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Revisiones

LAS RACES DE LA ETNOBOTNICA MEXICANA1

Arturo Gmez-Pompa, Professor of Botany Emeritus, Department of Botany and Plant


Sciences, University of California Riverside y Asesor del Centro de Investigaciones
Tropicales (CITRO), Universidad Veracruzana, Xalapa, Veracruz, Mxico

E-mail: floramex@ucr.edu
__________
1 Publicado originalmente en: S. Guevara, P. Moreno-Casasola y J. Rzedowski (compiladores). 1993. Logros y
Perspectivas del Conocimiento de los Recursos Vegetales de Mxico en vsperas del Siglo XXI. Instituto de
Ecologa A, C. y Sociedad Botnica de Mxico. pp. 26-37. Versin corregida y autorizada por el autor para Acta
Biologica Panamensis. El autor conserva los derechos.

En Panam hay condiciones favorables para que la (no muy costosa) ciencia de la Etnobotnica se
desarrolle: sabidura indgena y africana milenarias y variadas, mestizaje, alta diversidad vegetal, un
excelente herbario, muy buenos taxnomos, buenas carreteras, ros y mares navegables. Acta
Biologica Panamensis difunde entre sus lectores este documento, el cual adems relata las dichas y
dificultades del quehacer cientfico en un pas similar al nuestro. Sin que debamos calcar el ejemplo
mexicano, este artculo invita a la reflexin y a la accin para que desarrollemos una ciencia que
ofrece grandes oportunidades. (Edgardo I. Garrido-Prez, Co-editor en jefe -ABP).

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Agradezco al Dr. Jerzy Rzedowski (Toledo 1982, Gmez-Pompa 1982). c). La


la amable invitacin para presentar una notable diversidad de cientficos que la
visin histrica de la botnica mexicana en practican, entre ellos: bilogos,
este importante evento. Este tema, tan agrnomos, antroplogos, arquelogos y
importante, me pareci fuera de mi gegrafos. Pero, su xito se debe
alcance, sin embargo acept preparar una principalmente a que este tipo de
visin de una parte muy importante de la investigacin no requiere de laboratorios
botnica mexicana: la etnobotnica. con equipo costoso, lo que requiere es
tener ideas claras del tema por investigar y
Los estudios etnobotnicos sin duda decidirse a hacerlo en serio y con
alguna ocupan un lugar prominente en la vocacin.
ciencia mexicana. En este mismo evento se
presentarn tres trabajos relacionados con La etnobotnica concebida por
esta disciplina. Los cientficos mexicanos Barrera (1979), como "el estudio de las
han logrado mantenerse en la vanguardia sabiduras botnicas tradicionales" debe
en estos estudios a la par con cientficos de incluir tambin el proceso mismo de la
otros pases. Las razones para que esto adquisicin del conocimiento, su evolucin
haya sucedido son mltiples: a). La en el tiempo y su validacin dentro del
diversidad biolgica, ecolgica y cultural contexto de la ciencia experimental.
de Mxico. b). La presencia de una
incipiente, pero agresiva y socialmente Lo que es notable en Mxico es la
comprometida, comunidad cientfica que riqueza de conocimientos que an
ha decidido dedicarse a estos temas conservan las diversas tnias del pas, al

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mismo tiempo que existe una comunidad Ellos eran muy familiares con el
cientfica incipiente que se ha percatado de concepto de un sistema emprico del
la importancia de este hecho. Mucho se ha conocimiento y lo contrastaban con los
perdido del conocimiento tradicional pre- sistemas "falsos" usados por los
hispnico, sin embargo los grupos charlatanes y simuladores (Portilla 1963).
sobrevivientes a la conquista han Sin lugar a dudas el proceso cognositivo no
conservado y enriquecido el conocimiento era muy diferente de lo que hoy
tradicional y lo han ido transmitiendo a las conocemos como "Ciencia" y debe
nuevas generaciones. Esto se ha dado a considerrsele como un verdadero proceso
pesar de los embates del Mxico moderno cientfico adems de filosfico.
por "modernizar a los grupos tnicos. An
mas notable que esta riqueza, es el hecho Si tomamos en consideracin el
de que lo que hoy estamos descubriendo es avance de la ciencia europea en ese mismo
slo una muestra del legado cultural que tiempo es muy posible que la ciencia
dejaron las impresionantes culturas pre- estaba ms avanzada en el Mxico pre-
cortesianas. cortesiano. Baste mencionar los numerosos
Jardnes Botnicos y Zoolgicos que
El conocimiento tradicional que existan y que fueron descritos por los
hoy descubrimos es el resultado de cronistas. En Europa an no se les conoca.
innumerables observaciones y Las clasificaciones de plantas y animales
experimentos empricos de generaciones eran muy avanzadas e incluan datos de
de estudiosos observadores de la usos, propiedades, formas y ecologa.
naturaleza. Ellos registraban y transmitan
sus conocimientos a las nuevas La conquista y los conquistadores
generaciones, a travs de sus estelas, (hasta la fecha) no han podido sustituir los
cdices o a travs de las enseanzas conocimientos tradicionales provenientes
verbales. Los "tlamatine" ("aquel que sabe de la Ciencia pre-hispnica. An ms, las
algo"), segn Portilla (1963) eran los culturas tradicionales mexicanas no slo
sabios nahuas responsables de componer, han conservado buena parte de esos
pintar, conocer y ensear los cantos y conocimientos sino que los han ampliado
poemas en que preservaron su con nuevos conocimientos de la ciencia
conocimiento cientfico: post-hispnica hasta la actualidad. Muchas
plantas introducidas de diversos
El sabio: una luz, una tea, continentes tienen ahora nuevos usos y
una gruesa tea que no ahma.
Suya es la tinta negra y roja, nombres indgenas. Muchos cultivares han
de l son los cdices, de l son los cdices. sido adoptados, seleccionados y mejorados
por los grupos tnicos de Mxico.
Se fija en las cosas,
regula su camino, Todo esto nos da la materia prima y
dispone y ordena.
Aplica su luz sobre el mundo. la razn de ser de la etnobotnica
Conoce lo (que est) sobre nosotros mexicana. La etnobotnica no hace otra
y, la regin de los muertos. cosa que reconocer la existencia de una
verdadera ciencia botnica prehispnica.
Informantes de Sahagn, De ella slo conocemos algunos de sus
Cdice Matritense de la Real Academia
Vol. VIII, fol. 118 r. productos: los nombres, usos y otros
Segn Portilla (1961) conocimientos de las especies, y tambin
los cultivares que nos legaron: maz, cacao,

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frijol, etc. Sin embargo, conocemos muy indgena. Es como si hoy en da
poco de los procesos cognositivos enviaramos a una persona con educacin
involucrados en el descubrimiento y limitada a describir lo que hacen los
acumulacin del conocimiento. Hernndez Profesores de una Universidad avanzada
Xolocotzi reconoci esto en un discurso en del primer mundo. Sus observaciones
la Sociedad Mexicana de Historia Natural seran muy superficiales y no reflejaran el
en 1960 en el que sugera que para avance de los conocimientos.
entender nuestro desarrollo social era
necesario estudiar: "Los conocimientos La etnobotnica moderna no debe
cientficos del indgena, especialmente en slo registrar los conocimientos de las
el campo de las ciencias naturales como la culturas actuales, sino tambin interpretar
sistemtica, la edafologa y el uso de la estos conocimientos como parte de un
tierra". proceso histrico de acumulacin de
conocimiento que se ha interrumpido en
Poco despus de la conquista hubo varias ocasiones. Esto convierte al
una lamentable prdida brusca de los etnobotnico en un historiador y quizs en
conocimientos y de las gentes responsables un filsofo de la Ciencia emprica,
de ellos. La destruccin de cdices y la incluyendo a la prehispnica.
muerte de los cientficos y sabios locales
por enfermedades y violencia fueron A continuacin har un relato a
prdidas irreparables. La existencia de esos vuelo de pjaro de lo que a mi parecer
sabios ha sido ampliamente documentada fueron los acontecimientos ms
en los cdices y en los escritos de los importantes relacionados con la
conquistadores. En la historia de la Nacin etnobotnica mexicana.
Chichimeca Ixtlixochitl Portilla (1963)
escribi: Uno de los aspectos que ms llam
la atencin de los conquistadores fue la
Y finalmente, los filsofos y sabios tenan flora y fauna americana: plantas y animales
a su cargo escribir todas las ciencias de desconocidos; cultivos nuevos en sistemas
las que tenan conocimiento y de las que agrcolas extraos en ambientes ecolgicos
ellos haban logrado entender, y la muy distintos a los de Europa.
enseanza de memoria de todas las
canciones que preservaron sus ciencias e Fray Diego de Landa escribi lo
historias. Todo sto cambi con la cada siguiente sobre los mayas de Yucatn
de los reyes y seores y con el sufrimiento
(Landa 1566): "tienen otros tantos rboles
y persecuciones de sus descendientes.
y de todo servicio y provecho, que
espanta...", incluso tienen "huertos
Aunado a esto tenemos que sagrados en los que cultivan muchos
entender que los conquistadores no eran rboles, como el cacao". Por cierto, la
hombres ilustrados y por lo tanto presencia de cacao en la zona norte de la
dificilmente entendan la importancia de Pennsula fue considerada como un error
los conocimientos indgenas. Incluso los de los cronistas, ya que el cacao requiere
sabios espaoles que luego vinieron para zonas ms hmedas; sin embargo, la
relatar las cosas de la Nueva Espaa se presencia de cacao en esa regin ha sido
restringieron a conocer los usos de las confirmada y constituye un caso ms de
plantas y los animales y no a indagar continuidad biolgica y cultural (Gmez-
aspectos ms profundos de la Ciencia Pompa et al. 1991).

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Los espaoles manifestaron un A slo 30 aos de la conquista, los


inters especial por los usos medicinales de franciscanos que manejaban el colegio
esta nueva flora, lo cual era muy decidieron hacer un obsequio a los altos
importante ya que en ese tiempo en Europa funcionarios para llamar su atencin y
la medicina estaba basada conseguir mayor apoyo a su Colegio.
fundamentalmente en plantas medicinales. Existen dos versiones, una dice que la obra
La bsqueda de nuevos medicamentos para era para el Emperador Carlos V
la cura de enfermedades incurables era tan (Somolinos 1971) y otra que la obra fue
importante como hoy en da. concebida para obsequiarla al hijo del
Virrey Don Antonio de Mendoza (Grobet
El primer relato cientfico Palacio 1983). El libro, bellamente escrito
publicado sobre las plantas americanas se e ilustrado, lujosamente encuadernado, fue
lo debemos al mdico sevillano Nicols escrito por los autores en su propia lengua
Monardes quin en 1569 escribi el primer y con una traduccin al Latn.
tratado de las plantas medicinales de la
Nueva Espaa (Monardes 1565, Boxer Lo ms notable de este trabajo, es
1963). Lo interesante de esta obra es que que la obra no fue descubierta en la
su autor nunca viaj a la Nueva Espaa. l biblioteca del Vaticano sino hasta 1929 por
describi las plantas que le llegaron a sus el Prof. Charles Upson Clark (Isis. Vol. 13.
manos y que trataba de cultivar en un 1929-1930. p. 76) y bellamente
Jardn Botnico dedicado a este fin reproducido y estudiado por Emmart. Muy
(Somolinos 1971). La informacin la recientemente, en 1990, el original fue
obtuvo de capitanes de barcos, misioneros, devuelto a Mxico por el Vaticano,
y viajeros. La informacin sobre las sentando con esto un precedente digno de
plantas la obtena tambin por elogio (Kumate 1990).
correspondencia con viajeros a la Nueva
Espaa (Emmart 1940). En esta obra se Este manuscrito constituye el ms
describen por primera vez la pimienta importante documento de la medicina
gorda, la caa fstula, la raz de azteca sin interpretacin alguna. Martn de
Michoacn, el tabaco, el sasafrs, la pia, la Cruz lo escribe en Azteca y Juan
la guayaba, la coca y la escorzonera. Badiano lo traduce al Latn. Las
Debido a la excelente descripcin de estas ilustraciones probablemente fueron hechas
nuevas drogas vegetales, a Monardes se le por ambos.
considera como uno de los ms notables
precursores de la farmacognosia La identificacin botnica de las
americana. plantas del Badiano es an muy incompleta
(Miranda y Valds 1964), como lo es
Una obra an mas notable sobre las tambin la evaluacin cientfica de sus
plantas medicinales americanas se la propiedades.
debemos a dos mexicanos: el mdico
indgena Martn de la Cruz y el traductor Otro notable trabajo etnobotnico
Juan Badiano, un indgena de Xochimilco. lo realiz el fraile franciscano Bernardino
Esta obra es conocida como el "Manuscrito Sahagn (1555). En 1559 recibi la orden
Badiano" (Emmart 1940). Fue escrito por de escribir en lengua mexicana aquello que
dos de los ms notables alumnos del pudiera ser til para la conversin al
Colegio de Santa Cruz de Tlaltelolco en la cristianismo de los indios. Sahagn, en su
Ciudad de Mxico: de la Cruz y Badiano. calidad de instructor del Colegio Imperial
de Santa Cruz de Tlaltelolco, produjo una
de las ms grandes obras etnogrficas del

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Mxico en el inicio de la Colonia. En este Su principal objetivo fue el escribir una


impresionante trabajo encontramos historia natural de la Nueva Espaa y
evidencias de la sofisticacin de la ciencia estudiar la medicina indgena en todos sus
agrcola y botnica de las culturas aspectos, as tambin sobre la cultura
indgenas prehispnicas. En el Libro 10 del prehispnica, la historia y las condiciones
Cdice Florentino, Sahagn describe los polticas de los nuevos territorios
distintos tipos de gente que existan, las (Somolinos 1971, Lozoya 1982).
clases de ocupacin y las caractersticas de Hernndez viaj por muchas partes en
las mismas. En el Captulo 12 describe al Mxico y recogi mucha informacin
hortelano de esta manera: etnobotnica. El producto final de sus ocho
aos de trabajo consisti en 22 cuerpos de
El hortelano tiene de oficio sembrar libros bellamente empastados, que se
semillas, plantas y rboles, hacer eras, y sumaban a los 16 que envi previamente,
cavar y mollir bien la tierra. El buen 68 talegas de semillas y races para
hortelano suele ser discreto, cuidadoso, sembrar, 8 barriles y 4 cubetas con rboles
prudente, de buen juicio, y tener cuenta para transplantar, adems de otros
por el libro con el tiempo, con el mes y materiales y documentos (Somolinos
con el ao. 1971).

Un hecho importante de este Los primeros 16 hermosos


prrafo es que el hortelano es un lector de volmenes fueron entregados al Rey en
libros. Slo se menciona claramente a otra 1576 quin sumamente complacido por la
clase de persona conocedora de libros: los belleza de la obra y en especial de los
sabios dibujos, los don a la Biblioteca del
Escorial. Lamentablemente dicha
biblioteca se quem en 1671 y los libros
El sabio es como lumbre o hacha
grande, espejo luciente y pulido de originales se perdieron para siempre. El
ambas partes, buen dechado de los otros trabajo de Hernndez se recuper
entendido y ledo; tambin es como parcialmente gracias a un curioso y
camino y gua para los dems... discutido acontecimiento. El Rey Felipe II
envi el trabajo de Hernndez a su mdico
Mucho se puede hablar de la obra de Cmara Nardo Antonio Recco (un
de Sahagn y mucho queda por investigar desconocido mdico italiano) para que
de la misma. Pero sin lugar a dudas, jug revisara y resumiera la obra, en especial en
un papel fundamental en la valoracin de lo que respecta a los productos
los conocimientos de las culturas pre- medicinales, para su posterior publicacin.
cortesianas. Esto se hizo en 1649-1650 con el ttulo de
"Rerum Medicarum. Novae Hispaniae.
Es probable que estas obras Thesaurus seu Plantorum Animalium
influyeron en el Emperador Felipe II para Mineralium Mexicanorum". A pesar de las
financiar una de las ms importantes terribles mutilaciones de Recco a la obra
expediciones botnicas de la poca: la de Hernndez, este trabajo despert un
expedicin de Francisco Hernndez, gran inters en la comunidad mdica
protomdico general de las Indias, Islas, europea. Hubo mucho inters por conocer
Tierra Firme y Oceano. La expedicin se la obra original, pero no se pudo por el
inici en 1571 (Grobet 1983). incendio antes mencionado.

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Pero la historia no termina aqu: mencionados y se da la noticia al Rey


cinco borradores del manuscrito de Carlos III, quin era un aprendiz del
Hernndez se encontraron en el Colegio sistema binominal linneano.
Imperial de Madrid. El Rey Carlos III
encarg al Director del Jardn Botnico de En este contexto se nombra una
Madrid, Casimiro Gmez Ortega la Comisin de naturalistas para explorar la
publicacin de la obra de Hernndez. Esta Amrica Septentrional y al mismo tiempo
edicin incompleta de la obra de se crea el Jardn Botnico de Madrid.
Hernndez se public en 1790 y se conoce
como la Edicin Matritense. La coordinacin de la expedicin
botnica estubo a cargo de Don Martn de
Una copia de la versin de Recco Sess y se nombraron dos notables pintores
inexplicablemente apareci en las manos Atanasio Echeverra y Juan Cerd.
de un fraile francisco Xmenez de
Huaxtepec. El tradujo la obra al espaol y Los estudios formales de Botnica
aadi sus propias experiencias y con ello en Mxico se inician con la llegada de esta
public en Mxico en 1615 la obra "Cuatro expedicin y el 1o de Mayo de 1786 se
Libros de la Naturaleza y Virtude de las inicia formalmente la ctedra de Botnica
Plantas y Animales que estn receuidos en en la Real y Pontificia Universidad de la
el uso de Medicina en la Nueva Espaa y Ciudad de Mxico con un discurso de Don
la methodo, y correccin, y preparacion, Martn de Sess.
que para administrarlas se requiere con
loque el Doctor Francisco Hernandez Uno de los ms notables estudiantes
escribio en Lengua Latina". de esa catedra fu don Jos Mariano
Mocio y Losada, joven galeno que pronto
La obra de Hernndez al igual que se uni a las mltiples expediciones por
la de de la Cruz-Badiano y la de Sahagn todo el pas por cerca de 7 aos. Lo nico
no ha sido suficientemente estudiada. La que quiero incluir en este trabajo, ya que
identificacin botnica de la obra de estos personajes estn tratados en otro
Hernndez fue realizada por varios captulos de este libro, es que el fruto
botnicos del Instituto de Biologa de la principal de su obra fueron cientos de
UNAM (Valds y Flores 1985), sin dibujos a color que estuvieron perdidos por
embargo, faltan de identificarse con cerca de 200 aos y que aparecieron
precisin muchas plantas y desde luego recientemente en Espaa y fueron
falta la evaluacin cientfica de sus adquiridos por la Biblioteca Hunt de
propiedades. Pittsburgh.

Por casi 100 aos no ocurre nada El INIREB (Instituto Nacional de


notable en la botnica mexicana. Sin Investigaciones sobre Recursos Biticos)
embargo en la botnica europea inici plticas para adquirir una copia
experimentaba una revolucin iniciada por completa fotogrfica de los dibujos y logr
el naturalista sueco: Carolus Linnaeus. En publicar por primera vez una muestra de
1753 publica sus dos volmenes de sus los dibujos originales de la obra de Sess y
Species Plantarum. Mocio, gracias a una afortunada
coincidencia. INIREB haba promovido la
En Espaa se redescubren los 5 publicacin de un libro sobre la vida de
volmenes de la obra de Hernndez antes Mocio realizado por Don Ren Grobet.
Estando listo para encuadernarse me lleg
la noticia del hallazgo de los dibujos. Me

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puse en contacto con la Biblioteca Hunt y Biolgicos dentro de la Secretara de
nos obsequiaron una muestra de los Fomento, Colonizacin e Industria. En esta
dibujos que se publicaron en el libro de Direccin se agrupo tambin al Museo
Grobet. Nacional de Historia Natural y la Comisin
Geogrfico Exploradora. A la cabeza se
La siguiente etapa importante en la nombra a Alfonso L. Herrera (hijo), quin
etnobotnica mexicana se d en el Mxico adems de ser un notable cientfico era un
independiente con la creacin del Instituto simpatizante de la revolucin mexicana
Mdico Nacional en 1890 con una misin (Beltrn 1977).
especial: estudiar cientficamente las
plantas medicinales. poca brillante de expansin de la
biologa mexicana y continuacin de la
Este prestigioso Instituto tuvo una investigacin etnbotnica. Se crea la
brillante y larga trayectoria cientfica primera estacin biolgica marina, un
plasmada en mltiples publicaciones en las parque zoolgico (Chapultepec), y un
notables revistas cientficas de la poca: La jardn botnico (Chapultepec), se
Naturaleza y los Anales del Instituto experimenta sobre el origen de la vida, se
Mdico Nacional. El Instituto cerr en inicia el primer movimiento
1915 en medio de una lgida discusin. conservacionista. Se imprime un
Notables cientficos de esa institucin dinamismo poco conocido para la biologa
fueron: Fernando Altamirano que fue en Mxico
director del Instituto y autor de mltiples
publicaciones sobre plantas medicinales, Laboran en esta Direccin tres
Alfonso Herrera (padre) uno de los ms botnicos importantes: Maximino
notables bilogos en la historia de Mxico, Martnez, Caziano Conzati e Isaac
Francisco Ro de la Loza notabilsimo Ochoterena. M. Martnez en 1928 publica
qumico de plantas entre otros muchos. las plantas tiles de Mxico, en 1927 el
Catlogo de nombres vulgares y cientficos
Alfonso Herrera (padre) publica en de las plantas mexicanas.
1921 la Farmacopea Latino Americana en
donde se recopila toda la informacin En 1929 desaparece la Direccin de
conocida sobre plantas medicinales, su uso, Estudios Biolgicos y hereda sus
composicin qumica, dosificacin, etc. instalaciones y colecciones el Instituto de
Biologa de la UNAM y al frente de l, el
El Instituto Mdico Nacional inici Dr. Isaac Ochoterena reemplazado
un herbario que es el precursor del actual posteriormente por el Dr. Roberto Llamas.
Herbario Nacional de Mxico. En sus 27 Los casi 40 aos de esa institucin pueden
aos de existencia este Instituto fue sin calificarse como grises para la
duda uno de los ms serios centros investigacin botnica. Durante muchos
cientficos de esa poca. aos el nico sobreviviente del auge
etnobotnico fue el Prof. Maximino
Durante el periodo inicial Martnez quin publica en 1939 las plantas
revolucionario el Instituto decae medicinales de Mxico. Su trabajo al igual
notablemente y en 1915 se cierra y se que el de A. Herrera es principalmente
transforma en la Direccin de Estudios bibliogrfico y no de campo. Sin embargo
sus libros siguen siendo obras ampliamente
consultadas.

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Por muchos aos el Instituto de Dioscorea que se usaban para la


Biologa se mantuvo alejado del auge fabricacin de esteroides. Los asesores del
etnobotnico de Mxico. Muchos proyecto y directores intelectuales fueron
etnobotnicos extranjeros hicieron su el Ing. Hernndez Xolocotzi y el Dr.
entrada a esta especialidad. Notables Faustino Miranda.
contribuciones fueron las de Roys,
Redfield y Villarojas en Yucatn, Kelly y Uno de los ms impresionantes
Palerm en la zona Totonaca, Schultes y descubrimientos de la Comisin fue
Reko en Oaxaca, Pennington y Bye en encontrar la relacin entre el barbasco y las
Chihuahua, Berlin en Chiapas, Alcorn en milpas. Esta relacin fue captada y pronto
las Hustecas entre muchos otros. Otra se iniciaron investigaciones dirigidas a
notable contribucin fue la de Faustino entender con mayor precisin esta relacin.
Miranda en Chiapas con su obra "La Dos trabajos exploratorios se hacen uno
vegetacin de Chiapas" en donde se hace por Alberto Gerere (1964), quin publica
una descripcin de los usos y nombres su tesis de Maestra sobre "El uso potencial
comunes de muchas especies chiapanecas. de los recursos renovables en regiones
tropicales. Un intento de aplicacin en la
La etnobotnica moderna mexicana regin de Tuxtepec, Oaxaca, Mxico" en
tiene su origen en la Comisin de Estudios donde trata de plantear una forma ms
sobre Dioscoreas. Siendo su gestor ordenada y conservacionista del uso de los
principal el Ing. Efram Hernndez recursos naturales de la regin.
Xolocotzi (Hernndez 1985). Desafortunadamente esta lnea de
investigacin sobre planeacin ecolgica
Sin embargo, el trabajo de la regional no continu.
Comisin de Dioscoreas tiene su
antecedente ms importante en la obra: Los Sin embargo se decidi explorar
Recursos Naturales del Sureste y su otro enfoque menos general y basado en el
Aprovechamiento patrocinada por el estudio de un Ejido en el que se haba
IMERNAR bajo la direccin de Enrique venido trabajando: el Ejido Benito Jurez
Beltrn (Beltrn 1959). En esta obra el Ing. en Sebastopol, Oax. Miguel Angel
Hernndez Xolocotzi describe el sistema Martnez Alfaro se hizo cargo de la
de roza-tumba-quema y los notables investigacin, y con gran vocacin y
conocimientos de los campesinos mayas. entusiasmo realiz el estudio amplio de la
En este trabajo se sientan las bases de lo interaccin de los Ejidatarios con el medio
que ahora es la escuela mexicana de la ambiente, incluyendo el uso de los
etnobotnica y la etnoecologa. recursos, la agricultura, etc. El trabajo lo
public el INIF con el ttulo "Ecologa
Fue en 1959 cuando se inicia la Humana en el Ejido Benito Jurez" y
poca moderna de la etnobotnica o quiz marc un importante inicio en esta lnea de
ms apropiadamente de la botnica. Se investigacin (Martnez 1970).
inicia con la creacin de la Comisin de
Dioscoreas dentro del Instituto Nacional de Varios proyectos etnobotnicos se
Investigaciones Forestales (INIF) por el desarrollaron a partir de esa poca. Entre
mismo Dr. Enrique Beltrn entonces los ms notables destacan los estudios
Subsecretario Forestal. El objetivo de la etnobotnicos en Balzapote, que nacen de
Comisin fue estudiar la ecologa del la confrontacin entre la Estacin de
"barbasco" y de otras especies del gnero Biologa de los Tuxtlas de la UNAM con

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Revisiones
los problemas de los campesinos de la sitio. Se busc tambin tener sus opiniones
zona. En ese tiempo tena a mi cargo la sobre el programa mismo de colonizacin.
estacin como Jefe del departamento de El investigador responsable fue Javier
Botnica. Se pens que era necesario tener Caballero, quin desarrolla su tesis de
un mejor conocimiento de las comunidades licenciatura en este proyecto. Varios
campesinas y con ello lograr un estudiantes de la Facultad de Ciencias
entendimiento del papel de las participaron en proyectos de campo bajo la
interelaciones entre la Estacin y los asesora de Victor Toledo, los cuales
campesinos y con ello evitar un conflicto fueron publicados por INIREB en la
mayor. Victor Toledo quin estuvo como prestigiada revista Biotica, convirtindose
Jefe de la Estacin por un tiempo en clsicos de la literatura etnobotnica
desarroll un nuevo enfoque terico sobre mexicana (Toledo et al.,1978, Caballero et
la relacin entre el medio natural y el al. 1978).
medio transformado basado en sus
investigaciones en Los Tuxtlas en Muchos otros trabajos se han hecho
colaboracin con alumnos de un curso de en estas mismas lneas por diversos
Biologa de Campo de la Facultad de investigadores mexicanos.
Ciencias de la UNAM (Toledo et al. 1972). Desafortunadamente pocas publicaciones
Posteriormente el mismo enfoque es han aparecido.
seguido por varios de sus colegas y
estudiantes. Varios de los etnobotnicos antes
mencionados se han reagrupado dentro del
Un grupo de estudiantes y Jardn Botnico y el Instituto de Biologa
profesores de la Facultad de Ciencias de la UNAM desde donde estn haciendo
encabezados por Montserrat Gispert se una labor muy importante y formando uno
interes por el proyecto y con ello se inicia de los grupos ms slidos de investigacin
este proyecto etnobotnico (Gispert et al. etnobotnica de Mxico.
1978). Desafortunadamente el proyecto ha
publicado poco y la mayor parte han sido La ltima etapa a la que me referir
tesis profesionales de escasa distribucin. en esta rpida vista de la etnobotnica en
Mxico son los trabajos etnobotnicos
Otro captulo importante de la apoyados y realizados por INIREB
etnobotnica se da en el estudio de la (Gmez-Pompa y Giddings 1986). El
regin de Uxpanapa (Gmez-Pompa, Instituto de Investigaciones sobre Recursos
1979). Ante el bien conocido conflicto que Biticos a mi manera de ver fue un digno
se di entre los funcionarios responsables sucesor de los prestigiados centros de
del proyecto de desmonte y reacomodo de investigacin aplicada mencionados
los campesinos desplazados por la Presa anteriormente y al igual que ellos tiene un
Cerro de Oro, se tuvo la necesidad de triste final.
buscar en un corto plazo informacin para
apoyar las recomendaciones que tanta Varios proyectos de INIREB son
controversia levantaron. Con ello nace el dignos de mencin ya que tambin fueron
proyecto etnobotnico de Uxpanapa en el pioneros y en cierta forma marcan avances
Ejido Agustn Melgar. La idea bsica era innovadores a nivel internacional.
obtener la informacin y experiencia del
uso y manejo de los recursos en la zona por El primero es el banco de datos
campesinos que ya tenan tiempo en el computarizados de la flora til de Mxico

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que me toc iniciar en INIREB con la investigacin junto con estudiantes de la
participacin de varios estudiantes de la Maestra del INIREB -que por cierto, ha
UNAM y posteriormente de la Universidad sido el semillero ms importante de nuevos
Veracruzana (Avendao 1981). Este banco etnobotnicos no slo mexicanos sino
fue la continuacin del trabajo de varios latinoamericanos-. El trabajo en
recopilacin bibliogrfica de los usos de Yucatn se realiz con gran xito y logr
las plantas en Mxico iniciado por el tambin atraer el inters de la comunidad
Instituto Mdico Nacional. cientfica mundial. Varias contribuciones
Desafortunadamente no se ha continuado importantes fueron publicadas por este
el trabajo y espero que alguna institucin proyecto y quiz una de las ms
lo retome y le d el apoyo que se merece. importantes contribuciones fue la de
replantear el papel de los campesinos
Otro proyecto innovador fue la mayas actuales y del pasado en la
experiencia de transferencia de composicin florstica de las selvas
conocimiento y tecnologa tradicional al (Barrera et al. 1976, Gmez-Pompa 1987).
trpico (Gmez-Pompa y Jimnez-Osornio Afortunadamente el proyecto ha sido
1989). Este trabajo que podra llamar de retomado por Salvador Flores de la
etnobotnica aplicada. Esta investigacin Universidad Autnoma de Yucatn con mi
ha sido una contribucin de gran impacto entusiasta colaboracin desde la
internacional. Experiencias similares se Universidad de California en Riverside.
estn llevando a cabo en Ecuador, Per,
Singapur y Rwanda. En todos los casos se La etnobotnica mexicana, y
refieren a nuestro trabajo como el pionero. porque que no decirlo, la biologa
A mi parecer lo ms importante de nuestra mexicana sufre un terrible descalabro con
contribucin es la revaloracin de los el cierre de INIREB y la cancelacin de
conocimientos tradicionales y su sus proyectos aplicados. Quiz por estar en
aplicacin al desarrollo. Xalapa, en la sede de lo que fue uno de mis
grandes sueos, debo manifestar mi
Otra investigacin de etnobotnica tristeza por lo que pudo haber sido y no
aplicada en INIREB por Silvia del Amo y fue, y mi satisfaccin de ver que mucho de
continuada por Gestin de Ecosistemas A. lo realizado fue pionero y se adelant al
C. se ha venido realizando en Uxpanapa tiempo. Con el cierre de INIREB
Veracruz. Es un proyecto de investigacin desaparacieron proyectos importantes de
agroforestal muy ambicioso que consiste botnica aplicada, sin embargo, mucho se
en manejar la vegetacin secundaria a public y toca a las siguientes
partir de milpas manejadas y de acahuales generaciones retomar lo positivo y explorar
de corta edad (Caamal y del Amo 1987, del nuevas ideas.
Amo 1991).
La declinacin y cierre de INIREB
Por ltimo debo mencionar la me recuerda lo que aconteci con el
etnoflora yucatanense (Sosa et al. 1985). Instituto Mdico Nacional al ser retomado
Proyecto concebido con la idea de hacer un por la Direccin de Estudios Biolgicos.
inventario computarizado de la sabidura La nica diferencia es que se hizo en los
botnica de los mayas actuales. Para inicios apasionantes de la Revolucin
llevarlo a cabo se decidi buscar la mexicana y la de INIREB en la lamentable
contribucin de investigadores empricos declinacin de la misma.
mayas que formaran parte del equipo de

96
Revisiones
El nicho de la botnica aplicada ha fundamental es el poder inquisitivo de la
quedado vaco y si algo puedo recomendar mente del investigador y su producto: las
es precisamente insistir en la importancia ideas. A veces esto se olvida. La mente no
de la ciencia aplicada en Mxico. slo funciona en los problemas de la
ciencia no aplicada. A un buen cientfico
La botnica tiene mucho que se le mide por la calidad y cantidad de
contribuir al desarrollo de Mxico. Se ideas que ha desarrollado y por los
requiere que sus mejores cabezas trabajen problemas que se ha planteado,
en temas de importancia. La investigacin desarrollado y resuelto. La ciencia no
cientfica aplicada sobre los recursos avanza slo por la acumulacin del
biticos de Mxico debe tener una alta conocimiento, avanza por las
prioridad en los centros cientficos del pas. contribuciones notables de mentes
Los temas y prioridades por investigar inquisitivas que trabajan sin restricciones
deben ser escogidos por los investigadores burocrticas o bajo paradigmas aceptados
y no por los funcionarios sexenales. Debe por consenso.
haber un dilogo de igual a igual. La
institucin o investigador que escoja este Este es el verdadero reto para los
camino debe tener plena libertad y los botnicos mexicanos que desean hacer
mismos privilegios del que hace ciencia no Ciencia.
aplicada. El hacer investigacin aplicada
no significa permiso para hacer mala Agradecimientos
ciencia, sin rigor y con prisas. Por el
contrario, requiere consideraciones Agradezco al M. en C. Javier
especiales, ya que fallar en investigacin Caballero y a la Dra. Kathleen Truman sus
aplicada es muy distinto a fallar en la comentarios al contenido etnobotnico de
ciencia pura: hay muchos ms censores y este trabajo.
crticos en la ciencia aplicada que en la no
aplicada.

El nico requisito es que debe ser Literatura citada


bien hecha. Para m, slo existen dos
ciencias: la bien hecha y la mal hecha. La Avendao, R.S. 1981. Banco de datos
Ciencia es una forma organizada de sobre las plantas tiles de Mxico.
explicar el universo en que vivimos. Es la Tesis Profesional. Universidad
actividad humana en busca de la verdad, de Veracruzana.
descubrir la naturaleza de las cosas y
hechos. Mediante preguntas bien Barrera Marn, A. 1979. La Etnobotnica.
fundamentadas, surgen nuevas ideas In: A. Barrera (ed.). La
basadas en otros conocimientos cientficos, Etnobotnica: tres puntos
se establecen hiptesis para responderlas y de vista y una perspectiva.
se procede a probarlas mediante la Cuadernos de Divulgacin de
observacin y la experimentacin. INIREB 5:19-24.

Son muchos los mitos que se han Barrera-Marn, A., Gmez-Pompa, A. y


forjado alrededor de la ciencia. Vzquez-Yanes, C. 1977. El
Distinguidos colegas se quieren aduear de Manejo de las selvas por los mayas:
ella y la definen a su conveniencia. Lo sus implicaciones silvcolas y
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97
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