat que toutes ses figures sont contem-
poraines de Napolon et de Pauline Borghse,
tel point que si lon cachait les costumes, les
seuls traitsdu visage trahiraient encore lpque
de lEmpire .

Prcisment lpoque o Horace Vernet se


mit fronder la royaut, un procd nouveau
HORACE VERNET 35
venait dtre invent qui tait comme une
arme descarmouche, la lithographie. Les
Vernet, Gricault, Charlet furent des premiers
en faire usage. Ds i8i8, Horace crayonnait
sur les pierres de Lasteyrie et dEngelmann
des scnes militaires qui taient une manire
de satire politique, par cela seul quelles jetaient
de lintrt sur les soldats perscuts de lEm-
pire, sur ceux quon avait appels un instant
les Brigands de la Loire, Mais l o Charlet et
Gricault mettaient un accent passionn, une
motion dramatique, un sentiment fier, libre,

quelquefois amer, Horace napportait quune


pointe desprit, une intention libre et passa-
gre, un trait comique sans causticit, sans
aigreur et mme sans malice. Les anecdotes
du bivouac, crit Charles Blanc, les jeux et
les bonnes farces du camp, la drogue, la
maraude, voil ce quil exploitait de prf-
rence dans ses lithographies. Son crayon lger
36 HORACE VERNET
effleurait la pierre, mais avec une sret qui
tonnait Gricault. 11 poser un
excellait
soldat sur ses pieds, et du premier cup il lui
imprimait un mouvement voulu, il le carac-
trisait par un geste qui allait droit au but,
je veux dire lexpression probable. Mon
caporal, je nai pu avoz'r que a, dit un Jean-Jean
quon a envoy en maraude, et il montre un
serin dans une cage ! Un autre, mieux avis,

un hussard de la vieille, a vol un cochon


un paysan qui vient le rclamer lofficier.

Le rus maraudeur a coiff lanimal dun


bonnet de police et il la tendu garrott
sous les plis de sa houppelande : Mon lieute-

nant, cest un conscrit, dit-il, et il fait le salut

militaire. Plus loin, ce sont encore des hus-


sards qui ont pntr dans une basse-cour et
qui appellent des poulets retirs dans leur
poulailler, en leur jetant du grain devant le

trou de la porte. Tandis que lun deux attire


HORACE VERNET 37
les innocents volatiles en leur criant de sa
voix la plus douce : Petits! Petits! Petits!

lautre tient un sabre pour leur couper le cou


au fur et mesure de leurs imprudences. Tout
cela exprim spirituellement, peu de frais,
sans repentir aucun, sans retouches, et le

spectateur croit avoir vu de ses yeux ces


petites scnes, tant elles lui sont vivement
prsentes par le ct vraisemblable, qui est

souvent plus vrai que la vrit mme.
Horace Vernet nemployait pas son crayon
la seule expression de ses sentiments poli-
tiques ;
il lutilisait, mais avec moins de
bonheur, illustrer luvre des potes, car ce
peintre gnralement riv la prose raffolait
de posie, et la posie la plus vague et la plus

romantique : celle du Tasse, de lord Byron, de


Walter Scott, tait celle quil aimait le mieux.
Il est ais de comprendre y russit mal
quil

et quil ne put suivre ses modles dans les


38 HORACE VERNET
rgions sans fin de lidal. Ses ailes navaient

pas assez denvergure. Il fut plus heureux


dans son interprtation des Fables de La
Fontaine : et encore convient-il dobserver
quil russit particulirement celles qui ne
demandaient ni le senti men t de la nature rus

tique ni une chappe de vue sur le paysage,


ni la tendresse dun cur mu dambur, ni cet-

lan de lyrisme auquel sest lev le pote en


faisant parler le Chne et le Roseau. Les meil-
leures compositions dHorace, daprs La
Fontaine, sont la Vieille et les deux servantes,
la Femme et le secret, lEnfant et le pdant,
et en gnral les apologues qui ne voulaient
quune pantomimejuste, une observation intel-

ligente des choses vulgaires, de la bonhomie.


Ce y a de profondment humain et
quil

dintime dans le fabuliste, Vernet ne pouvait


le pntrer et, plus forte raison, le traduire.

Quant lord Byron, il ntait pas fait pour


HORACE VERNET 39
atteindre une telle posie. Toutefois, il fut

heureusement inspir par Mazeppa, attach


son cheval, qui tombe expirant la lisire

dune fort. En entendant le douloureux hen-


nissement de leur compagnon, les chevaux
du dsert sapprochent, tressaillent, respirent

lair avec inquitude, galopent et l, sap-

prochent encore, tournent en tous sens, puis


bondissent, jettent lcume par leurs naseaux,
et sloignent en fuyant vers la fort, effrays

par instinct la vue dun homme Ici, par


exception, la peinture est presque aussi lo-
quente que le rcit du pote, et ce quil na

jamais su exprimer dans les figures humaines,


la passion, Vernet la exprim cette fois et

avec nergie dans une horde pouvante


danimaux sauvages.
40 HORACE VERNET
LE PEINTRE DOPPOSITION.

Vernet, par ses opinions nettement expri-


mes, par ses lithographies caustiques et pitto-
resques, se trouvait tre lun des plus actifs
artisans de lopposition contre le rgime de la
royaut restaure. Aussi, malgr les sentiments
royalistes de son pre, tait-il tenu en suspicion
par le gouvernement. Loccasion fut bientt

fournie celui-ci de tmoigner lartiste le


mcontentement que causait en haut lieu son
bonapartisme militant.
Horace Vernet envoya au Salon de 1822
plusieurs morceaux importants, parmi lesquels
la Bataille de Jemmapes et la Barrire de Clichy.
Ces deux tableaux furent refuss par le jury,

non pas que la valeur en fut conteste, mais


parce que ces peintures rappelaient aux roya-
listes les plus tristes souvenirs de leur histoire.
Ce fut un beau tapage dans le camp toujours
HORACE VERNET 41
agit des libraux. Laffaire fit scandale et
bientt toute lopposition sengagea dans la
querelle, prenant parti pour lartiste. Les
gazettes semparrent de lincident quils

exploitrent contre lintolrance du gouverne-


ment Deux acadmiciens, MM. Jouy et Jay,
rdigrent une brochure o, sous couleur de
protester contre le jury, ils sattaquaient vio-
lemment aux Bourbons qui rejetaient stupide-
ment deux tableaux rappelant deux poques
mmorables de notre histoire contempo-
raine. Vernet devenait une victime de lar-

bitraire. Avec son esprit fin, il vit tout le

parti quil pouvait tirer de ce tumulte; dailleurs

en cette circonstance, ses opinions politiques


et son amour-propre de peintre taient en jeu.
Il fit une exposition, dans son atelier, des
toiles refuses, auxquelles il eut soin dajouter
quarante-trois autres toiles qui devaient bn-
ficier de la publicit qui sattachait aux pre-
42 HORACE VERNET
mires. Ce fut un vnement : Tout Paris
courut latelier de lartiste, u du moins tout
le Paris des mcontents. Vernet devint dun
seul coup populaire. Parmi les quarante-cinq
toiles exposes, on voyait les portraits de
MM. Chauvelin, Dupin an, Madier de Mon-
jau pre et fils, Gabriel Delessert, et ceux du
gnral Drouot et du duc de Chartres, encore
enfant, reprsent jouant au cerceau avec ses
camarades de collge; puis venaient la Bataille
de Jemmapes, la Mort de Poniatowski, le Soldat
de Waterloo, le Soldat laboureur, lAtelier de
lartiste et enfin le tableau qui avait surtout
motiv la proscription de Vernet, la Barrire de
Clichy.

Naturellement les visiteurs qui se pressaient


lexposition de ces uvres sinquitaient
moins de leur valeur relle que du prtexte
quilsy trouvaient de fulminer contre la tyran-
nie du gouvernement. Aussi, toutes ces toiles
HORACE VERNET 43
furent portes aux nues dans les journaux
dopposition ; on leur trouva, en plus des quali-
ts certaines quelles possdaient, bon nombre
dautres mrites que lon y cherche vainement.
Dans leur brochure MM. Jouy et Jay vantent
assez justement laptitude de Vernet saisir
les motions de la vie militaire, les scnes
tumultueuses des camps, les motions de la
nature, en un mot, tout ce qui lve lme et
tout ce qui lagite; mais on est assez surpris de
les entendre dclarer que lartiste possde la
facilit de pinceau de Sbastien Bourdon, la

fougue et le coloris de Rubens . On ne com-


prend gure ce que viennent faire ici le pinceau
de Bourdon ou le coloris de Rubens, et encore
moins discerne-t-on la parent que les deux
acadmiciens de lopposition dcouvrent un
peu plus loin entre Horace Vernet et Giotto.
Lartiste, qui ne manquait pas de finesse,

dut plisser dun sourire ironique ses mar-


44 HORACE VERNET
tiales moustaches en lisant ces hyperboles.
Htons-nous dajouter que toutes ces
uvres, si dmesurment lues, taient
dignes de lempressement universel et comp-
tent parmi les meilleures de cette poque.
La Bataille de Jemmapes, avec de relles

qualits, est cependant lune de celles qui

justifiaient le moins lengouement gnral.


Tous les pisodes habituels ce genre de
peinture sy trouvent dissmins sur lten-
due de la toile sans que rien de trs personnel
la distingue des tableaux de bataille peints
avant Vernet. Mais, comme le constate avec
raison Charles Blanc, on voulait que le tableau
fut un chef-duvre et lon se plaisait
indiquer du doigt les personnages que le

peintre avait mis sur le premier plan et qui


taient maintenant populaires ; Dumouriez,
son chef dtat-major Belliard, et surtout le

jeune et brillant duc de Montpensier, appar-


HORACE VERNET 45
tenant cette race cadette en qui vibrait,
disait-on, la fibre nationale et qui faisait

lever ses enfants au collge, et Macdonald


qui avait dit, en parlant de linvasion, que
le souvenir lui en donnait mal au cur
On se montrait galement avec complai-
sance les portraits, rellement beaux, de
Dupin lan, qui stait acquis dans le peuple
une gloire solide comme dfenseur du
marchal Ney, et de M. Chauvelin dont
Vernet avait reproduit avec beaucoup de
bonheur le masque et lesprit de son modle,
lesprit surtout. Chauvelin tait un dput
clbre par sa prsence desprit, ses saillies
piquantes et ses reparties imprvues, qui
ntaient dailleurs que la petite monnaie de
son loquence, et qui faisaient dire de lui :

Quand il parle de sa place, cest Beaumar-


chais ;
la tribune, cest Barnave ou

Chapelier.
46 HORACE VERNET
Tout le monde des mcontents trouvait son
compte dans cette expbsition dHorace Vernet.
Les orlanistes, dont le parti existait dj,
se plaisrient regarder la scne reprsentant
le duc dOrlans sonnant en vain la porte

de lhospice du Saint-Gothard et rejet dans


la froidure et la neige par un frre portier

inhumain.
Les bonapartistes, les demi-soldes, les

vraies victimes de la Restauration, sentaient


se rveiller les anciens souvenirs et se raviver
les cuisantes rancunes en contemplant le

Soldat de Waterloo, le Soldat laboureur, allusion


brlante leurs malheurs, leur situation
prcaire, et la Mort de Poniatowski leur rappe-
lait le hros de Leipzig, leur ancien compa-
gnon darmes, qui stait jet au galop dans
les flots de lElster pour ne pas survivre nos
dsastres.
Les peintres sarrtaient plus volontiers
PLANCHE V. WAGRAM
(Muse de Versailles)

Dans la plaine immense, au loin, les rgiments se heurtent, les charges


de cavalerie se prcipitent sans que la victoire se dcide en faveur des
armes franaises. Aux gnraux inquiets qui lentourent. Napolon donne
des ordres avec cette assurance tranquille quil puisait dans son gnie.
Avec un art infini, le peintre a group dans une mme toile Napolon
et son tat-major, des morts, des blesss, des prisonniers, des canons et
nous montre encore la bataille qui se droule dans le lointain.
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HORACE VERNET 49
devant lAtelier d Horace Vernet, composition
charmante, spirituellement arrange ou plutt
dcousue avec art, et excute dune touche
leste, indicative, bien sentie et en quelque
sorte parlante. Quel tapage et quel amusant
capharnam que cet atelier dHorace ! On rit,
on parle haut, on crie, on chante, on boxe, on
ferraille. Celui-ci, demi couch sur une table,

soufflant dans un cornet piston, cest

Eugne Louis ;
celui-l, qui fredonne une
romance, cest Amde de Beauplan; cet
autre, vtu dune grande blouse bleue crue,
cest Horace Vernet lui-mme qui fait des
armes avec son lve Ledieu, ancien lieute-

nant au 85 de ligne, qui a vu mourir Ponia-


towski; le colonel Bro fume un cigare avec
Langlois, le peintre des panoramas; deux
boxeurs, nus jusqu la ceinture, Montfort et
Lehoux, se mesurent du poing ;
enfin, au
beau milieu du vacarme, un jeune artiste,
50 HORACE VERNET
alors inconnu, est occup peindre une toile
de chevalet sous les yeux de llgant M. de
Forbin, surintendant des beaux-arts (Charles
Blanc.)
Mais le morceau qui runit lunanimit des
suffrages fut le clbre tableau de la Barrire
de Clichy, qui reprsente le gnral Moncey
organisant la dfense lune des portes de
Paris. Ce morceau est trop connu pour que
nous en abordions la description; aussi bien

nos lecteurs le trouveront-ils parmi les

planches de ce volume. Cette reproduction


leur permettra djuger par eux-mmes que, si

le tableau est parfait sous le rapport de la


composition, du mouvement, de la vie, de
lactivit militaire qui lanime, il nest pas

sans reproches en ce qui concerne le coloris,

qui est froid, sourd et terne, bien au del de ce


quautorisait la tristesse dune journe o
avait succomb lhonneur de la France. Lune
HORACE VERNET 51
des principales causes du succs de cette
uvre, cest que chacun pouvait mettre un
nom sur les principaux acteurs de ce drame
patriotique. On y voit Charlet qui amorce
son fusil, Emmanuel Dupaty qui ramne un
canon, M. Odiot qui prend les ordres du
marchal Moncey, M. Castera qui reut la

croix dhonneur Austerlitz, Alexandre


Delaborde, Amde Jaubert lorientaliste, et

le colonel Moncey, fils du marchal, qui sest

fait attacher bless sur son cheval. Dans le

fond, travers la fume des batteries, on


aperoit le cabaret du pre La Tuile, qui disait

aux soldats Buvez, mes amis, buvez


: gratis,

ne laissez pas aux Cosaques une goutte de


mon vin. Tout trahit ici lintention de pro-
tester contre linvasion, tout jusqu cette
paysanne qui a fui devant le vainqueur et qui
est venu allaiter son enfant au milieu dun
tel dsastre.
52 HORACE VERNET
VERNET EN ITALIE.

Le gouvernement des Bourbons, un moment


ennuy du bruit caus autour des toiles de
Vernet, ne garda pas une longue rancune
lartiste. Le roi Charles X, qui ne manquait ni
desprit ni de bon sens, savisa de mater son
esprit dopposition en lui accbrdant des faveurs
officielles. Le traquenard tait habile; Vernet y
tomba sans mfiance. Il se laissa inscrire sur
la liste civile et accepta la commande dun Por-
trait questre de Charles X. Les irrductibles ne
manqurent pas de lui reprocher avec amertume
davoir mnag la chvre royaliste et le chou

libral : Vernet laissa dire et ft non pas une


fois mais deux fois le portrait du vieux roi. Lun
de ces portraits est celui que nous reprodui-
sons ici; il reprsente Charles X passant la

revue de la garde nationale au Champ de Mars;


lautre nous montre Charles X passant une
HORACE VERNET 53
revue Vincennes. Ces deux tableaux sont
remarquables par lartdu peintre grouper
les chevaux, les dessiner en raccourci, et
mettre en selle des personnes qui ont con-
server la dignit du commandement dans
laisance du cavalier.

En rcompense, il reut la croix de la Lgion


dhonneur en 1826 et, la mme anne, il tait
nomm membre de lInstitut. Il sasseyait
ct de son pre, dans le premier fauteuil de la
section de peinture, cr en 1795 par Louis
David et laiss vacant par Le Barbier.
Cette mme anne, il peignait les Adieux de
Fontainebleau sur le mme chevalet o il avait
peint le roi Charles X. La faveur royale ne pou-
vait compltement tuer en lui le culte de
Napolon.
En 1827, son exposition au Salon fut varie

et brillante. On y voyait figurer la Bataille de


Bouvines, aujourdhui au palais de Versailles ;
54 HORACE VERNET
Jules II enconfrence avec Bramante, Raphal et
Michel-Ange, pour un plafond du Louvre; Edith
cherchant le corps dHarold, composition un peu
thtrale o les gazettes du temps voulurent
voir une allusion politique. De cette mme anne
date la Bataille de Fontenoy, bien quelle nait

figur au Salon que quelques annes plus tard.

Cest lune des meilleures toiles de Vernet et


peut-tre la plus lumineuse. On pourra voir, sur
la reproduction que nous en donnons, avec
quel sens de la composition il a su rpartir les

groupes, distribuer les pisodes, sans que


labondance du dtail nuise lharmonie de
lensemble.
On nen saurait dire autant de Raphal et
Michel-Ange o les divers personnages sont
mal quilibrs, reprsents en des postures
malheureuses et o apparat linfriorit de
Vernet chaque fois quilveut aborder les scnes
o le style est ncessaire. Nous aurons loc-
PLANCHE VI. MONTMIRAIL
(Muse de Versailles)

Moutmirail! Ce nest plus lpoque glorieuse et rayonnante, cest la


rsistance acharne du hros qui dispute pied pied la terre franaise
envahie cest encore la victoire qui vient sourire une dernire fois
;

son idole. Habilement, Vernet a supprim Napolon de sa toile pour


ne montrer quun aspect de la bataille, dans la plaine sombre quclairent
seulement les incendies allums par les bombes.

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HORACE VERNET 57
casion de faire encore cette constatation.
Sur ces entrefaites, Pierre Gurin, directeur

de lAcadmie de France Rome, arrivait au


bout de son directorat. Horace Vernet, qui
jouissait du rare privilge dtre la fois popu-
laire et bien en cour, fut nomm pour lui suc-
cder. Horace Vernet, directeur de lAcadmie
de France Rome Le ! peintre qui ignorait le
plus les grandes traditions acadmiques charg
prcisment daller en Italie maintenir et dve-
lopper ces traditions ! Vernet, il faut bien le
dire, ne possdait aucune des qualits requises
pour occuper ce poste qui tait Rme en
quelque sorte une deuxime ambassade de
France. Il nen partit pas moins pour lItalie
dans le courant de lautomne de 1828, avec sa
femme et sa fille, M Lucie Vernet, dont lintel-
ligence et la beaut devinrent bientt lgen-
daires Rome. Le vieux Carie Vernet, ravi de
rhonneurfaitsonfils,raccompagnagalement.
58 HORACE VERNET
Ce que fut la villa Mdicis sous sa direction,
on le devine aisment : elle devint un lieu mon-
dain o se donnaient des runions brillantes et
bruyantes, trs correctes dailleurs, et prsides
par deux femmes suprieures, Vernet et
sa fille. Il se dpensait dans ces runions plus
desprit en un soir que dans Rome entire en
une anne.
En matire dart, le nouveau directeur fit

moins de mal quon naurait pu le craindre ; il

eut le bon esprit de ne rien changer lensei-


gnement officiel de lcole et de ne pas impo-
ser sa manire. Or, sa manire lui, Vernet,
ntait pas complique : Quand je veux

peindre, disait-il, je mets le nez la fentre.
Singulier systme, et qui aurait eu les plus
tranges effets si Vernet stait avis de lri-

ger en formule dart, car il ne suffit pas douvrir


les yeux, il faut apprendre voir. Horace
voyait vite, et bien : ses lves navaient cer-
HORACE VERNET 59
tainement pas cette facult au mme degr.
Horace avait install son atelier dans le jar-

din de la villa cet atelier


;
fut, Rome ce quil

avait t Paris : il offrait le spectacle du plus


pittoresque fouillis. Flix Mendelssohn, qui en
a laiss une curieuse description, affirme quon
y entendait de loin retentir toujours quelque
bruit, cris ou querelles, airs de trompettes,

aboiements de chiens. A lintrieur, ctait le

plus invraisemblable dsordre : fusils, cors de


chasse, singes, palettes, livres tirs, lapins
pris au lacet aux murs des tableaux en train
,

ou termins. Latelier du directeur tait aussi


curu que son salon la haute socit romaine
;

y venait pour voir peindre Vernet qui mettait


de la coquetterie stupfier ses visiteurs
par sa prodigieuse rapidit de travail.

Vernet, Rome comme Paris, mettait


frquemment le nez, la fentre . Et il voyait
passer les plus tranges types et les plus pit-
6o HORACE VERNET
toresques des paysans romains, des brigands,
:

des gendarmes pontificaux, des pifferari, des


chasseurs partant pour les Marais Pontins,
des cardinaux en carrosse, et de tout cela il

faisait des tableaux quil envoyait Paris, Ces


tableaux, exposs au Salon, faisaient la joie
des Parisiens, pour qui cette Italie papillo-

tante et bariole tait lItalie vritable. Les


connaisseurs, habitus aux profondes tudes
de Schnetz et de Lopold Robert, se mon-
traient plus difficiles, partant plus svres.
Vernet navait vu de lItalie que la surface : il

en avait rendu vivement les apparences, avec


une vrit pour ainsi dire photographique ;

il stait comport comme ces touristes qui


huit jours passs dans un pays suffisent pour
porter un jugement dfinitif, appuy par le

commentaire de quelques clichs emmaganiss


par leur kodak. Il est cependant quelques ta-

bleaux italiens de Vernet qui ne manquent pas


HORACE VERNET 6t
de valeur relle, notamment la Confession dun

brigand, Combat de brigands contre les carabi-

niers du Pape, le Pape Pie VIIIport dans la ba-

silique de Saint-Pierre; tous, mme les moins


bons, se distinguent par une allure vive, un
dessin alerte, un tour spirituel qui les rend
toujours agrables regarder.
Tout et t pour le mieux si Vernet sen
tait tenu ses batailles ou ces tableaux
faciles, pittoresques et mouvements o il

excellait; par malheur, nous lavOns vu, la

fantaisie lui venait parfois daborder les

grandes scnes de la Bible ou ces grandes


figures modernes que leur gnie a idaliss.

Aussi quand il voulut peindre Judith et Holo-


pherne ou la Rencontre de Raphal et de Michel-
Ange, il fit bien voir quel abme le sparait du
style et combien il tait dpays dans tout
autre rgion que la France et avec dutres
personnages que des Franais. Le style, cest
62 HORACE VERNET
l justement la qualit suprme laquelle
Vernet ne put jamais atteindre.
Vernet tait directeur Rome lorsque la
rvolution de 1830 chassa les Bourbons et
donna le trne de France la branche cadette
dOrlans. Laccession de Louis-Philippe n-
tait pas pour dplaire lartiste, demeur
malgr tout libral, mais sa situation officielle

tait devenue embarrassante. Lambassade


franaise, nomme par Charles X, stait

retire Naples et il restait, avec le titre de


ministre plnipotentiaire provisoire auprs du
Saint-Sige, dans cette Rome que les vne-
ments de Paris avaient souleve contre les

Franais. La populace romaine, excite par


les gazettes, tenait la France pour un pays de
brigands et de sacrilges, et la prsence des
pensionnaires franais comme un danger de
rvolution pour Rome. Des menaces de mort
taient journellement adresses Vernet; des
PLANCHE VIL LA BARRIRE DE CLIC H Y
(Muse du Louvre)

Un des tableaux les plus populaires dHorace Veruet, qui y a glorifi


lhroque dfense de Paris contre les armes des Allis. Lpisode repr-
sent ici montre la barrire de Clichy on y aperoit le marchal Moncey
:

organisant la rsistance. Le peintre prit lui-mme cette rsistance glo-


rieuse une part honorable qui lui valut dtre dcor par lEmpereur. Bien
que gte par des dtails mlodramatiques, ce tableau nen est pas moins
remarquable par le mouvement et la vie intense qui lanime.

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HORACE VERNET 65
gens de mauvaise mine, arms jusquaux
dents, rdaient autour de la villa; les dames
Vernet nosaient plus sortir. Dans ces con-
jonctures, Horace fit bonne contenance, con-
serva ses allures habituelles, tint la populace
en respect et obtint, par sa conduite habile et
ferme, lentire approbation du gouvernement
franais, qui lui en transmit lexpression dans
une lettre de M. Guizot, ministre de lint-

rieur, de qui relevait lAcadmie.

LES GRANDES BATAILLES.

Le I" janvier 1835, Horace Vernet quittait

Rome o il tait remplac par M. Ingres.


Lex-fonctionnaire rentrait Paris un mo-
ment trs opportun pour sa gloire, celui o
Louis-Philippe poursuivait avec ardeur une
pense qui honore son rgne, celle du muse
de Versailles. Le projet du roi tait de faire

peindre dans le palais de Louis XIV les fastes


66 HORACE VERNET
de notre histoire, surtout de notre histoire
militaire, et certainement, de tous les artistes
qui devaient participer une telle entreprise,
aucun ny tait plus propre que le peintre de
la Barrire de Clichy. Tout ce qui tait guerrier

avait le don de remuer ce cur lger, dy faire


natre une motion sincre. Il avait dj peint
une Bataille de Montmirail, loquente et sobre
page dhistoire o, sans tapage, sans emploi

dpisodes faciles, il avait suprieurement


exprim la tragique et sombre grandeur de
cette journe o se jouait le destin de la
France, de cette journe victorieuse encore
mais dune victoire sans fte, dune gloire sans
ivresse, dun triomphe sans lendemain.
Ce tableau appartenait prcisment Louis-
Philippe, ainsi que les batailles de Valmy, de
Jemmapes et de Hanau, Le roi connaissait

donc mieux que personne le talent dHorace


Vernet quand il lui confia le soin de peindre
HORACE VERNET 67
nos campagnes dAfrique. Une salle entire

lui fut rserve Versailles, la salle de Con-


stantine, et Vernet put
y drouler ses Batailles
dAlexandre. Mais Vernet ne travaillait pas
pour Louis XIV, mais pour un monarque
auquel suffisaient une gloire sans pompe et
une peinture sans style. Il est juste dajouter
que la reprsentation du sige et de la prise

de Constantine nexigeait rien de plus quune


vrit patriotiquement sentie, simplement
rendue. Il tait dailleurs difficile lartiste,

sans tomber dans le ridicule de lemphase, de


transfigurer des hros que chacun pouvait
voir dambuler sur le boulevard entre deux
batailles. Horace comprit que le plus sr
moyen de faire revivre lmotion de ces jour-
nes consistait traduire le rapport du gn-
raLen chef.- Ainsi fit-il, et nul ntait, capable
de mener une telle besogne avec plus de
verve, de bravoure et de cette vive clart qui
68 HORACE VERNET
entrane les masses. Quand on regarde,
crit Charles Blanc, les tableaux de Vernet
dans la salle de Constantine, on en sait autant
sur ce sige redoutable que Lamoricire ou
Changarnier. On assiste laction, on monte
lassaut avec ces troupiers navement
sublimes ;
on entend les bons mots du loustic
qui volent travers la mitraille. Oui, en fait de
batailles, ce sont des chefs-duvre que les
tableaux de Constantine. Au feu ou au repos,
les soldats franais y sont admirables parce
quils sont vrais de la tte aux pieds, chacun
dans son arme et sa manire, le zouave
autrement que lartilleur. Et ce qui intresse
au plus haut haut degr, cest lvidente exac-

titude des faits et des lieux, car le spectateur


a la conscience davoir sous les yeux un certi-
ficat didentit, et que faut-il de plus quand les

personnages reprsents se chargent eux-


mmes dtre hroques.
HORACE VERNET 69
La salle de Constantine est ainsi nomme
cause des trois grands tableaux consacrs
au sige de cette ville : lAttaque de la porte,
lOuverture de la brche, lAssaut ; mais on y voit
aussi lEntre en Belgique, lAttaque de la cita-
delle dAnvers, le Col de Teniah, la Prise de
Bougie^ lOccupation dAncne, le Bombarde-
ment de Saint Jean dUlloa, la Flotte franaise

forant lentre du Tage, le Combat de Sickack, le

Combat de Samah, le Combat dAfroum, la Prise

de la Smalah.
Horace Vernet ne mit que trois annes pour
achever toutes ces peintures, dont certaines,
comme la Prise de la Smalah, atteignent un
dveloppement de vingt-trois mtres! Sont-
elles parfaites? Comme couleur, comme mou-
vement, comme impression de vie, sans aucun
doute; mais il
y aurait des rserves faire au
point de vue de la composition. Est-ce impuis-
sance ou simple effet de la rapidit du travail
70 HORACE VERNET
chez le peintre? On ne pourrait le dire avec
certitude, mais on a limpression trs nette
quil sest trouv surpris devant lnormit
des surfaces couvrir et quil a garni les vides
de la toile avec une srie danecdotes, dpi-

sodes isols, intressants en soi, mais qui ne


concourent aucunement lensemble de
luvre, qui lui nuisent au contraire en parpil-
lant lintrt, en morcelant lmotion que lon

voudrait concentre sur la scne capitale.


Ces rserves faites, il faut reconnatre que
jamais peintre na apport dans les peintures
de batailles, avec plus de vrit, autant de
fougue et de brio.

Ce mme palais de Versailles, qui renferme


la fameuse salle de Constantine, montre aussi,
dans sa galerie des batailles, quelques grandes
pagesd.c Vernet,.consacres aux plus brillantes
victoires de Napolon : lna, Friedland, Wa-
gram, noms glorieux qui sonnent comme des
PLANCHE VIII. PORTRAIT DTSABEY
(Muse du Louvre)

Par ce beau portrait, Horace Vernet montre bien quil tait capable
daborder tous les genres avec la mme aisance et la mme supriorit.
Il y a dans cette figure dIsabey une vie intrieure, une finesse de
traits, une matrise dans le rendu que ne dsavoueraient pas les plus
grands portraitistes.
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HORACE VERNET 73
fanfares, qui voquent la figure impassible de
lEmpereur au milieu du tourbillon de la mle.
Pages splendides, parfaitement campes, colo-

res du vibrantes, mais o perce toujours le


dfaut dominant de Vernet, celui de voir par
le petit ct les plus grands vnements.
lna, par exemple, ne nous est pas montr
dans le grandiose droulement de la bataille ;

tout lintrt de cette journe historique est


ramen un incident presque insignifiant dont
le seul mrite est de permettre au peintre de
mettre en scne lEmpereur, son tat-major et
les grognards de la garde. On connat lpisode :

Napolon, durant la bataille, passe devant le

front des grenadiers qui snervent de rester


inactifs. Lun deux, plus ardent que les autres,

fait un pas et levant son bonnet poil, scrie:


En avant !
Napolon, le regard svre, se
retourne sur sa selle: Qui donc a parl ainsi,
dit-il. Sans doute quelque cervel sans barbe
74 HORACE VERNET
au menton! Quil attende, pour me donner des
ordres, davoir command dans vingt ba-
tailles... Il faut bien reconnatre que ramener
lna, Friedland, Wagram, aux proportions
dune simple anecdote, cest rapetisser lhistoire
la plus tonnante des temps modernes; cest
rabaisser les gants de lpope la taille de
guerriers lilliputiens. Et malgr tout, ces
toiles attirent parce que, dans la mesquinerie
de leur ide premire, elles sont vraies par
lattitude, sduisantes par la couleur, entra-
nantes par le mouvement, et cest vers elles
plutt que vers les autres que le visiteur se
dirige dinstinct.
Louis-Philippe fut si charm des toiles de
Vernet quil len remercia en faisant de lui une
sorte dambassadeur officieux. Sous un pr-
,texte, il lenvoya au tsr Nicolas, qui sermon-
trait tide envers les dOrlans, pour essayer
de vaincre ses prventions. Vernet partit pour
HORACE VERNET 75
la Russie et y resta plus dun an. On ne dit pas
sil russit dans sa mission en tout cas, il
;

gagna du premier coup lamiti de lempereur


qui raffolait de son talent et de son esprit et qui
nestimait pas moins sa loyaut et sa franchise.

Cette franchise affolait parfois les courtisans


apeurs. Un jour Nicolas dit Vernet brle-
pourpoint :

Mon cher Vernet, gageons que, libral


comme vous tes, vous ne reprsenteriez pas
une victoire des Russes sur les Polonais.
Pourquoi pas, sire, rpondit Vernet, jai

bien peint le Christ en croix.


On sattendait une explosion de colre de
la part du tsar. Il se contenta de sourire. Et
Vernet peignit la Prise de Woohla, qui ft tom-
Varsovie aux mains des Russes.
Les opinions politiques ne gnrent jams|.is
beaucoup le peintre. En mme temps que les
batailles de lEmpire, il avait peint Charles X ;
76 HORACE VERNET
aprs avoir reprsent la mort de Poniatowski,
il peint la prise de Varsovie et lcrasement de
la Pologne. Avec le mme pinceau qui clbre
les victoires orlanistes, il peint le gnral
Cavaignac et le Prince-Prsident. Puis, lEm-
pire revenu, il se retrouve, aprs tant dvo-
lutions, peintre officiel.

LES DERNIRES ANNEES.

Vernet, au moment de la proclamation de


lEmpire, a soixante-trois ans, mais il reste
toujours alerte; sa main est aussi habile, son
il aussi rapide noter les sujets pittoresques
qui soffrent lui. Sa production ne se ralentit
pas; les toiles succdent aux toiles, sans que
leurs dfauts saccusent davantage, sans que
leurs qualits diminuent en rien.
Un vnement douloureux vient cependant
jeter le drame dans cette vie, jusque-l si
HORACE VERNET 77
facile, si riante, si heureuse. Sa fille quil adore,
et qui est la femme du peintre Paul Dela-
roche, meurt prmaturment, et cette perte
cruelle assombrira dsormais son existence.
Nanmoins, il travaille sans relche; suc-

cessivement, il peint le portrait de Frre


Philippe, suprieur des Frres, tableau qui
fut lou au del du raisonnable et dcri
contre toute justice ;
puis, c'qs la Bataille de

lAlma, lexposition de 1855, o il partage la

grande mdaille dhonneur avec M. Ingres,


Delacroix et Decamps; il offrit cette tile au
roi Jrme ;
ensuite, viennent la Bataille dIsly,

la Prise de Rome par les Franais ; Joseph vendu


par ses frres; Retour dune chasse au lion;

Chasse du mouflon au Maroc; une Messe en


Kabylie ; la Poste au dsert; toutes ces toiles
africaines, il en avait rapport les sujets dun

voyage quil avait fait au del de la Mditer-


rane. Comme peintre officiel du second
7 HORACE VERNET
Empire, on lui doit plusieurs pisodes de la
guerre de Crime et le portrait questre de
Napolon III.

Nous ne pouvons songer, dans cette brve


tude, donner lnumration complte des
uvres dHorace Vernet, uvres qui se
comptent par centaines. La mort seule arrta
cette activit prodigieuse qui ne se ralentit
pas jusquau dernier jour. Le peintre des
batailles steignit en pleine gloire en lanne
1863.
Horace Vernet est un peintre quil est permis
de discuter; il est impossible de ne pas laimer.
Il eut des qualits minentes et des dfauts
trs vidents. Ceux-ci nous sont connus une:

composition morcele, peureuse par places,


capricieusement et moyennement spirituelle;
pratique inconsistante, dessin approximatif
et de mmoire, couleur qui va des teintes
terreuses aux clats de lenluminure, et qui
HORACE VERNET 79
jamais ne prsente un ton prcieux, un ton fin.

Mais ses qualits apparaissent aussi dans un


beau jour, je veux dire sa fcondit prodi-
gieuse, ses facults dimprovisateur, son gnie
dobservation, au vol rapide et sr, et ce talent
universel qui le rendait propre tous les

genres. Il voit le petit ct des choses ou leur

aspect extrieur, mais il les voit bien et les

rend avec esprit et nettet : ses paysages sont


des topographies et ses portraits des signale-
ments, de mme que ses batailles sont dexcel-
lents bulletins, rdigs dun style clair, anim,
incisif. Ce qui lui manque, cest la vue densem-
ble, lmotion, le style.

Charles Blanc, qui aime peu Vernet, crit :

Horace Vernet a toujours quelquun au-dessus

de lui dans chaque branche de la peinture :

Gros lui est suprieur pour les batailles, comme


lpope est suprieure lanecdote : Grard
compose mieux Thistire et entend mieux le
8o HORA.CE VERNET
portrait; M. Ingres lui apprendrait dessiner
le nu Gricault,
: enfin, lemporte sur lui pour
les chevaux, et Charlet pour les troupiers. Ce-
pendant il est certain quHorace peut dire
comme son grand-pre Joseph :
Infrieur
chacun de mes rivaux dans une partie, je les
surpasse dans lensemble Et cela est parfai-
tement vrai. La gloire indiscutable de Vernet,
cest davoir abord tous les genres et dy avoir
apport une note spirituelle, trs personnelle,

qui le met bien part de tous les autres. Il pos-


sde encore un autre mrite, le plus grand aux
yeux de beaucoup, celui davoir chant nos
gloires nationales et davoir fait aimer la

France dans sa grandeur et ses victoires .

Imprimerie Pierre Lafitte et Cie,


Paris.
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