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POURQUOI LA SOCIOLOGIE EST-ELLE UNE SCIENCE CRITIQUE ?

Claude Javeau

De Boeck Suprieur | Education et socits

2004/1 - no 13
pages 57 70

ISSN 1373-847X

Article disponible en ligne l'adresse:


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http://www.cairn.info/revue-education-et-societes-2004-1-page-57.htm
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Pour citer cet article :
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Javeau Claude, Pourquoi la sociologie est-elle une science critique ? ,
Education et socits, 2004/1 no 13, p. 57-70. DOI : 10.3917/es.013.0057
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Dossier

Pourquoi la sociologie
est-elle une science critique ?
CLAUDE JAVEAU
Universit Libre de Bruxelles
Avenue Jeanne, 44
1050 Bruxelles, Belgique

O n ne refera pas ici, ft-ce de manire trs lapidaire, lhistoire de la socio-


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logie, dont lappellation servira, dans les pages qui suivent, rsumer
lensemble des sciences empiriques du social, mme si cette prtention peut,
lun ou lautre dtour du discours, tre battue en brche. On se contentera de
rappeler quelle a t porte sur les fonts baptismaux par des importateurs du
modle des sciences de la nature. On sait que le baptme fut difcile, ce dont
tmoigne le caractre hybride du patronyme de notre discipline, form dun
radical latin et dune dsinence grecque. En effet, parmi ses possibles gni-
teurs, les philosophes qui staient proccups du gouvernement des socits
humaines, de Platon Hegel, pouvaient bon droit rclamer une part impor-
tante de son gnotype. En cela la sociologie ne drogeait pas au destin de la
plupart des sciences, toutes issues de corpus philosophiques plus ou moins
programmatiques. Quoi quil en soit, pour reprendre les termes de Zygmunt
Baumann, la sociologie est ne en tant que projet moderne, et comme tous
les autres projets modernes, elle a poursuivi ds ses dbuts et pendant toute
(ou du moins la plus grande partie de) son histoire la tche comtienne ter-
naire de savoir pour prvoir, prvoir pour pouvoir (Baumann 2002, 1). Cette
tche, une fois encore, Auguste Comte, auteur dune trs systmatique classi-
cation des sciences, lassignait toutes les disciplines scientiques.
Comme toutes les disciplines scientiques soucieuses de se conformer
aux canons pistmologiques imposs par la tradition moderne, la sociolo-
gie se doit dobserver une vigilance constante lgard des connaissances
quelle produit. Cette posture critique, dont lexpression la plus acheve a t
propose par le criticisme kantien (et cest sans doute par rfrence cette
descendance que lon devrait plutt la qualier de criticiste) soppose toute
conception dogmatique du savoir. La science sinscrit dans le mouvement de
dsenchantement du monde, et la sociologie devrait prouver, par ptition

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La posture critique en sociologie de lducation
Claude Javeau

de principe, une aversion radicale pour la dviance qui la menace le plus,


savoir lidologie. Pas davantage que dune biologie marxiste (Lysenko, par
exemple), il naurait jamais d exister, pour les mes sociologiquement bien
nes, de sociologie marxiste (ou fasciste, ou librale, etc.).
Je me contenterai dune seule illustration de cette ncessit de vigi-
lance criticiste, qui encadre videmment la vocation critique assignable la
sociologie, sans se confondre avec elle. Si toute activit scientique consiste
en la recherche dinvariants transsituationnels (il ny a de science que du
gnralisable : quelles que soient les circonstances, la loi de la gravitation
universelle reste applicable), ceux-ci ne peuvent tre tablis, dans les scien-
ces du social, que par rapport une totalit temporellement mouvante, non
pas en raison du seul dplacement de la che du temps, mais en raison des
constantes recongurations, sur cette che, des comptences et des inten-
tions des acteurs. La ncessit apparat clairement de prciser les moments
o cette situation sest rvle ltonnement des chercheurs, et comment
elle a t dtermine par ces moments, ce qui revient lui attribuer son
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intrinsque paisseur historique. Toute production humaine, il convient de le
rappeler constamment, sinscrit dans un devenir qui plonge ses racines dans
un pass plus ou moins lointain. Il nest sans doute pas erron de prtendre
que la sociologie concerne les vnements lavant-garde du dveloppe-
ment historique, au moment o ils sont en train de se faire. Laliment de la
sociologie consiste en makings of. Tout chercheur devrait ne jamais perdre
de vue que ce quil tente dexpliquer sest produit en un lieu et un moment
donns et quil serait malhonnte de sa part, intellectuellement parlant, de
ne pas esquisser la gnalogie (au sens foucaldien du terme, mais en accor-
dant davantage dattention aux factualits engranges) de ses data, tout en
ne dissimulant rien de la manire dont ceux-ci ont t produits. Je reviendrai
de manire dtaille sur cette condition ncessaire la formulation de toute
connaissance sociologique.

Dconstruire et interprter

S i elle veut rester dle au programme cognitif que lui ont assign ses pres
fondateurs (Boudon 2002), la sociologie a pour mission, si jose dire,
de dconstruire les conditions daction des agents de la ralit sociale par
la mise en vidence des taches aveugles sinscrivant sur leurs patterns de
comportement. Dconstruire ne doit pas sentendre ici tout fait au sens
que les post-structuralistes (Derrida, etc.) ont donn ce mot. Il sagit plutt
de dsarticuler les diverses composantes dun comportement collectif, de
manire les confronter la totalit la plus extensive possible, dans la pers-
pective constamment prsente de lexistence dinteractions sociales. Ainsi,

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Pourquoi la sociologie est-elle une science cr itique ?

sagissant des conduites qualies de dlinquantes de certains groupes de sup-


porteurs lors dun match de football, il importe : (a) de dsigner quel disposi-
tif institutionnel nonce cette qualication (systme judiciaire, journalistes,
dirigeants sportifs, etc.) et (b) de rapporter ce comportement linstitution
sportive en gnral, en des lieux et moments donns, avec ses modes de fonc-
tionnement, ses comportements norms, ses valeurs proclames ou occultes,
ses rapports avec dautres institutions ou sous-systmes (conomique, politi-
que, scolaire, etc.). On est loin, en loccurrence, du classique schma que jai
appel, daprs une pratique largement rpandue en criminologie, du passage
lacte (Javeau 2003, 39). Celui-ci consiste faire reposer toute la produc-
tion dun comportement collectif sur les acteurs eux-mmes, le plus souvent
par le recueil de frquences modales attribues des variables ou caractres
standardiss, considrs comme autant de dterminants du comportement
tudi. Lon dira, par exemple, que plus les jeunes sont issus de limmigration,
plus ils sont du genre masculin, plus ils font partie de familles dont le pre
est absent, etc., plus ils auront tendance se trouver en situation de dcro-
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chage scolaire. On dcouvre aisment que ce mode de raisonnement ne peut
rendre compte des variations individuelles au sein des groupes auxquels le
comportement tudi est rapport et, quen outre, aucun compte nest tenu
du caractre interactionnel de tout comportement. En dautres termes, qu
des exclus correspondent des excluants, des qualis des qualiants,
des institus des instituants, etc. Le schma du passage lacte, on laura
reconnu, se greffe de manire privilgie sur la pratique des enqutes statisti-
ques, sondages ou autres, avec laquelle le grand public na que trop tendance,
malheureusement, confondre lensemble de lactivit sociologique. La tche
des chercheurs, dans loptique de dconstruction que je viens desquisser, est
donc dinterprter les comportements mis ltude par la recherche du sens
quils rvlent non seulement aux yeux des acteurs, ncessairement myopes
cet gard, mais aussi par rapport un contexte historique que les chercheurs
sont capables de connatre et dinterprter son tour. Interprter, ce nest
pas seulement se livrer une certaine forme dhermneutique des comporte-
ments, fallacieusement assimils des discours, mais associer le Verstehen
wberien au dgagement de causalits explicatives (imputations causales).
Cette procdure dexplication comprhensive, lorsquelle est applique bon
escient, permet mon sens de dpasser la classique et prime opposition
scolastique entre explication et comprhension (Javeau 2003, 57).
On fera remarquer de manire pertinente que dans cette vise mtho-
dologique un privilge considrable est accord aux chercheurs en sociologie.
En effet, cest eux quil incombe de dcouvrir ce qui la plupart du temps
chappe aux acteurs placs sous leur loupe, savoir les vritables fondements
de leurs images-actions (ou dterminants idologiques), ce que jai appel
les taches aveugles. Ce privilge peut paratre exorbitant, mais seulement

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La posture critique en sociologie de lducation
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parce quau rsultat de la dconstruction, les acteurs observs peuvent eux-


mmes opposer leurs propres interprtations de leurs actions, et que le bon
sens commanderait de les crditer dune meilleure connaissance des dter-
minants de celles-ci que des observateurs extrieurs. Mais cest l lillusion
spontaniste. Les premiers astronomes avoir afrm que ctait la terre qui
tournait autour du soleil et non linverse, comme le sens commun comman-
dait quon le crt, ont parfois mis leur vie en pril, lexemple de Galile.
Et pourtant ils taient dans le vrai. Et si lon mobjecte quil ne sagit pas ici
de simples faits matriels, mais bien de faits mentaux susceptibles de multi-
ples traductions, ce que je ne contesterai pas, je rpondrai que lexprience
nous apprend que tant notre ignorance du contexte de nos actions que les
rationalisations auxquelles nous recourons pour les expliquer aux autres ou
nous-mmes font que nous sommes le plus souvent les moins bons interprtes
de celles-ci. Tandis que le sociologue, capable par recherche documentaire
approfondie den connatre le contexte, et pratiquant notre gard le regard
loign prn par Lvi-Strauss, peut manifester leur gard le dtachement
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qui mne la posture objectivante qui est de mise dans la dmarche scienti-
que et qui constitue la cl de la formulation de ce que les sciences appellent
la vrit.
Rapporter les actions observes, outre que cela suppose que lon dispose
de bons instruments dobservation, des lments contextuels, considrs
comme sintgrant dans des horizons de signication, an de leur assigner
un sens (leur sens vis, Gemeinten Sinn, selon Weber), nest certes pas tche
aise. Pour le sociologue, elle suppose la fois rudition historique et socio-
politique, imagination et nesse interrogative. Mais personne ne niera que
toute activit scientique rclame, en plus de pas mal dintuition (Popper),
une capacit analytique qui la rapproche de lactivit artistique, que celle-ci
soit dordre visuel, littraire ou musical. Il va de soi que le sociologue, comme
tout un chacun de ses confrres des autres disciplines scientiques, peut se
tromper, et parfois mme lourdement. Prtendant savoir mieux que ceux quil
tudie ce que ceux-ci font, il risque fort, plus souvent qu son tour et pour
parler un peu vulgairement, de se planter.

De quelques critiques internes au champ sociologique

L attitude critique, qui, en se rfrant au criticisme radical labor au temps


des Lumires, se trouve ncessairement associe la posture objectivante
elle-mme inscrite au cur de la dmarche scientique, se prolonge dans les
sciences du social par la mise en cause, quon peut aussi appeler critique,
des diverses doxas rpandues au sein du corps social. Le clbre adage de
Bourdieu et al., le fait se conquiert contre lillusion du savoir immdiat, mis

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Pourquoi la sociologie est-elle une science cr itique ?

part quen loccurrence le savoir immdiat est davantage source derreurs


que dillusions, doit tre entendu dans le champ des sciences du social comme
une offensive dirige non contre des faits, mais contre des jugements qui, en
n de compte, sont toujours de valeur (il sagit effectivement, dans le cas de
jugements dits de fait, dvaluer ceux-ci, voire ventuellement les valori-
ser ou les dvaloriser). Ce qui permet de considrer que lattitude critique des
sociologues relve dune critique au second degr, puisquil sagit de critiquer
des dispositifs mentaux eux-mmes capables de critique.
Comme dans les autres disciplines scientiques, celles qui se rapportent
au champ du social sont tenues de commencer balayer devant leur propre
porte. Ce qui signie quelles doivent tre capables de porter leur critique
sur leurs outillages conceptuels et procdures oprationnelles. Il sagit l du
prolongement de la position criticiste principelle que jai introduite plus
haut. Ces critiques internes viseront la fois les socles de connaissances des
sociologues et les instruments auxquels ils recourent pour les solliciter et les
alimenter.
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En premier lieu, il importe de ne pas perdre de vue que choix de lins-
trument et construction pratique de lobjet vont de pair. Lobjet crime ne
sera pas abord de la mme manire selon que lon envisage un abord de
type anthropologique, llaboration dun modle au dpart dune exploration
de la littrature ou une enqute de type statistique auprs de rpondants
censs constituer un chantillon reprsentatif (de quoi ? l est la question).
Linstrument ne peut jamais tre considr comme neutre face lobjet : non
seulement il nen propose quune reprsentation qui dpend de ses propres
modes de fonctionnement, mais il le faonne pour les besoins de ceux-ci et
lui impose de sintgrer, ft-ce aux dpens de plusieurs de ses dimensions,
dans un moule heuristique impratif. Sonder lopinion ( condition que cet
objet existe et puisse faire lobjet de mesures) sur sa perception du crime
napportera pas de ce dernier la mme image, si ce terme est appropri, quun
sjour dobservateur participant dans lune ou lautre province du milieu.
Et la diffrence resterait aussi sensible si lon avait cherch sonder, non des
citoyens tenus a priori pour honntes, mais des criminels dment reconnus
comme tels par le dispositif de qualication en vigueur.
Do la grande mance dont il convient de faire montre lgard
de toute tentative de gnralisation au dpart de donnes rassembles de
manire disparate, laide dinstruments varis, auprs de populations situes
de manire tout aussi variable dans le temps et dans lespace. On a souvent
limpression que le sociologue, citoyen issu de la petite bourgeoisie ou des
couches peu aises de la moyenne bourgeoisie, tire toute son exprience du
social de son sociotope dorigine et la transpose sur toute investigation et sur-
tout sur toute spculation portant sur ltat prsent de la ralit sociale. Cette
remarque vaut dabord pour les lments lexicaux utiliss : par exemple, une

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La posture critique en sociologie de lducation
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bande de jeunes de Neuilly sclatant dans une rave party nest pas une tribu,
au sens o la tradition anthropologique recourt ce mot, dj passablement
suspect. Mais elle sapplique aussi au formatage des phnomnes abords,
leur mise en rapport entre eux et avec la totalit de rfrence. Pour prendre
un autre exemple, disserter de la prostitution sans tenir compte du fait que ce
comportement prsente aussi une dimension conomique revient lamputer
de manire insigne. Si lon ne prend pas en considration la fragmentation
du march du commerce du sexe, de la passe ultra-conomique sur le trottoir
mme la location pour la nuit, dans un htel de luxe, dune escort girl, on
risque de perdre de vue que la prostitution, phnomne polysmique, ne se
dcline pas sur un seul registre mais quil existe bien des prostitutions, selon
le rapport que chaque type de comportement prostitutionnel entretient avec
les divers segments du march qui les concerne et avec les diverses catgories
dacteurs, individuels ou institutionnels, qui interviennent en un lieu et un
moment donns sur ce march.
Dans la mme veine dcueils viter, je mentionnerai les anachro-
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nismes et les anatopismes, qui sont des cas particuliers des risques dabus
de gnralisation. Ce qui vaut pour la France, par exemple en matire de
sociologie scolaire, ne vaut pas pour la Belgique francophone, en dpit de
la grande proximit linguistique. Et ce qui vaut pour les annes soixante,
par exemple en matire de sociologie familiale, ne vaut pas pour les annes
quatre-vingt-dix. Et, dans lun et lautre cas, vice versa, si lon peut dire.
Plus pernicieux encore est lemprunt conceptuel dautres champs, par-
fois fort loigns de celui des sciences du social. Tard venues dans le concert
des sciences, celles-ci ont t souvent contraintes de faire leurs provisions
de lexmes dans les rservoirs offerts par des disciplines dj mieux cons-
titues. Fonction, on sen souviendra, a t import par Durkheim de la
biologie (et non des mathmatiques). Plus tard, Bourdieu fera de mme avec
march, en provenance de lconomie. Il sagit alors de ne jamais oublier
que ces emprunts saccompagnent dune mtaphorisation du lexme import.
Sagissant du reste du march, on se rappellera que dans lconomie dj il
sagissait dune mtaphore du march au sens matriel du terme (le march
du village). Une fonction sociologique ne peut tre confondue avec une
fonction biologique : la fonction de circulation des informations ne dcalque
pas purement et simplement la circulation du sang dans lorganisme. Les
informations, entre autres, ne se rgnrent pas, linverse du sang, au cours
de leur circulation. Au contraire, elles ne cessent de se dgrader (autre mta-
phore, emprunte, elle, au vocabulaire de la physique). Parmi les emprunts
les plus courants, et les plus contestables, on citera ceux qui sont faits au
champ mdical, en particulier lorsquil est question de pathologies sociales,
de maladies de civilisation, etc. Il nest pas certain que tous ces usages
soient mtaphoriques, pas davantage que celui, tir du fonds de commerce

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La posture critique en sociologie de lducation
Pourquoi la sociologie est-elle une science cr itique ?

des psychanalystes dinconscient collectif. Jung, que de crimes... Il ne sagit


pas seulement de vigilance smantique, linstar de celle qui devrait prva-
loir lendroit des usages trop frquents et trop incontrls de la notion de
mcanisme, entre autres. Au-del des mots, il y a les concepts, et cest surtout
leur gard quil convient de faire preuve de la plus constante prudence.
Parler de mcanisme, cest postuler une socit rgie par des forces. On sait
que les choses du social, pour le dire simplement, sont bien plus compli-
ques que cela. Du reste, le vocable socit lui-mme devrait tre pris avec
des dlicates pincettes conceptuelles : quand on y pense, socit dsigne
tout fait une quelconque dyade (jaime beaucoup la socit de Machin),
un regroupement de gens autour dun but commun (une socit de bienfai-
sance), un rassemblement dindividus, notion statistique avant tout, sur un
territoire national donn (la socit franaise), ou encore lensemble des tres
rpondant la dnition, difcile noncer, dhomme, depuis leur premire
apparition sur la Terre (la socit humaine). On a mme parl de socits
animales, mais cet usage doit aussi tre envisag avec beaucoup de prudence.
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Dans le mme ordre dides, il faut se garder de tout nominalisme improvis.
Un phnomne ne sort pas des limbes de la nose parce quon lui a donn un
nom : Donner un nom une chose est aussi gratiant que de donner un nom
une le, mais cest dangereux : le danger est dtre convaincu que le plus gros
est fait et que le phnomne ainsi baptis est du mme coup expliqu (Levi
1991, 188). Inversement, une explication de caractre tautologique ne fait
pas exister un phnomne, mme si celui-ci porte un nom qui fait srieux.
On se mera enn des explications, pouvant parfois revtir un aspect
fort compliqu, qui ne constituent que lun ou lautre avatar de la clbre vertu
dormitive de lopium. Ceci vaut notamment pour la plupart des invocations
de notions telles que le besoin, lattente, la tendance, etc. Dire par exemple
que les Franais sont chauvins parce que leur histoire leur commande de
ltre, na pas plus de consistance que de dire que le caf a un got sucr parce
quon a fait fondre dans la tasse un ou deux morceaux de sucre. Lhistoire de
la sociologie abonde en corrlations fallacieuses, en raisonnements creux.
On se gardera heureusement de tomber dans de tels travers en confrontant
les interprtations proposes aux fausses vidences du sens commun. Si les
deux ensembles se superposent trop aisment, il fera bon daller voir ailleurs.
Ne dsirant nullement faire de ces articles un catalogue de recettes utiles, je
limiterai mon propos sur les critiques internes, lesquelles relvent avant tout
dun discours de la mthode, ces quelques considrations.

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La posture critique en sociologie de lducation
Claude Javeau

Et de quelques critiques externes

L es sciences du social, dont la sociologie est dans ces pages lemblme, ont
souvent choisi (ou se sont vu imposer) au cours des dernires dcennies
la voie que Raymond Boudon a appele camraliste, terme emprunt
Schumpeter, lequel a quali de camraliste lactivit qui vise renseigner
des commanditaires rels ou supposs sur les phnomnes sociaux plutt qu
les expliquer. Cette distinction est importante car on constate facilement
quune grande partie de lactivit des sciences sociales relve effectivement
de ce type. Ainsi, bien des travaux sociologiques ont pour objectif principal
de rendre visibles des milieux et des phnomnes sociaux plus ou moins trans-
parents et familiers pour les acteurs concerns, mais qui demeurent mconnus
du public et des dcideurs (Boudon 2002, 150). Cette activit correspond
ce quon appelle dordinaire la recherche contractuelle. On ne niera pas
que certains produits de cette recherche sont dexcellente qualit. Mais il
nest pas interdit destimer que, dans de nombreux cas, le commanditaire,
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institutionnel le plus souvent, endosse volontiers la tunique du Menon dont
traite Platon : en gros, lon ne trouve jamais que ce que lon devait chercher
et lon ne cherche jamais que ce que lon devait trouver. Le commanditaire
impose souvent, sinon le rsultat de la recherche quil subventionne, du
moins le genre de rsultat quil attend ou la portion despace cognitif dans
laquelle il attend que ce rsultat se situe, et parfois encore de respecter des
voies et moyens mthodologiques plus ou moins soigneusement baliss. Ds
lors lattitude critique consiste mettre en cause ce conditionnement de
rsultat li la dpendance ne de la subvention, par exemple en opposant
la capacit de mobilisation de capital symbolique du commandit celle
de mobilisation de capital conomique et politique du commanditaire. La
sociologie se trouve alors, pour reprendre une expression chre Jean-Marie
Brohm, accompagner le monde tel quil va, ce qui contredit selon lui (et
moi) sa vritable mission danalyse base sur une dmarche de dconstruc-
tion. Si lon ne peut reprocher beaucoup de sociologues, soumis quils sont
comme tout un chacun des contraintes de carrire, de chercher rpondre
des commandes institutionnelles, lon peut se poser la question du vritable
apport cognitif de tels travaux (on pense ici, notamment, ltude sur les
jeunes commandes par le gouvernement Balladur qui avait t si durement
attaque par Bourdieu, Baudelot et Lvy). La critique, je le rpte, ne portera
pas seulement sur la pertinence des rsultats, mais sur celle des instruments
mis contribution. Malheureusement, cette critique est rarement entendue
tant par les professionnels que par le grand public, faute de sensibilit mdia-
tique minimale. Elle reste donc frquemment, sinon clandestine, du moins
souterraine. Ce qui ne laisse pas de susciter un paradoxe : les contribuables
qui, lgard de commandes institutionnelles, seraient bien en droit de savoir

64 ducation et Socits n 13/2004/1


La posture critique en sociologie de lducation
Pourquoi la sociologie est-elle une science cr itique ?

quoi est pass leur argent, ne semblent nullement intresss de savoir dans
quelles conditions les recherches (ou plutt tudes) ont t menes, et dans
quelle mesure leur argent, prcisment, a t dtourn des ns partisanes.
Ce que Boudon, dans le texte dj cit, a tax dambition mission-
naire (Boudon 2002, 152) nest pas incompatible avec le genre camraliste,
ce quil souligne au demeurant. En rsum, il ne sagit pas seulement de cons-
tater, mais encore de condamner (lexclusion, la pauvret, lchec scolaire, la
prostitution, etc.). Mais lassimilation quil propose la posture critique, telle
que la illustre lcole de Francfort, me parat abusive et renvoie peut-tre,
sans quil en soit conscient, la propre ambition missionnaire de lauteur.
Non quil faille prendre pour argent comptant toutes les productions de cette
cole, mais celles-ci ne doivent pas tre confondues avec une sociologie mili-
tante. Et si Boudon introduit, en guise de synonyme supplmentaire la quali-
cation dengage, il contribue mes yeux brouiller les pistes.
Si lon peut dire de travaux qui servent une cause ou un parti, si estima-
bles fussent-ils, quils sont engags, il ne me parat toutefois pas souhaitable,
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ce faisant, de prner tout refus dengagement de la part du chercheur. On a pu
reconnatre toute lambigut qui sattache la notion de neutralit axiologi-
que (Wertfreiheit). tre neutre consiste le plus souvent refuser de dcouvrir
les taches aveugles dans les comportements collectifs soumis linvestigation
sociologique, prendre en valeur faciale les explications que les objets-sujets
fournissent eux-mmes de leurs conduites et attitudes. Les rsultats obtenus
par administration de questionnaires standardiss sont presque toujours va-
lus avec une telle complaisance. Le premier engagement du chercheur est
videmment en faveur de la vrit, compte tenu que la manire de la dgager
dune empirie elle-mme construite dune certaine manire relve de lagen-
cement des positions au sein du champ de la recherche (Bourdieu 2001). La
critique, au sens o je lentends, porte non seulement sur la mise en cause
de la complaisance invoque plus haut, mais aussi sur les conditions qui, en
rapport avec lorganisation du champ, favorisent cette complaisance. Sans
doute lune des premires tapes dans cette direction repose-t-elle sur la prise
en compte ncessaire de la distinction entre problme social et problme
sociologique, telle que P.L. Berger la magistralement rappele (Berger 1966,
49-50). Dans la mesure du possible, ce qui peut impliquer dpres ngocia-
tions, il devrait appartenir aux sociologues eux-mmes de problmatiser leurs
objets de recherche. Pour reprendre un exemple de Berger, une recherche
sur le divorce (problme social) devrait en ralit tre une recherche sur le
mariage (problme sociologique).
Si je me suis bien exprim, il ne sagit nullement, en dpit de la position
prise par Boudon ce sujet, de confondre deux modalits de lengagement.
Le sociologue, en tant que citoyen, cultive ses prfrences idologiques, opre
des choix, navigue entre lthique de la conviction et celle de la respon-

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La posture critique en sociologie de lducation
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sabilit. Il nen va pas diffremment du sociologue en tant que chercheur.


Lthique de la conviction le porte dire le vrai (en loccurrence, le non
faux titre provisoire), en entourant la production de ses discours de toute
une srie de prcautions dont jai propos plus haut quelques illustrations.
Mais, en mme temps, en sa qualit dagent dun champ de production dun
bien spcique, en loccurrence de nature intellectuelle, il est responsable de
sa propre carrire et ventuellement de celles dautres personnes. Cette res-
ponsabilit lui impose de respecter diverses expressions de ce que le discours
moderne appelle le principe de prcaution. On ne lui tiendra pas rigueur de
tenir compte des rgles dentre et de sortie du champ, qui ne peut tre assi-
mil videmment un irnique Jardin dAcadmie. Mais on peut au moins
sattendre de sa part ce quil soit conscient de cette ncessit et mme quil
prenne sur lui den rendre compte dans la mesure o son sort personnel et/ou
celui de son quipe ne risquent pas den ptir excessivement. La prcaution
ne doit pas devenir frileuse pusillanimit.
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Un essai dillustration :
le problme social de lchec scolaire

L e fait, constat tant en termes de statistiques agrges que de comporte-


ments observables dans la vie quotidienne (je pense notamment au dsa-
grment exprim par les parents concerns), que lon a baptis chec sco-
laire occupe dans la doxa contemporaine une place de choix. Il est abord
sous divers angles. Lun de ceux-ci est de caractre moral : chouer lcole
(ce dont lindicateur est presque exclusivement constitu par le redouble-
ment ou labandon dnitif de lcole, ce quon appelle alors le dcrochage
scolaire), cest provoquer un gchis, ne pas rpondre une attente, provo-
quer du dsarroi ou du ressentiment chez diverses catgories de personnes,
parents, enseignants, camarades de classe, etc. Un autre est de caractre co-
nomique : lchec scolaire traduit le mauvais rendement de lcole, lequel
est alors abord sous langle des surcots quil entrane. Un troisime est
dordre politique : lchec scolaire, dans les comparaisons internationales, est
un indicateur de la qualit du systme social impliqu, au mme titre que la
qualit des performances divers tests, comme en tmoignent les remous
provoqus par la diffusion des rsultats, pays par pays, des preuves PISA. Il
y aurait sans doute dautres angles dapprciation, mais je me limiterai ceux
qui prcdent.
Le plus souvent, le problme de lchec scolaire est con aux pdago-
gues, spcialistes patents de discours normatifs abusivement pars de vertus
scientiques. Leur tche consiste mettre au point des procds de remdia-
tion qui empruntent la fois au modle de la rducation mdicale et celui

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Pourquoi la sociologie est-elle une science cr itique ?

du travail social : homognisation ou htrognisation des classes, lires


fermes ou ouvertes, discriminations dites bizarrement positives, redou-
blements recommands ou dconseills, etc. Cet intense bricolage multidi-
mensionnel autant que polysmique a contribu depuis quelques dcennies
alimenter des bibliothques entires dont le taux de premption est parti-
culirement lev. On ne contestera pas qu lchelon scolaire des mesures
devaient tre prises, ne ft-ce que pour permettre aux anxits parentales,
en ces temps daccord scolaire, de sdulcorer quelque peu. Certaines de ces
mesures ont t pertinentes et mme parfois efcaces. Mais se borner dis-
tinguer entre bonnes et mauvaises mesures ne devrait pas sufre en tant que
tche lgitime aux sociologues dits de lducation.
Lchec scolaire peut videmment passer pour un problme social, qui
rclame alors des solutions de type social, cest--dire en premier lieu politi-
que, dans la mesure o ce sont les dcideurs politiques qui doivent les ima-
giner et les mettre en uvre. Mais le problme sociologique, qui seul devrait
attirer lattention des sociologues, nest pas lchec scolaire, mais bien le
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fonctionnement de lcole dans son ensemble, donc lcole elle-mme.
Ce que rclame la problmatisation scientique, en loccurrence socio-
logique, cest de concevoir le questionnement de lvidence mondaine
comme ne pouvant tre limit, en amont de la constitution de lobjet, que
par les propres capacits analytiques du sujet questionnant (qui est membre,
il faut le rappeler, dun sujet collectif rapport un champ historiquement
et topologiquement constitu), celles-ci ne portant pas seulement sur des
aptitudes cognitives, mais aussi sur la masse de matriaux disponibles en vue
de linvestigation la plus extensive possible. Pour viter ... limpression dvi-
dence et de ncessit du rel, (d)un apparatre qui devient apparence si lon
perd de vue le processus de questionnement dont il est issu, ce qui est bien
ce qui se passe si lon sabandonne la tradition propositionnaliste qui, faute
de pouvoir concevoir le questionnement, thorise seulement sur ses effets.
(Ds lors) La possibilit des faits, leur indpendance afrme, avec tout ce
que cela pose comme difcult de conceptualisation (Berkeley), mergeront
comme rsultats statiques dun processus inexistant et introuvable selon les
termes mmes du modle (Meyer 1986, 280-281), il importe de remonter
lenchanement des questionnements (des mises en question) possibles, an
de dceler les taches aveugles qui masquent les vritables processus luvre
et les contingences effectives des faits qui simposent la premire vue (et
mme la seconde) comme vidents. Cest en cela que consiste la posture
critique bien davantage quen une dmarche militante en faveur de lune ou
lautre dnonciation, ce dont le terrain scolaire a t en abondance le rcep-
tacle et aussi, il faut bien le reconnatre, le cimetire. Institution autant que
systme, lieu et milieu, texte et contexte, selon divers abords (et il en existe
encore dautres), lcole possde, eu gard ses multiples matrialisations,

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La posture critique en sociologie de lducation
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ses racines historiques. Cest par rapport cette histoire multiforme (qui, en
tant quobjet distinct, est constitue par son historicisation, selon les modes
propres la discipline de lhistoire) que le problme social de lchec scolaire
peut tre problmatis en tant que tel. Lon verra ainsi que ce thme nest
pas sorti tout arm du cerveau dacteurs privilgis du champ scolaire. Selon
les positions occupes par ces acteurs et par des acteurs dautres catgories
gnralement tenues pour non privilgies, les problmatisations de lchec
scolaire revtiront telle ou telle autre modalit qui toutes mritent dtre
prises en considration. Mais lessentiel de la dmarche ne se rsume pas
aligner ces problmatisations les unes ct des autres, mais bien sefforcer
dtablir les relations qui stablissent entre elles, de quelque nature quelles
soient : de connivence, doccultation, dopposition, etc. Cest ce modle de
relations problmatiques qui devient lobjet que le sociologue doit problma-
tiser son tour, selon les procdures qui lui sont propres et dont, autant que
possible, il doit sefforcer de rester le matre. On na pas assez retenu la leon
de Georg Simmel : La vrit, loin dtre absolue, est une reprsentation
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particulire de quelque chose. Elle est donc toujours relative non seulement
un objet, mais aussi au sujet qui se la reprsente comme ses autres repr-
sentations (Papilloud 2003, 45). Cest dans la mesure o elle est critique
que la sociologie se situe dans la perspective de cette relativit, laquelle,
puisquil sagit dun matriau humain, peut videmment revendiquer une
consistance spcique. Le problme sociologique de lcole peut tre abord
selon divers angles, laide doutils analytiques varis, ce que la tradition
de lanalyse institutionnelle appelle des analyseurs, terme que Jean-Marie
Brohm a remis lhonneur dans ses travaux sur le corps (Brohm 2001) et le
sport (Brohm 2002). Il convoque notamment Ren Lourau : On donnera le
nom danalyseur ce qui permet de rvler la structure de linstitution, de la
provoquer, de la forcer parler (Lourau 1970, in Brohm 2001, 98). Si lon
accepte quinstitution dsigne tout ce qui rsulte dun processus dinstitu-
tionnalisation (dans une perspective qui fait cho la position simmelienne
en faveur de la socit-processus Vergesellschaftung : sociation oppose
la socit-tat), lcole est en effet une institution constamment en train
dtre rinstitue et lanalyseur choisi, en loccurrence est lchec scolaire, au
dpart de sa problmatisation de sens commun.
Il ne mappartient pas ici de dcrire, ft-ce dans leurs grandes lignes, les
rsultats dune recherche ayant pour objet la problmatisation sociologique
de lcole avec pour analyseur privilgi lchec scolaire. Les processus dins-
titutionnalisation mis en vidence renverraient aux stratgies dune pluralit
dacteurs, chacune dentre elles incorporant une tache aveugle, charge pour
les chercheurs de les soumettre un rigoureux (et vigoureux) clairage. Ces
stratgies sont inspires par les images-actions (dans un autre lexique, les
idologies) des acteurs en question. Celles-ci prsentent ncessairement des

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La posture critique en sociologie de lducation
Pourquoi la sociologie est-elle une science cr itique ?

aspects apologtiques, consubstantiels toute position idologique, et au


creux desquels se nichent les taches aveugles. Ces images-actions sont toutes
le produit dune histoire ; les dgager dans la perspective des taches aveugles
autour desquelles elles sorganisent, cest mettre le doigt sur des prises de posi-
tion politique, des phnomnes dalination, des mensonges organiss, etc.,
toutes choses qui ne peuvent que dplaire souverainement aux commanditai-
res dtudes lisses et raisonnables ayant pour thme lun ou lautre problme
social pouvant bncier, un moment donn, et dans un lieu donn, des
honneurs de la presse et des mdias, ce qui nest pas ncessairement sans
raison.
La question que nous sommes amens nous poser prsent est :
supposer que des moyens humains et matriels soient accords pour mener
une recherche partir dune problmatisation de ce genre, sur quoi peut-elle
dboucher ? Dune manire un peu brutale, je dirai que l nest pas le pro-
blme des chercheurs. Si les dcideurs veulent bien les entendre, tant mieux.
Il est du reste fort douteux que laudition des dcideurs soit complte. Tout
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au plus les chercheurs doivent-ils exiger que soient prservs leurs droits de
proprit intellectuelle. La recherche scientique est une activit sui generis,
qui na pas besoin de dboucher sur un usage, normalis ou non. Mais il nest
videmment pas interdit aux chercheurs de chercher, par leurs publications et
autres interventions publiques, peser, sinon sur la dcision institutionnelle
elle-mme, du moins sur lconomie des dbats sinstaurant autour des probl-
mes quils ont abords, dans la perspective spcique qui est la leur. Lcueil
viter est que lautonomie du champ scientique se trouve ainsi plus menace
encore, alors quelle devrait constituer le souci majeur de ceux qui laniment
et lillustrent. ceux qui estimeraient quil sagit l dun luxe que seul un
litisme arrogant peut rver de justier, je rpondrai que la recherche de la
vrit (ou des vrits), depuis les Lumires, est lun des principaux piliers sur
lequel repose lensemble de notre civilisation. Le tout est de savoir si on tient
la voir se perptuer, ou non. Je naborderai pas ce dbat ici, mais force de
refuser de considrer les enjeux qui se constituent autour de la question des
ns dernires, on ouvre la voie pas mal de compromissions.
Quil me sufse de rappeler que le destin des sociologues et de leurs
comparses nest pas de se muer en thrapeutes du social : comme lexprime
judicieusement Henri-Pierre Jeudy : Dsormais les sciences humaines se sont
engages dans un vaste projet de transformation de la socit, utilisant leurs
critiques passes des ns constructives pour lavenir. Elles ont conserv lha-
bitude dtre du ct du pouvoir et de considrer la subversion comme le sou-
venir dune poque rvolue pour cause didalisme naf. Mme les actions les
plus revendicatrices saccomplissent dans une ambiance dassistance publique
au pouvoir politique. linsurrection contre la rcupration succde lapo-
logie de lintgration comme principe dunication sociale (Jeudy 1997,

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La posture critique en sociologie de lducation
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31-32). Restons sans vergogne dans lidalisme naf : critiquer, au sens o jai
essay de le dnir, nest pas dnoncer et si la tche comtienne ternaire doit
rester de mise, il nappartient pas aux seuls appareils de dcision de puissances
publiques ou prives de la rendre effective. La sociologie ne restera dle ce
qui peut lgitimement passer pour son essence quen revendiquant le droit,
contre menaces et sductions, de dire le vrai au sujet de cette ralit aux
contours du reste si mouvants et alatoires, la ralit sociale. Ce quoi elle
ne peut prtendre quen ne se dpartissant jamais de la posture critique qui la
fait natre et qui reste sa raison dtre.

Bibliographie
BAUMANN Z. 2002 Society under Siege, Cambridge, Polity Press
BERGER P.-L. 1966 Invitation to Sociology. A Humanistic Perspective, Harmondsworth,
Pelican Books
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BROHM J.-M. 2002 La machine sportive, Paris, Anthropos
JAVEAU Cl. 2003 Petit manuel dpistmologie des sciences du social, Bruxelles, La Lettre
Vole
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LEVI P. 1992 Le mtier des autres, Paris, Gallimard/Folio Essais
LOURAU R. 1970 Lanalyse institutionnelle, Paris, Minuit, in Brohm J.-M. 2001 Le corps
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Mardaga
PAPILLOUD Ch. 2003 La rciprocit. Diagnostic et destin dun possible dans luvre de
Georg Simmel, Paris, LHarmattan

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