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Breviario para mis nietos

Ibrahim Gonzlez-Urbaneja

La Pgina de los Jueves


Copyright TXu 1-703-206

CUSAR O QUASAR

Edicin: Norka Salas


CUSAR O QUASAR

E
l trmino cusar (en ingls, quasar) fue acuado
por el astrofsico estadounidense de origen chino,
Hong-Yee Chiu, en 1964, en Physics Today, para
describir una fuente astronmica de energa
electromagntica, que incluye radiofrecuencias y luz visible.
En 2007, el consenso cientfico afirm que estos objetos
espaciales estn extremadamente lejos, lo que explica su
corrimiento al color rojo alto, y son extremadamente
luminosos, lo que explica por qu se pueden ver a pesar de
su enorme distancia, y son muy compactos, lo que explica
por qu pueden cambiar de brillo con rapidez. Se cree que
son ncleos activos de galaxias jvenes en formacin.

Los primeros cusares fueron descubiertos con


radiotelescopios a finales de los aos 1950. Muchos fueron
registrados como fuentes de radio que no tenan un objeto
visible correspondiente. Utilizando telescopios pequeos y
el telescopio Lowell como un interfermetro, los objetos
mostraban tener un tamao angular muy pequeo. Cientos
de estos objetos fueron registrados hacia 1960 y se public
el Tercer Catlogo de Cambridge de Radio-fuentes (3C)
mientras los astrnomos exploraban el cielo con telescopios
pticos. La fuente de radio 3C 48 fue finalmente vinculada
con un objeto ptico. Los astrnomos detectaron lo que
pareca una estrella azul tenue en la posicin de la fuente de
radio y obtuvieron su espectro: conteniendo muchas lneas
de emisin desconocidas, el espectro anmalo resista una
interpretacin.

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En 1962 se consigui un avance destacado. Otra fuente
de radio, la 3C 273, fue programada para cubrir cinco
ocultaciones por la Luna. La medidas obtenidas por Cyril
Hazard y John Bolton durante una de las ocultaciones
utilizando el Observatorio de Parkes, permiti a Maarten
Schmidt una identificacin ptica del objeto y obtener su
espectro visible con el telescopio Hale de Monte Palomar,
en California. Este espectro revel las mismas lneas de
emisin extraas. Schmidt se dio cuenta de que se trataba
de las lneas del espectro del hidrgeno con un corrimiento
al rojo del 15,8%. Ese descubrimiento mostraba que la 3C
273 se estaba alejando a una velocidad de 47.000 km/s.
Esto revolucion la observacin de cusares y permiti a

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otros astrnomos buscar corrimientos al rojo en las lneas
de emisin de otras fuentes de radio. La 3C 48 mostr
tener un corrimiento al rojo del 37% de la velocidad de la
luz.
Corrimiento al rojo. La velocidad de una galaxia se obtiene
a travs de su espectro; si el astro se mueve, las lneas de
su espectro se mueven de su posicin natural. Si el astro se
aleja, las lneas se desplazan hacia la zona de las longitudes
de onda largas, identificadas con el color rojo; por esa razn,
cuando se habla del corrimiento al rojo de las galaxias, se
est indicando el alejamiento de las mismas.

Imagen tomada por el SDSS del cusar 3C273 con desplazamiento


hacia el rojo

Pero de forma equivalente, si el astro se acerca, las lneas


se corren hacia la zona de longitudes de onda corta del
espectro, es decir, hacia el azul.
Los cusares visibles muestran un desplazamiento al rojo
muy alto. El consenso cientfico es que esto es un efecto
de la expansin mtrica del universo entre los cusares y la
Tierra. Combinando esto con la Ley de Hubble se sabe que
los cusares estn muy distantes. Por ser observables a
esas distancias, la energa de emisin de los cusares hace
empequeecer a casi todos los fenmenos astrofsicos
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conocidos en el universo, exceptuando comparativamente
a eventos de duracin breve como supernovas y brotes de
rayos gamma. Los cusares pueden fcilmente liberar
energa a niveles iguales que la combinacin de cientos de
galaxias medianas. La luz producida sera equivalente a la
de un billn de soles.

Teora de la formacion de los chorros relativsticos de un cusar.

Representacin esquemtica de un cusar, mostrando el agujero

En un principio se supuso que los objetos casi estelares


o cusares eran agujeros blancos aunque el avance del
estudio de su formacin y caractersticas ha descartado tal
supuesto.

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La mayora de los cusares estn demasiado lejos para
ser visto por telescopios pequeos, pero el 3C 273, con
una magnitud aparente de 12,9 es una excepcin. A una
distancia de 2.440 millones de aos luz, es uno de los objetos
ms lejanos que se pueden observar directamente con un
equipo amateur. En telescopios pticos, la mayora de los
cusares aparecen como simples puntos de luz, aunque
algunos parecen ser los centros de galaxias activas.

Algunos cusares muestran cambios rpidos de


luminosidad, lo que implica que son pequeos, ya que un
objeto no puede cambiar ms rpido que el tiempo que
tarda la luz en viajar desde uno de sus extremos al otro.
El corrimiento al rojo ms alto conocido de un quasar es
de 6,4.

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Se cree que los cusares estn alimentados por la acrecin
de materia de agujeros negros supermasivos en el ncleo
de galaxias lejanas, convirtindolos en versiones muy
luminosas de una clase general de objetos conocida como
galaxias activas. No se conoce el mecanismo para explicar
la emisin de la gran cantidad de energa y su rpida
variabilidad. Se estima que el conocimiento de los cusares
ha avanzado muy rpidamente, aunque no hay un consenso
claro sobre sus orgenes.

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Una supernova (del latn nova, nueva) es una explosin
estelar que puede manifestarse de forma muy notable, incluso
a simple vista, en lugares de la esfera celeste donde antes
no se haba detectado nada en particular. Por esta razn, a
eventos de esta naturaleza se los llam inicialmente stellae
novae (estrellas nuevas) o simplemente novae. Con el
tiempo se hizo la distincin entre fenmenos aparentemente
similares pero de luminosidad intrnseca muy diferente; los
menos luminosos continuaron llamndose novae (novas), en
tanto que a los ms luminosos se les agreg el prefijo
super.

Las supernovas producen destellos de luz intenssimos


que pueden durar desde varias semanas a varios meses. Se
caracterizan por un rpido aumento de la intensidad hasta
alcanzar un mximo (mayor que el resto de la galaxia) para
luego decrecer en brillo de forma ms o menos suave hasta
desaparecer completamente.

La ley de Hubble es una ley de cosmologa fsica que


establece que el corrimiento al rojo de una galaxia es
proporcional a la distancia a la que sta se encuentra.

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