Anda di halaman 1dari 268

RICHARD DAWKINS

Desvendando o arco-ris
Cincia, iluso e encantamento

Traduo
Rosaura Eichenberg

2 reimpresso
COMPANHIA DAS LETRAS
Copy right 1998 by Richard Dawkins

Ttulo original
Unweaving the rainbow

Capa
Joo Baptista da Costa Aguiar

ndice remissivo
Carla Aparecida dos Santos

Preparao
Cssio de Arantes Leite

Reviso
Ana Maria Barbosa
Cludia Cantarin

Dados Internacionais de Catalogao na Publicao (CIP)


(Cmara Brasileira do Livro, SP, Brasil)

Dawkins, Richard, 1941-


Desvendando o arco-ris/Richard Dawkins;
traduo Rosaura Eichenberg. So Paulo: Companhia das Letras,
2000.

Ttulo original: Unweaving the rainbow.


Bibliografia.
ISBN 978-85-359-0030-9

1. Cincia Filosofia 2. Cincia Histria 3. Informaes cientficas 1. Ttulo.

00-2480 CDD'501

ndice para catlogo sistemtico:


1. Cincia : Filosofia 501
[2009]
Todos os direitos desta edio reservados
EDITORA SCHWARCZ LTDA.
Rua Bandeira Paulista 702 cj. 32
04532-002 So Paulo - SP Telefone (11) 3707-3500 Fax (11) 3707-3501
www.companhiadasletras.com.br
Para Lalla
Sumrio

Prefcio

1. O anestsico da familiaridade
2. O salo dos duques
3. Cdigos de barras nas estrelas
4. Cdigos de barras no ar
5. Cdigos de barras no tribunal
6. De olhos vendados pelas fantasias
7. O desvendamento do mistrio
8. Vastos smbolos nebulosos da alta fantasia
9. O cooperador egosta
10. O livro gentico dos mortos
11. O mundo reconstrudo
12. O balo da mente

Bibliografia selecionada
Prefcio

Um editor estrangeiro de meu primeiro livro confessou que no conseguiu


dormir durante trs noites depois de l-lo, to perturbado ficou com sua
mensagem, que a ele pareceu desolada e fria. Outros me perguntaram como
que aguento me levantar todas as manhs. Um professor de um pas distante me
escreveu uma carta de censura, pois uma aluna o tinha abordado em lgrimas
depois de ler o mesmo livro, persuadida de que a vida era vazia e sem sentido.
Ele a aconselhou a no mostrar o livro para nenhum de seus amigos, por medo
de contamin-los com o mesmo pessimismo niilista. Acusaes semelhantes de
desolao estril, de veicular uma mensagem rida e melanclica, so
frequentemente lanadas cincia em geral, e fcil que os cientistas passem a
reagir de acordo com essas censuras. O meu colega Peter Atkins comea o seu
livro The Second Law (1984) na seguinte veia:

Somos os filhos do caos, e a estrutura profunda da mudana a deteriorao.


No fundo, h apenas corrupo e a mar invencvel do caos. Foi-se o
desgnio, s resta a direo. Essa a desolao que temos de aceitar, ao
examinar profunda e desapaixonadamente o corao do universo.

Contudo, esse expurgo muito apropriado do falso desgnio aucarado, essa


elogivel firmeza da mente em desmascarar a sentimentalidade csmica, no
deve ser confundido com a perda de esperana pessoal. presumvel que no
haja de fato nenhum desgnio no destino final do cosmos, mas algum de ns
realmente deposita as esperanas de sua vida no destino final do cosmos? Claro
que no, isto , se no formos loucos. As nossas vidas so regidas por todo tipo de
ambies e percepes humanas mais ntimas, mais calorosas. Acusar a cincia
de roubar da vida o calor que a torna digna de ser vivida um erro to
disparatado, to diametralmente oposto a meus sentimentos e aos da maioria dos
cientistas ativos que sou quase levado desesperana que erroneamente
suspeitam em mim. Mas neste livro tento buscar uma resposta mais positiva,
apelando para o senso de encantamento da cincia, porque muito triste
imaginar o que esses queixosos e negativistas esto perdendo. Essa uma das
coisas que o falecido Cari Sagan sabia fazer muito bem, e pela qual sentimos
tanto a sua falta. O sentimento de admirao reverente que a cincia pode nos
proporcionar uma das experincias mais elevadas de que a psique humana
capaz. uma profunda paixo esttica que se equipara s mais belas que a
msica e a poesia podem despertar. na verdade uma das coisas que tornam a
vida digna de ser vivida, funo que cumpre, se que se pode fazer essa
distino, com mais eficcia ainda, quando nos convence de que o tempo que
temos para viver finito.
O meu ttulo tirado de Keats, para quem Newton havia destrudo toda a
poesia do arco-ris reduzindo-o s cores prismticas (o trecho do poema em
questo, Lamia, aparece no captulo 3, a seguir). Keats no poderia estar mais
equivocado, e o meu objetivo conduzir concluso oposta todos os que so
tentados a adotar uma viso semelhante. A cincia , ou deve ser, inspirao para
a grande poesia, mas no tenho o talento para comprovar o argumento por meio
de uma demonstrao, por isso dependo de uma persuaso mais prosaica. Alguns
ttulos de captulos so emprestados de Keats; e os leitores tambm podem
descobrir, adornando o texto, aluses ou meias citaes dele (bem como de
outros poetas). So uma homenagem ao seu gnio sensvel. Keats era uma
pessoa mais simptica que Newton, e a sua sombra foi um dos juzes imaginrios
a espiar sobre o meu ombro enquanto eu escrevia.
O fato de Newton ter decomposto o arco-ris conduziu espectroscopia, que
provou ser a chave para grande parte do que hoje sabemos sobre o cosmos. E o
corao de qualquer poeta digno do ttulo de romntico no poderia deixar de
pular se contemplasse o universo de Einstein, Hubble e Hawking. Lemos a sua
natureza pelas linhas de Fraunhofer Cdigos de barras nas estrelas e seus
deslocamentos ao longo do espectro. A imagem dos cdigos de barras nos leva a
reinos de som (Cdigos de barras no ar), que so muito diferentes, mas
igualmente intrigantes; e depois s impresses digitais do DNA (Cdigos de
barras no tribunal), o que nos oferece a oportunidade de refletir sobre outros
aspectos do papel da cincia na sociedade.
Na parte do livro que chamo de Seo das Iluses, De olhos vendados pelas
fantasias e O desvendamento do mistrio, dirijo-me quelas pessoas
supersticiosas que, menos exaltadas do que poetas em defesa do arco-ris,
deliciam-se com o mistrio e sentem-se enganadas se ele explicado. So
aquelas que amam uma boa histria de fantasmas, logo pensando em poltergeists
ou milagres sempre que acontece algo ainda que s ligeiramente estranho.
Nunca perdem uma oportunidade de citar a frase de Hamlet

H mais coisas no cu e na terra, Horcio,


Do que sonha a sua filosofia.
(there are more things in heaven and earth, Horatio,/Than are dreamt of in
y our philosophy )

e a resposta do cientista (Sim, mas estamos trabalhando nisso) no atinge


nenhuma corda da sua sensibilidade. Para eles, explicar um bom mistrio ser
um desmancha-prazeres, exatamente o que alguns poetas romnticos pensavam
sobre a explicao do arco-ris de Newton.
Michael Shermer, editor da revista Skeptc, conta a histria emblemtica de
uma ocasio em que publicamente desmascarou um famoso espiritualista de
televiso. O homem estava realizando truques comuns de prestidigitao,
induzindo as pessoas a pensar que se comunicava com espritos mortos. Mas, em
vez de ser hostil com o charlato ento desmascarado, a plateia se virou contra
seu detrator, apoiando uma mulher que o acusava de comportamento
inapropriado por destruir as iluses das pessoas. Seria de esperar que ela
ficasse agradecida por ter a venda arrancada dos olhos, mas aparentemente ela
preferia o pano bem amarrado sobre a vista. Acredito que um universo
ordenado, um universo indiferente s preocupaes humanas, em que tudo tem
uma explicao, ainda que seja longo o caminho antes de encontr-la, um
lugar mais belo, mais maravilhoso que um universo logrado por meio de magia
ad hoc, caprichosa.
A paranormalidade poderia ser considerada um abuso do senso legtimo de
encantamento potico que a verdadeira cincia deveria estar promovendo. Uma
ameaa diferente provm do que se pode chamar m poesia. O captulo sobre
Vastos smbolos nebulosos da alta fantasia alerta contra a seduo da m
cincia potica, contra o fascnio da retrica desorientadora. A guisa de exemplo,
examino um colaborador especfico de minha rea, cujo estilo imaginativo lhe
conferiu uma influncia desproporcionada e acredito infeliz sobre a
compreenso norte-americana da evoluo. Mas o impulso dominante do livro
a favor da boa cincia potica, expresso que no emprego para me referir a
uma cincia escrita em verso, e sim a uma cincia inspirada pelo senso potico
do encantamento.
Os quatro ltimos captulos procuram, com respeito a quatro tpicos distintos
mas interrelacionados, dar uma dica sobre o que podem fazer cientistas
poeticamente inspirados mais talentosos do que eu. Genes, apesar de egostas,
tambm podem ser cooperativosno sentido de Adam Smith (e por isso que
o captulo O cooperador egosta iniciado com uma citao de Adam Smith,
embora claramente no se refira a esse tema, mas ao prprio encantamento). Os
genes de uma espcie podem ser encarados como a descrio de mundos
ancestrais, um livro gentico dos mortos. De modo similar, o crebro
reconstri o mundo, montando um tipo de realidade virtual continuamente
atualizada na cabea. Em O balo da mente, especulo sobre as origens das
caractersticas mais especiais de nossa prpria espcie, e volto, finalmente,
admirao pelo impulso potico em si mesmo e ao papel que ele pode ter
desempenhado em nossa evoluo.
O software de computador est promovendo uma nova renascena, e alguns
de seus gnios criativos so mecenas e, simultaneamente, homens da renascena
por seus prprios mritos. Em 1995, Charles Simony i, da Microsoft, dotou uma
nova ctedra de Compreenso Pblica da Cincia na universidade de Oxford, e
fui nomeado seu primeiro professor titular. Sou grato ao dr. Simony i, de modo
mais bvio pela sua generosidade presciente para com uma universidade com a
qual no tinha nenhuma conexo anterior, mas tambm pela sua viso
imaginativa da cincia e de como ela deve ser comunicada. Isso foi belamente
expresso em sua declarao por escrito Oxford do futuro (a sua dotao para
sempre, mas ele, como era de esperar, evita a secura cautelosa da linguagem
legal), e temos discutido essas questes de tempos em tempos, desde que nos
tornamos amigos aps minha nomeao. Desvendando o arco-ris pode ser visto
como a minha contribuio para a nossa conversa e como o meu discurso
inaugural na ctedra de Compreenso Pblica da Cincia. E se inaugural soa
um pouco imprprio depois de dois anos no cargo, talvez eu possa tomar a
liberdade de citar Keats mais uma vez:

Por isso, amigo Charles, fcil compreender


Por que nunca escrevi uma linha a voc:
Meus pensamentos nunca foram livres e claros,
So pouco afeitos a agradar um ouvido clssico.
(By this, friend Charles, y ou may plainly see/Why I hve never pennd a line
to thee:/Because my thoughts were never free, and clear,/And little ft to
please a classic ear)

Ainda assim, da natureza do livro levar mais tempo para ser produzido do
que um artigo de jornal ou uma conferncia. Durante a sua gestao, este livro
aproveitou trechos de uns e outros, bem como de programas de rdio. Devo
enumerar essas contribuies, para o caso de alguns leitores reconhecerem um
pargrafo avulso aqui e ali. A primeira vez em que usei publicamente o ttulo
Desvendando o arco-ris, e o tema da irreverncia de Keats para com Newton,
foi por ocasio do convite da Christs College, de Cambridge, a antiga faculdade
de Snow, para dar a Palestra C. P. Snow do ano de 1997. Embora eu no tenha
explicitamente adotado o seu tema de The Two Cultures, ele evidentemente
relevante. Ainda mais importante The Third Culture de John Brockman, que
tambm me prestou grande ajuda, num papel totalmente diferente, como meu
agente literrio. O subttulo A cincia, a iluso e o apetite por maravilhas
[traduo literal do subttulo em ingls: Science, delusion and the appetite for
wonder]foi o ttulo da minha Palestra Richard Dimbleby, em 1996. Alguns
pargrafos de um primeiro manuscrito deste livro apareceram nessa palestra
televisionada da BBC. Tambm em 1996, apresentei um documentrio de uma
hora no Channel Four, Break the Science Barrier. Era sobre o tema da cincia na
cultura, e algumas das ideias bsicas, desenvolvidas em discusses com John
Gau, o produtor, e Simon Raikes, o diretor, influenciaram este livro. Em 1998,
incorporei algumas passagens do livro na minha palestra da srie Sounding the
Century, irradiada pela Rdio 3 BBC direto do Queen Elizabeth Hall, Londres.
(Agradeo minha mulher o ttulo da palestra, Cincia e sensibilidade, e no
sei o que fazer com o fato de j ter sido plagiado, dentre todos os lugares, numa
revista de supermercado.) Tambm usei alguns pargrafos deste livro em artigos
encomendados pelo Independent, Sunday Times e Observer. Quando fui honrado
com o Prmio Cosmos Internacional de 1997, escolhi o ttulo O cooperador
egosta para a minha palestra do prmio, proferida em Tquio e Osaka. Partes
da palestra foram retrabalhadas e expandidas no captulo 9, que tem o mesmo
ttulo.
O livro se beneficiou muito com as crticas construtivas a um primeiro
manuscrito feitas por Michael Rodgers, John Catalano e Lorde Birkett. Michael
Birkett se tornou o meu leitor leigo e inteligente ideal. A sua espirituosidade
erudita torna a leitura de seus comentrios crticos um prazer em si mesmo.
Michael Rodgers foi o editor de meus primeiros trs livros e, por meu desejo e
sua generosidade, ele tambm desempenhou um papel importante nos trs
ltimos. Gostaria de agradecer a John Catalano, no apenas por seus comentrios
proveitosos sobre o livro, mas tambm pelo seu http://www.world-of-
dawkins.com, cuja excelncia que nada tem a ver comigo ser visvel a
todos que visitarem essa pgina da internet. Stefan McGrath e John Radziewicz,
editores da Penguin e da Houghton Mifflin, respectivamente, deram um estmulo
paciente e conselhos letrados que me foram muito valiosos. Sally Holloway
trabalhou incansvel e alegremente na edio final. Sou tambm grato a Ingrid
Thomas, Bridget Muskett, James Randi, Nicholas Davies, Daniel Dennett, Mark
Ridley, Alan Grafen, Juliet Dawkins, Anthony Nuttal e John Batchelor.
Minha esposa, Lalla Ward, criticou cada captulo dezenas de vezes em vrios
rascunhos, e a cada leitura me beneficiei de seu ouvido de atriz sensvel lngua
e suas cadncias. Sempre que me assaltavam dvidas, ela acreditou no livro. A
sua viso o manteve ntegro, e eu no o teria terminado sem sua ajuda e
estmulo. Eu lhe dedico este trabalho.
1. O anestsico da familiaridade

Apenas viver j milagre suficiente,


Mervin Peake, The Glassbower (1950)

Ns vamos morrer, e isso nos torna afortunados. A maioria das pessoas nunca
vai morrer, porque nunca vai nascer. As pessoas potenciais que poderiam estar
no meu lugar, mas que jamais vero a luz do dia, so mais numerosas que os
gros de areia da Arbia. Certamente esses fantasmas no nascidos incluem
poetas maiores que Keats, cientistas maiores que Newton. Sabemos disso porque
o conjunto das pessoas possveis permitidas pelo nosso DNA excede em muito o
conjunto das pessoas reais. Apesar dessas probabilidades assombrosas, somos
voc e eu, com toda a nossa banalidade, que aqui estamos.
Os moralistas e os telogos atribuem grande valor ao momento da
concepo, percebendo-o como o instante em que a alma passa a existir. Se,
como eu, voc no se deixa impressionar por essa conversa, ainda assim deve
considerar esse instante particular, nove meses antes do seu nascimento, o
acontecimento mais decisivo no seu destino pessoal. o momento em que de
repente a sua conscincia se torna trilhes de vezes mais palpvel do que era
uma frao de segundo antes. Sem dvida, o ser embrionrio que ento passou a
existir ainda tinha muitas barreiras a ultrapassar. A maioria dos concebidos acaba
em aborto prematuro sem que a me nem sequer saiba que estavam em seu
corpo, e temos sorte de que isso no tenha se passado conosco. Alm disso, a
identidade pessoal bem mais do que genes, como nos mostram os gmeos
idnticos (que se separam depois do momento da fertilizao). Mesmo assim, o
instante em que um determinado espermatozoide penetrou num determinado
vulo foi, luz da nossa viso retrospectiva, um momento de singularidade
estonteante. Foi ento que as probabilidades contra voc se tornar uma pessoa
caram de nmeros astronmicos para algarismos simples.
A loteria comea antes de sermos concebidos. Os seus pais tiveram de se
encontrar, e a concepo de cada um deles foi to improvvel quanto a sua. E
assim por diante, o mesmo tendo acontecido com seus quatro avs e oito bisavs,
at geraes que o pensamento j no consegue alcanar. Desmond Morris abre
a sua autobiografia, Animal Days (1979), num tom caracteristicamente
imponente:

Foi Napoleo quem comeou tudo. Se no fosse por ele, eu agora talvez no
estivesse sentado aqui, escrevendo estas palavras [... ] pois foi uma de suas
balas de canho, lanada na Guerra Peninsular, que arrancou o brao de meu
tatarav, James Morris, e alterou todo o curso da minha histria de famlia.

Morris conta que a mudana forada da carreira de seu antepassado teve


vrios efeitos em cadeia que culminaram em seu prprio interesse por histria
natural. Mas ele realmente no precisava ter se dado a todo esse trabalho. No h
talvez na sua histria. claro que ele deve a existncia a Napoleo. Assim
como eu, assim como voc. Napoleo no precisou arrancar o brao de James
Morris para selar o destino do jovem Desmond, nem o seu, nem o meu. No foi
apenas Napoleo: at o campons medieval mais humilde s teve de espirrar
para influenciar algo que mudou alguma outra coisa que, depois de uma longa
reao em cadeia, gerou a consequncia de que um dos meus provveis
antepassados deixou de ser meu ancestral e tornou-se o de alguma outra pessoa.
No estou falando da teoria do caos, nem da igualmente em voga teoria da
complexidade, mas apenas da simples estatstica da causalidade. O fio dos
acontecimentos histricos de que depende a nossa existncia assustadoramente
tnue.

Quando comparado com o perodo de tempo para ns desconhecido, rei, a


vida presente dos homens sobre a Terra como o vo de um nico pardal
pelo salo onde, no inverno, vos sentais com vossos capites e ministros.
Entrando por uma porta e saindo pela outra, enquanto se acha no interior, ele
no atingido pela tempestade hibernal; mas esse breve intervalo de calma
termina num momento, e retorna para o inverno de onde veio,
desaparecendo de vossa vista. A vida do homem semelhante; e ignoramos
completamente o que a ela se segue, ou o que aconteceu antes. (Venervel
Bede, A History of the English Church and People, 731).

Esse outro aspecto em que somos afortunados. O universo mais antigo que
100 milhes de sculos. Dentro de um tempo comparvel, o Sol vai inchar at se
transformar num gigante vermelho que engolfar a Terra. Cada sculo dentre
essas centenas de milhes existiu no seu tempo, ou existir quando chegar o seu
tempo, o sculo presente. interessante que alguns fsicos no gostam da ideia
de um presente em movimento, considerando-o um fenmeno subjetivo para
o qual no encontram espao nas suas equaes. Mas um argumento subjetivo
o que estou propondo. O modo como o sinto, e acho que voc tambm o sente
assim, que o presente se move do passado para o futuro, como sob um
minsculo facho de luz, deslocando-se milmetro por milmetro ao longo de uma
gigantesca rgua do tempo. Tudo atrs do facho de luz est na escurido, a
escurido do passado morto. Tudo frente do facho de luz est na escurido do
futuro desconhecido. A probabilidade de o seu sculo estar sob o facho de luz a
mesma de uma moeda, atirada aleatoriamente, cair sobre uma determinada
formiga que se arrasta em algum lugar ao longo da estrada de Nova York a San
Francisco. Em outras palavras, esmagadoramente provvel que voc esteja
morto.
Apesar dessa probabilidade, voc vai notar que est na realidade vivo. As
pessoas por quem o facho de luz j passou, e as pessoas que o facho de luz ainda
no atingiu, no esto em posio de ler um livro. Tenho igualmente a sorte de
estar na posio de escrever um livro, embora talvez j no esteja quando voc
ler estas palavras. Na verdade, de certo modo tenho esperana de j estar morto
quando voc estiver lendo o livro. No me compreenda mal. Amo a vida e
espero viver ainda por muito tempo, mas qualquer autor deseja que suas obras
atinjam o maior pblico possvel. Como provvel que a populao futura total
ultrapasse o nmero de meus contemporneos por uma grande margem, no
posso deixar de me querer morto quando voc contemplar estas palavras. Visto
de modo jocoso, isso vem a ser nada mais que a esperana de que meu livro no
saia logo de circulao. Mas o que vejo, enquanto escrevo, que tenho a sorte de
estar vivo, assim como voc.
Vivemos num planeta que quase perfeito para o nosso tipo de vida: no
demasiado quente nem demasiado frio, aquecendo-se luz suave do Sol, irrigado
de forma amena; um planeta a girar suavemente, um festival de colheitas
douradas e verdejantes. Sim, e ai de ns, h desertos e favelas; h fome e
misria torturante. Mas deem uma olhada nos competidores. Comparado com a
maioria dos planetas, este o paraso, e partes da Terra ainda so parasos sob
qualquer padro. Qual a probabilidade de um planeta escolhido ao acaso ter
essas propriedades agradveis? At o clculo mais otimista resultaria em menos
de uma em um milho.
Vamos imaginar uma espaonave cheia de exploradores adormecidos,
futuros colonizadores congelados de algum mundo distante. Talvez a nave esteja
numa misso desesperada para salvar a espcie antes que um cometa impossvel
de ser detido, como aquele que matou os dinossauros, atinja o planeta natal. Os
viajantes se deixam congelar calculando sobriamente as mnimas chances de sua
nave chegar a um planeta favorvel vida. Se, na melhor das hipteses, um
dentre um milho de planetas apropriado, e se a nave leva sculos para viajar
de uma estrela outra mais prxima, pateticamente improvvel que ela
encontre um ancoradouro tolervel, quanto mais seguro, para a sua carga
adormecida.
Vamos imaginar, entretanto, que o piloto automtico da nave venha a ser
impensavelmente afortunado. Depois de milhes de anos, a nave encontra por
fim um planeta capaz de sustentar a vida: um planeta de temperatura uniforme,
banhado pelo brilho quente das estrelas, refrescado por oxignio e gua. Os
passageiros, Rip van Winkeles, acordam tropeando para a luz. Depois de um
milho de anos de sono, eis um globo novo e frtil, um planeta luxuriante de
pastagens quentes, rios e cataratas brilhantes, um mundo rico em criaturas que
correm pelas verdejantes campinas aliengenas. Os nossos viajantes caminham
em transe, estupefatos, incapazes de acreditar nos seus sentidos desacostumados
ou na sua sorte.
Como disse, a histria exige muita sorte; jamais aconteceria. Entretanto, no
foi isso o que aconteceu a cada um de ns? Acordamos depois de um sono de
centenas de milhes de anos, desafiando probabilidades astronmicas. certo
que no chegamos numa nave espacial, chegamos ao nascer, e no entramos
conscientes no mundo, mas acumulamos a conscincia gradativamente durante a
infncia. O fato de que apreendemos lentamente o nosso mundo, em vez de
descobri-lo de repente, no diminui o seu fascnio.
claro que estou fazendo truques com a ideia da sorte, colocando a carroa
na frente dos bois. No por acaso que o nosso tipo de vida se acha num planeta
cuja temperatura, chuvas e tudo o mais sejam exatamente adequados. Se o
planeta fosse adequado para outro tipo de vida, seria esse outro tipo de vida que
teria evoludo. Mas ns, como indivduos, somos imensamente abenoados.
Privilegiados, e no apenas por desfrutar nosso planeta. Mais ainda, somos
privilegiados por ter recebido a oportunidade de compreender por que nossos
olhos esto abertos, e por que eles veem o que veem, no curto espao de tempo
antes de se fecharem para sempre.
Nesse ponto, assim me parece, est a melhor resposta para os medocres e
mesquinhos que esto sempre perguntando qual a utilidade da cincia. Num
desses comentrios mticos de autoria incerta, conta-se que perguntaram a
Michael Faraday qual era a utilidade da cincia. Meu senhor, respondeu
Faraday. Qual a utilidade de um recm-nascido? O que Faraday (ou
Benjamin Franklin, ou quem quer que seja) obviamente queria dizer que um
beb talvez no tenha nenhuma utilidade no presente, mas tem grande potencial
para o futuro. Agora gosto de pensar que ele quis tambm dizer outra coisa: qual
a utilidade de pr um beb no mundo, se a nica coisa que ele faz com a sua
vida apenas trabalhar para continuar a viver? Se tudo julgado pelo seu grau de
utilidade isto , se til para nos manter vivos -, ficamos diante de uma
circularidade ftil. Deve haver algum valor adicional. Pelo menos uma parte da
vida deveria ser dedicada a viver essa vida, e no apenas a trabalhar para
impedir o seu fim. assim que justificamos corretamente o uso do dinheiro dos
contribuintes para promover as artes. uma das justificaes apropriadamente
oferecidas para conservar espcies raras e belas edificaes. a resposta que
damos queles brbaros para quem os elefantes selvagens e as casas histricas s
deviam ser preservados se compensassem o custo. Com a cincia acontece o
mesmo. claro que a cincia compensa o seu custo; claro que ela til. Mas
ela no s isso.
Depois de dormir durante 100 milhes de sculos, abrimos finalmente os
olhos para ver um planeta suntuoso, brilhando de cores, rico em vida. Em questo
de dcadas, devemos fechar novamente os olhos. No um modo nobre e
esclarecido de passar o nosso breve tempo ao sol, trabalhando para compreender
o universo e o modo como viemos a acordar em seu meio? Essa a resposta que
dou, quando me perguntam o que acontece surpreendentemente muitas vezes
por que me dou ao trabalho de me levantar de manh. Vendo sob outro
prisma, no triste algum ir para o tmulo sem nunca ter se perguntado por que
nasceu? Quem, com esse pensamento, no pularia da cama, ansioso por
continuar a descobrir o mundo e sentir o prazer de fazer parte do universo?
A poetisa Kathleen Raine, que estudou cincias naturais em Cambridge,
especializando-se em biologia, encontrou um consolo semelhante como uma
jovem infeliz no amor e desesperada por algum alvio para o seu corao
partido:

Ento o cu me falou em linguagem lmpida,


mais familiar ao corao do que o amor mais ntimo.
O cu disse minha alma: Tens o que desejas!

Aprende que nasceste junto com esses ventos,


nuvens, estrelas, mares sempre em movimento,
e habitantes da floresta. Essa a tua natureza.

Ergue de novo teu corao sem receio,


dorme na tumba, ou respira com enleio,
este mundo que com a flor e o tigre partilhas.
(Then the sky spoke to me in language clear,/ familiar as the heart, than love
more near./ The sky said to may soul, You have what y ou desire!// Know
now that y ou are born along with these/ clouds, winds, and stars, and ever-
moving seas/ and forest dwellers. This y our nature is.// Lift up y our heart
again without fear,/ sleep in the tomb, or breathe the living air,/ this world y ou
with the flower and with the tiger share).
Passion (1943)

H um anestsico da familiaridade, um sedativo do comum, que entorpece os


sentidos e oculta a maravilha da existncia. Para aqueles de ns que no temos o
dom da poesia, vale pelo menos fazer um esforo de tempos em tempos para
livrar-se do anestsico. Qual a melhor maneira de se opor familiaridade
entorpecida gerada pelo nosso gradativo arrastar-se desde a primeira infncia?
No podemos realmente voar para outro planeta. Porm podemos recapturar a
sensao de ter tombado num mundo novo, olhando para nosso prprio mundo de
modo pouco familiar. tentador usar um exemplo fcil como uma rosa ou uma
borboleta, mas vamos direto ao caso mais estranho. Lembro-me de assistir a
uma palestra, anos atrs, proferida por um bilogo que estudava polvos e seus
parentes prximos, as lulas e as sibas. Ele comeou explicando a sua fascinao
por esses animais. Vejam, dizia, eles so os marcianos. Voc j observou
uma lula mudar de cor?
Imagens de televiso so s vezes apresentadas em gigantescos painis LED
(Light Emitting Diode, ou dodo emissor de luz). Em vez de uma tela fluorescente
com um raio de eltrons correndo de lado a lado, a tela LED um grande
arranjo de luzes brilhantes minsculas, independentemente controlveis. As luzes
so individualmente intensificadas ou enfraquecidas para que, de uma certa
distncia, toda a matriz brilhe com figuras em movimento. A pele de uma lula se
comporta como uma tela LED. Em vez de luzes, est repleta de milhares de
pequenos sacos cheios de tinta. Cada um desses sacos de tinta tem seus prprios
msculos em miniatura para esprem-los. Com um cordo de marionete ligado a
cada um desses msculos em particular, o sistema nervoso da lula pode controlar
a forma e, portanto, a visibilidade de cada saco de tinta.
Em teoria, se algum fizesse uma conexo em algum ponto dos nervos que
conduzem aos pixels de tinta separados e os estimulasse por meio de um
computador, talvez pudesse passar filmes de Charlie Chaplin na pele da lula. No
o que a lula faz, mas o seu crebro controla os fios com preciso e velocidade,
e os salpicos que ela apresenta so espetaculares. Ondas de cor correm pela
superfcie como nuvens num filme acelerado; ondulaes e redemoinhos
disparam pela tela viva. O animal assinala a sua mudana de emoes em pouco
tempo: marrom-escuro num segundo, branco fantasmagrico no seguinte,
modulando rapidamente padres entrelaados de pontilhados e listas. Quando se
trata de mudar de cor, os camalees so, em comparao, uns amadores nesse
jogo.
O neurobilogo americano William Calvin um dos que hoje em dia
refletem muito sobre o que realmente pensar. Ele enfatiza, como outros j
fizeram, a ideia de que os pensamentos no residem em lugares especficos no
crebro, mas so padres de atividade que se deslocam pela sua superfcie,
unidades que recrutam unidades vizinhas para formar populaes que se tornam
o mesmo pensamento, competindo maneira darwiniana com populaes rivais
que tm pensamentos alternativos. No vemos esses pensamentos deslocando-se,
contudo presumivelmente os veramos, se os neurnios se iluminassem quando
ativos. Percebo ento que o crtex do crebro talvez se parea com a superfcie
do corpo de uma lula. Ser que uma lula pensa com a sua pele? Quando uma lula
muda de repente o seu padro de cor, supomos que seja a manifestao de uma
mudana de nimo, para passar um sinal a outra lula. Uma mudana de cor
anuncia que a lula mudou de um nimo agressivo, digamos, para um estado de
esprito temeroso. natural presumir que a mudana de nimo ocorreu no
crebro e causou a mudana de cor como uma manifestao visvel de
pensamentos interiores, exteriorizados para fins de comunicao. A fantasia que
estou acrescentando que os prprios pensamentos da lula talvez no residam
em nenhum outro lugar a no ser na sua pele. Se as lulas pensam com a pele,
elas so at mais marcianas do que pensava o meu colega. Mesmo se isso
uma especulao demasiado forada (certamente ), o espetculo de suas
agitadas mudanas de cor suficientemente aliengena para nos arrancar da
anestesia da familiaridade.
As lulas no so os nicos marcianos nossa porta. s pensar nas faces
grotescas dos peixes das profundezas do mar; nos caros da poeira, at mais
temveis se no fossem to diminutos; pensar nos tubares-baleias, certamente
temveis. Pensar nos camalees com suas lnguas que se projetam como
catapultas, os torrees dos olhos a girar, o andar frio e lento. Ou podemos captar
esse estranho outro mundo com a mesma eficcia olhando para dentro de ns
mesmos, para as clulas que formam nossos corpos. Uma clula no apenas
uma bolsa de suco. Est repleta de estruturas slidas, labirintos de membranas
intrincadamente dobradas. H cerca de 100 milhes de milhes de clulas num
corpo humano, e a rea total de estrutura membranosa dentro de cada um de ns
chega at a mais de oitenta hectares. Isso corresponde a uma fazenda
respeitvel.
O que esto fazendo todas essas membranas? Parecem rechear a clula, mas
no s isso o que fazem. Grande parte da rea dobrada destinada a linhas de
produo qumica, com esteiras transportadoras em deslocamento, centenas de
estgios em cascata, cada um conduzindo ao prximo em sequncias
precisamente arranjadas, tudo impulsionado por engrenagens qumicas girando a
grande velocidade. O ciclo de Krebs, a engrenagem de nove dentes que
largamente responsvel pelo nosso suprimento de energia, gira at a cem
revolues por segundo, duplicadas milhares de vezes em cada clula. As
engrenagens qumicas dessa marca particular esto instaladas dentro das
mitocndrias, minsculos corpos que se reproduzem independentemente dentro
de nossas clulas como bactrias. Como veremos, agora amplamente aceito
que as mitocndrias, junto com outras estruturas vitais necessrias dentro das
clulas, no s se parecem com bactrias, como descendem diretamente de
bactrias ancestrais que h bilhes de anos renunciaram sua liberdade. Cada
um de ns uma grande cidade de clulas, e cada clula, uma cidade de
bactrias. Somos uma gigantesca megalpole de bactrias. Isso no suspende a
mortalha anestsica?
Assim como um microscpio ajuda as nossas mentes a penetrar pelas
galerias estranhas das membranas das clulas, e assim como um telescpio nos
eleva a galxias remotas, outro modo de sair da anestesia retroceder, na nossa
imaginao, pelo tempo geolgico. a era inumana dos fsseis que volta a nos
assombrar em nosso encalo. Pegamos um trilobite, e os livros nos dizem que
tem 500 milhes de anos. Mas no conseguimos compreender essa idade, e h
um prazer ansioso em nossa tentativa. Os nossos crebros evoluram para
compreender as escalas de tempo de nosso perodo de vida. Segundos, minutos,
horas, dias e anos so fceis para ns. Podemos lidar com sculos. Quando
chegamos aos milnios milhares de anos , a nossa espinha comea a
formigar. Mitos picos de Homero; faanhas dos deuses gregos Zeus, Apoio e
rtemis; dos heris judeus Abrao, Moiss e Davi, e seu deus aterrorizador,
Jeov; dos antigos egpcios e do deus-sol, R: esses inspiram os poetas e nos do
aquele frisson de uma era imensa. Parecemos estar espiando atravs de nvoas
turvas a estranheza dos ecos da Antiguidade. Todavia, na escala de tempo do
nosso trilobite, essas alardeadas antiguidades foram apenas ontem.
Muitas dramatizaes tm sido apresentadas, e vou tentar mais uma. Vamos
escrever a histria de um ano numa nica folha de papel. Isso no deixa muito
espao para detalhes. Equivale mais ou menos fulminante Retrospectiva do
ano que os jornais apresentam em 31 de dezembro. Depois, em outra folha de
papel, vamos escrever a histria do ano passado. E continuar assim pelos anos
anteriores, esboando, ao ritmo de um ano por folha, as linhas gerais do que
aconteceu em cada ano. Em seguida, vamos encadernar as pginas e numer-
las. O Declnio e queda do Imprio Romano (1776-88) de Gibbon abrange uns
treze sculos em seis volumes de cerca de quinhentas pginas cada um, cobrindo
os acontecimentos mais ou menos ao ritmo de que estamos falando.

Mais um maldito livro quadrado e grosso. Rabiscando, rabiscando, sempre


rabiscando! Eh! Sr. Gibbon? (William Henry, primeiro duque de Gloucester,
1829).

Esse esplndido volume, The Oxford Dictionary of Quotations (1992), do qual


acabei de copiar esse comentrio, ele prprio um maldito livro quadrado e
grosso, um calo de porta com o tamanho mais ou menos correto para nos levar
de volta ao tempo da rainha Elizabeth I. Temos um padro aproximado de tempo:
cerca de dez centmetros de espessura para registrar a histria de um milnio.
Tendo estabelecido o nosso padro, vamos retroceder ao mundo aliengena do
remoto tempo geolgico. Colocamos o livro do passado mais recente deitado no
cho, depois empilhamos os livros dos sculos anteriores por cima. Estamos
agora de p ao lado da pilha dos livros como um padro mtrico vivo. Se
queremos ler sobre Jesus, digamos, devemos selecionar um volume a vinte
centmetros do cho, ou pouco acima do tornozelo.
Um famoso arquelogo desenterrou um guerreiro da era do bronze com uma
mscara morturia belamente preservada e exultou: Contemplei a face de
Agamenon. Ele sentia um potico temor reverente com a sua investigao da
antiguidade fabulosa. Para encontrar Agamenon na nossa pilha de livros,
teramos de nos abaixar at um nvel mais ou menos na metade de nossas
canelas. Nas vizinhanas, encontraramos Petra (Uma cidade vermelha rosada,
quase to velha como o tempo), Ozimandias, o rei dos reis (Olhai minhas
obras, Poderoso, e desesperai), e aquela maravilha enigmtica do mundo
antigo, os Jardins Suspensos da Babilnia. A Ur dos caldeus e Uruk, a cidade do
heri lendrio Gilgams, tiveram a sua poca um pouquinho antes, e
encontraramos histrias das suas fundaes logo acima de nossas pernas. Por ali
est a data mais antiga de todas, segundo o arcebispo do sculo XVII James
Ussher, que calculou 4004 a.C. como a data da criao de Ado e Eva.
A domesticao do fogo foi climatrica em nossa histria; desse feito deriva a
maior parte de nossa tecnologia. Em que altura na nossa pilha de livros est a
pgina em que se registrou essa descoberta histrica? A resposta uma surpresa,
quando lembramos que podamos nos sentar confortavelmente sobre a pilha de
livros que abrange toda a histria registrada. Os vestgios arqueolgicos sugerem
que o fogo foi descoberto pelos nossos antepassados Homo erectus, embora no
saibamos se eles faziam fogo ou apenas o carregavam de um lado para o outro e
o usavam. Eles tinham fogo h meio milho de anos, de modo que, para
consultar em nossa analogia o volume que registra tal descoberta, teramos de
subir a um nvel bastante mais alto que a esttua da Liberdade. Uma altura
vertiginosa, especialmente considerando-se que Prometeu, o lendrio transmissor
do fogo, recebe a sua primeira meno um pouco abaixo de nossos joelhos na
pilha de livros. Para ler sobre Lucy e nossos antepassados australopitecinos na
frica, precisaramos subir mais alto que qualquer edifcio em Chicago. A
biografia da ancestral comum que partilhamos com os chimpanzs seria uma
frase num livro empilhado no dobro dessa altura.
No entanto, apenas comeamos a nossa viagem de volta ao trilobita. De que
altura teria de ser a pilha de livros para acomodar a pgina em que a vida e a
morte desse trilobite, no seu raso mar cambriano, so perfunctoriamente
celebradas? A resposta cerca de 56 quilmetros. No estamos acostumados a
lidar com alturas dessa ordem. O cimo do monte Everest est menos de nove
quilmetros acima do nvel do mar. Podemos ter uma ideia da era do trilobite se
fizermos a pilha inclinar-se noventa graus. preciso imaginar uma estante de
livros com uma extenso trs vezes maior que a ilha de Manhattan, repleta de
volumes com o tamanho do Declnio e queda de Gibbon. Ler todo o caminho de
volta at o trilobite, com apenas uma pgina atribuda a cada ano, seria mais
laborioso que decifrar todos os 14 milhes de volumes da Biblioteca do
Congresso. Mas at o trilobite jovem em comparao com a idade da prpria
vida. As primeiras criaturas vivas, os antepassados comuns do trilobite, das
bactrias e da nossa espcie, tm as suas antigas vidas qumicas registradas no
volume 1 da nossa saga. O volume 1 est na ponta final da maratona da estante.
Toda a estante se estenderia de Londres at a fronteira escocesa. Ou por toda a
Grcia, do Adritico ao Egeu.
Talvez essas distncias ainda sejam irreais. A arte de pensar em nmeros
grandes por meio de analogias no extrapolar as escalas que as pessoas podem
compreender. Se ultrapassamos esses limites, no estamos em melhor posio
com essa analogia do que com os dados reais. Ler a nossa trajetria numa obra
de histria, cujos volumes nas prateleiras se estendem de Roma a Veneza, uma
tarefa incompreensvel, quase to incompreensvel quanto o nmero simples de 4
mil milhes de anos.
Eis outra analogia, que j foi utilizada. Abra bem os braos num gesto
expansivo para abarcar toda a evoluo, desde a sua origem na ponta dos dedos
esquerdos at os dias de hoje na ponta dos dedos direitos. Em toda a extenso que
passa pela sua linha mediana e segue at bem depois do ombro direito, a vida
consiste apenas em bactrias. A vida multicelular e invertebrada floresce em
algum lugar perto do cotovelo direito. Os dinossauros se originam no meio da sua
palma direita, e so extintos perto do n de seu ltimo dedo. Toda a histria do
Homo sapiens e do nosso predecessor Homo erectus est contida na espessura de
um corte de unha. Quanto histria registrada; quanto aos sume- rianos, aos
babilnios, aos patriarcas judaicos, s dinastias dos faras, s legies de Roma,
aos padres da Igreja crist, s leis dos medas e persas que nunca mudam; quanto
Tria e aos gregos, a Helena, Aquiles e Agamenon mortos; quanto a Napoleo
e Hitler, quanto aos Beatles e a Bill Clinton, eles e todos os demais que os
conheceram so soprados junto com a poeira gerada por um leve raspar de uma
lixa de unha.

Os pobres so logo esquecidos,


Mais numerosos que os vivos, mas onde esto seus ossos?
Para cada homem vivo h um milho de mortos,
Ser que suas cinzas se misturaram tanto terra que sumiram?
No haveria ar para respirar, com esse p to espesso,
Nem espao para o vento soprar, a chuva cair;
A terra seria uma nuvem de p, um solo de ossos,
Sem nem um lugar sequer para os nossos esqueletos.
(The poor are fast forgotten,/ They outnumber the living, but where are all
their bones?/ For every man alive there are a million dead,/ Has their dust
gone into earth that is never seen?/ There should be no air to breathe, with it so
thick,/ No space for wind to blow, nor rain to fall;/ Earth should be a cloud of
dust, a soil of bones,/ With no room even, for our skeletons)
Sacheverell Sitwell, Agamemnons Tomb (1993)
No que tenha importncia, mas o terceiro verso de Sitwell no correto.
Estima-se que as pessoas vivas hoje em dia constituam uma proporo
substancial dos humanos que j viveram. No entanto, isso apenas reflete a fora
do crescimento exponencial. Se contamos as geraes em vez dos corpos, e
especialmente se retrocedemos alm da humanidade at o comeo da vida, o
sentimento de Sacheverell Sitwell ganha nova fora. Vamos supor que cada
indivduo em nossa ascendncia feminina direta, desde o primeiro florescimento
da vida multicelular h pouco mais de meio bilho de anos, entrasse e morresse
no tmulo de sua me, acabando por ser fossilizado. Como nas camadas
sucessivas da cidade enterrada de Tria, haveria muita compresso e reduo de
volume, por isso vamos assumir que cada fssil na srie fosse achatado at ficar
da espessura de uma panqueca de um centmetro. Qual a profundidade de rocha
necessria para acomodar o nosso registro fssil contnuo? A resposta que a
rocha teria de apresentar uma espessura de cerca de mil quilmetros. Isso mais
ou menos dez vezes a espessura da crosta terrestre.
O Grand Cany on, cujas rochas, das mais profundas s mais rasas, abarcam a
maior parte do perodo de que estamos falando, tem apenas uma profundidade
de aproximadamente 1600 metros. Se os estratos do Grand Cany on fossem
cheios de fsseis e no tivessem rochas interpostas, haveria espao dentro de suas
profundezas para acomodar somente cerca de um sexcentsimo das geraes
que sucessivamente morreram. Esse clculo nos ajuda a manter nas suas devidas
propores a srie contnua de fsseis gradativamente variveis que os
fundamentalistas exigem para aceitar o fato da evoluo. As rochas da terra
simplesmente no tm espao para esse luxo por muitas ordens de grandeza.
Seja qual for o modo de considerar a questo, apenas uma proporo
extremamente pequena de criaturas tem a boa sorte de ser fossilizada. Como j
disse, eu consideraria isso uma honra.

O nmero dos mortos supera em muito o de todos os que vo viver. A noite do


tempo supera em muito o dia, e quem sabe quando foi o Equincio? Cada
hora se acrescenta aritmtica corrente, que raramente se detm por um
momento [...]. Quem sabe se os melhores homens nos so conhecidos, ou se
no h mais pessoas notveis esquecidas do que aquelas que so lembradas
no registro conhecido do tempo? (Sir Thomas Browne, Urne Buriall, 1658).
2. O salo dos duques

Podes moer suas almas no mesmo moinho,


Podes uni-las, corao e mente atados;
Ainda assim o poeta seguir o arco-ris,
E o seu irmo seguir o arado.
(You may grind their souls in the self-same mill,/ You may bind them, heart
and brow;/ But the poet will follow the rainbow still,/ And his brother will
follow the plow).
John Boy le OReilly (1844-90) The Rainbows Treasure

Romper a anestesia da familiaridade o que os poetas fazem de melhor. a


sua atividade. Mas os poetas, muitos deles e por muito tempo, negligenciaram a
mina de ouro da inspirao oferecida pela cincia. W. H. Auden, o lder de sua
gerao de poetas, simpatizava lisonjeiramente com os cientistas, mas mesmo
ele se fixava no seu lado prtico, comparando os cientistas com os polticos, sob
um ngulo favorvel aos primeiros, porm deixando de perceber as
possibilidades poticas da prpria cincia.

Os verdadeiros homens de ao de nosso tempo, aqueles que transformam o


mundo, no so os polticos e os estadistas, e sim os cientistas. Infelizmente a
poesia no pode celebr-los, porque os seus feitos no dizem respeito a
pessoas, mas a coisas, sendo assim silenciosos. Quando me vejo na companhia
de cientistas, sinto-me como um cura malvestido que tivesse entrado por
engano num salo cheio de duques. (The Dyers Hand, Poet and the City,
1963).

Ironicamente, mais ou menos assim que eu e muitos outros cientistas nos


sentimos quando na companhia de poetas. Na verdade e vou retornar a esse
ponto essa provavelmente a avaliao normal em nossa cultura das posies
relativas dos cientistas e poetas, o que pode ter sido a razo de Auden ter se dado
ao trabalho de afirmar o contrrio. Entretanto, por que ele tem tanta certeza de
que a poesia no pode celebrar os cientistas e seus feitos? Os cientistas podem
transformar o mundo com mais eficcia que os polticos e os estadistas, mas no
s isso o que fazem, e certamente no s isso o que poderiam fazer. Eles
transformam o nosso modo de pensar sobre o universo mais amplo. Ajudam a
imaginao a retroceder at o nascimento ardente do tempo e a avanar para o
frio eterno, ou, nas palavras de Keats, a pular diretamente para a galxia. O
universo silencioso no um tema digno de ateno? Por que um poeta
celebraria apenas pessoas, e no a triturao lenta das foras naturais que as
criaram? Darwin tentou bravamente, porm os talentos de Darwin no eram
poticos, e sim de outra espcie:

interessante contemplar uma ribanceira emaranhada, coberta com muitas


plantas de vrias espcies, com passarinhos cantando nos arbustos, com
vrios insetos esvoaando ao redor, com vermes se arrastando pela terra
mida, e refletir que essas formas elaboradamente construdas, to diferentes
umas das outras, e dependentes umas das outras de maneira to complexa,
foram todas produzidas por leis que operam ao nosso redor [...]. Assim, da
guerra da natureza, da fome e da morte, deriva diretamente o objeto mais
sublime que somos capazes de conceber, isto , a produo dos animais
superiores. H grandiosidade nessa viso de a vida, com seus vrios poderes,
ter sido originalmente insuflada em algumas formas ou numa forma nica; e
de infindveis formas muito belas e muito maravilhosas terem sido e estarem
sendo desenvolvidas a partir de um comeo to simples, enquanto este
planeta continua a girar em sua rbita segundo a lei fixa da gravidade. (Sobre
a origem das espcies, 1859).

Os interesses de William Blake eram religiosos e msticos, mas, palavra por


palavra, eu gostaria de ter escrito a seguinte e famosa quadra. Se assim tivesse
feito, minha inspirao e meu significado teriam sido muito diferentes.

Ver um mundo num gro de areia


E um cu numa flor silvestre
Capturar o infinito na palma da mo
E a eternidade em uma hora.
(To see a world in a grain of sand/ And a heaven in a wild flower/ Hold
infinity in the palm of y our hand/ And eternity in an hour)
Auguries of Innocence (c. 1803)

A estrofe pode ser lida como sendo toda acerca da cincia, acerca de estar
embaixo do facho de luz em movimento, acerca de domesticar o espao e o
tempo, acerca das construes muito grandes a partir dos gros qunticos do que
muito pequeno, uma flor solitria representando a miniatura de toda a
evoluo. Os impulsos de temor, reverncia e admirao que levaram Blake ao
misticismo (e figuras menores superstio paranormal, como veremos) so
precisamente aqueles que levam outros de ns cincia. A nossa interpretao
diferente, porm o que nos emociona o mesmo. O mstico se contenta em
gozar a admirao e alegra-se com um mistrio que no fomos feitos para
compreender. O cientista sente a mesma admirao, mas fica inquieto, no se
contenta com isso; reconhece que o mistrio profundo, depois acrescenta: Mas
estamos trabalhando nisso.
Blake no amava a cincia, at a temia e menosprezava:

Bacon e Newton, cobertos de armas sombrias, seus terrores pairam


Como aoites de ferro sobre Albion; os Raciocnios, imensas serpentes,
Abraam os meus membros [...]
(To see a world in a grain of sand/ And a heaven in a wild flower/ Hold
infinity in the palm of y our hand/ And eternity in an hour)
Bacon, Newton, and Locke, Jerusalem (1804-20)

Que desperdcio de talento potico! E mesmo que, de acordo com a opinio


confivel de comentaristas em voga, houvesse um motivo poltico subjacente ao
poema, ainda assim um desperdcio; pois a poltica e suas preocupaes so
temporrias, to triviais em comparao. A minha tese que os poetas poderiam
fazer melhor uso da inspirao fornecida pela cincia e que, ao mesmo tempo,
os cientistas deveriam procurar se comunicar com o grupo que, na falta de uma
palavra melhor, chamo de poetas.
No se trata, claro, de que a cincia deva ser declamada em versos. Os
dsticos rimados de Erasmus Darwin, o av de Charles, embora
surpreendentemente bem considerados na sua poca, no elevam a cincia. E, a
menos que os cientistas tenham o talento de um Carl Sagan, um Peter Atkins ou
uma Loren Eise- ley, tampouco deveriam cultivar um estilo deliberado de prosa
potica nas suas exposies. A clareza simples e sbria cumpre muito bem o seu
papel, deixando que os fatos e as ideias falem por si mesmos. A poesia est na
cincia.
Os poetas podem ser obscuros, s vezes por boas razes, e exigem, com todo
o direito, a dispensa da obrigao de explicar os seus versos. Diga-me, senhor
Eliot, como exatamente que se mede a vida de uma pessoa com colherinhas de
caf? no teria sido, para dizer o mnimo, uma boa maneira de puxar assunto,
mas um cientista, com razo, espera que lhe faam perguntas equivalentes. Em
que sentido um gene pode ser egosta? O que exatamente flui do rio que saa do
den? Ainda explico a pedidos o significado do Monte Improvvel e o modo
como ele lenta e gradativamente escalado. A nossa linguagem deve se esforar
para esclarecer e explicar, e, se no conseguimos transmitir o nosso significado
por meio de uma abordagem, devemos procurar outra mais eficaz. Mas, sem
perder a lucidez, na verdade com lucidez ainda maior, precisamos reclamar para
a verdadeira cincia aquele estilo de admirao reverente que movia os msticos
como Blake. A cincia verdadeira tem direito ao formigamento na espinha que,
num nvel mais baixo, atrai os fs de Jornada nas Estrelas e que, no nvel mais
baixo de todos, tem sido lucrativamente explorado pelos astrlogos, videntes e
mdiuns de televiso.
A explorao dos pseudocientistas no a nica ameaa ao nosso senso de
admirao. A vulgarizao populista outro perigo, e devo retornar a esse
ponto. Uma terceira ameaa a hostilidade de acadmicos com um
conhecimento sofisticado de disciplinas que esto na moda. Uma onda em voga
v a cincia apenas como um dentre muitos mitos culturais, nem mais
verdadeiro ou vlido do que os mitos de qualquer outra cultura. Nos Estados
Unidos, essa atitude alimentada pela culpa justificada do tratamento histrico
conferido aos americanos nativos. Mas as consequncias podem ser risveis,
como no caso do Homem de Kennewick.
O Homem de Kennewick um esqueleto descoberto no estado de Washington
em 1996 que, pela datao de carbono, deve ter mais de 9 mil anos. Os
antroplogos ficaram intrigados com as sugestes anatmicas de que talvez no
estivesse relacionado com os tpicos americanos nativos, podendo representar
uma outra migrao anterior pelo que agora o estreito de Bering ou at
originria da Islndia. Eles estavam se preparando para realizar os
importantssimos testes de DNA, quando as autoridades legais se apoderaram do
esqueleto, com a inteno de entreg-lo aos representantes das tribos indgenas
locais, que propuseram enterr-lo e proibir todo estudo posterior. Houve
naturalmente uma ampla oposio da comunidade cientfica e arqueolgica.
Mesmo se o Homem de Kennewick fosse um tipo de ndio americano,
altamente improvvel que tivesse afinidades com qualquer tribo especfica que
por acaso habitasse a mesma rea 9 mil anos mais tarde.
Os americanos nativos tm uma fora legal impressionante, e O Antigo
poderia ter sido entregue s tribos, no fosse por um acontecimento bizarro. A
Assembleia do Povo de Asatru, um grupo de adoradores dos deuses nrdicos
Thor e Odin, entrou com uma ao legal independente afirmando que o Homem
de Kennewick era, na verdade, um viking. Essa seita nrdica, cujas vises se
encontram no nmero do vero de 1997 de The Rune- stone, teve realmente a
permisso de realizar um culto religioso sobre os ossos. Isso desagradou
comunidade indgena y akama, cujo porta-voz temia que a cerimnia viking
pudesse impedir o esprito do Homem de Kennewick de encontrar o seu corpo.
A disputa entre os indgenas e os nrdicos poderia ser resolvida pela comparao
do DNA, e os nrdicos estavam bem desejosos de passar pelo teste. O estudo
cientfico dos vestgios certamente lanaria um luz fascinante sobre a questo de
saber quando os humanos chegaram pela primeira vez Amrica. Mas os lderes
indgenas no admitem a simples ideia de estudar o assunto, porque acreditam
que seus antepassados existem na Amrica desde a criao. Como Armand
Minthorn, o lder religioso da tribo umatilla, se expressou: De nossas histrias
orais, sabemos que o nosso povo parte desta terra desde o comeo dos tempos.
No acreditamos que o nosso povo migrou de outro continente para a Amrica,
como afirmam os cientistas.
Talvez a melhor atitude para os arquelogos seja declarar que pertencem a
uma religio, sendo as impresses digitais do DNA o seu totem sacramental.
Parece brincadeira, mas tal o clima nos Estados Unidos no final do sculo XX
que possivelmente esse o nico recurso que iria funcionar. Se algum diz:
Olha, h evidncias esmagadoras, obtidas pela datao de carbono, pelo DNA
mitocondrial e pelas anlises arqueolgicas da cermica, de que x o caso, no
vai chegar muito longe. Mas, se algum diz: uma crena fundamental e
inquestionvel da minha cultura de que x o caso, vai imediatamente atrair a
ateno de um juiz.
Vai tambm chamar a ateno de muitos na comunidade acadmica que, no
final do sculo XX, descobriram uma nova forma de retrica anticientfica, s
vezes chamada de crtica ps-moderna da cincia. O alerta mais completo
sobre esse tipo de atitude o esplndido livro de Paul Gross e Norman Levitt,
Higher Superstition: the Academic Left and its Quarrels with Science (1994). O
antroplogo americano Matt Cartmill resume o novo credo:

Quem afirma ter conhecimento objetivo sobre alguma coisa est tentando
controlar e dominar o restante dos homens [...]. No h fatos objetivos. Todos
os supostos fatos esto contaminados por teorias, e todas as teorias esto
infestadas de doutrinas morais e polticas [...]. Portanto, quando um sujeito
metido num guarda- p afirma que tal coisa um fato objetivo [...], ele deve
ter uma agenda poltica escondida na sua manga branca e engomada.
(Oppressed by Evolution, revista Discover, 1998).

H at alguns quinta-colunistas eloquentes dentro da prpria cincia que tm


exatamente essas opinies e que as usam para desperdiar o tempo do restante
dos cientistas.
A tese de Cartmill que h uma aliana inesperada e perniciosa entre o
direito religioso fundamentalista de nada saber e a esquerda acadmica
sofisticada. Uma manifestao bizarra da aliana a sua oposio conjunta
teoria da evoluo. A oposio dos fundamentalistas bvia. A da esquerda
uma mistura de hostilidade cincia em geral, de respeito (palavra equvoca
do nosso tempo) pelos mitos da criao tribais e de vrias agendas polticas. Esses
dois parceiros estranhos partilham uma preocupao com a dignidade humana
e indignam-se com o fato de se tratar humanos como animais. Barbara
Ehrenreich e Janet Mclntosh dizem algo semelhante sobre o que chamam de
criacionistas seculares no seu artigo de 1997 The New Creationism na
revista The Nation.
Os promotores do relativismo cultural e da superstio mais elevada
tendem a despejar desprezo na busca da verdade. Isso deriva parcialmente da
convico de que as verdades so diferentes em culturas diferentes (esse era o
argumento da histria do Homem de Kennewick) e parcialmente da
incapacidade de os filsofos da cincia concordarem de algum modo sobre a
verdade. H certamente dificuldades filosficas genunas. Uma verdade
apenas uma hiptese no falsificada at o presente momento? Que status possui a
verdade no estranho e incerto mundo da teoria quntica? Algo em ltima
anlise verdadeiro? Por outro lado, nenhum filsofo encontra dificuldades em
usar a linguagem da verdade quando falsamente acusado de um crime, ou
quando suspeita que sua esposa cometeu adultrio. verdade? parece ento
uma pergunta justa, e poucos dos que a formulam nas suas vidas privadas
ficariam satisfeitos em ter como resposta um sofisma argumentativo. Os
experimentadores do pensamento quntico talvez no saibam em que sentido
verdade que o gato de Schrdinger est morto. Mas todo mundo sabe o que
verdadeiro na declarao de que Jane, a gata da minha infncia, est morta. E,
em muitas verdades cientficas, o que afirmamos apenas que elas so
verdadeiras nesse mesmo sentido comum. Se lhe digo que os humanos e os
chimpanzs partilham um antepassado comum, voc pode duvidar da verdade da
minha afirmao e procurar (em vo) evidncias de que ela falsa. Ns dois
sabemos, no entanto, o que significaria se ela fosse verdadeira, e o que
significaria se ela fosse falsa. Est na mesma categoria de: verdade que voc
esteve em Oxford na noite do crime?, e no na mesma categoria difcil de:
verdade que um quantum tem posio?. Sim, h dificuldades filosficas sobre a
verdade, mas podemos ir bem longe antes de ser preciso que delas nos
ocupemos. A criao prematura de alegados problemas filosficos s vezes
uma cortina de fumaa para a discrdia.
A vulgarizao um tipo muito diferente de ameaa sensibilidade
cientfica. O movimento para a Compreenso Pblica da Cincia, provocado
nos Estados Unidos pela entrada triunfal da Unio Sovitica na corrida espacial e
impulsionado hoje em dia, pelo menos na Gr-Bretanha, pelo alarme pblico a
respeito da diminuio de candidatos s vagas de cincia nas universidades, est
se tornando popular. Semanas da Cincia e Quinzenas da Cincia revelam
nos cientistas o desejo ansioso de serem amados. Chapus engraados e vozes
travessas proclamam que a cincia divertida, divertida, divertida.
Personalidades malucas realizam exploses e truques assustadores. Assisti
recentemente a uma sesso preparatria em que os cientistas foram solicitados a
encenar eventos em shopping centers, destinados a atrair as pessoas para as
alegrias da cincia. O palestrante nos aconselhou a no fazer nada que pudesse
ser visto como desmancha-prazeres. Sempre tornar a cincia relevante para a
vida das pessoas comuns, para o que se passa na sua cozinha e banheiro. Sempre
que possvel, escolher materiais experimentais que o pblico possa comer no
final. No ltimo evento organizado pelo prprio palestrante, o fenmeno
cientfico que realmente chamou a ateno foi o mictrio que acionava a
descarga automaticamente, quando a pessoa se afastava. melhor evitar a
prpria palavra cincia, disseram-nos, porque as pessoas comuns a
consideram ameaadora.
No tenho dvida se esse tipo de vulgarizao alcanar sucesso, se o nosso
objetivo for maximizar o nmero da populao total em nosso evento. Mas,
quando protesto que o que est sendo propagandeado no a verdadeira cincia,
sou censurado por meu elitismo e informado de que atrair as pessoas para a
cincia, por qualquer meio, um primeiro passo necessrio. Bem, se devemos
usar a palavra (eu no a usaria), talvez o elitismo no seja algo assim to terrvel.
E h uma grande diferena entre um esnobismo exclusivo e um elitismo
lisonjeiro e inclusivo, que se esfora para ajudar as pessoas a melhorar o seu
desempenho e ingressar na elite. Uma vulgarizao calculada o pior de tudo:
condescendente e indulgente. Quando expressei essas opinies numa palestra
recente nos Estados Unidos, um questionador no final, sem dvida com uma aura
de autocongratulao poltica no seu corao masculino e branco, teve a
impertinncia insultante de sugerir que a vulgarizao poderia ser necessria
para levar as minorias e as mulheres cincia.
A minha preocupao que promover a cincia s como algo divertido,
travesso e fcil significa acumular problemas para o futuro. A verdadeira cincia
pode ser difcil (melhor, desafiadora, para lhe dar uma imagem mais positiva),
mas, como a literatura clssica ou tocar violino, vale a pena o esforo. Se as
crianas so atradas para a cincia, ou para qualquer outra ocupao que valha
a pena, pela promessa de diverso fcil, o que vo fazer quando finalmente
tiverem de confrontar a realidade? A propaganda de recrutamento do exrcito
correta em no prometer um piquenique: eles procuram jovens com dedicao
suficiente para aguentar o tranco. Diverso emite sinais errados e pode atrair
pessoas para a cincia por razes erradas. Os estudos acadmicos literrios
correm o risco de ser solapados de maneira semelhante. Estudantes relapsos so
seduzidos a entrar num rebaixado curso de Estudos Culturais, com a promessa
de que vo passar o tempo desconstruindo novelas de televiso, princesas de
tabloides e os Teletubbies. A cincia, como os estudos literrios apropriados, pode
ser difcil e desafiadora, mas assim como os estudos literrios apropriados
maravilhosa. A cincia pode compensar o seu custo, contudo, como a grande
arte, no precisaria compens-lo. E no deveramos precisar de personalidades
malucas, nem de exploses engraadas, para nos convencer do valor de uma
vida dedicada a descobrir por que temos vida em primeiro lugar.
Receio ter sido talvez demasiado negativo nesse ataque, mas h momentos
em que o pndulo vai to longe que precisa de um forte puxo na outra direo,
para que o equilbrio seja restaurado. claro que a cincia divertida, uma vez
que o oposto de aborrecida. Pode fascinar uma boa mente durante toda a vida.
Certamente, as demonstraes prticas podem ajudar a tornar as ideias vvidas e
duradouras na mente. Desde as Palestras de Natal de Michael Faraday na Roy al
Institution at o Bristol Exploratory de Richard Gregory, as crianas tm
experimentado a emoo de conhecer a verdadeira cincia fazendo experincias
com as prprias mos. Eu mesmo tive a honra de dar as Palestras de Natal, na
sua forma moderna televisionada, e utilizei muitas demonstraes feitas com as
prprias mos. Faraday nunca vulgarizou a cincia. Estou atacando apenas o tipo
de prostituio populista que adultera a maravilha da cincia.
Todos os anos h um grande jantar em Londres para a entrega dos prmios
dos melhores livros de divulgao cientfica. Um dos prmios dedicado obras
infantis sobre cincia, e foi recentemente conferido a um livro sobre seres
microscpicos e outros insetos feios e horrveis. Esse tipo de linguagem talvez
no seja a mais bem calculada para despertar o senso potico da admirao,
mas vamos ser tolerantes e reconhecer outros meios de atrair o interesse das
crianas. Mais difcil de perdoar foram os trejeitos ridculos da presidente dos
juzes, uma personalidade de televiso bem conhecida (que recentemente se
vendera para o gnero lucrativo da televiso paranormal). Emitindo guinchos
com a frivolidade de um programa de auditrio, ela incitou o grande pblico (de
adultos) a repetir junto com ela coros de caretas sonoras provocadas pela
contemplao dos horrveis insetos feios. Aaaaaarrgh! Eeeeca! Uuuuuiii!
Aaaaaarrgh! Esse tipo de diverso vulgar degrada a maravilha da cincia e
corre o risco de afastar as pessoas mais qualificadas para apreci-la e inspirar
outros: os verdadeiros poetas e os verdadeiros estudiosos da literatura.
Quando digo poetas, quero dizer, claro, artistas de todos os tipos. Michelangelo
e Bach eram pagos para celebrar os temas sagrados do seu tempo, e os
resultados vo sempre parecer sublimes aos sentidos humanos. Mas nunca
saberemos como esses gnios teriam respondido a encomendas alternativas.
Como a mente de Michelangelo se movia sobre o silncio como uma mosca de
longas patas sobre a gua, o que ele no teria pintado se conhecesse o contedo
de uma nica clula nervosa de uma mosca de longas patas? s pensar no
Dies Irae que a contemplao do destino dos dinossauros poderia ter arrancado
de Verdi, quando h 65 milhes de anos uma rocha do tamanho de uma
montanha saiu silvando do espao profundo, a 16 mil quilmetros por hora, para
atingir em cheio a pennsula do Yucatn, e o mundo escureceu. Tentem imaginar
a Sinfonia da Evoluo de Beethoven, o oratrio de Hay dn sobre O Universo
em Expanso, ou a epopeia A Via Lctea de Milton. Quanto a Shakespeare...
Mas no precisamos mirar to alto. Os poetas menores j seriam um belo
comeo.

Posso imaginar, em algum outro mundo


De silncio primevo, muito remoto ,
Naquela sua imobilidade terrvel, apenas arfando e zumbindo,
Colibris a precipitar-se pelas avenidas.

Antes que alguma coisa tivesse alma,


Enquanto a vida era uma onda de matria, meio inanimada,
Essa pequena lasca de brilho
Saiu a zunir pelas hastes lentas, imensas, suculentas.

Acredito que no havia flores ento,


No mundo em que o colibri cintilava frente da criao.
Acredito que ele furava as lentas veias das plantas com seu longo bico.

Era provavelmente grande


Como o musgo os pequenos lagartos, dizem, eram outrora grandes.
Era provavelmente um monstro aterrorizador, apunhalador.
Ns o vemos pelo lado errado do telescpio do Tempo,
Felizmente para ns
(I can imagine, in some otherworld/ Primeval-dumb, far back/ In that most
awful stillness, that only gasped and hummed,/ Humming-birds raced down
the avenues.// Before any thing had a soul,/ While life was a heave of matter,
half inanimate,/ This little bit chipped off in brilliance/ And went whizzing
through the slow, vast, succulent stems.//1 believe there were no flowers then,/
In the world where the humming-bird flashed ahead of creation./1 believe he
pierced the slow vegetable veins with his long beak.// Probably he was big/ As
mosses, and little lizards, they say, were once big./ Probably he was a
jabbing, terrify ing monster.// We look at him through the wrong end of the
telescope of Time,/ Luckily for us).
Unrhy ming Poems, 1928

O poema de D. H. Lawrence sobre os colibris quase inteiramente incorreto


e assim, superficialmente, no-cientfico. Todavia, apesar disso, uma tentativa
aceitvel de como um poeta poderia tirar inspirao do tempo geolgico.
Lawrence precisava apenas de algumas lies de evoluo e taxonomia para
inserir o seu poema no mbito da preciso, e ele no seria menos' interessante e
estimulante como poema. Depois de outra lio, Lawrence, o filho de um
mineiro, poderia contemplar com olhos renovados o seu fogo de carvo, cuja
energia brilhante viu pela ltima vez a luz do dia era a luz do dia na poca
em que ela aquecia os fetos arborescentes carbonferos, para depois ser
depositado no poro escuro da Terra e lacrado por 3 milhes de sculos. Um
obstculo maior teria sido a hostilidade de Lawrence ao que ele erroneamente
pensava ser o esprito antipotico da cincia e dos cientistas, como ao resmungar
que

O conhecimento matou o Sol, transformando-o numa bola de gs com


manchas [...]. O mundo da razo e da cincia [...], esse o mundo seco e
estril que a mente abstrata habita.

Quase reluto em admitir que o meu favorito dentre todos os poetas aquele
confuso mstico irlands, William Butler Yeats. Na velhice, Yeats procurou um
tema e procurou-o em vo, acabando por voltar, em desespero, aos antigos
temas de sua juventude finde sicle. Que tristeza renunciar, naufragado entre os
sonhos pagos, abandonado entre as fadas e a Irlanda encantada da sua afetada
juventude, quando, a uma hora de carro da torre de Yeats, a Irlanda abrigava o
maior telescpio astronmico ento construdo. Era o refletor de 72 polegadas,
construdo antes do nascimento de Yeats por William Parsons, terceiro conde de
Rosse, no castelo Birr (onde foi agora restaurado pelo stimo conde). O que um
simples vislumbre da Via Lctea atravs do instrumento ptico do Leviat de
Parsonstown no teria feito pelo poeta frustrado que, ainda jovem, tinha escrito
estes versos inesquecveis?

Sossega, corao trmulo, sossega;


Recorda a sabedoria dos antigos dias:
Quem treme diante das chamas e das guas,
E dos ventos que sopram pelas estreladas vias,
Que seja encoberto pelas chamas e pelas guas
E pelos ventos estrelados, pois renega
Unir-se multitude solitria e imponente.
(Be y ou still, be y ou still, trembling heart;/ Remember the wisdom out of the
old day s:/ Him who trembles before the flame and the flood,/ And the winds
that blow through the starry way s,/ Let the starry winds and the flame and the
flood/ Cover over and hide, for he has no part/ With the lonely, majestical
multitude).
The Wind Among the Reeds (1899)

Essas seriam belas ltimas palavras para um cientista, como tambm seria,
agora que penso no caso, o prprio epitfio do poeta: Lana um olhar frio /
vida, morte. / Cavaleiro, passa adiante! (Cast a cold ey e/ On life, on death./
Horseman, pass by !). Mas, como Blake, Yeats no amava a cincia,
descartando-a (absurdamente) como o pio dos subrbios e convocando-nos a
Atacar a cidade de Newton. Isso triste, e o tipo de atitude que me leva a
escrever os meus livros.
Keats tambm reclamou que Newton destrura a poesia do arco-ris
explicando-o. Por implicao mais geral, a cincia o desmancha-prazeres da
poesia, seca e fria, sem alegria, arrogante e carente de tudo o que um jovem
romntico poderia desejar. Proclamar o oposto um dos objetivos deste livro, e
vou me limitar neste ponto especulao no comprovvel de que Keats, como
Yeats, poderia ter sido at um poeta melhor, se tivesse recorrido cincia em
busca de inspirao.
Tem-se apontado que a educao mdica de Keats talvez lhe tenha dado os
meios de reconhecer os sintomas mortais de sua tuberculose, como ao
diagnosticar sinistramente o seu prprio sangue arterial. A cincia, para ele, no
teria sido a mensageira de boas notcias, por isso no to surpreendente que
tenha encontrado consolo no mundo antissptico do mito clssico, perdendo- se
entre flautas de P e niades, ninfas e drades, exatamente como Yeats iria fazer
entre os seus equivalentes celtas. Por mais irresistveis que me paream os dois
poetas, perdoem-me se duvido que os gregos teriam reconhecido as suas lendas
em Keats, ou os celtas, as suas em Yeats. Esses grandes poetas tinham sua
disposio as melhores fontes de inspirao possveis? O preconceito contra a
razo no pesou sobre as asas da poesia?
A minha tese que o esprito de admirao que levou Blake ao misticismo
cristo, Keats aos mitos arcdicos e Yeats aos fenianos e duendes o mesmo que
inspira os grandes cientistas; um esprito que, se reconduzido aos poetas sob
forma cientfica, poderia inspirar poesia ainda maior. Para apoiar a tese,
menciono o gnero menos elevado da fico cientfica. Jules Verne, H. G. Wells,
Olaf Stapledon, Robert Heinlein, Isaac Asimov, Arthut C. Clarke, Ray Bradbury e
outros empregaram prosa potica para evocar o romance de temas cientficos,
em alguns casos ligandoos explicitamente aos mitos da Antiguidade. O melhor da
fico cientfica me parece ser uma forma literria importante por seus prprios
mritos, subestimada arrogantemente por alguns estudiosos da literatura. Mais de
um cientista famoso foi introduzido ao que chamo de esprito de admirao por
uma primeira fascinao pela fico cientfica.
Na extremidade inferior do mercado de fico cientfica, o mesmo esprito
tem sido malbaratado para fins mais sinistros, mas a ponte poesia mstica e
romntica ainda pode ser discernida. Pelo menos uma religio de importncia, a
cientologia, foi fundada por um escritor de fico cientfica, L. Ron Hubbard
(cujo verbete no Oxford Dictionary of Quotations diz: Se voc quer realmente
ganhar um milho [...], a maneira mais rpida comear a sua prpria
religio). Os adeptos agora mortos do culto do Heavens Gate [Porto do Cu]
provavelmente nunca souberam que a expresso aparece duas vezes em
Shakespeare e duas vezes em Keats, mas eles sabiam tudo sobre Jornada nas
Estrelas, um seriado pelo qual tinham obsesso. A linguagem da sua pgina na
web uma caricatura ridcula de cincia mal compreendida, enfeitada com m
poesia romntica.
O culto do Arquivo X tem sido defendido como inofensivo, porque, afinal,
no passa de fico. Diante das circunstncias, uma defesa justa. Todavia, a
fico que aparece com regularidade novelas de televiso, sries policiais e
coisas desse gnero criticada com legitimidade se, semana aps semana,
apresenta sistematicamente uma viso unilateral do mundo. Arquivo X uma
srie de televiso em que, toda semana, dois agentes do FBI enfrentam um
mistrio. Um dos dois, Scully, prefere uma explicao racional e cientfica; o
outro agente, Mulder, procura uma explicao que sobrenatural ou, no mnimo,
glorifica o inexplicvel. O problema com o Arquivo X que, rotineira e
inexoravelmente, a explicao sobrenatural, ou pelo menos a ponta Mulder do
espectro, revela ser a resposta na maioria dos casos. Disseram-me que, em
episdios recentes, at a agente ctica Scully est comeando a perder a sua
confiana, e no de admirar.
Mas ento no apenas fico inofensiva? No, acho que o argumento da
defesa soa vazio. Imagine-se uma srie de televiso em que dois policiais
solucionam um crime a cada semana. Toda semana h um suspeito negro e um
suspeito branco. Um dos dois detetives sempre tende a culpar o suspeito negro, o
outro culpa o branco. E, semana aps semana, descobre-se que o autor do crime
foi o suspeito negro. Bem, e o que h de errado nisso? Afinal, apenas fico!
Por mais chocante que seja, acredito que a analogia completamente justa. No
estou afirmando que a propaganda do sobrenatural to perigosa ou
desagradvel quanto a racista. Porm, Arquivo X fornece sistematicamente uma
viso antirracional do mundo que, em virtude de sua persistncia recorrente,
insidiosa.
Outra forma bastarda de fico cientfica converge para o mito inventado por
Tolkien. Os fsicos se acotovelam com magos, aliengenas interplanetrios
acompanham princesas montadas de lado em unicrnios, estaes espaciais com
milhares de vigias surgem envoltas na mesma bruma de castelos medievais com
alguns corvos (ou at pterodctilos) girando ao redor de suas torres gticas. A
verdadeira cincia, ou a cincia calculada- mente modificada, substituda pela
magia, a sada fcil.
A boa fico cientfica no tem nada a ver com sortilgios de contos de fadas,
e tem como premissa o mundo como um lugar ordenado. H mistrio, mas o
universo no frvolo nem enganador no seu estado de constante mudana. Se
algum coloca um tijolo em cima da mesa, ele ali permanece, a menos que algo
o mova, ainda que tenhamos esquecido que ele estava sobre a mesa. Os
poltergeists e os elfos no intervm atirando-o ao redor por razes malvolas ou
caprichosas. A fico cientfica pode brincar com as leis da natureza, sendo
aconselhvel e prefervel que seja uma lei de cada vez, mas ela no pode abolir
a condio de haver leis e continuar a ser boa fico cientfica. Os computadores
fictcios podem se tornar conscientemente malvolos ou at, nas magistrais
comdias cientficas de Douglas Adams, paranoides; as naves espaciais podem
se lanar em velocidade de dobra (ou warp) para galxias distantes usando
alguma suposta tecnologia futura, mas as regras da cincia so essencialmente
observadas. A cincia permite o mistrio, mas no a magia; permite bizarrias
alm da mais louca imaginao, mas no os sortilgios e as bruxarias, tampouco
os milagres fceis e baratos. A m fico cientfica perde o controle sobre a
moderada observncia s leis, substituindo-a pelo desregramento do vale-tudo
da magia. O pior da m fico cientfica d as mos ao paranormal, esse outro
filho ilegtimo e preguioso do senso de admirao que deveria motivar a
verdadeira cincia. A popularidade desse tipo de pseudocincia parece ao menos
sugerir que o senso de admirao difundido e sincero, por mais mal empregado
que seja. o nico consolo que encontro na obsesso pr-milenarista da mdia
com o paranormal, no imenso sucesso de Arquivo X e nos programas populares
de televiso em que truques de prestidigitao rotineiros so representados
distorcidamente como violao da lei natural.
Vamos retornar, entretanto, ao elogio agradvel de Auden e inverso que
dele fizemos. Por que alguns cientistas se sentem como curas malvestidos entre
duques literrios, e por que muitos na nossa sociedade assim os percebem? De
vez em quando alunos que esto se especializando em cincia na minha prpria
universidade tm me afirmado (ansiosamente, pois a presso dos pares na sua
coorte grande) que o seu tema de estudos no visto como legal. Isso me foi
ilustrado por uma jovem jornalista inteligente que conheci numa recente srie de
discusses da rede BBC. Ela parecia quase intrigada com o fato de conhecer um
cientista, pois confessou que no seu tempo de Oxford no conhecera nenhum. O
seu crculo os considerava distncia homens cinzentos, lamentando
especialmente o seu hbito de se levantarem da cama antes do almoo. Dentre
todos os excessos absurdos, eles assistiam palestras s nove da manh e depois
trabalhavam nos laboratrios at a hora do almoo. O grande estadista humanista
e humanitrio Jawaharlal Nehru, como convm ao primeiro-ministro de um pas
que no pode se dar ao luxo de embromaes, tinha uma viso mais realista da
cincia.

S a cincia pode resolver os problemas da fome e da pobreza, da


insalubridade e do analfabetismo, da superstio e dos costumes e tradio
retrgrados, do desperdcio de imensos recursos, ou de um pas rico ser
habitado por seres famintos. [... ] Quem na verdade poderia se dar ao luxo de
ignorar a cincia hoje em dia? A cada passo temos de procurar a sua ajuda
[...]. O futuro pertence cincia e queles que so amigos da cincia. (ao
corrigir a cpia em agosto de 1998, no posso deixar de refletir tristemente
que Nehru sentiria que a deciso da ndia de realizar testes nucleares, de
forma unilateral e desafiando a opinio mundial, um abuso chocante da
cincia e uma profanao da sua memria e da memria de Mahatma
Gandhi - N. A.) [1962]

Mesmo assim, possvel que transborde para a arrogncia a confiana com


que os cientistas s vezes afirmam o quanto sabemos e o quanto a cincia pode
ser til. O ilustre embriologista Lewis Wolpert admitiu certa vez que a cincia
ocasionalmente arrogante, e ainda observou, de forma amena, que ela tem um
certo direito a ser arrogante. Peter Medawar, Cari Sagan e Peter Atkins disseram
todos algo parecido.
Arrogantes ou no, defendemos pelo menos da boca para fora a ideia de que
a cincia avana pela refutao de suas hipteses. Konrad Lorenz, o pai da
etologia, exagerava caracteristica- mente quando dizia que desejava refutar pelo
menos uma de suas hipteses favoritas todos os dias, antes do caf da manh.
Mas verdade que os cientistas, mais do que, digamos, os advogados, os mdicos
ou os polticos, ganham prestgio entre os seus pares ao admitir publicamente os
seus erros. Uma das experincias formativas dos meus anos de graduao em
Oxford ocorreu quando um professor visitante dos Estados Unidos apresentou
evidncias que refutavam de maneira conclusiva a teoria preferida de um lder
idoso e muito respeitado do nosso departamento de zoologia, a teoria que todos
tnhamos aprendido. No final da palestra, o velho se levantou, caminhou a passos
largos at a frente da sala, apertou calorosamente a mo do americano e
declarou com voz emocionada: Meu caro colega, quero lhe agradecer. Estive
enganado esses ltimos quinze anos. Aplaudimos at as mos ficarem
vermelhas. Alguma outra profisso to generosa em admitir os seus erros?
A cincia progride corrigindo os seus erros, e no faz segredo do que ainda
no compreende. Todavia, o oposto a percepo mais difundida. Quando era
colunista do The Times de Londres, Bernard Levin publicava esporadicamente
tiradas contra a cincia, e no dia 11 de outubro de 1996 ele escreveu uma
invectiva intitulada Deus, eu e o dr. Dawkins, com o subttulo de Os cientistas
no sabem, nem eu mas ao menos eu sei que no sei, acima da qual
aparecia uma caricatura minha como o Ado de Michelangelo enfrentando o
dedo em riste de Deus. Mas, como qualquer cientista protestaria com vigor, da
essncia da cincia saber o que no sabemos. isso precisamente o que nos leva
a descobertas. Numa coluna anterior, de 29 de julho de 1994, Bernard Levin
tinha caoado da ideia dos quarks (Os quarks esto chegando! Os quarks esto
chegando! Corram para salvar a vida...). Depois de outras piadas sobre a nobre
cincia ter nos dado telefones mveis, guarda-chuvas dobrveis e cremes
dentais de mltiplas listas, ele atacou com uma seriedade zombeteira:

Voc pode comer quarks? Pode espalh-los sobre a sua cama quando chega o
tempo frio?

Esse tipo de coisa no merece realmente uma resposta, mas o metalurgista


de Cambridge, Sir Alan Cottrell, respondeu com duas frases numa carta ao editor
alguns dias mais tarde.

Meu senhor: o sr. Bemard Levin pergunta: Voc pode comer quarks? A
minha estimativa que ele come 500.000.000.000.000.000.000.000.001
quarks por dia [... ] Atenciosamente [...].

Admitir o que no se sabe uma virtude, mas uma ignorncia das artes
festejada em escala to desmesurada no seria tolerada, com toda a razo, por
nenhum editor. A ignorncia prosaica filisti- na da cincia ainda considerada,
em alguns setores da sociedade, espirituosa e inteligente. De que outra maneira
explicar a seguinte piada de um editor do Daily Telegraph de Londres? O jornal
estava noticiando o fato assombroso de que um tero da populao britnica
ainda acredita que o Sol gira ao redor da Terra. Nesse ponto, o editor inseriu uma
nota entre colchetes: [E no gira? N. E.]. Se um levantamento tivesse mostrado
que um tero do populacho britnico acredita que Shakespeare escreveu a Ilada,
nenhum editor fingiria jocosamente ignorar Homero. Mas socialmente
aceitvel vangloriar-se da ignorncia das cincias e declarar com orgulho a
incompetncia em matemtica. Tenho discutido esse aspecto tantas vezes a ponto
de lhe conferir um tom melanclico, por isso vou citar um trecho de Melvy n
Bragg, um dos comentaristas de arte mais justamente respeitados na Gr-
Bretanha, extrado de seu livro sobre os cientistas, On Giants Shoulders (1998).

H ainda aqueles que so to afetados a ponto de dizer que nada sabem sobre
as cincias, como se isso de algum modo os tornasse superiores. O que os
torna um tanto tolos, colocando-os na ponta final daquela velha e esgotada
tradio britnica de esnobismo intelectual que considera todo conhecimento,
especialmente a cincia, comrcio.

Sir Peter Medawar, aquele ganhador fanfarro do prmio Nobel que j citei,
disse algo parecido sobre o comrcio, satirizando vividamente a averso
britnica por tudo o que prtico.

Conta-se que na China antiga os mandarins permitiam que as unhas ou


pelo menos uma delas crescessem a ponto de torn-los visivelmente
incapacitados para qualquer atividade manual, deixando assim bem claro a
todos que eram criaturas demasiado refinadas e elevadas para se envolverem
em tais empreendimentos. um gesto que no pode deixar de agradar aos
ingleses, que superam todas as outras naes em esnobismo; a nossa averso
fastidiosa pelas cincias aplicadas e pelo comrcio tem contribudo bastante
para conduzir a Inglaterra posio mundial que ela hoje ocupa. (The Limits
of Science, 1984).

A antipatia para com a cincia pode se tornar muito mal- humorada. Escute o
hino de dio contra os cientistas da romancista e feminista Fay Weldon,
tambm publicado no Daily Telegraph, em 2 de dezembro de 1991 (no estou
sugerindo nada com essa coincidncia, pois o jornal tem um editor de cincia
diligente e uma bela cobertura de tpicos cientficos):

No esperem que gostemos de vocs. Vocs nos prometeram demais e


deixaram de entregar a encomenda. Nunca sequer tentaram responder s
perguntas que todos fazemos com seis anos. Para onde foi tia Maud, quando
ela morreu? Onde ela estava antes de nascer?

Note-se que essa acusao exatamente o oposto da apresentada por


Bernard Levin (a de que os cientistas no sabem quando no sabem). Se eu fosse
dar a melhor resposta possvel de modo simples e direto para essas duas
perguntas sobre a tia Maud, seria certamente chamado de arrogante e
presunoso, pois estaria indo alm do que poderia possivelmente conhecer, alm
dos limites da cincia. Fay Weldon continua:

Vocs acham que essas perguntas so simplistas e embaraosas, mas so as


que nos interessam. Quem se importa com o meio segundo depois do Big
Bang; e o que dizer do meio segundo antes? E o que dizer dos crculos nas
plantaes? [...] Os cientistas simplesmente no podem enfrentar a noo de
um universo varivel. Ns podemos.

Ela nunca deixa claro quem esse inclusivo ns anticient- fico, e agora
provavelmente lamenta o tom de seu artigo. Mas vale a pena procurar saber de
onde vem essa hostilidade direta.
Outro exemplo de anticincia, embora neste caso possivelmente com a
inteno de ser engraado, um artigo de A. A. Gill, um bem-humorado
colunista que atira para todos os lados no Sunday Times de Londres (8 de
setembro de 1996). Ele se refere cincia como algo restringido pelo
experimento e pelos degraus tediosos e laboriosos do empirismo. Contrasta-a
com a arte e com o teatro, com o encanto das luzes, p mgico, msica e
aplauso.

H estrelas e estrelas, querida. Algumas so rabiscos montonos e repetitivos


sobre o papel, e algumas so fabulosas, espirituosas, ins- tigantes,
incrivelmente populares [...].

Rabiscos montonos e repetitivos uma referncia descoberta dos


pulsares por Bell e Hewish em Cambridge, em 1967. Gill fazia o comentrio
sobre um programa de televiso em que a astrnoma Jocely n Bell Burnell
recordava aquele momento arrepiante, quando compreendeu pela primeira vez,
examinando o relatrio impresso do radiotelescpio de Anthony Hewish, que
estava vendo algo at ento indito no universo. Para uma jovem no limiar da
carreira, os rabiscos montonos e repetitivos no rolo de papel soavam como
uma revoluo. No era algo de novo sob o sol: era todo um novo tipo de sol, um
pulsar. Os pulsares giram to rapidamente que, se o nosso planeta leva 24 horas
para completar uma rotao, um pulsar pode levar uma frao de segundo.
Entretanto, o raio de energia que nos traz a notcia, varrendo o espao como um
farol de velocidade espantosa e contando os segundos mais acuradamente que
um cristal de quartzo, pode levar milhes de anos para chegar at ns. Querida,
como tudo isso tedioso, como loucamente emprico, minha cara! Prefiro o p
de pirlimpimpim a qualquer hora.
No acho que essa antipatia impaciente e leviana resulte da tendncia
comum a atirar no mensageiro ou a culpar a cincia por maus empregos
polticos como as bombas de hidrognio. No, a hostilidade que tenho citado me
parece mais pessoalmente angustiada, quase ameaada, assediada, receosa de
humilhao, porque a cincia vista como demasiado difcil para ser dominada.
Estranhamente, eu no ousaria ir to longe quanto John Carey, professor de
literatura inglesa em Oxford, quando escreve, no prefcio de seu admirvel
Faber Book of Science (1995):

As hordas anuais que competem por vagas nos cursos de artes nas
universidades britnicas, e os gatos-pingados que se candidatam aos de
cincia, atestam o abandono da cincia entre os jovens. Embora a maioria
dos acadmicos tenha o cuidado de no falar abertamente, o consenso geral
parece ser que os cursos de artes so populares porque so mais fceis, e que
a maioria dos estudantes de arte simplesmente no estaria altura dos
requisitos intelectuais de um curso de cincia.

Algumas das cincias mais matemticas podem ser difceis, mas ningum
deveria ter problemas em compreender a circulao do sangue e o papel do
corao no seu bombeamento. Carey relata ter citado para uma classe de trinta
estudantes de graduao, no seu ltimo ano de estudos de ingls numa grande
universidade, os versos de Donne: Sabes tu como o sangue, que rumo ao
corao vai, / De um ventrculo para o outro sai?.(Knowst thou how blood,
which to the heart doth flow, / Doth from one ventricle to the other go?) Carey
lhes perguntou como de fato o sangue flui. Nenhum dos trinta alunos soube
responder, e um conjeturou tentativamente que poderia ser por osmose. Isso
no est apenas errado. Ainda mais espetacularmente, desinteressante.
Desinteressante quando comparado com a verdade de que o comprimento total
dos vasos capilares pelos quais o corao bombeia o sangue, de ventrculo a
ventrculo, tem mais de oitenta quilmetros. Se oitenta quilmetros de tubos esto
amontoados dentro de um corpo humano, pode-se facilmente calcular que a
maior parte desses tubos deve ser precisa e intrincadamente ramificada. No
acho que nenhum estudioso verdadeiro poderia deixar de ver nessa realidade um
pensamento emocionante. E, ao contrrio da teoria quntica ou da relatividade,
ela no certamente difcil de compreender, embora possa ser difcil lhe dar
crdito. Por isso, adoto uma viso mais caridosa que a do professor Carey, e me
pergunto se esses jovens no foram simplesmente desapontados pelos cientistas,
no inspirados o suficiente por eles. Talvez uma nfase no experimento prtico na
escola, muito adequada para algumas crianas, seja suprflua ou
contraproducente para outras que so igualmente inteligentes, mas que possuem
outra forma de inteligncia.
Realizei recentemente um programa de televiso sobre a cincia em nossa
cultura (era, na verdade, aquele comentado por A. A. GUI). Entre as muitas
cartas compreensivas que recebi, havia uma que comeava assim: Sou um
professor de clarinete cuja nica lembrana de cincia na escola foi um longo
perodo dedicado ao estudo do bico de Bunsen. A carta me levou a refletir que
possvel algum desfrutar o concerto de Mozart, sem ser capaz de tocar clarinete.
Na verdade, possvel algum aprender a ser um profundo conhecedor de
msica, sem ser capaz de tocar uma nica nota em qualquer instrumento. Claro,
a msica chegaria a um impasse, se ningum aprendesse a toc-la. Mas se todos
crescessem pensando que msica sinnimo de toc-la, imagine como muitas
vidas no seriam relativamente empobrecidas.
No poderamos aprender a pensar na cincia da mesma maneira?
certamente importante que algumas pessoas, alis algumas das melhores e mais
brilhantes, aprendam a fazer cincia como tema prtico. Porm, no poderamos
ensinar a cincia como algo a ser lido e desfrutado da mesma forma como
aprendemos a escutar msica em vez de suarmos como escravos exercitando os
dedos para poder toc-la? Keats saiu assustado da sala de dissecao, e quem
poderia reprov-lo? Darwin fez o mesmo. Talvez se tivesse sido ensinado de
forma menos prtica, Keats teria simpatizado mais com a cincia e com
Newton.
nesse ponto que eu procuraria me reconciliar com o mais famoso crtico de
cincia da imprensa na Gr-Bretanha, Simon Jenkins, antigo editor de The Times.
Jenkins um adversrio mais formidvel do que os outros j citados, porque sabe
do que est falando. Ele prontamente admite que os livros de cincia podem ser
inspiradores, mas se ressente do perfil elevado que a cincia recebe em
modernos roteiros obrigatrios da educao. Na gravao de uma conversa
comigo em 1996, ele disse:
No consigo pensar em muitos livros de cincia que tenha lido a que eu
poderia dar o epteto de teis. Eles so maravilhosos. Eles realmente me
fizeram sentir que o mundo ao meu redor um lugar mais pleno, muito mais
maravilhoso, muito mais reverente do que eu imaginava. Isso tem sido, para
mim, a maravilha da cincia. por isso que a fico cientfica mantm o seu
fascnio imperioso sobre as pessoas. por isso que a passagem da fico
cientfica para a biologia to intrigante. Acho que a cincia tem uma histria
maravilhosa para contar. Mas ela no til. No til como um curso de
administrao ou direito, nem mesmo como um curso de poltica e economia.
A viso de Jenkins de que a cincia no til to idiossincrtica que no vou
coment-la. Em geral, at os crticos mais severos admitem que a cincia til,
talvez excessivamente, embora ao mesmo tempo deixem de perceber a ideia
mais importante de Jenkins, a de que ela pode ser maravilhosa. Para eles, a
cincia com a sua utilidade solapa a nossa humanidade ou destri o mistrio em
que s vezes se pensa que a poesia prospera. Para outro jornalista britnico
ponderado, Bry an Appley ard, escrevendo em 1992, a cincia est fazendo um
estarrecedor estrago espiritual. Est nos convencendo de que devemos
abandonar a ns mesmos, a nossos eus verdadeiros. O que nos leva de volta a
Keats e ao seu arco-ris, conduzindo-nos ao prximo captulo.
3. Cdigos de barras nas estrelas

Nunca antes
Os tons primaveris do arco-ris diludo
Para mim to belos brilharam, como quando
A mo da cincia apontou o caminho
Pelo qual os raios de sol luzindo do oeste
Batem na nuvem fluida cujo escuro vu
Envolve o oriente, e essa chuva, aos poucos
Furando as reas cristalinas convexas
Das gotas de orvalho opostas ao seu voo,
Recua enfim at onde o cncavo atrs
Da face interior de cada esfera vtrea
Repele a sua passagem rumo ao ar;
Dali direto buscam a meta radiante
De onde comeou seu curso; e, ao atingirem
Em vrias linhas o olhar do espectador,
Assumem um lustro diverso pela mescla
De cores que mudam do suntuoso rosa
Ao tom esmaecido do plido violeta.
(Nor ever y et/ The melting rainbows vernal-tincturd hues/ To me have shone
so pleasing, as when first/ The hand of science pointed out the path/ In which
the sun-beams gleaming from the west/ Fall on the watry cloud, whose
darksome veil/ Involves the orient, and that trickling showr/ Piercing thro
every cry stalline convex/ Of clustring dew-drops to their flight opposd,/
Recoil at length where concave all behind/ Thinternal surface of each glassy
orb/ Repells their forward passage into air;/ That thence direct they seek the
radiant goal/ From which their course began; and as they strike/ In diff rent
lines the gazers obvious ey e,/ Assume a diff rent lustre, thro the brede/ Of
colours changing from the splendid rose/ To the pale violets dejected hue).
Mark Akenside, The Pleasures of Imagination (1744)

Em dezembro de 1817, o pintor e crtico ingls Benjamin Hay don apresentou


John Keats a William Wordsworth num jantar em seu estdio londrino, junto com
Charles Lamb e outros do crculo literrio ingls. vista estava a nova pintura de
Hay don representando a entrada de Cristo em Jerusalm, acompanhado pelas
figuras de Newton como um fiel e Voltaire como um ctico. Lamb, bbado,
repreendeu Hay don por pintar Newton, um sujeito que no acreditava em nada
que no fosse to claro como os trs lados de um tringulo. Newton, Keats
concordava com Lamb, tinha destrudo toda a poesia do arco-ris, reduzindo-o s
cores prismticas. Era impossvel resistir a Keats, disse Hay don, e todos
bebemos sade de Newton e confuso da matemtica. Anos mais tarde,
Hay don recordou esse jantar imortal numa carta a Wordsworth, seu
companheiro de sobrevivncia.

E voc no se lembra de Keats propor Confuso memria de Newton e,


como voc insistisse numa explicao antes de acompanhar o brinde, de ele
dizer: Porque ele destruiu a poesia do arco-ris, reduzindo-o a um prisma?
Ah, meu caro e velho amigo, voc e eu nunca mais veremos dias assim!
(Hay don, Autobiography and Memoirs).

Trs anos depois do jantar de Hay don, no seu longo poema Lamia (1820),
Keats escreveu:

Todos os encantos no se esvaem


Ao mero toque da fria filosofia?
Havia um formidvel arco-ris no cu de outrora:
Vimos a sua trama, a textura; ele agora
Consta do catlogo das coisas vulgares.
Filosofia, a asa de um anjo vais cortar,
Conquistar os mistrios com rgua e trao,
Esvaziar a mina de gnomos, o ar de feitio
Desvendar o arco-ris [...].
(Do not all charms fly / At the mere touch of cold philosophy ?/ There was an
awful rainbow once in heaven:/ We know her woof, her texture; she is given/
In the dull catalogue of common things./ Philosophy will clip an Angels
wings,/ Conquer all piy steries by rule and line,/ Empty the haunted air, and
gnomed mine / Unweave a rainbow [...])

Wordsworth tinha mais considerao pela cincia e por Newton (Viajando


por estranhos mares do pensamento, sozinho) (Voy aging through strange seas of
thought, alone). No seu prefcio s Ly rical Ballads (1802), ele tambm previu
um tempo em que as descobertas mais remotas do qumico, do botnico ou do
mineralogista sero objetos to apropriados da arte do poeta quanto de qualquer
outra em que possam ser empregados. O seu colaborador Coleridge disse, em
outro lugar, que seriam necessrias as almas de quinhentos Sir Isaac Newtons
para formar um Shakespeare ou um Milton. Isso pode ser interpretado como a
hostilidade aberta de um importante romntico contra a cincia em geral, mas o
caso de Coleridge mais complicado. Ele lia muito sobre cincia e imaginava-se
um pensador cientfico, em nada menos do que sobre o tema da luz e cor, no qual
afirmava ter antecipado Goethe. Algumas das especulaes cientficas de
Coleridge se revelaram plgios, e ele talvez tenha demonstrado um julgamento
pobre quanto a quem plagiar. No foram os cientistas em geral que Coleridge
anatematizou, mas a Newton em particular. Ele tinha alta considerao por Sir
Humphry Davy, a cujas palestras assistia na Roy al Institution para renovar o
meu estoque de metforas. Sentia que as descobertas de Davy, comparadas
com as de Newton, eram mais intelectuais, mais capazes de tornar nobre e
poderosa a natureza humana. O seu uso de palavras como tornar nobre e
poderosa sugere que o corao de Coleridge talvez tivesse a posio adequada
com respeito cincia, ainda que no com respeito a Newton. No entanto, ele
no conseguiu se mostrar altura de seus prprios ideais de expor e arranjar
as suas ideias em conceitos distintos, claros e comunicveis. Sobre o prprio
tema do espectro e da decomposio do arco-ris, numa carta de 1817 ele quase
perdeu a cabea de tanta confuso:

Para mim, confesso, as posies de Newton, primeiro, de um Raio de Luz,


como um Individum sindico fsico; segundo, de que sete indivduos
especficos so coexistentes (por qual cpula?) nesse Raio complexo, mas
divisvel; terceiro, de que o Prisma um mero Dissector mecnico desse
Raio; e, por ltimo, de que a Luz, como resultado comum, = confuso.

Em outra carta de 1817, Coleridge se entusiasma com o seu tema:

Assim, mais uma vez, a Cor Gravitao sob o poder da Luz, o Amarelo
sendo o Polo positivo, o Azul o negativo, e o Vermelho a culminao ou
Equador; enquanto o Som, por outro lado, a Luz sob o poder ou supremacia
da Gravitao.

Talvez Coleridge tenha simplesmente nascido cedo demais para ser um ps-
modernista:

A distino figura/terra predominante em Gravitys Rainbow tambm


evidente em Vineland, embora num sentido mais independente. Derrida usa o
termo teoria cultural subsemitica para denotar o papel do leitor como
poeta. Assim, o tema contextualizado numa teoria capitalista ps-cultural
que inclui a lngua como paradoxo.

Isso tirado de http://www.cs.monash.edu.au/links/post- modern.html, onde


uma quantidade literalmente infinita de tolices semelhantes pode ser encontrada.
Os jogos de palavras sem sentido dos savants francfonos em moda, denunciados
magnificamente em Intellectual Impostures (1998) de Alan Sokal e Jean
Bricmont, parecem no ter outra funo a no ser impressionar os crdulos. Eles
nem sequer desejam ser compreendidos. Uma colega confessou a um adepto
americano do ps-modernismo que achava o livro dele de muito difcil
compreenso. Oh, muito obrigado, ele sorriu, obviamente encantado com o
elogio. Em oposio, as digresses cientficas de Coleridge parecem demonstrar
um desejo genuno, ainda que incoerente, de compreender o mundo ao seu redor.
Devemos consider-lo uma anomalia singular e seguir adiante.
Por que, em Lamia, de Keats, a filosofia da rgua e trao fria, e por
que todos os encantos fogem da sua presena? O que h de to ameaador na
razo? Os mistrios no perdem a sua poesia quando solucionados. Muito pelo
contrrio; a soluo frequentemente se revela mais bela que o enigma e, de
qualquer modo, quando se soluciona um mistrio, descobrem-se outros, talvez
para inspirar poesia ainda mais elevada. O ilustre fsico terico Richard Fey nman
foi atacado por um amigo seu, que afirmou que o cientista deixa de perceber a
beleza de uma flor ao estud-la. Fey nman respondeu:

A beleza que ali existe para voc tambm est minha disposio. Mas vejo
uma beleza mais profunda que no est to facilmente disposio dos
outros. Posso ver as complicadas interaes da flor. A cor da flor vermelha.
O fato de a planta ter cor significa que ela evoluiu para atrair os insetos? Isso
leva a outra pergunta. Os insetos podem ver a cor? Eles tm um senso
esttico? E assim por diante. No vejo como o estudo de uma flor pode
diminuir a sua beleza. Ele apenas acrescenta. (Remembering Richard
Fey nman, The Skeptical Inquirer, 1988).

A disseco do arco-ris em luz de diferentes comprimentos de onda efetuada


por Newton conduziu teoria do eletromagnetismo de Maxwell e da teoria da
relatividade especial de Einstein. Se voc acha que o arco-ris tem mistrio
potico, deveria tentar a relatividade. O prprio Einstein fazia abertamente
julgamentos estticos na cincia, e talvez tenha ido longe demais. O mais belo
que podemos experimentar, disse, o misterioso. a fonte de toda verdadeira
arte e cincia. Sir Arthur Eddington, cujos escritos cientficos eram clebres
pelo tom potico, usou o eclipse solar de 1919 para testar a relatividade geral, e
retornou da ilha de Prncipe para anunciar, na expresso de Banesh Hoffmann,
que a Alemanha abrigava o maior cientista da era. Leio essas palavras com um
n na garganta, mas o prprio Einstein no se deixou impressionar pelo triunfo.
Qualquer outro resultado, e ele teria sentido pena do senhor. A teoria est
correta.
Isaac Newton criou um arco-ris privado num quarto escuro. Um pequeno
buraco num anteparo deixava passar um raio de sol. No caminho dessa luz,
colocou o seu famoso prisma, que refratava (inclinava) o raio de sol por um
ngulo assim que ele penetrava no vidro, e depois novamente quando passava
pela faceta mais distante para voltar ao ar. Quando a luz batia na parede distante
do quarto de Newton, as cores do espectro ficavam claramente evidentes.
Newton no foi o primeiro a criar um arco-ris artificial com um prisma, mas foi
o primeiro a us-lo para demonstrar que a luz branca uma mistura de
diferentes cores. O prisma as separa, inclinando-as por diferentes ngulos: o azul
por um ngulo mais agudo que o vermelho; o verde, o amarelo e o laranja por
ngulos intermedirios. Outros tinham compreensivelmente pensado que o
prisma mudava a qualidade da luz, matizando-a positivamente em vez de separar
as cores de uma mistura existente. Newton decidiu a questo com dois
experimentos em que a luz passava por um segundo prisma. Na sua
experimentam crucis mais alm do primeiro prisma ele colocou uma fenda
que deixava passar apenas uma pequena parte do espectro, digamos, a poro
vermelha. Quando essa luz vermelha era novamente refratada por um segundo
prisma, aparecia apenas luz vermelha. Isso demonstrava que a luz no
qualitativamente alterada por um prisma, apenas separada em componentes que
estariam normalmente misturados. Em seu outro experimento decisivo, Newton
virou o segundo prisma de cabea para baixo. As cores do espectro que haviam
sido desdobradas pelo primeiro prisma voltaram a ser reunidas pelo segundo. O
que apareceu foi a luz branca reconstituda.
A maneira mais fcil de compreender o espectro pela teoria da luz como
onda. O importante sobre as ondas que nada realmente viaja todo o percurso da
fonte ao destino. O movimento que se produz local e em pequena escala. O
movimento local desencadeia o movimento no prximo trecho local, e assim por
diante, ao longo de toda a linha, como a famosa ola do estdio de futebol. A
teoria original da luz como onda foi por sua vez suplantada pela teoria quntica,
segundo a qual a luz transmitida como uma corrente de ftons discretos. Os
fsicos que pressionei com perguntas admitem que os ftons no emanam do Sol
da forma como os fs de futebol se movem de uma ponta outra do estdio.
Ainda assim, experimentos engenhosos neste sculo tm demonstrado que at na
teoria quntica os ftons tambm se comportam como ondas. Para muitos fins,
inclusive o nosso neste captulo, podemos esquecer a teoria quntica e tratar a luz
simplesmente como ondas que se propagam a partir de uma fonte de luz, como
ondulaes num lago em que se jogou uma pedra. Mas as ondas de luz viajam
incomparavelmente mais rpido e so difundidas em trs dimenses. Decompor
o arco-ris separ-lo em seus componentes de diferentes comprimentos de
onda. A luz branca uma mistura amontoada de comprimentos de onda, uma
cacofonia visual. Os objetos brancos refletem a luz de todos os comprimentos de
onda, mas, ao contrrio dos espelhos, eles a espalham incoerentemente ao
refleti-la. por isso que vemos a luz, mas no o nosso rosto, refletido numa
parede branca. Os objetos pretos absorvem a luz de todos os comprimentos de
onda. Os objetos coloridos, devido s estruturas atmicas de seus pigmentos ou
camadas da superfcie, absorvem a luz de alguns comprimentos de onda e
refletem outros. O vidro claro permite que a luz de todos os comprimentos de
onda passe diretamente pelo seu corpo. O vidro colorido transmite a luz de alguns
comprimentos de onda, enquanto absorve a luz de outros.
O que se passa na ao de inclinao de um prisma de vidro ou, nas
condies apropriadas, de uma gota de chuva para dividir a luz branca em suas
cores separadas? E, de qualquer modo, por que os raios de luz so inclinados pelo
vidro e pela gua? A inclinao resulta de um retardamento da luz, enquanto ela
se move do ar para dentro do vidro (ou da gua). Ela acelera de novo quando sai
do vidro. Como que isso pode ocorrer, dada a sentena de Einstein de que a
velocidade da luz a grande constante fsica do universo e de que nada pode se
mover mais rpido? A resposta que a lendria velocidade plena da luz,
representada pelo smbolo c, s alcanada no vcuo. Quando se desloca por
uma substncia transparente como vidro ou gua, a luz retardada por um fator
conhecido como o ndice de refrao dessa substncia. tambm retardada
pelo ar, mas com menos intensidade.
Todavia, por que o retardamento se traduz numa mudana de ngulo? Se o
raio de luz aponta direto para dentro de um bloco de vidro, ele vai continuar no
mesmo ngulo (rumo frente), mas retardado. Entretanto, se ele entra na
superfcie por um ngulo oblquo, deflectido para um ngulo mais aberto,
quando comea a se deslocar mais devagar. Por qu? Os fsicos cunharam um
Princpio da Ao Mnima que, se no inteiramente satisfatrio como
explicao final, pelo menos transforma o fenmeno em algo pelo qual podemos
sentir empatia. A questo bem explicada em Creation Revisited, de Peter Atkins
(1992). Alguma entidade fsica, nesse caso um raio de luz, comporta-se como se
estivesse fazendo esforos para conseguir economia, tentando minimizar algo.
Imagine que voc um salva-vidas numa praia, correndo para salvar uma
criana que est se afogando. Todo segundo conta, e voc deve levar o menor
tempo possvel para chegar at a criana. Voc corre mais rpido do que nada. A
sua trajetria em direo criana inicialmente por terra e por isso veloz,
depois pela gua e, assim, muito mais devagar. Assumindo que a criana no est
no mar bem frente de onde voc se encontra, como pode minimizar o seu
tempo de deslocamento? Voc poderia ir em linha reta, minimizando a distncia,
contudo isso no minimizaria o tempo, porque deixa a maior parte do trajeto na
gua. Voc poderia correr direto at o ponto na beira do mar imediatamente
oposto criana, e depois nadar em linha reta para o mar. Isso maximiza a
corrida custa do nado, mas mesmo essa soluo no o trajeto mais rpido por
causa da maior distncia total percorrida. fcil ver que o trajeto mais veloz
correr para a praia num ngulo crtico, que depende da relao entre a sua
velocidade de corrida e a sua velocidade de nado, e depois mudar abruptamente
para um novo ngulo na parte natatria do percurso. Nos termos da analogia, a
velocidade do nado e a da corrida correspondem ao ndice de refrao da gua e
ao ndice de refrao do ar. claro que os raios de luz no esto tentando
deliberadamente minimizar o seu tempo de deslocamento, mas tudo no seu
comportamento faz sentido, se assumimos que esto fazendo o equivalente
inconsciente. Pode-se tornar essa analogia respeitvel em termos da teoria
quntica, mas isso est alm do meu alcance neste ponto e recomendo o livro de
Atkins.
O espectro depende de a luz de cores diferentes ser retardada em quantidades
diferentes: o ndice de refrao de uma substncia, digamos o vidro ou a gua,
maior para a luz azul que para a vermelha. Seria possvel pensar que a luz azul
um nadador mais lento que a vermelha, emaranhando-se na moita de tomos do
vidro e da gua por causa de seu pequeno comprimento de onda. A luz de todas
as cores se emaranha menos entre os tomos mais esparsos do ar, mas a azul
ainda se desloca mais devagar do que a vermelha. No vcuo, onde no h
nenhuma moita, a luz de todas as cores tem a mesma velocidade: o grande e
universal mximo c.
As gotas de chuva tm um efeito mais complicado do que o prisma de
Newton. Sendo aproximadamente esfricas, sua superfcie posterior age como
um espelho cncavo. Assim elas refletem a luz do Sol depois de refrat-la, sendo
essa a razo pela qual vemos o arco-ris na parte do cu oposta ao Sol, em vez de
ao olharmos para o Sol atravs da chuva. Imagine que voc se acha com as
costas viradas para o Sol, olhando para a chuva, de preferncia com um pano de
fundo sombrio. No veremos um arco-ris, se o Sol estiver mais alto no cu do
que 42 graus acima do horizonte. Quanto mais baixo o Sol, mais elevado o arco-
ris. Quando o Sol nasce pela manh, o arco-ris, se houver algum visvel, se pe.
Quando o Sol se pe no entardecer, o arco-ris se eleva. Assim, vamos assumir
que de manh cedo ou no fim da tarde. Vamos pensar numa gota de chuva
particular como uma esfera. O Sol est atrs e um pouco acima de voc, e a sua
luz entra na gota de chuva. Na fronteira do ar com a gua, a luz refratada e os
diferentes comprimentos de onda que formam a luz do Sol so inclinados em
diferentes ngulos, como no prisma de Newton. As cores desdobradas passam
pelo interior da gota de chuva at atingirem a parede cncava do outro lado, onde
so refletidas de volta e para baixo. Elas saem de novo da gota de chuva, e
algumas acabam em nosso olho. Quando voltam a passar da gua para o ar, so
refratadas novamente, sendo as diferentes cores mais uma vez inclinadas em
ngulos diferentes.
Assim, um espectro completo vermelho, laranja, amarelo, verde, azul,
violeta se origina da nossa nica gota de chuva, e outro semelhante se origina
das outras gotas de chuva nos arredores. Mas, de qualquer gota de chuva, apenas
uma pequena parte do espectro atinge o nosso olho. Se o olho recebe um raio de
luz verde de uma gota de chuva particular, a luz azul daquela gota de chuva passa
acima do olho, e a luz vermelha passa por baixo. Assim, por que vemos um arco-
ris completo? Porque h muitas gotas de chuva diferentes. Uma faixa de
milhares de gotas de chuva est lhe dando a luz verde (e ao mesmo tempo a luz
azul para algum que esteja adequadamente colocado acima de voc, e ao
mesmo tempo a luz vermelha para outra pessoa abaixo de voc). Outra faixa de
milhares de gotas de chuva est lhe dando a luz vermelha (e a luz azul para outra
pessoa...), outra faixa de milhares de gotas de chuva est lhe dando a luz azul, e
assim por diante. As gotas de chuva que lhe transmitem a luz vermelha esto
todas a uma distncia fixa de voc razo pela qual a faixa vermelha curvada
(voc est no centro do crculo). As gotas de chuva que lhe transmitem a luz
verde tambm esto a uma distncia fixa de voc, mas uma distncia menor.
Assim, o crculo em que voc se acha tem um raio menor, e a curva verde se
encontra dentro da curva vermelha. A curva azul vai ento estar dentro da verde,
e todo o arco-ris construdo como uma srie de crculos com voc no centro.
Os outros observadores vero arco-ris diferentes neles centrados.
Assim, longe de o arco-ris estar arraigado num lugar particular onde as
fadas poderiam depositar um pote de ouro, h tantos arco-ris quantos olhos
contemplando a tempestade. Olhando para a mesma chuva de lugares diferentes,
observadores diferentes vo formar seus arco-ris separados usando a luz de
diferentes grupos de gotas de chuva. Em termos estritos, at os nossos dois olhos
esto vendo dois arco-ris diferentes. Quando passamos de carro por uma estrada
olhando para um arco-ris, estamos na realidade vendo uma srie de arco-ris
em rpida sucesso. Acho que se Wordsworth tivesse percebido tudo isso, ele
talvez tivesse aperfeioado o seu verso: Meu corao pula quando contemplo/
Um arco-ris no cu ( My heart leaps up when I behold/ A rainbow in the sky )
[embora deva dizer que seria difcil aperfeioar os versos seguintes].
Outra complicao que as prprias gotas de chuva esto caindo ou sendo
sopradas pelo vento. Assim, qualquer gota de chuva particular poderia passar
pela faixa que est transmitindo, digamos, a luz vermelha, e depois se deslocar
para a regio amarela. Mas voc continua a ver a faixa vermelha, como se nada
tivesse se movido, porque novas gotas de chuva vm ocupar o lugar das que
partiram. Richard Whelan, no seu encantador Book of Rainbows (1997), que a
fonte de muitas das minhas citaes sobre o arco-ris, cita Leonardo da Vinci
sobre o tema:

Observe os raios do Sol na composio do arco-ris, cujas cores so geradas


pela chuva que cai, quando cada gota na sua descida assume toda cor do
arco. (Tratado sobre pintura, dcada de 1490)
A iluso do prprio arco-ris permanece firme como rocha, embora as gotas
que a transmitem estejam caindo ou movendo- se ao sabor do vento. Coleridge
escreveu:

O firme arco-ris na nvoa de granizo a se mover rpida e apressada.


Que congregao de imagens e sentimentos, de fantstica permanncia
entre a rpida mudana da tempestade quietude, afilha da tormenta.
(The steadfast rainbow in fast-moving, fast-hurry ing hail-mist./ What a
congregation of images and feelings, of fantastic permanence/ amidst the
rapid change of tempest quietness the daughter of storm).
Anima Poetae (publicado em 1895)

O seu amigo Wordsworth era tambm fascinado pela imobilidade do arco-ris


em face do movimento turbulento da prpria chuva:

Enquanto isso, por que estranho acaso no sei dizer,


Por que combinao dos ventos e das nuvens,
Um grande arco-ris inclume permanecia
Imvel no cu.
(Meanwhile, by what strange chance I cannot tell,/ What combination of the
winds and clouds,/ A large unmutilated rainbow stood/ Immovable in heaven)
The Prelude (1815)

Parte do romance do arco-ris provm da iluso de que est sempre


empoleirado no horizonte distante, uma imensa curva que recua inatingivelmente
medida que nos aproximamos. Mas o arco-ris da onda de areia e sal de
Keats se achava perto. E s vezes se pode ver um arco-ris como um crculo
completo de menos de um metro de dimetro, correndo ao longo do lado mais
prximo de uma cerca viva, enquanto passamos de carro. (O arco-ris s parece
semicircular porque o horizonte se interpe na parte inferior do crculo.) O arco-
ris parece to grande em parte por causa de uma iluso de distncia. O crebro
projeta a imagem no cu, aumentando-a. Pode-se obter o mesmo efeito fitando
uma lmpada brilhante para gravar a sua imagem posterior na retina,
projetando-a depois na distncia ao fitar o cu. Isso a faz parecer grande.
H outras complicaes encantadoras. Eu disse que a luz do Sol entra numa
gota de chuva pelo quadrante superior da superfcie virada para o Sol e sai pelo
quadrante inferior. Em condies adequadas, ela pode ser refletida duas vezes no
interior da esfera, saindo do quadrante inferior da gota de modo a entrar no olho
do observador, tambm retratada, e produzir um segundo arco-ris, oito graus
mais elevado que o primeiro, com as cores invertidas. Para qualquer observador
especfico, claro que os dois arco-ris so transmitidos por diferentes
populaes de gotas de chuva. No se v um arco-ris duplo com muita
frequncia, mas Wordsworth deve ter visto esse fenmeno alguma vez, e seu
corao certamente pulou ainda mais alto com o que viu. Teoricamente,
tambm possvel que haja outros arco-ris, embora mais esmaecidos, arranjados
de forma concntrica, mas eles raramente so percebidos. Algum poderia
seriamente sugerir que estraga o prazer proporcionado pelo arco-ris ser
informado do que se passa no interior de todas essas milhares de populaes de
gotas de chuva que caem, cintilam, refletem e refratam a luz? Ruskin disse em
Modem Painters III (1856):

Para a maioria dos homens, um prazer ignorante melhor do que um bem


informado; melhor conceber o cu como um domo azul do que como uma
cavidade escura, e a nuvem como um trono dourado do que como uma
nvoa de granizo. Eu questiono se algum que conhece ptica, por mais
religioso que seja, pode sentir com igual intensidade o prazer ou a reverncia
que um campons iletrado sente diante de um arco-ris. [...] No podemos
compreender o mistrio de uma nica flor, nem se pretende que deveramos
desvend-lo; no que a busca da cincia deva ser constantemente detida pelo
amor da beleza, e a preciso do conhecimento pela ternura da emoo.

De certo modo, tudo isso empresta alguma plausibilidade teoria de que a


noite de npcias do pobre Ruskin foi arrumada pela descoberta horripilante de
que as mulheres tm pelos pubianos.
Em 1802, quinze anos antes do jantar imortal de Hay don, o fsico ingls
William Wollaston realizou um experimento semelhante ao de Newton, mas o
seu raio de sol tinha de passar por uma fenda estreita antes de atingir o prisma. O
espectro que emergiu do prisma era formado por uma srie de tiras estreitas de
comprimento de onda diferente. As tiras se mesclavam umas nas outras para
formar um espectro, mas, espalhadas ao longo do espectro, ele viu linhas
estreitas e escuras em determinados lugares. Essas linhas foram mais tarde
medidas e sistematicamente catalogadas pelo fsico alemo Joseph von
Fraunhofer, em cuja homenagem elas so agora chamadas. As linhas de
Fraunhofer tm uma disposio caracterstica, uma impresso digital um
cdigo de barras uma analogia ainda mais apropriada que depende da
natureza qumica da substncia pela qual os raios passaram. O hidrognio, por
exemplo, produz o seu padro caracterstico de linhas e espaos, o sdio um
padro diferente, e assim por diante. Wollaston viu apenas sete linhas, os
instrumentos superiores de Fraunhofer revelaram 576, e os modernos
espectroscpios, cerca de 10 mil.
O cdigo de barras de um elemento no reside apenas no espacejamento das
linhas, mas igualmente no seu posicionamento contra o pano de fundo do arco-
ris. Os cdigos de barras precisos do hidrognio e de todos os elementos so
agora acuradamente explicados pela teoria quntica, mas nesse ponto que devo
apresentar as minhas desculpas e retirar-me da cena. s vezes imagino que
tenho alguma percepo da poesia da teoria quntica, porm ainda tenho de
alcanar uma compreenso mais profunda para poder explic-la aos outros. Na
verdade, possvel que ningum realmente compreenda a teoria quntica, talvez
porque a seleo natural tenha modelado os nossos crebros para sobreviver num
mundo de coisas grandes e lentas, em que os efeitos qunticos so abafados. Essa
ideia muito bem apresentada por Richard Fey nman, que supostamente tambm
teria dito: Se voc acha que compreende a teoria quntica voc no
compreende a teoria quntica!. Acho que cheguei mais perto de compreend-la
pelas conferncias publicadas de Fey nman, e pelo livro espantoso e perturbador
de David Deutsch, The Fabric of Reality (1997). (Acho-o ainda mais perturbador
porque no sei dizer quando estou lendo a fsica aceita de modo geral, e no as
audaciosas especulaes do prprio autor) Sejam quais forem as dvidas de um
fsico sobre como interpretar a teoria quntica, ningum duvida de seu sucesso
fenomenal em predizer resultados experimentais detalhados. E felizmente, para o
objetivo deste captulo, basta saber, como sabemos desde a poca de Fraunhofer,
que cada um dos elementos qumicos apresenta confiavelmente uma nica
marca de linhas finas caracteristi- camente espaadas, gravada pelo espectro.
H duas maneiras de ver as linhas de Fraunhofer. At agora mencionei as
linhas escuras contra um pano de fundo do arco- ris. Essas so causadas porque
um elemento no caminho da luz absorve determinados comprimentos de onda,
removendo-os seletivamente do arco-ris visto. Mas um padro equivalente de
linhas coloridas brilhantes contra um pano de fundo escuro produzido se alguma
circunstncia faz o mesmo elemento brilhar, como quando ele parte da
constituio de uma estrela.
O refinamento de Fraunhofer do arco-ris decomposto de Newton j era
conhecido quando o filsofo francs Auguste Comte escreveu precipitadamente
sobre as estrelas:

Nunca seremos capazes de estudar, por nenhum mtodo, a sua composio


qumica ou a sua estrutura mineralgica [...]. O nosso conhecimento positivo
das estrelas est necessariamente limitado a seus fenmenos geomtricos e
mecnicos. (Corns de Philosophic Positive, 1835)

Hoje, por meio de uma anlise meticulosa dos cdigos de barras de


Fraunhofer na luz estelar, conhecemos com grandes detalhes a constituio das
estrelas, embora as nossas perspectivas de visit-las no sejam melhores do que
eram na poca de Comte. H alguns anos, meu amigo Charles Simony i teve uma
discusso com um antigo presidente do us Federal Reserve Bank.
Esse cavalheiro sabia que os cientistas se surpreenderam quando a NASA
descobriu a verdadeira constituio da Lua. Como a Lua est muito mais perto do
que as estrelas, ele raciocinava, provvel que as nossas conjeturas sobre as
estrelas estejam ainda mais erradas. Parece plausvel, mas, como o dr. Simony i
conseguiu lhe apontar, a verdade exatamente o oposto. Seja qual for a distncia
das estrelas, elas emitem a sua prpria luz, e isso faz toda a diferena. O luar
luz do Sol refletida (um fato que, dizem, D. H. Lawrence teria se recusado a
acreditar: ofendia a sua sensibilidade potica), por isso o seu espectro no nos
ajuda a analisar a natureza qumica da Lua.
Os instrumentos modernos tm um desempenho espetacularmente melhor
que o do prisma de Newton, mas a cincia da espectroscopia atual descendente
direta da sua decomposio do arco-ris. O espectro da luz emitida por uma
estrela, em especial as suas linhas de Fraunhofer, informa-nos com grandes
detalhes as substncias qumicas que nela esto presentes. Tambm nos informa
a temperatura, a presso e o tamanho da estrela. a base de uma exaustiva
classificao da histria natural das estrelas. Coloca o nosso Sol no seu devido
lugar no grande catlogo das estrelas: uma an amarela classe G2V. Para citar
uma revista popular de astronomia, Sky and Telescope, de 1996:
Para aqueles que sabem ler o seu significado, o cdigo do espectro informa, a
um mero passar de olhos, o tipo de objeto que a estrela sua cor, seu
tamanho, sua luminosidade, sua histria e seu futuro, suas peculiaridades, e como
ela se compara com o Sol e todos os outros tipos de estrelas.
Ao decompor a luz estelar em espectroscpios, ficamos sabendo que as
estrelas so fornalhas nucleares, fundindo hlio a partir do hidrognio que
predomina na sua massa; depois aglomerando os ncleos de hlio na cascata
posterior de impurezas que formam a maior parte do resto dos elementos,
forjando os tomos de tamanho mdio de que somos finalmente feitos.
A decomposio de Newton abriu caminho para a descoberta do sculo XIX
de que o arco-ris visvel, a faixa que realmente enxergamos, uma fenda
estreita no pleno espectro das ondas eletromagnticas. A luz visvel abarca os
comprimentos de onda que vo desde 0,4 milionsimos de um metro (violeta) at
0,7 milionsimos de um metro (vermelho-escuro). Um pouco mais longos que os
vermelhos so os raios infravermelhos, que percebemos como radiao invisvel
de calor e que algumas cobras e msseis teleguiados usam para mirar os seus
alvos. Um pouco mais curtos que o violeta so os raios ultravioleta, que queimam
a nossa pele e causam cncer. As ondas de rdio so muito mais longas que a luz
vermelha. Seus comprimentos de onda so medidos em centmetros, metros e
at milhares de metros. Entre essas ondas e as ondas infravermelhas no espectro
esto as micro-ondas, que usamos para o radar e para o forno da cozinha. Mais
curtos que os raios ultravioleta so os raios X, que usamos para ver os ossos
atravs da carne. Os mais curtos de todos so os raios csmicos, com um
comprimento de onda medido em trilionsimos de metro. No h nada de
especial sobre a faixa estreita de comprimentos de onda a que damos o nome de
luz, salvo o fato de que podemos v-la. Para os insetos, a luz visvel deslocada
materialmente ao longo do espectro. O ultravioleta para eles uma cor visvel
(prpura de abelha), e no enxergam o vermelho (a que poderiam chamar de
infra-amarelo). A radiao ao longo de todo o espectro maior pode ser
decomposta da mesma maneira como o arco-ris, embora o instrumento
particular que usamos para decomp-la um sintonizador de rdio, por
exemplo seja diferente em diversas partes do espectro.
As cores que realmente experimentamos, as sensaes subjetivas da
qualidade de vermelho e de azul, so rtulos arbitrrios que nossos crebros
ligam luz de diferentes comprimentos de onda. No h nada intrinsecamente
longo sobre o vermelho. Conhecer o vermelho e o azul no nos ajuda a
lembrar qual dos dois tem o comprimento de onda mais longo. Regularmente
tenho de consultar para ficar sabendo, ao passo que nunca esqueo que os sons
sopranos tm comprimento de onda mais curto que os baixos. O crebro precisa
de rtulos internos convenientes para as diferentes partes do arco-ris fsico.
Ningum sabe se a minha sensao do vermelho corresponde de outra pessoa,
mas podemos facilmente concordar que a luz a que dou o nome de vermelho a
mesma que outra pessoa chama de vermelho, e que, se um fsico a mede, vai
descobrir que ela tem um comprimento de onda longo. O meu julgamento
subjetivo que o violeta parece mais vermelho do que o azul, mesmo que esteja
mais afastado do vermelho no espectro. Voc provavelmente concorda com isso.
O aparente tom avermelhado no violeta um fato dos sistemas nervosos, e no
um fato da fsica dos espectros.
O imortal doutor Dolittle de Hugh Lofting voou para a Lua e ficou espantado
por ver uma srie deslumbrante de novas cores, to diferentes de nossas cores
familiares quanto o vermelho do azul. Mesmo na fico podemos estar seguros
de que isso jamais aconteceria. Os matizes que saudariam qualquer viajante em
outro mundo seriam uma funo do crebro que ele traz do planeta natal (A cor
uma rica fonte de especulao filosfica, a qual frequentemente possui pouco
embasamento cientfico. Uma tentativa louvvel de corrigir essa carncia o
livro de 1988 de C. L. Hardin, Color for Philosophers: Unweaving the Rainbow.
embaraoso confessar que s descobri esse livro, e em particular seu excelente
subttulo, depois de j ter enviado o meu para os editores. O doutor Dolittle, por
sua vez, pode ser difcil de achar, pois ele agora muitas vezes banido por
bibliotecrios pomposamente corretos. Eles se preocupam com o racismo em
The Story of Doctor Dolittle, mas isso era quase universal na dcadade 1920. Em
todo caso, isso compensado por sua magnfica luta contra o trfico de escravos
em Doctor Dolittles Post Office, e, mais profundamente, pela posio que todos
os livros de sua autoria tomam contra o vcio do preconceito em relao a
espcies, que to incontest hoje quanto o racismo era naqueles dias - N. A.).
Sabemos agora bastante minuciosamente como que o olho informa mente
os comprimentos de onda da luz. um cdigo de trs cores, como o usado na
televiso colorida. A retina humana tem quatro tipos de clula sensvel luz: trs
tipos de cones mais os bastonetes. Todos os quatro so semelhantes e
divergiram certamente de um ancestral comum. Uma das coisas fceis de
esquecer sobre qualquer tipo de clula o quanto cada uma delas
intrincadamente complicada, a maior parte da complexidade sendo formada por
membranas internas finamente dobradas. Cada minsculo bastonete ou cone
contm uma pilha profunda de membranas, reunidas como uma coluna alta de
livros. Enfiada de um lado para o outro em cada livro est uma molcula longa e
fina, uma protena chamada retiniana. Como muitas protenas, a retiniana se
comporta como uma enzima, catalisando uma determinada reao qumica ao
proporcionar um lugar corretamente modelado para que certas molculas nele
se encaixem.
a forma tridimensional de uma molcula de enzima que lhe d sua
propriedade cataltica, servindo como um padro cuidadosamente modelado,
ainda que levemente flexvel, para que outras molculas possam se engatar nele
e assim encontrar-se umas com as outras caso contrrio, teriam de contar
apenas com o acaso de se chocarem de vez em quando (razo pela qual as
enzimas aceleram to dramaticamente as reaes qumicas). A elegncia desse
sistema um dos fatores importantes que tornam a vida possvel, mas gera um
problema. As molculas de enzima so frequentemente capazes de se encadear
em mais de uma forma, e em geral apenas uma delas desejvel. Grande parte
do trabalho da seleo natural, ao longo dos milhes de anos, tem sido encontrar
molculas decididas ou de um s propsito, cuja preferncia pela sua
forma favorita seja muito mais forte do que a sua tendncia de se encadear em
qualquer outra forma. As molculas com duas formas alternativas podem ser
uma ameaa trgica. A doena da vaca louca, o scrapie das ovelhas e os seus
equivalentes humanos, o kuru e a doena de Creutzfeldt-Jakob, so causados por
protenas chamadas prons, que tm duas formas alternativas. Elas normalmente
dobram em uma das duas formas, e nessa configurao realizam uma tarefa til.
Mas de vez em quando adotam a forma alternativa. ento que acontece algo
terrvel. A presena de uma protena com a forma alternativa induz as outras a
aceitar a persuaso defeituosa. Uma epidemia de protenas malformadas varre o
corpo como uma cascata de domins caindo. Uma nica protena malforma- da
pode infectar um novo corpo e desencadear uma nova queda de domins. A
consequncia a morte causada por buracos esponjosos no crebro, porque a
protena na sua forma alternativa no consegue realizar a sua tarefa normal.
Os prons tm causado alguma confuso, porque se espalham como vrus
autoreplicadores, embora sejam protenas, e as protenas no devem ser
autoreplicadoras. Os compndios de biologia sustentam que a autorreplicao o
privilgio singular dos polinucleotdeos (DNA e RNA). Entretanto, os prons so
autoreplicadores apenas no sentido peculiar de que uma molcula malformada
persuade as suas vizinhas j existentes a adotar a mesma forma.
Em outros casos, as enzimas com duas formas alternativas tiram bom
proveito dessa sua capacidade. Afinal, a capacidade de mudar de forma a
propriedade essencial dos transistores, dodos e outras portas eletrnicas de alta
velocidade que possibilitam as operaes lgicas dos computadores SE, NO,
E, OU e outras afins. H protenas alostricas, que passam de um estado para o
outro como um transistor, no pela persuaso infecciosa de uma vizinha, como
nos prons, mas apenas SE for encontrada alguma condio biologicamente til,
E NO em certas outras condies. A retiniana uma dessas protenas
transistor que fazem bom proveito de sua propriedade de ter duas formas
alternativas. Como uma fotoclula, ela passa de um estado para o outro ao ser
atingida pela luz. Volta automaticamente forma anterior depois de um breve
perodo de recuperao. Numa de suas duas formas, um poderoso catalisador,
mas isso no acontece na outra. Assim, quando a luz faz com que passe para a
sua forma ativa, isso d incio a uma reao em cadeia especial e a uma rpida
mudana das molculas. como se a luz tivesse aberto uma torneira de alta
presso.
O produto final da resultante cascata qumica uma corrente de impulsos
nervosos que so transmitidos ao crebro por meio de uma srie de clulas
nervosas, cada uma das quais um longo tubo fino. Os impulsos nervosos
tambm so mudanas qumicas rapidamente catalisadas. Eles passam pelos
longos tubos finos como rastros sibilantes de plvora. Cada varredura sibilante
discreta e separada das outras, por isso chegam ponta do tubo como uma srie
de estampidos curtos e abruptos os impulsos nervosos. A velocidade com que
os impulsos nervosos chegam que pode ser de centenas de impulsos por
segundo uma representao codificada (neste caso) da intensidade da luz
que incide sobre a clula cone ou bastonete. No que diz respeito a uma nica
clula nervosa, a diferena entre a estimulao forte e a fraca analogamente
similar diferena entre uma metralhadora de alta velocidade e os disparos
intermitentes de um rifle.
At o momento, o que eu disse se aplica aos bastonetes e a todos os trs tipos
de cone. Agora, ao modo como diferem entre si. Os cones reagem apenas luz
brilhante. Os bastonetes so sensveis luz fraca e so necessrios para a viso
noturna. Os bastonetes so encontrados por toda a retina, e no ficam
especialmente amontoados em nenhum lugar, por isso no so bons para
perceber os pequenos detalhes. No se pode ler com eles. L-se com os cones,
que so extrema e densamente amontoados em determinada parte da retina, a
fvea. Quanto mais denso o amontoamento, mais minuciosos os detalhes que
podem ser percebidos.
Os bastonetes no esto envolvidos com a viso em cores, porque todos tm a
mesma sensibilidade ao comprimento de onda. So muito sensveis luz amarela
no meio do espectro visvel, e menos sensveis s cores perto das duas
extremidades do espectro. Isso no significa que transmitem toda a luz para o
crebro como amarela. Nem sequer faz sentido afirmar tal coisa. Todas as
clulas nervosas passam informaes para o crebro como impulsos nervosos, s
isso. Se um bastonete lana a informao rapidamente, isso poderia significar
que h muita luz vermelha ou azul, ou que h menos luz amarela. A nica
maneira de o crebro resolver a ambiguidade ter informaes simultneas de
mais de um tipo de clula, diversamente sensvel a diferentes cores.
nesse ponto que entram os trs tipos de cone. Eles tm trs qualidades
diferentes de retiniana. Todos reagem luz de todos os comprimentos de onda.
Mas um tipo mais sensvel luz azul, o outro mais sensvel luz verde, e o
terceiro mais sensvel luz vermelha. Comparando as velocidades de
transmisso dos trs tipos de cone na verdade, subtraindo umas das outras ,
o sistema nervoso capaz de reconstruir os comprimentos de onda da luz que
incide sobre a parte relevante da retina. Ao contrrio da viso apenas com
bastonetes, o crebro no fica confuso entre a luz fraca de uma cor e a luz
brilhante de outra.
Como recebe as informaes de mais de um tipo de cone, o crebro capaz
de computar a verdadeira cor da luz.
Como disse ao lembrar o doutor Dolittle na Lua, as cores que finalmente
pensamos ver so rtulos usados por convenincia pelo crebro. Eu costumava
ficar desapontado quando via imagens de cor falsa, por exemplo, fotografias
da Terra feitas por satlites ou imagens do espao profundo construdas por
computador. A legenda nos diz que as cores so cdigos arbitrrios para
diferentes tipos de vegetao numa fotografia da frica feita por satlite. Para
mim, as imagens de cor falsa eram uma forma de engodo. Queria ver a
aparncia real da cena. Agora percebo que tudo o que penso ver, at as cores
do meu jardim pela janela, falso no mesmo sentido: convenes arbitrrias
usadas, neste caso pelo meu crebro, como rtulos convenientes para os
comprimentos de onda da luz. O captulo 11 argumenta que todas as nossas
percepes so uma espcie de realidade virtual limitada construda no
crebro. (Na realidade, continuo desapontado com as imagens de cores falsas!).
Nunca saberemos se as sensaes subjetivas que diferentes pessoas associam
com determinados comprimentos de onda so iguais. Podemos comparar
opinies sobre que cores parecem ser misturas de que outras cores. A maioria de
ns concorda em achar plausvel que o laranja seja uma mistura de vermelho e
amarelo. O status do verde-azul como mistura transmitido pela prpria palavra
composta, embora no pela palavra turquesa. controverso se as diferentes
lnguas concordam no modo como dividem o espectro. Alguns linguistas
afirmam que a lngua galesa no divide a regio verde e azul do espectro da
mesma maneira que o ingls. Diz-se que o gals tem uma palavra
correspondente a uma parte do verde, e outra palavra correspondente a outra
parte do verde mais a parte do azul. Outros linguistas e antroplogos consideram
isso um mito, nem um pouco mais verdadeiro do que a alegao igualmente
sedutora de que os inuit (esquims) tm cinquenta palavras diferentes para
neve. Esses cticos afirmam ter evidncias experimentais, obtidas ao
apresentarem uma grande srie de lascas coloridas aos falantes nativos de muitas
lnguas, de que h universais fortes no modo como os humanos dividem o
espectro. A evidncia experimental , na verdade, a nica maneira de resolver a
questo. Pelo menos para este falante do ingls, pouco importa que a histria
sobre a diviso galesa do azul e do verde parea plausvel. No h nada na fsica
para contest-la. Os fatos, sejam quais forem, so da psicologia.
Ao contrrio dos pssaros, que tm excelente viso em cores, muitos
mamferos no tm nenhuma viso colorida verdadeira. Outros, inclusive certos
tipos de humanos parcialmente daltnicos, usam um sistema de duas cores
baseado em dois tipos de cones. A viso colorida de alta qualidade com um
sistema de trs cores pode ter evoludo em nossos ancestrais primatas como uma
ajuda para encontrar as frutas na floresta verde. At foi sugerido, pelo psiclogo
de Cambridge John Mollon, que o sistema de trs cores um dispositivo
inventado por certas rvores frutferas para se propagar: um modo imaginativo
de chamar a ateno para o fato de que as rvores tiram proveito de atrair os
mamferos para comer seus frutos e espalhar as sementes. Alguns macacos do
Novo Mundo participam de estranhos arranjos em que diferentes indivduos
dentro de uma espcie tm diferentes combinaes de sistemas de duas cores,
sendo portanto especializados em ver diferentes coisas. Ningum sabe se ou
como isso os beneficia, mas talvez seja sugestivo que as tripulaes dos
bombardeiros na Segunda Guerra Mundial gostassem de ter pelo menos um
membro daltnico, que podia perceber certo tipo de camuflagem no solo.
Ao decompor todo o arco-ris, passando para outras partes do espectro
eletromagntico, separamos estao por estao na sintonizao do rdio,
isolamos conversa por conversa na rede de telefones celulares. Sem a
decomposio sensvel do arco-ris eletromagntico, escutaramos a conversa de
todo mundo simultaneamente, e todas as frequncias na sintonizao do rdio,
numa babel branca de rudo. De modo diferente, e com a ajuda de
computadores especialmente projetados, a decomposio do arco-ris constitui a
base da imagem de ressonncia magntica, a tcnica espetacular pela qual os
mdicos da atualidade conseguem discernir a estrutura tridimensional de nossos
rgos internos.
Quando uma fonte de ondas est se movendo em relao ao seu detector,
acontece algo especial. H um efeito Doppler dos comprimentos de onda
detectados. Isso fcil de perceber no caso de ondas sonoras, porque elas se
deslocam lentamente. O som do motor de um carro tem uma altura nitidamente
mais elevada quando o carro est se aproximando do que quando est se
afastando. por isso que escutamos o tom dual caracterstico iii-aaah quando um
carro passa zunindo. Em 1845, o cientista holands Buy s Ballott verificou pela
primeira vez a predio de Doppler, contratando uma banda de metais para tocar
num vago aberto de um trem que passava velozmente pelos ouvintes. As ondas
de luz se deslocam to rapidamente que s percebemos o efeito Doppler se nos
movemos muito velozmente em direo fonte de luz (neste caso, a luz
deslocada para a ponta azul do espectro) ou para longe dela (neste caso, a luz
deslocada para o vermelho). Isso verdade para as galxias distantes. O fato de
estarem se afastando de ns foi descoberto por causa do efeito Doppler na sua
luz. mais vermelha do que deveria ser, deslocada consistentemente em direo
ao extremo vermelho, de ondas longas, do espectro.
Como sabemos que a luz que vem de uma galxia distante deslocada para o
vermelho? Como sabemos que no era vermelha, quando comeou a se
deslocar? Pode-se saber usando as linhas de Fraunhofer como marcadores. Cada
elemento, bom lembrar, assina o seu nome num nico cdigo de barras. O
espaamento entre as linhas caracterstico como uma impresso digital, mas
assim tambm a posio precisa de cada linha ao longo do arco-ris. A luz de
uma galxia distante apresenta cdigos de barras que tm padres de
espaamento familiares. Essa prpria familiaridade o que nos diz que as outras
galxias so feitas da mesma gama de matrias da nossa. Porm, todo o padro
deslocado uma distncia fixa para a extremidade de ondas longas do espectro:
mais vermelho do que deveria ser. Nos anos 20, o astrnomo americano Edwin
Hubble (em cuja homenagem o telescpio espacial Elubble recebeu esse nome)
descobriu que as galxias distantes tm espectros com deslocamento para o
vermelho. Essas galxias com deslocamento para o vermelho mais pronunciado
so tambm as mais distantes conforme estimativas a partir da tenuidade de
sua luz. A famosa concluso de Hubble (embora j tivesse sido sugerida por
outros) foi que o universo est se expandindo, e, de qualquer ponto de
observao, as galxias parecem recuar a uma velocidade sempre crescente.
Quando fitamos uma galxia distante, estamos olhando para o passado
remoto, pois a luz levou bilhes de anos para chegar at ns. Tornou-se fraca, e
por isso sabemos que percorreu uma grande distncia. A velocidade com que a
nossa galxia est se afastando de outra causou o efeito de deslocamento do
espectro para a extremidade vermelha. A relao entre a distncia e a
velocidade do recuo regida por lei (obedece lei de Hubble). Ao extrapolar
essa relao quantitativa para o passado, podemos estimar quando o universo
comeou a se expandir. Usando a linguagem da agora prevalecente teoria do
Big Bang, o universo comeou numa gigantesca exploso entre 10 bilhes; e 20
bilhes de anos atrs. Tudo isso inferimos da decomposio do arco-ris. Outros
desenvolvimentos da teoria, confirmados por todas as evidncias existentes,
sugerem que o prprio tempo comeou nessa me de todos os cataclismos. Voc
provavelmente no compreende, certamente nem eu, o que significa dizer que o
prprio tempo comeou num momento particular. Mas novamente essa uma
limitao de nossas mentes, que sempre foram projetadas para lidar com objetos
lentos e bastante grandes nas savanas africanas, onde os acontecimentos se do
de maneira bem-comportada e em ordem, e todos possuem um antes. Um
acontecimento que no possui um antes terrifica a nossa pobre razo. Talvez s
possamos apreci-lo pela poesia. Keats, vs devereis estar vivo numa hora
dessas.
Existem olhos l fora nas galxias, voltados para ns? Voltados a palavra,
pois eles s podem nos ver em nosso passado. Os habitantes de um mundo a 100
milhes de anos-luz de distncia poderiam neste momento ver, se conseguissem
vislumbrar alguma coisa sobre o nosso planeta, dinossauros avermelhados
arremetendo sobre plancies rseas. Ai de ns; mesmo se houver outras criaturas
no universo, e mesmo que possuam olhos, improvvel que, por mais poderosos
que sejam os seus telescpios, eles tenham o poder de resoluo para ver o nosso
planeta, quanto mais os seus habitantes individuais. Ns prprios nunca vimos
outro planeta fora de nosso sistema solar. Nem sequer sabamos sobre todos os
planetas em nosso sistema solar at sculos recentes. Netuno e Pluto so tnues
demais para serem vistos a olho nu. A nica razo de sabermos para onde
apontar o telescpio que seguimos os clculos de perturbaes diminutas nas
rbitas dos planetas mais prximos. Em 1846, dois astrnomos matemticos, J. C.
Adams na Inglaterra e U. J. J. Leverrier na Frana, ficaram independentemente
intrigados com uma discrepncia entre a posio real do planeta Urano e a
posio em que teoricamente deveria estar. Os dois calcularam que a
perturbao poderia ter sido causada pela gravidade de um planeta invisvel de
determinada massa em determinado lugar. O astrnomo alemo J. G. Galle
apontou devidamente o seu telescpio na direo correta e descobriu Netuno.
Pluto foi descoberto da mesma maneira, j tarde em 1930, pelo astrnomo
americano C. W. Tombaugh, alertado pelos efeitos gravitacionais (muito
menores) sobre a rbita de Netuno. John Keats teria apreciado a emoo sentida
por esses astrnomos:

Ento me senti como um vigia dos cus


Quando um novo planeta surge em sua viso;
Ou como Corts quando, com olhos de guia,
Fitou o Pacfico e todos os seus homens
Trocaram olhares de suspeio cruel
Em silncio sobre um pico em Darin
(Then felt I like some watcher of the skies/ When a new planet swims into his
ken;/ Or like the stout Cortez when with eagle ey es/ He stared at the Pacific
and all his men/ Lookd at each other with a wild surmise / Silent upon a
peak in Darien).
On First Looking into Chapmans Homer (1816)

Tenho um afeto especial por esses versos desde que me foram citados por um
editor depois de ler o manuscrito de O relojoeiro cego.
Mas h planetas em rbita ao redor de outras estrelas? Uma questo
importante, cuja resposta influencia a nossa estimativa da ubiquidade da vida no
universo. Se h apenas uma estrela com planetas no universo, essa estrela
aconteceu de ser o nosso Sol, e estamos muito, muito sozinhos. No outro extremo,
se toda estrela o centro de um sistema solar, o nmero de planetas
potencialmente existentes para a vida vai superar toda a contagem. Sejam quais
forem as chances de vida em qualquer outro planeta, se descobrirmos planetas
em rbita ao redor de outra estrela tpica, vamos nos sentir sensivelmente menos
solitrios.
Os planetas esto demasiado prximos de seus sis, e demasiado abafados
pelo brilho da estrela, para que nossos telescpios normalmente os vejam. A
principal maneira de sabermos se as outras estrelas tm planetas e a
descoberta s veio na dcada de 1990 , mais uma vez, pelas perturbaes
orbitais, detectadas dessa vez por meio de efeitos Doppler na luz colorida. Eis
como isso funciona. Pensamos no Sol como o centro, ao redor do qual giram os
planetas. Mas Newton nos diz que dois corpos giram um em relao ao outro. Se
duas estrelas tm massa semelhante so chamadas de par binrio , elas
balanam uma ao redor da outra como um par de halteres. Quanto mais
desiguais, maior a impresso de que a mais leve gira em torno da mais pesada,
que se mantm quase parada. Quando um corpo muito maior que o outro, por
exemplo o Sol em relao a Jpiter, o mais pesado apenas oscila um pouco,
enquanto o mais leve gira zunindo como um terrier fazendo crculos ao redor de
seu dono num passeio.
So essas oscilaes nas posies das estrelas que traem a presena de
planetas de outro modo invisveis que giram ao seu redor. Contudo, as prprias
oscilaes so demasiado pequenas para serem vistas diretamente. Os nossos
telescpios no conseguem perceber essas pequenas mudanas de posio;
menos ainda, para falar a verdade, conseguem perceber os prprios planetas.
Mais uma vez, a decomposio do arco-ris que oferece a soluo. Como uma
estrela oscila de um lado para outro sob a influncia de um planeta em rbita, a
sua luz nos chega deslocada para o vermelho quando a estrela est se afastando,
deslocada para o azul quando est se aproximando de ns. Os planetas se
revelam ao causar oscilaes vermelhas/azuis diminutas, mas mensurveis, na
luz que nos chega de suas estrelas-mes. Da mesma maneira, os habitantes de
planetas distantes poderiam detectar a presena de Jpiter observando as
mudanas; rtmicas dos matizes solares. Jpiter provavelmente o nico planeta
do sistema solar com tamanho suficiente para ser detectado dessa maneira. O
nosso humilde planeta demasiado pequeno para produzir ondulaes
gravitacionais que os aliengenas pudessem notar.
Entretanto, eles poderiam perceber a nossa existncia pela decomposio do
arco-ris dos sinais de rdio e televiso que temos emitido nas ltimas dcadas. A
inchada bolha esfrica de vibraes, agora com mais de um sculo-luz de
extenso, cercou um nmero significativo de estrelas, embora seja urna
proporo insignificante daquelas que povoam o universo. Em seu romance
Contato, Carl Sagan observou sombriamente que na vanguarda das imagens que
vo anunciar a Terra para o resto do universo estar o discurso de abertura
proferido por Hitler nos Jogos Olmpicos de 1936 em Berlim. No se captou
nenhuma resposta at agora, nenhuma mensagem de nenhum outro mundo.
Nunca tivemos nenhuma razo direta para supor que temos companhia. De
modos muito diferentes, a possibilidade de que o universo esteja cheio de vida, e
a possibilidade oposta de que estejamos totalmente ss, so igualmente
emocionantes. De um modo ou de outro, o mpeto de conhecer mais sobre o
universo me parece irresistvel, e no consigo imaginar que uma pessoa de
sensibilidade verdadeiramente potica poderia discordar. Ironicamente, acho
graa ao ver como muito do que temos descoberto at agora uma extrapolao
direta da decomposio do arco-ris. E a beleza potica do que essa
decomposio revelou, da natureza das estrelas expanso do universo, no
poderia deixar de atrair a imaginao de Keats; haveria de mergulhar Coleridge
num devaneio delirante; faria o corao de Wordsworth pular como nunca.
O grande astrofsico indiano Subrahmany an Chandrasekhar disse numa
conferncia em 1975:

Esse estremecimento diante do belo, esse incrvel fato de que uma


descoberta motivada pela busca da beleza na matemtica encontra sua
rplica exata na natureza, persuade-me a dizer que a beleza aquilo a que a
mente humana reage em seus aspectos mais profundos.

Como isso soa mais sincero que os versos mais conhecidos de Keats sobre
uma emoo superficialmente semelhante:

A beleza verdade, a verdade, beleza tudo


O que sabeis na terra, e tudo o que precisais saber.
(Beauty is truth, truth beauty that is all/ Ye know on earth, and all y e
need to know).
Ode on a Grecian Urn(1820)

Keats e Lamb deveriam ter erguido o seu brinde poesia, matemtica e


poesia da matemtica. Wordsworth no teria precisado de estmulo. Ele (e
Coleridge) haviam sido inspirados pelo poeta escocs James Thomson, e
poderiam ter lembrado To the Memory of Sir Isaac Newton, desse autor
(1727):

[...] Mesmo a prpria luz, que a tudo revela,


Brilhava oculta, at sua mente mais clara
Desemaranhar todo o manto luminoso do dia,
E da esbranquiada luz indistinta,
Reunindo cada raio em sua espcie,
Ao olhar fascinado inferiu a rica srie
Das cores fundamentais. Primeiro, o ardente vermelho
Surgiu intenso. Depois, o laranja fulvo.
A seguir, o amarelo vivaz, a cujo lado
Caam os raios brandos do suave verde.
Alm, o azul puro, que alarga os cus do outono,
Etreo brincava, e aps, um tom mais triste,
Vinha o ndigo escuro, como quando
A tarde de orla densa pende com a geada.
E os ltimos lampejos da luz refratada
Dissipavam-se no violeta esmaecido.
Quando as nuvens destilam a chuva rosada,
Tais cores brilham distintas pelo arco fluido,
E sobre ns a viso rociada se curva
Sedutora, unindo-se com os campos abaixo.
Milhares de tons mesclados delas resultam,
E milhares ainda restam fonte infinita
De beleza, sempre jorrando, sempre nova.
Um poeta j imaginou algo to belo,
A sonhar nas matas rumorosas do riacho?
Ou profeta, cujo xtase suscita o cu?
Mesmo agora o pr-do-sol e as nuvens volveis,
Vistos, Greenwich, de teus belos morros, declaram
Quo justa e formosa a lei da refrao
([...] Even Light itself, which every thing display s,/ Shone undiscovered, till
his brighter mind/ Untwisted all the shining robe of day ;/ And, from the whitening
undistinguished blaze,/ Collecting every ray into his kind,/ To the charmed ey e
educed the gorgeous train/ Of parent colours. First the flaming red/ Sprung vivid
forth; the tawny orange next;/ And next delicious y ellow; by whose side/ Fell the
kind beams of all-refreshing green./ Then the pure blue, that swells autumnal
skies,/ Ethereal play ed; and then, of sadder hue,/ Emerged the deepened indigo,
as when/ The heavy -skirted evening droops with frost;/ While the last gleamings
of refracted light/ Died in the fainting violet away./ These, when the clouds distil
the rosy shower,/ Shine out distinct adown the watery bow;/ While oer our heads
the dewy vision bends/ Delightful, melting on the fields beneath./ My riads of
mingling dy es from these result,/ And my riads still remain infinite source/ Of
beauty, ever flushing, ever new./ Did ever poet image aught so fair,/ Dreaming in
whispering groves by the hoarse brook?/ Or prophet, to whose rapture heaven
descends?/ Even now the setting sun and shifting clouds,/ Seen, Greenwich, from
thy lovely heights, declare/ How just, how beauteous the refractive1 law).
4. Cdigos de barras no ar

Vamos encontrar o Cubo do Arco-ris,


Quanto a isso, nenhuma dvida.
Mas o Arco da conjetura de um Amante Elude a descoberta.
(We shall find the Cube of the Rainbow,/ Of that, there is no doubt./ But the
Arc of a Lovers conjecture/ Eludes the finding out).
Emily Dickinson (1894)

No ar, em linguagem contempornea, significa no rdio. Mas as ondas de


rdio no tm nada a ver com o ar, sendo mais adequadamente consideradas
ondas de luz com longos comprimentos de onda. As ondas do ar s podem
significar sensatamente uma nica coisa, o som. Este captulo sobre o som e
outras ondas lentas, e sobre o fato de que tambm podem ser decompostas como
o arco-ris. As ondas sonoras se deslocam meio milho de vezes mais devagar
que as ondas de luz (ou rdio), no muito mais velozes que um Boeing 747, e
mais lentas que um Concorde. Ao contrrio da luz e de outra radiao
eletromagntica, que se propaga melhor no vcuo, as ondas sonoras s se
deslocam num meio material como o ar ou a gua. Elas so ondas de
compresso e rarefao (espessamento e afinamento) do meio. No ar, isso
significa ondas de crescente e decrescente presso baromtrica local. Nossos
ouvidos so minsculos barmetros capazes de rastrear mudanas rtmicas de
presso muito velozes. Os ouvidos dos insetos funcionam de um modo
completamente diferente. Para compreender a diferena, precisamos de uma
pequena digresso para examinar o que realmente a presso.
Sentimos a presso em nossa pele como um empurro de uma mola, quando,
por exemplo, colocamos a mo sobre o bico de uma bomba de bicicleta. Na
realidade, a presso so os bombardeamentos somados de milhares de molculas
do ar, zunindo ao redor em direes aleatrias (ao contrrio de um vento, quando
as molculas fluem predominantemente numa direo especfica). Se erguemos
a palma da mo num vento forte, sentimos o equivalente da presso
bombardeamento de molculas. As molculas num espao confinado, por
exemplo, o interior de um pneu de bicicleta bem cheio, pressionam para fora e
batem nas paredes do pneu com uma fora proporcional ao nmero de
molculas no pneu e temperatura. Em qualquer temperatura superior a -273C
(a temperatura mais baixa possvel, correspondendo imobilidade completa das
molculas), as molculas esto em contnuo movimento aleatrio, ricocheteando
umas nas outras como bolas de bilhar. Elas no s ricocheteiam umas nas outras,
como tambm nas paredes internas do pneu e as paredes do pneu sentem
esse movimento como presso. Como um efeito adicional, quanto mais quente o
ar, mais rpido as molculas se deslocam ao redor ( isso o que significa a
temperatura); assim a presso de um dado volume de ar aumenta quando o
esquentamos. Do mesmo modo, a temperatura de determinada quantidade de ar
aumenta quando a comprimimos, isto , quando elevamos a presso reduzindo o
volume.
As ondas de som so ondas de mudana oscilante da presso local. A presso
total numa sala hermeticamente fechada determinada pelo nmero de
molculas na sala e pela temperatura, e esses nmeros no mudam no curto
prazo. Em mdia, cada centmetro cbico na sala ter o mesmo nmero de
molculas que todo outro centmetro cbico e, portanto, a mesma presso. Mas
isso no impede que haja variaes locais na presso. O centmetro cbico A
pode ter uma elevao momentnea da presso custa do centmetro cbico B,
que lhe doou temporariamente algumas molculas. A presso aumentada em A
tender a empurrar as molculas de volta para B e com isso vai restaurar o
equilbrio. Na escala muito maior da geografia, isso que so os ventos fluxos
de ar de reas de alta presso para reas de baixa presso. Numa escala menor,
os sons podem ser compreendidos dessa maneira, mas no so ventos, pois
oscilam numa e noutra direo com muita rapidez.
Se um diapaso golpeado no meio de uma sala, a vibrao perturba as
molculas locais de ar, fazendo com que colidam com as molculas de ar
vizinhas. O diapaso vibra de um lado para o outro numa frequncia particular,
causando a propagao de ondulaes de distrbio em todas as direes como
uma srie de camadas em expanso. Cada frente de onda uma zona de presso
aumentada, com uma zona de presso diminuda seguindo na sua esteira. Ento
vem a prxima frente de onda, depois de um intervalo determinado pela
velocidade em que o diapaso est vibrando. Se colocamos um pequeno
barmetro de ao rpida em qualquer lugar na sala, a agulha do barmetro vai
oscilar para cima e para baixo a cada frente de onda que passar por cima do
instrumento. A velocidade com que a agulha do barmetro oscila a frequncia
do som. O ouvido de um vertebrado exatamente um barmetro de ao rpida.
O tmpano se move para dentro e para fora sob as presses variveis que o
atingem. Ele conectado (via trs minsculos ossos, os famosos martelo, bigorna
e estribo, confiscados dos ossos da articulao do maxilar dos rpteis durante a
evoluo) a uma espcie de harpa inversa em miniatura, chamada cclea. Como
numa harpa, as cordas da cclea esto dispostas numa estrutura afilada. As
cordas na ponta menor da estrutura vibram de acordo com os sons agudos; as da
ponta maior vibram de acordo com os sons baixos. Os nervos que partem de toda
a cclea so mapeados de maneira ordenada no crebro, por isso ele pode saber
se um som agudo ou um som baixo est vibrando no tmpano.
Em comparao, os ouvidos dos insetos no so pequenos barmetros, e sim
pequenos cata-ventos. Eles realmente medem o fluxo de molculas como um
vento, embora seja um tipo estranho de vento, que se desloca apenas por uma
distncia muito curta, antes de inverter a sua direo. A frente de onda em
expanso que detectamos como uma mudana na presso tambm uma onda
de movimento de molculas: movimente para dentro de uma rea local quando a
presso sobe, depois novo movimento para fora dessa rea quando a presso
volta a bancar. Enquanto os nossos ouvidos barmetros tm uma membrana
estendida sobre um espao confinado, os ouvidos cata-ventos dos insetos tm um
pelo ou uma membrana estendida sobre ama cmara com um buraco. Em
qualquer um dos casos, essa membrana ou pelo literalmente soprado de um
lado para o outro pelos movimentos rtmicos das molculas.
Sentir a direo de um som , portanto, uma segunda natureza para os insetos.
Qualquer tolo com um cata-vento sabe distinguir um vento norte de um vento
leste, e um nico ouvido de um inseto no tem dificuldade em distinguir uma
oscilao nortesul de uma oscilao lesteoeste. O sentido de direo est
embutido no mtodo dos insetos para detectar o som. Os barmetros no so
assim. Um aumento de presso apenas um aumento de presso, e no importa
de onde vm as molculas a mais. Portanto, ns, vertebrados, com nossos
ouvidos barmetros, temos de calcular a direo do som comparando os registros
dos dois ouvidos, mais ou menos como calculamos a cor comparando os registros
de diferentes classes de cones. O crebro compara o barulho nos dois ouvidos e
separadamente o tempo de chegada dos sons (em especial os sons staccato) nos
dois ouvidos. Alguns tipos de sons no se prestam a tais comparaes to
facilmente como outros. O canto de um grilo tem uma altura e um tempo
dissimulado, de modo que os ouvidos dos vertebrados tm dificuldades em
localiz-lo, mas os grilos fmeas, com seus ouvidos cata-ventos, no acham
difcil encontrar seus parceiros. Alguns cricris de grilo at criam a iluso, pelo
menos ao meu crebro de vertebrado, de que o grilo (na realidade parado) est
pulando ao redor como um busca-p saltador.
As ondas de som formam um espectro de comprimentos de onda, anlogo ao
arco-ris. O arco-ris de sons tambm est sujeito decomposio, e por isso
afinal de contas que se podem discriminar os sons de alguma forma. Assim
como as nossas sensaes das cores so os rtulos que o crebro atribui luz de
diferentes comprimentos de onda, os rtulos internos equivalentes que ele usa
para os sons so as diferentes alturas. Mas o som tem muitos outros elementos
alm da simples altura, e nesse ponto que a decomposio mostra realmente o
seu poder.
Um diapaso ou uma harmnica de vidro (um instrumento do agrado de
Mozart, que composto de vasilhas de vidro fino afinadas pela quantidade de
gua nelas contida, e que soa pela ao de um dedo molhado ao redor da borda)
emite um som puro e cristalino. Os fsicos chamam esses sons de ondas se-
noidais. Ondas senoidais so os tipos mais simples de ondas, uma espcie de
ondas tericas ideais. As curvas regulares que serpenteiam ao longo de uma
corda, quando sacudimos uma de suas pontas para cima e para baixo, so mais
ou menos ondas senoidais, embora tenham, claro, uma frequncia muito mais
baixa que as ondas sonoras. A maioria dos sons no so ondas senoidais simples, e
sim ondas mais recortadas e complicadas, como veremos. Por enquanto, vamos
pensar num diapaso ou numa harmnica de vidro, emitindo suas ondas
regulares e curvilneas de mudana de presso que se afastam velozmente da
fonte em esferas que se expandem de forma concntrica. Um ouvido barmetro
colocado em determinado lugar detecta um aumento regular de presso seguido
por uma diminuio regular, oscilando ritmicamente sem torceduras ou meneios
na curva. A cada duplicao da frequncia (ou a cada reduo do comprimento
de onda pela metade, o que a mesma coisa), escutamos o pulo de uma oitava.
As frequncias muito baixas, as notas mais graves do rgo, estremecem pelo
nosso corpo e mal so percebidas pelos nossos ouvidos. As frequncias muito
altas so inaudveis aos humanos (especialmente aos humanos idosos), mas so
audveis aos morcegos e por eles usadas, na forma de ecos, para orientao. Essa
uma das narraes mais fascinantes em toda a histria natural, mas j lhe
dediquei um captulo inteiro em O relojoeiro cego, por isso vou resistir tentao
de desenvolver o tema.
Salvo os diapases e as harmnicas de vidro, as ondas senoidais puras so em
grande parte uma abstrao matemtica. Os sons reais so em geral misturas
mais complicadas, e eles compensam generosamente a decomposio. Os
nossos crebros os decompem sem esforo e com resultados espantosos.
apenas com muito trabalho que a nossa compreenso matemtica dos
acontecimentos acompanha, desajeitada e incompletamente, o que nossos
ouvidos decompuseram sem esforo e nossos crebros recompuseram
desde a infncia.
Vamos supor que fazemos um diapaso vibrar com uma frequncia de 440
ciclos por segundo, ou 440 Hertz (Hz). Escutaremos um tom puro, o l acima do
d mdio. Qual a diferena entre esse som e um violino tocando o mesmo l,
um clarinete tocando o mesmo l, um obo, uma flauta? A resposta que cada
instrumento inclui mesclas de ondas cujas frequncias so mltiplos variados da
frequncia fundamental. Ao tocar o l acima do d mdio, qualquer instrumento
vai emitir a maior parte da sua energia sonora na frequncia fundamental, 440
Hz, mas sobrepostos estaro os vestgios de vibrao em 880 Hz, 1320 Hz, e
assim por diante. Esses sons so chamados harmnicos, embora a palavra possa
gerar confuso, pois as harmonias so cordas de vrias notas que escutamos
como distintas. Uma nica nota de um trompete na realidade uma mistura de
harmnicos, a mistura especfica sendo uma espcie de assinatura do trompete
que o distingue de um violino, por exemplo, tocando a mesma nota (com
harmnicos diferentes que constituem a assinatura do violino). H complicaes
adicionais, que vou ignorar, na gerao dos sons, por exemplo, a irrupo labial
do sopro de um trompete ou o zumbido agudo do arco do violino atingindo a
corda.
Alm dessas complicaes, h uma qualidade caracterstica do trompete (ou
do violino ou de qualquer outro instrumento) na parte prolongada de uma nota.
possvel demonstrar que o tom aparentemente simples de um determinado
instrumento uma construo recomposta do crebro, reunindo as ondas
senoidais. A demonstrao funciona da maneira a seguir descrita. Depois de
decidir quais as ondas senoidais envolvidas, por exemplo no som de um trompete,
preciso selecionar os tons puros apropriados do diapaso e faz-los soar um
de cada vez. Durante um breve perodo, possvel escutar as notas separadas,
como se realmente fossem um acorde de diapases. Depois, muito
estranhamente, elas se acertam umas com as outras, os diapases
desaparecem, e escuta-se apenas o que Keats chamou de trompetes rspidos,
argentinos, fazendo soar a altura da frequncia fundamental. necessria uma
combinao diferente do cdigo de barras das frequncias para gerar o som de
um clarinete, e mais uma vez possvel distingui-las fugazmente como
diapases separados, antes que o crebro gere a iluso de uma nota
amadeirada de clarinete. O violino tem a sua prpria assinatura de cdigo de
barras, e assim por diante.
Agora, se observamos um trao da onda de presso quando o violino est
tocando alguma nota, o que vemos uma linha complicada e tortuosa que se
repete na frequncia fundamental, mas com coleios menores de frequncias
mais altas sobrepostos. O que aconteceu que as diferentes ondas senoidais que
constituem o som do violino se reuniram para formar a complicada linha
tortuosa. possvel programar um computador para decompor qualquer padro
complicadamente repetitivo de coleios composto por suas ondas puras, as ondas
senoidais separadas que teramos de reunir para formar o padro complicado.
Presumivelmente, quando escutamos um instrumento, realizamos algo
equivalente a esse clculo, o ouvido primeiro decompondo as ondas senoidais
componentes, depois o crebro voltando a junt-las e dando-lhes o rtulo
apropriado: trompete, obo ou o que for.
Mas nossas faanhas inconscientes de decomposio e composio so ainda
mais impressionantes. Pense no que acontece quando escutamos uma orquestra
inteira. Imagine que, sobreposto a cem instrumentos, o nosso vizinho no concerto
est sussurrando crtica musical especializada em nosso ouvido, outros esto
tossindo e, lamentavelmente, algum atrs de ns est amassando um papel de
chocolate. Todos esses sons esto simultaneamente vibrando o nosso tmpano, e
eles so reunidos numa nica onda muito complicada e tortuosa de mudana de
presso. Sabemos que uma nica onda, porque uma orquestra completa, e
todos os barulhos ao redor, podem ser transmitidos num nico sulco ondulado de
um disco fonogrfico, ou representados num nico trao flutuante de substncia
magntica numa fita. Todo o conjunto de vibraes se resume numa nica linha
tortuosa no grfico da presso de ar em relao ao tempo, assim como
registrado em nosso tmpano. Mirabile dictu, o crebro consegue separar o
barulho do papel amassado e o sussurro, a tosse e a porta batendo, os
instrumentos da orquestra uns dos outros. Essa proeza de decomposio e
composio, ou de anlise e sntese, quase inacreditvel, mas todos a
realizamos sem esforo e sem pensar. Os morcegos so ainda mais
impressionantes, analisando saraivadas balbuciantes de ecos para construir, em
seus crebros, as imagens tridimensionais detalhadas e em rpida mutao do
mundo pelo qual voam, incluindo os insetos que pegam durante o vo, e at
separando os seus prprios ecos daqueles de outros morcegos.
A tcnica matemtica de decompor formas de onda tortuosas em ondas
senoidais, que podem ento ser novamente reunidas para formar a linha tortuosa
original, chamada de anlise de Fourier, em referncia ao matemtico francs
do sculo XIX, Joseph Fourier. Funciona no apenas para as ondas sonoras (na
verdade, o prprio Fourier desenvolveu a tcnica para uma finalidade muito
diferente), mas para qualquer processo que varia periodicamente, e no
precisam ser ondas de alta velocidade como o som, ou ondas de altssima
velocidade como a luz. Podemos pensar na anlise de Fourier como uma tcnica
matemtica conveniente para decompor o arco-ris em que a vibrao que
forma o espectro lenta comparada com a da luz.
Passando a uma vibrao realmente muito lenta, vi recentemente, numa
estrada no Parque Nacional Kruger, na frica do Sul, uma linha molhada
tortuosa que seguia o curso da estrada e aparentemente traava uma espcie de
padro complicado e repetido. O meu guia nativo e experimentado me informou
que era o rastro de urina de um elefante macho em estado de frenesi. Quando
um elefante macho entra nesse estado curioso, ele pinga urina de maneira mais
ou menos contnua, aparentemente para marcar o seu territrio. A ondulao do
rastro de urina de um lado para o outro na estrada era presumivelmente
produzida pelo longo pnis a funcionar como um pndulo (seria uma onda
senoidal, se o pnis fosse um pndulo newtoniano perfeito, o que no ) e a
interagir com a periodicidade mais complicada do andar pesado do quadrpede.
Tirei fotografias com a vaga inteno de fazer mais tarde uma anlise de Fourier.
Lamento dizer que nunca cheguei a realiz-la. Mas, em teoria, isso poderia ser
feito. Um traado da linha de urina fotografada poderia ser colocado sobre papel
quadriculado, e suas coordenadas, digitadas para alimentar um computador. O
computador poderia ento realizar uma verso moderna dos clculos de Fourier
e extrair as ondas senoidais componentes. H mtodos mais fceis (embora no
necessariamente mais seguros) de medir o comprimento do pnis de um
elefante, mas teria sido divertido fazer a anlise, e o prprio baro Fourier teria
certamente se encantado com um emprego to inesperado da sua matemtica.
No h razo para que uma trilha de urina no possa fossilizar, como acontece
com pegadas e rastros de vermes, e nesse caso poderamos em princpio usar a
anlise de Fourier para medir o comprimento do pnis de um mastodonte ou um
mamute lanudo extinto, a partir da evidncia indireta de sua trilha de urina
quando em estado de frenesi.
O pnis de um elefante balana a uma frequncia muito mais lenta que a do
som (embora na mesma faixa do som, quando o comparamos com as
frequncias ultraelevadas da luz). A natureza nos oferece outras formas de ondas
peridicas, de frequncia ainda mais baixa, que tm comprimentos de onda
medidos em anos ou at em milhes de anos. Algumas delas foram submetidas
ao equivalente da anlise de Fourier, inclusive os ciclos das populaes de
animais. Desde 1736 a Companhia Hudsons Bay mantm registros da
abundncia de peles trazidas pelos caadores de pele canadenses. O ilustre
ecologista de Oxford, Charles Elton (1900-91), que trabalhava como consultor da
companhia, percebeu que esses registros podiam fornecer uma leitura das
populaes flutuantes de lebres da neve, linces e outros mamferos perseguidos
pelo comrcio de peles. Os nmeros sobem e descem em complicadas misturas
de ritmos, que foram muito analisados. Entre os comprimentos de onda extrados
por essas anlises, h um proeminente com uma periodicidade de
aproximadamente quatro anos, e outro com cerca de onze anos. Uma das
hipteses sugeridas para explicar os ritmos de quatro anos uma interao com
um intervalo de tempo entre os predadores e as presas (uma superabundncia de
presas fomenta uma praga de predadores, que quase exterminam as presas; esse
extermnio, por sua vez, faz com que os predadores morram de fome, e a
consequente diminuio na populao de predadores permite uma nova exploso
de crescimento na populao das presas, e assim por diante). Quanto ao ritmo
mais longo, de onze anos, talvez a sugesto mais intrigante seja a que liga o
fenmeno atividade das manchas solares, que sabemos que varia num ciclo de
aproximadamente onze anos. Como as manchas solares influenciam as
populaes de animais, um tema aberto discusso. Talvez elas mudem o
clima da Terra, que influencia a abundncia de alimentos vegetais.
Em todos os casos em que encontramos ciclos regulares de comprimentos de
onda muito longos, provvel que eles tenham origens astronmicas. Originam-
se do fato de que os objetos celestes frequentemente giram ao redor de seu
prprio eixo ou seguem rbitas repetitivas ao redor de outros objetos celestes. Os
ritmos de atividade de 24 horas permeiam quase todos os detalhes refinados dos
corpos vivos sobre este planeta. A razo bsica a rotao da Terra sobre seu
prprio eixo, mas animais de muitas espcies, inclusive os humanos, quando
isolados do contato direto com o dia e a noite, continuam a seguir os ciclos com
um ritmo de aproximadamente 24 horas, mostrando que internalizaram o ritmo e
podem cumpri-lo independentemente at na ausncia do agente externo que o
estabelece. O ritmo lunar de 28 dias outro componente proeminente da mescla
de ondas nas funes corporais de muitas criaturas, especialmente marinhas. A
Lua exerce a sua influncia rtmica por meio da sucesso de mars de sizgia e
mars de quadratura. O ritmo orbital da Terra de pouco mais de 365 dias fornece
o seu pndulo mais lento para a soma de Fourier, manifestando-se por meio de
estaes de reproduo, estaes de migrao, padres de muda e crescimento
de plos para o inverno.
Talvez o comprimento de onda mais longo capado pela decomposio de
ritmos biolgicos seja o ciclo proposto de 26 milhes de anos para extines em
massa. Os especialistas em fsseis estimam que mais de 99 por cento das
espcies que j existiram esto extintas. Felizmente, a taxa de extino , no
longo prazo, mais ou menos equilibrada pela taxa com que novas espcies so
formadas pela diviso das existentes. Isso no significa, porm, que elas
permanecem constantes no prazo mais curto. Longe disso. As taxas de extino
flutuam por toda parte, bem como as taxas com que aparecem novas espcies.
H tempos ruins quando as espcies somem, e h tempos bons quando elas
desabrocham. Provavelmente o pior dos tempos ruins, o Armagedon mais
devastador, ocorreu no fim do perodo permiano, h aproximadamente 250
milhes de anos. Cerca de noventa por cento de todas as espcies foram extintas
naqueles tempos terrveis, inclusive muitos rpteis terrestres semelhantes a
mamferos. A fauna do mundo acabou voltando ao palco vazio, mas com um
elenco muito diferente: em terra os dinossauros assumiram os papis deixados
pelos rpteis semelhantes a mamferos mortos. A prxima grande extino em
massa e a mais comentada a famosa extino cretcea de 65 milhes de
anos atrs, quando todos os dinossauros, e muitas outras espcies tanto na terra
como no mar, foram exterminados instantaneamente, pelo que podemos inferir
do registro fssil. Nesse acontecimento cretceo, talvez cinquenta por cento de
todas as espcies tenham sido extintas, bem menos do que no perodo permiano,
mas ainda assim foi uma temvel tragdia global. Mais uma vez a fauna
devastada de nosso planeta voltou a ressurgir, e aqui estamos, ns, mamferos,
descendentes de alguns sobreviventes afortunados da outrora rica fauna de
rpteis semelhantes a mamferos. Agora ns, junto com os pssaros,
preenchemos as lacunas deixadas pelos dinossauros mortos. At,
presumivelmente, a prxima grande extino.
Houve muitos episdios de extino em massa, no to terrveis como os
acontecimentos permiano e cretceo, mas ainda perceptveis nas crnicas das
rochas. Os paleontlogos estatsticos reuniram os nmeros de espcies fsseis ao
longo das eras, introduziram-nos em computadores para realizar a anlise de
Fourier e extraram os ritmos que conseguiram encontrar, como se procurando
escutar a ondulao de notas de rgo absurdamente graves. O ritmo dominante
alegado (se bem que existem controvrsias) uma periodicidade de cerca de 26
milhes de anos. O que poderia causar ritmos de extino com um comprimento
de onda to formidavelmente longo? Provavelmente apenas um ciclo celestial.
Existem cada vez mais evidncias de que a catstrofe cretcea ocorreu
quando um grande asteroide ou cometa, do tamanho de uma montanha e
deslocando-se a dezenas cie milhares de milhas por hora, acertou em cheio o
nosso planeta, provavelmente em algum ponto ao redor do que hoje chamamos a
pennsula de Yucatn, no golfo do Mxico. Os asteroides se movem ao redor do
Sol num cinturo que se encontra dentro da rbita de Jpiter. H muitos asteroides
nessa rea os pequenos nos atingem o tempo todo , e alguns deles so
suficientemente grandes para causar extines cataclsmicas, caso nos atinjam.
Os cometas tm rbitas maiores e excntricas ao redor do Sol, em geral bem
fora do que convencionalmente chamamos de sistema solar, mas de vez em
quando eles entram no nosso sistema, como faz o cometa Halley a cada 76 anos
e o cometa Hale Bopp, a cada 4 mil anos aproximadamente. Talvez o
acontecimento permiano tenha sido causado por um choque de cometa ainda
maior do que o responsvel pela catstrofe cretcea. Talvez o ciclo proposto de
26 milhes de anos para extines em massa seja causado por um aumento
rtmico na taxa de choques de cometas.
Mas por que seria mais provvel que os cometas nos atingissem a cada 26
milhes de anos? Nesse ponto, mergulhamos em profunda especulao. Tem sido
sugerido que o Sol tem uma estrela irm, e que os dois giram um ao redor do
outro com uma periodicidade de cerca de 26 milhes de anos. Essa hipottica
parceira binria, que jamais foi vista, mas que ainda assim recebeu o nome
dramtico de Nmesis, passa, uma vez a cada rotao orbital, pela assim
chamada nuvem de Oort, o cinturo talvez composto de 1 trilho de cometas que
giram ao redor do Sol muito alm dos planetas. Se houvesse uma Nmesis que
passasse pela nuvem de Oort ou dela se aproximasse, plausvel que perturbaria
os cometas, e isso poderia aumentar a probabilidade de um deles atingir a Terra.
Se tudo isso acontecesse: e a cadeia de raciocnio reconhecidamente tnue
, estaria explicada a periodicidade de 26 milhes de anos para as extines em
massa, que algumas pessoas pensam discernir nos registros fsseis. um
pensamento agradvel o de que a decomposio matemtica do estrondoso
espectro das extines de animais seja talvez o nico meio ao nosso alcance para
detectar uma estrela do contrrio desconhecida.
Comeando com as frequncias extremamente altas da luz e outras ondas
eletromagnticas, e passando pelas frequncias intermedirias do som e do
balano do pnis de um elefante, chegamos quelas extremamente baixas e ao
alegado comprimento de onda de 26 milhes de anos para as extines em
massa. Vamos retornar ao som e em particular a essa proeza mxima do crebro
humano, a composio e decomposio dos sons da fala. As cordas vocais so
na realidade um par de membranas que vibram juntas na passagem da
respirao, como um par de palhetas de um instrumento de sopro de madeira. As
consoantes so produzidas como interrupes mais ou menos explosivas do fluxo
de ar, causadas pelo fechamento e o contato dos lbios, dentes, lngua e parte
anterior da garganta. As vogais variam assim como os trompetes diferem dos
obos. Produzimos diferentes sons de vogais, mais ou menos como o trompetista
introduz ou retira uma surdina para mudar as ondas senoidais preponderantes que
formam o som composto. As diferentes vogais tm diferentes combinaes de
harmnicos acima da frequncia fundamental. A prpria frequncia
fundamental certamente mais baixa para os homens que para as mulheres e as
crianas, no entanto as vogais masculinas soam semelhantes s vogais femininas
correspondentes por causa do padro dos harmnicos. Cada som de vogal tem o
seu prprio padro caracterstico de faixas de frequncia, como um cdigo de
barras, mais uma vez. No estudo da fala, as faixas do cdigo de barras so
chamadas de formantes.
Qualquer lngua, ou dialeto dentro de uma lngua, tem uma lista finita de sons
vogais, e cada um desses sons vogais tem o seu prprio cdigo de barras
formante. Outras lnguas, e diferentes sotaques dentro das lnguas, tm sons
vogais diferentes que so produzidos mantendo a boca e a lngua em posies
intermedirias, mais uma vez como um trompetista regula a surdina no pavilho
do instrumento. Teoricamente, h um espectro contnuo de sons vogais. Qualquer
uma das lnguas emprega uma seleo til, um repertrio descontnuo escolhido
dentre o espectro 'contnuo das vogais existentes. Diferentes lnguas escolhem
pontos diferentes ao longo do espectro. A vogal na palavra francesa tu e na alem
ber, que no ocorre em (minha verso do) ingls, aproximadamente
intermediria entre os sons ingleses oo e ee. Pouco importa que pontos de
referncia ao longo do espectro de vogais existentes so adotados por uma lngua,
desde que estejam suficientemente separados para evitar a ambiguidade nessa
lngua.
A histria das consoantes mais complicada, mas h uma srie semelhante
de cdigo de barras para as consoantes, com as lnguas existentes empregando
um subconjunto limitado dos sons disponveis. Algumas lnguas empregam sons
que se acham bem fora do espectro da maioria delas, por exemplo, os estalidos
de algumas lnguas do Sul da frica. Como acontece com as vogais, diferentes
lnguas dividem o repertrio disponvel de forma diferente. Vrias das lnguas do
subcontinente indiano tm um som dental que intermedirio entre os sons
ingleses d e t. O c duro francs em comme intermedirio entre o c
duro e o g duro do ingls (e o o intermedirio entre as vogais inglesas em
cod e cud). A lngua, os lbios e a voz podem ser modulados para produzir uma
variedade quase infinita de consoantes e vogais. Quando os cdigos de barras so
modelados no tempo para formar os fonemas, as slabas, as palavras e as
sentenas, a srie de ideias que pode ser comunicada ilimitada.
Ainda mais estranho, o que pode ser comunicado inclui imagens, ideias,
sentimentos, amor e jbilo o tipo de comunicao que Keats faz de forma to
sublime.

Di o meu corao, e invade-me um torpor


Como se eu cicuta houvesse ingerido,
Ou esvaziado at o fim um pio indolor
H um minuto, e rumo ao Letes imergido:
No por inveja do teu feliz segredo,
Mas por ser feliz na tua felicidade
Que tu, Drade esvoaante das matas,
Extasiada num melodioso enredo
De sombras mltiplas e faias cor de jade,
Cantas o vero com a garganta estufada.
(My heart aches, and a drowsy numbness pains/ My sense, as though of
hemlock I had drunk,/ Or emptied some dull opiate to the drains/ One minute
past, and Lethe-wards had sunk:/ Tis not through envy of thy happy lot,/ But
being too happy in thy happiness / That thou, light-winged Dry ad of the
trees,/ In some melodious plot/ Of beechen green, and shadows numberless,/
Singest of summer in full-throated ease).
Ode to a Nightingale (1820)

Lemos as palavras em voz alta e as imagens fazem acrobacias em nossos


crebros, como se estivssemos realmente embriagados pelo canto de um
rouxinol num frondoso bosque de faias no vero. Num certo nvel, tudo feito
por um padro de ondas de presso do ar, um padro cuja riqueza primeiro
decomposta em ondas senoidais no ouvido, e depois mais uma vez recomposta no
crebro para reconstruir as imagens e as emoes. Ainda mais estranho, o
padro pode ser decomposto matematicamente numa srie de nmeros, retendo
o seu poder de arrebatar e assombrar a imaginao. Quando se faz um disco
laser (CD) da Paixo de so Mateus, por exemplo, a onda de presso crescente e
decrescente, com todos os seus coleios e voltas, copiada em intervalos
frequentes e traduzida em dados digitais. Em princpio, os dgitos poderiam ser
impressos como montonos zeros e uns em preto-e-branco sobre resmas de
papel. Entretanto, os nmeros retm o poder, se traduzidos de volta para ondas de
presso, de levar um ouvinte s lgrimas.
Keats talvez no tivesse literalmente essa inteno, mas a ideia de que o canto
do rouxinol funciona como uma droga no totalmente forada. Vamos
considerar o que o pssaro est fazendo na natureza, e para que funes a
seleo natural o modelou. Os rouxinis machos precisam influenciar o
comportamento das rouxinis fmeas e de outros machos. Alguns ornitlgos
hoje veem o canto como um transmissor de informaes: Sou um macho da
espcie Luscinia megarhynchos, em condies de reproduo, com um territrio,
preparado hormonalmente para acasalar e construir um ninho. Sim, o canto
contm essas informaes, e uma fmea que responde acreditando na sua
veracidade pode tirar proveito da situao. Mas um outro modo de consider-lo
sempre me pareceu mais vvido. O canto no est informando a fmea, e sim a
manipulando. Mais do que mudar o que a fmea sabe, o canto est mudando
diretamente o estado fisiolgico interno do seu crebro. Est agindo como uma
droga.
Por meio de medies dos nveis de hormnio de pombas e de canrios
fmeas, bem como de seu comportamento, obteve- se uma evidncia
experimental de que o estado sexual das fmeas diretamente influenciado
pelas vocalizaes dos machos, os efeitos sendo completados num certo perodo
de dias. Os sons de um canrio macho inundam os ouvidos da fmea e invadem
o seu crebro, no qual criam um efeito indistinguvel daquele que um
experimentador busca com uma seringa hipodrmica. A droga do macho entra
na fmea pelos portais dos seus ouvidos, em vez de por uma seringa
hipodrmica, mas essa diferena no parece particularmente notvel.
A ideia de que o canto de um pssaro uma droga auditiva ganha
plausibilidade quando consideramos como ele se desenvolve durante a vida de
um indivduo. Tipicamente, um jovem pssaro canoro macho aprende a cantar
praticando: harmonizando fragmentos de tentativas com um canto padro no
seu crebro, uma noo pr-programada de como o canto da sua espcie deve
soar. Em algumas espcies, como o pardal canoro americano [Melospiza
melodia], o padro embutido, programado pelos genes. Em outras espcies,
como o pardal de crista branca [Zonotrichia leucophrys] ou o tentilho europeu,
ele se deriva do registro do canto de outro macho, gravado bem cedo na vida
do jovem ao escutar um adulto. Seja qual for a origem do padro, o jovem
aprende a cantar imitando-o.
Essa , pelo menos, uma das maneiras de considerar o que acontece quando
um jovem pssaro aperfeioa o seu canto. Vamos consider-lo porm de outra
maneira. O canto projetado em ltima anlise para exercer um forte efeito no
sistema nervoso de outro membro da espcie, seja uma provvel parceira, seja
um possvel rival territorial que precisa ser afastado. Mas o prprio jovem
pssaro um membro da sua espcie. O seu crebro tpico dessa espcie. Um
som que consiga despertar as suas emoes vai provavelmente conseguir excitar
uma fmea da mesma espcie. Em vez de dizer que o jovem macho tenta
moldar o seu canto imitando um padro embutido, poderamos pensar nele
como um tpico membro da sua espcie, ensaiando fragmentos de canto para ver
se eles excitam as suas prprias paixes, isto , experimentando a sua prpria
droga em si mesmo.
E, para completar o circuito, talvez no seja surpreendente que o canto do
rouxinol tenha agido como uma droga no sistema nervoso de John Keats. Ele no
era um rouxinol, mas era um vertebrado, e a maioria das drogas que funcionam
em humanos tem um efeito comparvel em outros vertebrados. As drogas feitas
pelo homem so os produtos de testes relativamente grosseiros realizados pelos
qumicos no laboratrio. A seleo natural teve milhares de geraes para
aperfeioar a sua tecnologia das drogas.
Deveramos nos indignar, em nome de Keats, com essa comparao? No
acredito que o prprio Keats teria se ofendido Coleridge ainda menos. Ode to
a Nightingale aceita a implicao da analogia da droga, torna o poema
maravilhosamente real. No aviltante para a emoo humana o fato de
tentarmos analis-la e explic-la, assim como, para um juiz ponderado, o arco-
ris no se diminui quando um prisma o decompe.
Neste captulo e no anterior, usei o cdigo de barras como um smbolo de
anlise precisa, com toda a sua beleza. A luz misturada separada no seu arco-
ris de cores componentes, e todo mundo percebe a beleza. Essa uma primeira
anlise. Detalhes mais minuciosos revelam finas linhas e uma nova elegncia, a
da descoberta, da gerao de ordem e compreenso. Os cdigos de barras de
Fraunhofer nos falam da natureza elementar exata das estrelas distantes. Um
padro de faixas medido com preciso uma mensagem codificada que nos
chega de alm dos parsecs. H elegncia na pura economia de decompor
detalhes ntimos de uma estrela que, tinha-se pensado, s poderiam ser
descobertos pelo empreendimento custoso de uma viagem que duraria o tempo
de 2 mil vidas humanas. Numa outra escala, encontramos uma histria
semelhante quando consideramos as faixas formantes na fala, os cdigos de
barras harmnicos da msica. H elegncia igualmente nos cdigos de barras da
dendrocronologia: as faixas na antiga madeira do gnero Sequoia que nos
informam com preciso em que ano antes de nossa era a rvore foi plantada, e
como estava o tempo em cada um dos anos decorridos (pois so as condies do
tempo que do aos anis da rvore as suas larguras caractersticas). Como as
linhas de Fraunhofer transmitem informaes atravs do espao, os anis da
rvore nos transmitem mensagens atravs do tempo, e mais uma vez h uma
economia flexvel. o podero fato de que podemos aprender muito pela
anlise precisa do que parece to pouca informao que confere a essas
decomposies a sua beleza. O mesmo tambm vale, talvez at mais
dramaticamente, para as ondas sonoras na fala e na msica os cdigos de
barras no ar.
Recentemente temos ouvido falar sobre outro tipo de cdigo de barras as
impresses digitais do DNA, OS cdigos de barras no sangue. Os cdigos de
barras do DNA expem e reconstroem detalhes de casos humanos que se
poderiam supor irremediavelmente inacessveis at para os grandes detetives
lendrios. At agora o principal emprego prtico dos cdigos de barras no sangue
tem sido nas cortes de justia, e ser para os tribunais e para os benefcios que
uma atitude cientfica pode lhes oferecer que vamos nos voltar no prximo
captulo.
5. Cdigos de barras no tribunal

E ele lhe disse: Ai de vs tambm, doutores da lei, que carregais os homens


com cargas difceis de transportar, e vs mesmos nem ainda com um dos
vossos dedos tocais essas cargas. [...] Ai de vs, doutores da lei, que tirastes a
chave da cincia; vs mesmos no entrastes, e impedistes os que entravam.
Lucas 11

Diante das circunstncias, a lei pode parecer o mais longe possvel da poesia
ou da maravilha da cincia. Talvez haja beleza potica nas ideias abstratas de
justia ou equidade, mas duvido que muitos advogados sejam movidos por elas.
Em todo caso, no disso que trata o presente captulo. Vou considerar um
exemplo do papel da cincia na lei: um aspecto diferente da cincia e sua
importncia na sociedade; um sentido pelo qual a compreenso cientfica pode se
tornar uma parte valiosa da boa cidadania. Nas cortes de justia, os jris so
cada vez mais solicitados a compreender evidncias que os prprios advogados
talvez no compreendam plenamente. A evidncia proveniente da decodificao
do DNA o que veremos como cdigos de barras no sangue o exemplo
proeminente, constituindo o tema principal deste captulo. Mas no apenas com
fatos sobre o DNA que os cientistas podem contribuir. Ainda mais importante a
teoria subjacente da probabilidade e estatstica; o modo cientfico de fazer
inferncias que precisa ser empregado. Esses temas se estendem alm do
assunto estreito da evidncia do DNA.
Sei por fontes fidedignas que alguns advogados de defesa nos Estados Unidos
s vezes fazem objees a certos candidatos ao jri, porque eles tiveram uma
educao cientfica. O que isso significa? Eu no questionaria o direito de os
advogados de defesa desaprovarem a seleo de determinados jurados. Um
jurado pode ter preconceitos contra a raa ou a classe a que o ru pertence.
obviamente indesejvel que um homfobo furioso julgue um caso de violncia
contra homossexuais. por razes como essa que os advogados de defesa em
alguns pases tm a permisso de interrogar jurados potenciais e elimin-los da
lista. Nos Estados Unidos, os advogados podem ser completamente estapafrdios
sobre os seus critrios para a seleo do jri. Um colega me contou que certa vez
estava sendo considerado na seleo de um jri, num caso de litgio por injria.
O advogado perguntou: Algum aqui teria algum problema em conferir uma
quantia substancial de dinheiro para o meu cliente, talvez na casa dos milhes?
Um advogado pode desqualificar um jurado sem apresentar razes. Embora
isso talvez seja justo, na nica vez em que vi acontecer, o advogado errou o alvo.
Eu fazia parte de uma lista de 24 indivduos dentre os quais seriam escolhidos
doze jurados. J participara de dois jris com membros dessa lista, e conhecia as
suas fraquezas individuais. Um determinado homem era um inflexvel
fomentador da acusao; ele adotava a linha mais dura quase sem considerar o
caso particular. O advogado de defesa o aceitou sem restries. O candidato
seguinte, uma mulher grandalhona de meia-idade, era o oposto: um jurado
garantidamente tolerante, um presente para a defesa. Mas a sua aparncia talvez
sugerisse o contrrio, e foi contra ela que o advogado de defesa decidiu exercer o
seu direito de veto. Nunca esqueci o olhar de mgoa ferida no seu rosto quando,
com um movimento cortante da mo, o erudito advogado a expulsou a ela
que, mal sabia ele, poderia ter sido a sua arma secreta do compartimento do
jri.
Mas, repetindo o fato espantoso, sabe-se que nos Estados Unidos alguns
advogados usam a seguinte razo para eliminar jurados potenciais: o provvel
jurado tem uma boa formao cientfica, ou possui algum conhecimento de
gentica ou da teoria da probabilidade. Qual o problema? Os geneticistas so
conhecidos por abrigar preconceitos arraigados contra certas partes da
sociedade? grande a probabilidade de que os matemticos sejam da linha
Fustiguem-nos [...] enforquem-nos [...] a nica lngua que compreendem [...]
a lei e a ordem? Claro que no. Ningum jamais afirmou tal disparate.
As objees dos advogados tm base mais ignbil. H um novo tipo de
evidncia cada vez mais frequente nas cortes criminais: a evidncia da
impresso digital do DNA, muitssimo poderosa. Se o cliente inocente, a
evidncia do DNA pode fornecer um meio decisivamente convincente de
estabelecer a sua inocncia. Ao contrrio, se o cliente culpado, a evidncia do
DNA tem uma boa chance de estabelecer a sua culpa em casos nos quais
nenhuma outra evidncia eficaz. Na melhor das hipteses, a evidncia do DNA
muito difcil de ser compreendida. Tem alguns aspectos controversos que so
ainda mais difceis. Nessas circunstncias, de se pensar que um advogado
honesto que deseja ver a justia cumprida acolheria com prazer jurados capazes
de compreender os argumentos. No seria obviamente bom ter pelo menos uma
ou duas pessoas na sala dos jurados que pudessem corrigir a ignorncia de seus
desconcertados colegas? Que tipo de advogado preferiria um jri incapaz de
seguir a argumentao de cada um dos advogados?
A resposta um advogado mais interessado em ganhar a causa do que em
fazer justia. Um advogado, em outras palavras. E parece ser um fato que
muitos advogados, tanto de acusao como de defesa, frequentemente rejeitam
certos jurados porque tm formao cientfica.
As cortes de justia sempre precisaram estabelecer a identidade individual. O
indivduo visto saindo apressado da cena era Richard Dawkins? Era seu o chapu
cado na cena do crime? As impresses digitais na arma so suas? Responder sim
a uma dessas perguntas no prova por si s a culpa, mas certamente um fator
importante que deve ser levado em conta. A maioria de ns, inclusive a maioria
dos jurados e advogados, tem um senso intuitivo de que a evidncia de uma
testemunha ocular especialmente confivel. Nesse ponto estamos quase
certamente errados, mas o erro perdovel. Pode at fazer parte de nossos seres
por causa de milnios de histria evolutiva, quando a evidncia da testemunha
ocular era a mais confivel. Se vejo um homem com um chapu de l vermelha
subindo por um cano de escoamento, vai ser muito difcil me persuadir mais
tarde de que ele estava na verdade usando uma boina azul. Os nossos vieses
intuitivos so de tal ordem que a evidncia da testemunha ocular supera todas as
outras categorias. Entretanto, inmeros estudos tm mostrado que as testemunhas
oculares, por mais convencidas que possam estar, por mais sinceras e bem-
intencionadas, frequentemente cometem erros ao se lembrarem at de detalhes
gritantes como a cor da roupa e o nmero de agressores presentes.
Quando a identificao individual importante, por exemplo, quando uma
mulher que foi estuprada convocada para identificar o seu agressor, os tribunais
realizam um teste estatstico rudimentar conhecido como o processo ou fileira de
identificao. A mulher conduzida diante de uma fila de homens, um dos quais
a polcia suspeita ser o culpado por outros motivos. Os demais foram buscados
nas ruas ou so atores desempregados, ou ento policiais vestidos paisana. Se a
mulher escolhe um desses ajudantes, a sua evidncia de identificao
desconsiderada. Mas se ela escolhe o homem de quem a polcia j suspeita, a sua
evidncia levada a srio.
Com toda a razo. Especialmente se o nmero de pessoas na fila de
identificao grande. Somos todos suficientemente estatsticos para
compreender o porqu disso. A suspeita anterior da polcia deve estar sujeita a
dvidas caso contrrio, no haveria motivo para buscar a evidncia da mulher.
O que nos impressiona a concordncia entre a identificao da mulher e a
evidncia independente oferecida pela polcia. Se a fileira de identificao
contm apenas dois homens, a testemunha teria uma chance de cinquenta por
cento de escolher o homem de quem a polcia j suspeita, mesmo que escolhesse
ao acaso ou mesmo que se equivocasse. Como a polcia tambm pode estar
equivocada, isso representa um risco inaceitavelmente alto de injustia. Mas se
h vinte homens na fileira, a mulher tem apenas uma chance em vinte de
escolher, por adivinhao ou erro, o homem que j alvo das suspeitas da
polcia. A coincidncia de sua identificao com a suspeita anterior da polcia
provavelmente bas iante significativa. O que est em andamento a avaliao da
coincidncia, ou as chances de que algo poderia ter acontecido apenas por acaso.
A probabilidade de uma coincidncia pouco significativa ainda menor, se a
fileira de identificao tem cem homens, porque uma chance de erro em cem
visivelmente menor que uma chance de erro em vinte. Quanto mais longa a
fileira, mais segura a convico final.
Temos igualmente um senso intuitivo de que os homens escolhidos para a
fileira no devem parecer gritantemente diferentes do suspeito. Se a mulher
contou originalmente polcia que deviam procurar um homem com barba, e a
polcia prendeu um suspeito barbado, claramente injusto coloc-lo numa fileira
com dezenove homens barbeados. Seria como se ele estivesse sozinho na fila.
Mesmo que a mulher nada tenha dito sobre a aparncia de seu agressor, se a
polcia prendeu um punk com uma jaqueta de couro, seria errado coloc-lo
numa fila de contadores vestidos de terno e com guarda-chuvas fechados. Em
pases de mltiplas raas, essas consideraes tm ainda mais importncia. Todos
compreendem que um suspeito negro no deveria ser colocado numa fileira de
brancos, ou vice-versa.
Quando pensamos sobre como identificamos algum, o rosto o primeiro
trao que salta vista. Somos particularmente bons em distinguir rostos. Como
veremos em outro contexto, at parecemos ter desenvolvido uma parte especial
do crebro s para esse fim, e certos tipos de leses cerebrais inutilizam nossa
faculdade de reconhecer rostos, mas deixam o resto da viso intacto. Em todo
caso, os rostos so bons para o reconhecimento, porque so muito variveis. Com
a famosa exceo dos gmeos idnticos, raro encontrar duas pessoas cujos
rostos sejam con- fundveis. No totalmente inconcebvel, entretanto, e pode-se
caracterizar um ator para que fique muito parecido com outra pessoa. Os
ditadores frequentemente empregam substitutos para desempenhar o seu papel,
quando esto demasiado ocupados, ou para atrair o fogo dos assassinos. Sugeriu-
se que uma das razes para os lderes carismticos em geral usarem bigodes
(Hitler, Stalin, Franco, Saddam Hussein, Oswald Mosley ) facilitar a sua
personificao por dubls. A cabea raspada de Mussolini talvez servisse para o
mesmo fim.
exceo dos gmeos idnticos, os parentes prximos so s vezes
suficientemente parecidos para enganar pessoas que no os conhecem muito
bem. (Infelizmente, a histria de que o doutor Spooner, na poca em que era
diretor da minha faculdade, certa vez deteve um estudante e perguntou: Nunca
consigo lembrar, foi voc ou o seu irmo que morreu na guerra? no
provavelmente verdadeira, como a maioria dos alegados spoonerismos.) A
semelhana de irmos e irms, de pais e filhos, de avs e netos serve para nos
lembrar da imensa combinao de variedade facial na populao geral dos que
no so parentes.
Mas os rostos so apenas um caso especial. Somos crivados de idiossincrasias
que, com suficiente treinamento, podem ser usadas para identificar os indivduos.
Tinha um amigo na escola que afirmava (e meus testes no ato confirmaram)
poder reconhecer qualquer um dos oitenta moradores da residncia em que
vivamos apenas escutando os seus passos. Tinha outra amiga da Sua que, ao
entrar numa sala, afirmava poder dizer, pelo olfato, os membros de seu crculo
de conhecidos que haviam recentemente sado do recinto. No que seus
colegas no se lavavam, ela que era extraordinariamente sensvel. Que isso
seja em princpio possvel confirmado pelo fato de que os ces da polcia
podem distinguir entre dois seres humanos apenas pelo cheiro, com a exceo,
mais uma vez, dos gmeos idnticos. Pelo que sei, a polcia ainda no adotou a
tcnica que menciono a seguir, mas aposto que se poderiam treinar ces de caa
para rastrear uma criana raptada, deixando-os cheirar o seu irmo. At se
poderia encontrar um meio de usar um jri de ces de caa para decidir casos
de paternidade.
As vozes so to idiossincrticas quanto os rostos, e vrias equipes de pesquisa
trabalham em sistemas computadorizados de reconhecimento de vozes para
autenticar a identidade. Seria uma grande vantagem se, no futuro, pudssemos
dispensar as chaves da porta da frente e confiar num computador operado por
voz que obedecesse ao nosso comando pessoal de Abre-te, Ssamo. A letra de
uma pessoa suficientemente individual para que a assinatura escrita seja usada
como garantia de identidade nos cheques bancrios e em importantes
documentos legais. Na verdade, as assinaturas no so particularmente seguras
porque so forjadas com facilidade, mas ainda impressionante como a letra
pode ser reconhecvel. Uma novata promissora na lista de assinaturas
individuais a ris do olho. Um banco, pelo menos, j est experimentando
mquinas automatizadas de exame da ris para verificar a identidade. O cliente
fica de p diante de uma mquina que fotografa o olho e digita a imagem no que
um jornal descreveu como um cdigo de barras humano de 256 by tes. Mas
nenhum desses mtodos de verificar a identidade humana nem sequer chega
perto do potencial da impresso digital do DNA, apropriadamente aplicada.
No causa surpresa que os ces da polcia possam distinguir pelo faro dois
seres humanos, exceo dos gmeos idnticos. O nosso suor contm um
complicado coquetel de protenas, e os detalhes precisos de todas as protenas so
minuciosamente especificados pelas instrues codificadas do DNA, que so os
nossos genes. Ao contrrio da letra e dos rostos, que variam continuamente e se
convertem aos poucos uns nos outros, os genes so cdigos digitais, muito
semelhantes aos usados em computadores. Mais uma vez, com a exceo dos
gmeos idnticos, diferimos geneticamente de todas as outras pessoas de formas
discretas e descontnuas: um nmero exato de formas, que at podem ser
contadas por quem tiver a pacincia de realizar a operao. O DNA em cada
uma das minhas clulas (considerando-se ou desconsiderando-se uma pequena
minoria de erros, e sem incluir as clulas vermelhas do sangue, que perderam
todo o seu DNA, OU as reprodutivas, que contm uma metade aleatria dos
meus genes) idntico ao DNA em todas as minhas outras clulas. Difere do
DNA em cada uma das suas clulas, leitor, e no de algum modo vago e
impressionista, mas num nmero preciso de pontos marcados ao longo de bilhes
de letras do DNA que ns dois possumos.
quase impossvel exagerar a importncia da revoluo digital na gentica
molecular. Antes que Watson e Crick marcassem poca com o anncio da
estrutura do DNA em 1953, ainda era possvel concordar com as palavras finais
da obra autorizada de Charles Singer, A Short History of Biology, publicada em
1931:

[...] apesar de interpretaes em contrrio, a teoria do gene no uma teoria


mecanicista. O gene no mais compreensvel como uma entidade
qumica ou fsica do que a clula ou, quanto a isso, o prprio organismo.
Alm do mais, embora a teoria fale em termos de genes como a teoria
atmica fala em termos de tomos, devemos nos lembrar de que h uma
distino fundamental entre as duas teorias. Os tomos existem
independentemente, e as suas propriedades podem ser examinadas em si.
Eles podem at ser isolados. Embora no possamos v-los, podemos lidar
com eles em vrias condies e em vrias combinaes. Podemos lidar com
eles individualmente. Tal no se d com o gene. Ele existe apenas como parte
do cromossomo, e o cromossomo apenas como parte de uma clula. Se
quero um cromossomo vivo, isto , o nico tipo efetivo de cromossomo,
ningum pode me dar esse cromossomo a no ser no seu ambiente vivo,
assim como ningum pode me dar um brao ou uma perna vivos. A doutrina
da relatividade das funes to verdadeira para o gene como para qualquer
um dos rgos do corpo. Eles existem e funcionam apenas em relao a
outros rgos. Assim, a ltima das teorias biolgicas nos deixa no ponto de
partida, na presena de um poder chamado vida ou psique que no tem
apenas a sua prpria natureza, mas nica em cada uma de suas
manifestaes.

Isso dramtica, profunda, imensamente errado. E tem realmente


importncia. Seguindo Watson e Crick e a revoluo que desencadearam, um
gene pode ser isolado. Ele pode ser purificado, engarrafado, cristalizado, lido
como informao digitalmente codificada, impresso numa pgina, introduzido
num computador, lido de novo para um tubo de ensaio e reinserido num
organismo em que funciona exatamente como funcionava. Quando o Projeto
Genoma Humano, que comeou a elaborar a sequncia completa dos genes de
um ser humano, for completado, provavelmente por volta do ano 2003, o
genoma completo vai caber confortavelmente em dois discos de CD-ROM
padro, deixando espao bastante para um compndio de embriologia molecular.
Esses dois discos poderiam ser ento enviados ao espao exterior, e a raa
humana poderia ser extinta com segurana, por sabermos que agora existe uma
chance de que, em algum tempo futuro e em algum lugar remoto, uma
civilizao suficientemente adiantada seria capaz de reconstituir um ser humano.
Enquanto isso, aqui na Terra, pelo fato de o DNA ser profunda e
fundamentalmente digital porque as diferenas entre os indivduos e entre as
espcies podem ser precisamente contadas, e no medidas de forma vaga e
impressionista que a impresso digital do DNA potencialmente to poderosa.
Afirmo o carter nico do DNA de cada indivduo com toda a confiana, mas
at isso apenas um julgamento estatstico. Teoricamente, a loteria sexual
poderia produzir a mesma sequncia gentica duas vezes. Um gmeo idntico
de Isaac Newton poderia nascer amanh. Mas o nmero de pessoas que teriam
de nascer para tornar esse evento provvel seria maior que o nmero de tomos
no universo.
Ao contrrio de nosso rosto, voz ou letra, o DNA na maioria das nossas clulas
permanece o mesmo desde a primeira infncia at a velhice, no podendo ser
alterado por treinamento ou cirurgia esttica. O texto de nosso DNA tem um
nmero to imenso de letras que podemos quantificar precisamente o nmero
esperado que partilhado por irmos ou primos irmos, por exemplo, em
oposio a primos segundos ou pares aleatrios escolhidos dentre a populao em
geral. Isso o torna muito til, no s para identificar indivduos de forma
inequvoca e lig-los a vestgios como sangue ou smen, mas tambm para
estabelecer a paternidade e outras relaes genticas. A lei britnica permite a
imigrao de pessoas se elas podem provar que seus pais j so cidados
britnicos. Vrias crianas do subcontinente indiano foram presas por
funcionrios cticos da imigrao. Antes do advento da impresso digital do
DNA, era frequentemente impossvel que esses infelizes provassem a sua
filiao. Agora fcil. Basta tirar uma amostra de sangue dos supostos pais e
comparar um conjunto particular de genes com o conjunto de genes
correspondente da criana. O veredicto claro e inequvoco, sem a dvida ou
impreciso que cria a necessidade de julgamentos qualitativos. Vrios jovens na
Gr-Bretanha de hoje devem a sua cidadania tecnologia do DNA.
Um mtodo semelhante foi usado para identificar os esqueletos descobertos
em Yekaterinburg, suspeitos de pertencerem executada famlia real russa. O
prncipe Philip, duque de Edimburgo, cujo parentesco exato com os Romanov
conhecido, forneceu gentilmente um pouco do seu sangue, e com isso foi possvel
estabelecer que os esqueletos eram na verdade os da famlia do czar. Num caso
mais macabro, provou-se que um esqueleto exumado na Amrica do Sul
pertencia ao doutor Josef Mengele, o criminoso de guerra nazista conhecido
como o Anjo da Morte. O DNA extrado dos ossos foi comparado com o
sangue do filho ainda vivo de Mengele, e a identidade do esqueleto foi
confirmada. Mais recentemente, provou-se, pelo mesmo mtodo, que um
cadver desenterrado em Berlim era o de Martin Bormann, o conselheiro de
Hitler, cujo desaparecimento gerou interminveis lendas e boatos, bem como
mais de 6 mil aparies ao redor do mundo.
Apesar do termo impresso digital, o nosso DNA, sendo digital, at mais
individualmente caracterstico do que os padres de estrias em nossos dedos. O
nome apropriado porque, como verdadeiras impresses digitais, a evidncia do
DNA muitas vezes inadvertidamente deixada para trs, depois que a pessoa j
saiu da cena. O DNA pode ser extrado de uma mancha de sangue no tapete, do
smen dentro de uma vtima de estupro, de uma crosta de muco nasal seco num
leno, do suor ou de cabelos cados. O DNA na amostra pode ser ento
comparado com o do sangue tirado de um suspeito. possvel avaliar, em quase
qualquer nvel desejado de probabilidade, se a amostra pertence a uma
determinada pessoa ou no.
Assim, quais so os obstculos? Por que a evidncia do DNA controversa? O
que h nesse tipo importante de evidncia que d aos advogados a possibilidade
de induzir os jris a interpret-la erroneamente ou a ignor-la? Por que alguns
tribunais foram levados ao extremo desesperador de eliminar essa evidncia por
completo?
H trs classes importantes de problemas potenciais: uma simples, uma
sofisticada e uma tola. Vou abordar mais tarde o problema tolo e as dificuldades
mais sofisticadas, mas primeiro, como acontece com qualquer tipo de evidncia,
h a possibilidade simples e muito importante do erro humano.
Possibilidades o melhor termo, pois h muitas oportunidades de erros e at de
sabotagem. Um tubo de sangue pode ter o seu rtulo trocado, por acaso ou numa
tentativa deliberada de incriminar algum. A amostra da cena do crime pode ser
contaminada pelo suor de um tcnico do laboratrio ou de um policial. O perigo
da contaminao especialmente grande naqueles casos em que uma tcnica
engenhosa de amplificao chamada PCR (reao de polimerizao em cadeia)
empregada.
Pode-se facilmente perceber por que a amplificao seria desejvel. Uma
minscula ndoa de suor na coronha de um revlver contm uma preciosa
quantidade pequena de DNA. Por mais sensvel que possa ser a anlise do DNA,
ela precisa de uma certa quantidade mnima de material para ser efetuada. A
tcnica do PCR, inventada em 1983 pela bioqumica americana Kary B. Mullis,
a resposta de dramtico sucesso. O PCR toma o pouco de DNA existente e produz
milhes de cpias, multiplicando repetidamente as sequncias de cdigo
encontradas. Mas, como sempre acontece com a amplificao, os erros so
amplificados junto com o sinal verdadeiro. Os fragmentos desgarrados de
contaminao pelo suor de um tcnico so amplificados to efetivamente quanto
a amostra da cena do crime, com bvias possibilidades de injustia.
O erro humano, contudo, no peculiar evidncia do DNA. Todos os tipos
de evidncia so vulnerveis a trabalhos malfeitos e sabotagem, e devem ser
manipulados com um cuidado escrupuloso. Os arquivos numa coleo
convencional de impresses digitais podem ter os seus rtulos trocados. A arma
do homicdio pode ter sido manuseada por pessoas inocentes alm do assassino, e
suas impresses digitais devem ser examinadas, junto com as do suspeito, para
fins de eliminao. As cortes de justia j esto acostumadas com a necessidade
de tomar todas as precaues possveis contra erros, mas eles ainda acontecem,
s vezes tragicamente. A evidncia do DNA no imune a erros humanos,
tampouco particularmente vulnervel, exceto nos casos em que o PCR
amplifica o erro. Se todas as evidncias do DNA fossem desconsideradas por
causa de erros ocasionais, o precedente deveria tambm eliminar a maioria de
outros tipos de evidncia. Temos de supor que se podem desenvolver cdigos de
conduta e precaues rigorosas para prevenir o erro humano na apresentao de
todos os tipos de evidncia legal.
A explicao das dificuldades mais sofisticadas que atormentam a evidncia
do DNA vai me tomar mais tempo. Elas tambm tm os seus precedentes em
tipos convencionais de evidncia, embora esse ponto muitas vezes no parea ser
compreendido nas cortes de justia.
Nos casos que precisam de alguma forma de evidncia de identificao, h
dois tipos de erro que correspondem aos dois tipos de erro em qualquer evidncia
estatstica. Noutro captulo, vou chamar esses erros de Tipo 1 e Tipo 2, mas
mais fcil pensar neles como falso positivo e falso negativo. Um suspeito culpado
pode escapar, por no ser reconhecido falso negativo. E falso positivo (o
que a maioria das pessoas consideraria o erro mais perigoso) um suspeito
inocente pode ser condenado, porque por acaso ou m sorte ele se parece com o
sujeito genuinamente culpado. No caso da identificao comum por testemunha
ocular, um espectador inocente que por acaso se parea um pouco com o
criminoso real poderia ser preso por essa razo falso positivo. As filas de
identificao tm o objetivo de tornar esse erro menos provvel. A chance de um
erro de justia est inversamente relacionada com o nmero de pessoas na
fileira. O perigo pode ser aumentado de vrias formas que j consideramos a
fileira sendo injustamente preenchida com homens sem barba, por exemplo.
No caso da evidncia do DNA, O perigo de uma condenao por erro falso
positivo teoricamente muito baixa. Temos uma amostra de sangue do suspeito e
uma amostra da cena do crime. Se o conjunto inteiro dos genes nessas duas
amostras pudesse ser decifrado, a probabilidade de uma condenao falsa seria
de uma em bilhes e bilhes. parte os gmeos idnticos, a chance de que haja
correspondncia entre todos os DNAS de dois seres humanos equivalente a
zero. Mas infelizmente no prtico elaborar a sequncia gentica completa de
um ser humano. Mesmo depois do trmino do Projeto Genoma Humano, tentar
fazer o equivalente na soluo de cada crime no realista. Na prtica, os
detetives forenses se concentram em pequenas sees do genoma, de
preferncia aquelas que sabemos serem variveis na populao. Nesse caso,
embora pudssemos eliminar a identificao errnea, se todo o genoma fosse
considerado, o nosso temor deve ser o possvel perigo de dois indivduos serem
idnticos com respeito pequena poro do DNA que temos tempo de analisar.
A probabilidade de que isso possa acontecer deveria ser mensurvel para
cada seo especfica do genoma; poderamos ento decidir se um risco
aceitvel. Quanto maior a seo do DNA, menor a probabilidade de erro, assim
como, numa fileira de identificao, quanto mais longa a fila, mais segura a
condenao. A diferena que, para competir com a evidncia equivalente do
DNA, a fileira de identificao precisaria conter no apenas algumas dezenas de
pessoas, mas milhares, milhes ou at bilhes. parte essa diferena
quantitativa, a analogia com a fileira de identidades se mantm. Veremos que h
um DNA equivalente de nossa fila hipottica de homens barbeados com um
suspeito de barbas. Mas, primeiro, mais algumas informaes sobre a impresso
digital do DNA.
claro que examinamos as partes equivalentes do genoma tanto no suspeito
como na amostra. Essas partes do genoma so escolhidas pela sua tendncia a
variar amplamente na populao. Um darwiniano notaria que as partes no
variveis so frequentemente aquelas que tm um papel importante na
sobrevivncia do organismo. provvel que quaisquer variaes substanciais
nesses genes importantes tenham sido removidas da populao pela morte de
seus possuidores a seleo natural darwiniana.
No entanto, h outras partes do genoma que so muito variveis, talvez
porque no sejam importantes para a sobrevivncia. Essa no toda a histria,
porque na verdade alguns genes teis so muito variveis. As razes para isso so
controversas. um pouco de digresso, mas... O que esta vida se, atormentados
pelo estresse, no temos a liberdade de divagar?
A escola de pensamento neutralista, associada com o ilustre geneticista
japons Motoo Kimura, acredita que os genes teis so igualmente teis numa
variedade de formas diferentes. Isso enfaticamente no significa que sejam
inteis, apenas que as formas diferentes cumprem igualmente bem as suas
funes. Se imaginarmos os genes registrando as suas receitas com palavras, as
formas alternativas de um gene podem ser imaginadas como as mesmas
palavras escritas com diferentes tipos: o significado o mesmo, e o produto da
receita vai ser igual. A seleo natural no percebe as mudanas genticas, as
mutaes, que no fazem diferena. No so afinal mutaes, apesar de toda
a diferena que criam para a vida do animal, mas constituem mutaes
potencialmente teis do ponto de vista do cientista forense. A populao acaba
tendo muita variedade em determinado lcus (posio num cromossomo), e esse
tipo de variedade poderia em princpio ser usada como impresso digital.
A outra teoria da variao, oposta teoria neutra de Kimura, acredita que as
diferentes verses dos genes cumprem realmente funes diferentes e que h
alguma razo especial para que as duas sejam preservadas pela seleo natural
na populao. Por exemplo, poderia haver duas formas alternativas de uma
protena do sangue, e , que so suscetveis a duas doenas infecciosas
chamadas alfluenza e betaccosis, respectivamente, cada uma sendo imune
outra. Tipicamente, uma doena infecciosa precisa de uma densidade crtica de
vtimas suscetveis numa populao, pois do contrrio a epidemia no se instala.
Numa populao dominada por tipos , h frequentes epidemias de alfluenza,
mas no de betaccosis. Assim, a seleo natural favorece os tipos que so
imunes alfluenza. Ela os favorece tanto que, depois de certo tempo, eles
passam a dominar a populao. Agora as mesas esto viradas. H epidemia de
betaccosis, mas no de alfluenza. Os tipos so ento favorecidos pela seleo
natural, porque so imunes betaccosis. A populao pode continuar oscilando
entre uma predominncia a e uma predominncia , ou pode se acomodar numa
mistura intermediria, um equilbrio. De qualquer modo, veremos muita
variao no lcus do gene em questo, e essa uma boa notcia para os que
procuram impresses digitais. O fenmeno chamado seleo dependente de
frequncia, sendo uma das razes sugeridas para os altos nveis de variao
gentica na populao. H outras.
Entretanto, para nossos fins forenses, importa apenas que h partes variveis
no genoma. Seja qual for o veredicto na controvrsia sobre se as partes teis do
genoma so variveis, h em todo caso muitas outras regies do genoma que no
so sequer lidas, nem traduzidas para seus equivalentes de protena. Na verdade,
uma proporo espantosamente elevada de nossos genes parece no fazer coisa
alguma. Tm, portanto, a Uberdade de variar, o que os torna excelente material
para as impresses digitais do DNA.
Como se para confirmar o fato de que uma grande poro do DNA no faz
nada de til, a simples quantidade de DNA nas clulas de diferentes tipos de
organismos loucamente varivel. Sendo informao do DNA digital, podemos
medi-la com o mesmo tipo de unidades que usamos para medir as informaes
do computador. Um bit de informao o bastante para especificar uma deciso
sim/no: um 1 ou um 0, um verdadeiro ou um falso. O computador em que estou
escrevendo estas pginas tem 256 megabits (32 megaby tes) de memria
principal. (O meu primeiro computador era uma caixa maior, mas tinha menos
que cinco milsimos da capacidade de memria). A unidade fundamental
equivalente no DNA a base de nucleotdeo. Como h quatro bases possveis, o
contedo de informao de cada uma equivalente a dois bits. A bactria
comum de intestino Escherichia coli tem um genoma de quatro megabases, ou
oito megabits. O trito de crista Triturus cristatus tem 40 mil megabits. A
diferena de 5 mil vezes entre o trito de crista e a bactria mais ou menos a
mesma existente entre o meu computador atual e o meu primeiro. Ns humanos
temos 3 mil megabases, ou 6 mil megabits. Isso significa 750 vezes mais que a
bactria (o que satisfaz a nossa vaidade), mas o que vamos fazer com o trito nos
suplantando por ter seis vezes mais megabases? Gostaramos de pensar que o
tamanho do genoma no estritamente proporcional ao que ele executa:
presumvel que grande parte do DNA do trito no realiza coisa alguma. Isso
certamente verdade. Vale tambm para a maior parte do nosso DNA. Sabemos
por outras evidncias que, do genoma humano de 3 mil megabases, apenas uns
dois por cento so realmente usados para codificar a sntese da protena. O resto
frequentemente chamado de DNA-1XO. Presumivelmente, o trito de crista
tem uma porcentagem ainda mais elevada de DNA-1XO. Outros trites no
tm.
O excedente de DNA no utilizado se divide em vrias categorias. Parte
parece informao gentica real, e provavelmente representa genes velhos,
defuntos, ou cpias desatualizadas de genes que ainda esto em uso. Esses
pseudogenes fariam sentido se fossem lidos e traduzidos. Mas no so. Os discos
rgidos nos computadores em geral contm refugo comparvel: velhas cpias de
trabalho em andamento, espao de rascunho usado pelo computador para
operaes intermedirias, e assim por diante. Ns, usurios, no vemos esse
refugo, porque os nossos computadores apenas nos mostram aquelas partes do
disco que precisamos conhecer. Mas, se nos pusermos a ler a informao real no
disco, by te a by te, veremos o refugo, e grande parte desse lixo vai fazer algum
sentido. H provavelmente dezenas de fragmentos desconexos deste captulo
salpicados pelo meu disco rgido neste momento, embora haja apenas uma cpia
oficial qu e o computador me apresenta (alm de um prudente back-up).
Alm do DNA-lixo que poderia ser, mas no lido, h muito DNA-lixo que,
alm de no ser lido, no faria sentido se fosse. H imensos trechos de absurdos
repetidos, talvez repeties de uma nica base, ou alternncias das mesmas duas
bases, ou repeties de um padro mais complicado. Ao contrrio da outra classe
de DNA-lixo, no podemos explicar essas repeties em tandem como cpias
desatualizadas de genes teis. Esse DNA repetitivo nunca foi decodificado, e
presumivelmente nunca teve nenhuma utilidade. (Isto , nunca foi til para a
sobrevivncia do animal. Do ponto de vista do gene egosta, como expliquei em
outro livro, poderamos dizer que qualquer tipo de DNA-1XO til para si
mesmo, se continua a sobreviver e a gerar mais cpias de si mesmo. Essa
sugesto veio a ser conhecida pela expresso capciosa DNA egosta, embora
ela seja um pouco infeliz porque, no meu sentido original, o DNA operante
tambm egosta. Por essa razo, algumas pessoas passaram a cham-lo DNA
ultra-egosta).
De qualquer modo, seja qual for a razo, o DNA-lixo existe, e em
quantidades prodigiosas. Como no usado, tem toda a liberdade de variar. Os
genes teis, como vimos, tm restries severas na sua liberdade de mudar. A
maioria das mudanas (mutaes) faz com que um gene funcione com menos
eficcia, o animal morre e a mudana no passada adiante. nisso que
consiste a seleo natural darwiniana. Mas as mutaes no DNA- lixo
(principalmente aquelas no nmero de repeties numa dada regio) no so
percebidas pela seleo natural. Assim, quando examinamos a populao,
encontramos a maior parte da variao que serve para as impresses digitais nas
regies de refugo. Como veremos agora, as repeties em tandem so
particularmente teis, porque variam com respeito ao nmero de repeties,
uma caracterstica bruta que fcil de mensurar.
Se no fosse por isso, o geneticista forense teria de examinar a sequncia
exata de bases da nossa regio-amostra. Isso pode ser feito, mas o
sequenciamento do DNA consome tempo. As repeties em tandem nos
permitem usar atalhos engenhosos, como descobriu Alec Jeffrey s da
Universidade de Leicester, considerado com razo pai das impresses digitais do
DNA (e agora Sir Alec). Pessoas diferentes tm nmeros diferentes de
repeties em tandem em determinados lugares. Eu poderia ter 147 repeties
de um determinado trecho sem sentido, enquanto voc tem 84 repeties do
mesmo trecho sem sentido no lugar correspondente do seu genoma. Em outra
regio, eu poderia ter 24 repeties de um determinado trecho sem sentido para
as suas 38 repeties. Cada um de ns tem uma impresso digital caracterstica
que consiste num conjunto de nmeros. Cada um desses nmeros na nossa
impresso digital o nmero de vezes em que um determinado trecho sem
sentido repetido em nosso genoma.
Recebemos as nossas repeties em tandem dos nossos pais. Temos cada um
46 cromossomos, 23 de nosso pai e 23 cromossomos homlogos ou
correspondentes da nossa me. Esses cromossomos vm completos com as
repeties em tandem. O seu pai recebeu os 46 cromossomos dele de seus avs
paternos, mas no os passou para voc na sua totalidade. Cada um dos
cromossomos da sua me foi alinhado com seu nmero oposto paterno, e
trocaram-se bits, antes que um cromossomo composto fosse colocado no
espermatozoide que ajudou a ger-lo. Cada espermatozoide e cada vulo nico,
porque uma mistura diferente de cromossomos paternos e maternos. O
processo de mistura afeta as sees de repetio em tandem e as sees
significativas dos cromossomos. Assim, nossos nmeros caractersticos de
repeties em tandem so herdados, quase da mesma maneira como a cor dos
olhos e a ondulao dos cabelos. Com a diferena que, enquanto a cor dos olhos
resulta de algum tipo de veredicto conjunto de nossos genes paternos e maternos,
os nossos nmeros de repeties em tandem so propriedades dos prprios
cromossomos, e por isso podem ser medidos separadamente para os
cromossomos paternos e maternos. Em qualquer regio de repeties em
tandem, cada um de ns tem duas leituras: um nmero de repetio do
cromossomo paterno e um nmero de repetio do cromossomo materno. De
tempos em tempos, os cromossomos mudam sofrem uma mudana aleatria
nos seus nmeros de repetio em tandem. Ou uma determinada regio em
tandem pode ser dividida pela permutao gentica entre os cromossomos. por
isso que existe variao nos nmeros de repetio em tandem na populao. A
beleza dos nmeros de repetio em tandem que eles so fceis de medir. No
preciso enrolar-se num sequenciamento detalhado de bases codificadas do
DNA. O que se faz um pouco semelhante a pes-las. Ou, para usar outra
analogia igualmente apta, ns as espalhamos como as faixas coloridas que
emergem de um prisma. Vou explicar uma das maneiras de fazer isso.
Primeiro, preciso fazer alguns preparativos. Faz-se a chamada sonda do
DNA, uma sequncia curta do DNA que corresponde exatamente sequncia
sem sentido em questo com um comprimento de at umas vinte bases de
nucleotdeos. Isso no difcil de fazer hoje em dia. H vrios mtodos. Pode-se
at comprar no comrcio uma mquina que gera sequncias curtas de DNA
segundo qualquer especificao, assim como se pode comprar um teclado para
perfurar qualquer srie desejada de letras numa fita de papel. Ao suprir a
mquina sintetizadora com matrias-primas radioativas, possvel tornar
radioativas as prprias sondas, e com isso etiquet-las. Isso facilita encontrar as
sondas mais tarde, pois o DNA natural no radioativo, e assim os dois trechos
so facilmente distinguveis um do outro.
As sondas radioativas so uma ferramenta do ofcio que precisamos ter
mo, antes de comearmos um exerccio Jeffrey s de impresses digitais. Outra
ferramenta essencial a enzima de restrio. As enzimas de restrio so
ferramentas qumicas especializadas em cortar DNA, mas cort-lo apenas em
determinados lugares. Por exemplo, uma enzima de restrio pode pesquisar a
extenso de um cromossomo at encontrar a sequncia GAATTC (G, C, T e A
so as quatro letras do alfabeto do DNA; todos os genes, de todas as espcies
sobre a Terra, diferem apenas por consistir em sequncias diferentes dessas
quatro letras). Outra enzima de restrio corta o DNA sempre que encontrar a
sequncia GCGGCCGC. Vrias enzimas de restrio diferentes se encontram na
caixa de ferramentas do bilogo molecular. Elas se originam de bactrias, que as
usam para seus fins defensivos. Cada enzima de restrio tem o seu trecho de
pesquisa nico, que ela detecta e corta.
Ora, o truque escolher uma enzima de restrio cujo trecho de pesquisa
especfico esteja completamente ausente da repetio em tandem que nos
interessa. A extenso total do DNA , portanto, retalhada em trechos curtos,
demarcados pelo trecho de pesquisa caracterstico da enzima de restrio.
claro, nem todos os trechos vo ter a repetio em tandem que estamos
procurando. Diversas outras extenses do DNA vo estar por acaso demarcadas
pelo trecho de pesquisa preferido pelas tesouras da enzima de restrio. Mas
algumas delas vo consistir em repeties em tandem, e a extenso de cada
trecho cortado ser em grande parte determinada pelo nmero de repeties em
tandem nele contidas. Se tenho 147 repeties de um trecho especfico de DNA
sem sentido, enquanto voc tem apenas 84, meus fragmentos cortados sero
correspondentemente mais longos que os seus.
Podemos medir esses comprimentos caractersticos usando uma tcnica que
j existe na biologia molecular h bastante tempo. semelhante a espalh-los
com um prisma, como Newton fez para a luz branca. O prisma padro do
DNA uma coluna gel de eletroforese, isto , um longo tubo cheio de gelatina
pelo qual passa uma corrente eltrica. Uma soluo contendo os trechos cortados
do DNA, todos embaralhados, despejada numa das extremidades do tubo. Os
fragmentos do DNA so todos atrados eletricamente para a extremidade
negativa da coluna, que fica na outra ponta do tubo, e eles se movem
constantemente pela gelatina. Mas nem todos se movem com a mesma
velocidade. Como luz de baixa frequncia de vibraes se movendo pelo vidro,
os pequenos fragmentos do DNA se movem com mais rapidez que os grandes. O
resultado que, se desligarmos a corrente depois de um intervalo apropriado,
verificaremos que os fragmentos se espalharam ao longo da coluna, assim como
as cores de Newton se espalham, porque a luz da extremidade azul do espectro
mais facilmente retardada pelo vidro do que a luz da extremidade vermelha.
Mas at agora no podemos ver os fragmentos. A coluna de gelatina parece
uniforme em toda a sua extenso. No h nada para mostrar que fragmentos de
DNA de diversos tamanhos esto ocultos em faixas discretas ao longo de sua
extenso, e nada para mostrar que faixas contm que variedade de repeties
em tandem. Como torn-los visveis? nesse ponto que entram as sondas
radioativas.
Para torn-los visveis, pode-se empregar outra tcnica engenhosa, o borro
Southern, que recebeu o nome de seu inventor, Edward Southern. (De um modo
um pouco confuso, h outras tcnicas chamadas o borro Northern e o borro
Western, mas no existem o sr. Northern nem o sr. Western.) A coluna de gelatina
retirada do tubo e estendida sobre um mata-borro. O mata-borro
previamente incrementado com quantidades da sonda radioativa para a repetio
em tandem especfica que nos interessa. As molculas da sonda se alinham ao
longo do mata-borro, formando pares precisos, pelas regras comuns do DNA,
com seus nmeros opostos nas repeties em tandem. As molculas da sonda
que sobram so eliminadas. Agora as nicas molculas da sonda radioativa que
ficam no mata-borro so aquelas ligadas a seus exatos nmeros opostos que
filtraram da gelatina. O mata-borro depois colocado sobre um pedao de
filme de raios X, que ento marcado pela radioatividade. Assim, o que vemos
quando se revela o filme um conjunto de faixas escuras outro cdigo de
barras. O padro final do cdigo de barras que lemos no borro Southern a
impresso digital de uma pessoa, quase como as linhas de Fraunhofer so a
impresso digital de uma estrela, ou as linhas formantes so a impresso digital
do som de uma vogal. Na verdade, o cdigo de barras do sangue se parece muito
com as linhas de Fraunhofer ou as linhas formantes.
Os detalhes das tcnicas de impresso digital do DNA se tornam muito
complicados, e no vou me estender mais. Por exemplo, uma estratgia atingir
o DNA com muitas sondas, todas ao mesmo tempo. O que se obtm um saco
misturado de faixas simultneas de cdigo de barras. Em casos extremos, as
faixas se fundem umas nas outras, e o que se obtm apenas um grande borro
com todos os tamanhos possveis de fragmentos do DNA representados em
algum lugar no genoma. Isso no serve para fins de identificao. No outro
extremo, as pessoas usam apenas uma sonda de cada vez, examinando um nico
lcus gentico. Essa impresso digital de lcus nico resulta em barras bem
ntidas, como as linhas de Fraunhofer. Mas apenas uma ou duas barras por
pessoa. Ainda assim, as chances de confundir as pessoas so pequenas. Isso
porque as caractersticas de que estamos falando no so como olhos castanhos
versus olhos azuis, em cujo caso muitas pessoas seriam iguais. As
caractersticas que estamos medindo, bom lembrar, so comprimentos de
fragmentos de repeties em tandem. O nmero de possveis comprimentos
muito grande, assim at a impresso digital de lcus nico razoavelmente boa
para fins de identificao. Porm, no boa o suficiente, por isso na prtica
forense os que coletam impresses digitais do DNA geralmente usam meia dzia
de sondas separadas. Com isso as chances de erro so realmente muito baixas.
Mas ainda precisamos determinar o quanto elas so baixas, pois a vida ou a
liberdade das pessoas talvez dependa disso.
Primeiro, devemos retornar nossa distino entre falsos positivos e falsos
negativos. A evidncia do DNA pode ser usada para livrar um suspeito inocente,
ou pode ser usada para apontar o culpado. Vamos supor que um pouco de smen
seja retirado da vagina de uma vtima de estupro. A evidncia circunstancial leva
a polcia a prender um homem, suspeito A. O suspeito A fornece uma amostra de
sangue, e essa comparada com a amostra do smen, usando-se uma nica
sonda do DNA para examinar um nico lcus de repetio em tandem. Se as
duas amostras so diferentes, o suspeito A est limpo. Nem precisamos examinar
um segundo lcus.
Mas e se o sangue do suspeito A corresponder amostra do smen nesse
lcus? Vamos supor que os dois partilham o mesmo padro de cdigo de barras,
que chamaremos de padro P. Isso compatvel com o fato de o suspeito ser
culpado, mas no prova a sua culpa. Ele podia simplesmente partilhar o padro P
com o verdadeiro estuprador. Devemos examinar alguns outros lcus. Se as
amostras ainda apresentam concordncia, qual a probabilidade de essa
concordncia ser coincidncia uma identificao errnea falsa positiva?
nesse ponto que temos de comear a pensar estatisticamente sobre a populao
em geral. Na teoria, tirando uma amostra de sangue dos homens na populao
em geral, seramos capazes de calcular a probabilidade de dois homens serem
idnticos em cada lcus examinado. Mas de que parte da populao devemos
tirar a nossa amostra?
Lembram-se do nico homem barbado na antiquada fileira de identificao?
Eis o seu equivalente molecular. Vamos supor que, no mundo em geral, apenas
um dentre 1 milho de homens tem o padro P. Isso significa que h uma chance
em 1 milho de ocorrer a condenao errada do suspeito A? No. O suspeito A
pode pertencer a uma minoria de pessoas cujos antepassados imigraram de uma
regio especfica do mundo. As populaes locais frequentemente partilham
peculiaridades genticas, pela simples razo de que descendem dos mesmos
antepassados. Dentre os 2,5 milhes de holandeses sul-africanos, ou africnderes,
a maioria descende de um navio de imigrantes que chegou da Holanda em 1652.
Como indicador da estreiteza desse gargalo gentico, cerca de 1 milho ainda
tm os sobrenomes de vinte desses colonizadores originais. Os africnderes tm
uma frequncia muito mais elevada de certas doenas genticas do que a
populao do mundo em geral. Segundo uma estimativa, cerca de 8 mil (um em
trezentos) tm a condio sangunea porfiria variegada, que muito mais rara no
resto do mundo. Isso aparentemente ocorre porque eles descendem de um
determinado casal no navio, Gerrit Jansz e Ariaantje Jacobs, embora no se saiba
qual deles possua o gene (dominante) para essa condio. (Ela era uma das oito
jovens do orfanato de Roterd que foram colocadas no navio para serem esposas
dos colonizadores.) Na verdade, a condio no foi absolutamente percebida
antes da medicina moderna, porque seu sintoma mais marcante uma reao
letal a certos anestsicos modernos (os hospitais sul-africanos hoje fazem testes
de rotina sobre esse gene antes de aplicar a anestesia). Outras populaes muitas
vezes tm frequncias localmente elevadas de outros genes especficos, pelo
mesmo tipo de razo. Se, para retornar ao nosso caso hipottico na justia, o
suspeito A e o verdadeiro criminoso pertencem mesma minoria, a
probabilidade de confuso acidental poderia ser dramaticamente maior do que se
imaginaria se a base das estimativas fosse a populao em geral. O ponto que a
frequncia do padro P nos humanos em geral j no relevante. Precisamos
conhecer a frequncia do padro P no grupo a que o suspeito pertence.
Essa necessidade no nova. J vimos o perigo equivalente numa fileira de
identificao comum. Se o principal suspeito chins, no adianta coloc-lo
numa fila formada na sua maior parte por ocidentais. E o mesmo tipo de
raciocnio estatstico sobre a populao bsica necessrio para identificar bens
roubados, alm de suspeitos individuais. J mencionei o meu servio como
jurado na corte de Oxford. Num dos trs casos sobre os quais deliberei, um
homem era acusado de roubar trs moedas de um rival numismtico. O acusado
fora pego com trs moedas que correspondiam s trs perdidas. O advogado da
acusao foi eloquente.

Senhoras e senhores do jri, devemos realmente acreditar que trs moedas,


exatamente do mesmo tipo das trs moedas desaparecidas, estariam por
acaso presentes na casa de um colecionador rival? Digo-lhes que essa
coincidncia demasiado difcil de engolir.

Os jurados no tm permisso de inquirir. Esse era o dever do advogado de


defesa. Embora sem dvida conhecedor da lei e tambm eloquente, ele no tinha
mais pistas sobre a teoria da probabilidade do que o advogado da acusao.
Gostaria que ele tivesse dito mais ou menos o seguinte:

Excelncia, no sei se a coincidncia demasiado difcil de engolir, porque


meu douto amigo no nos apresentou absolutamente nenhuma evidncia
quanto ao carter raro ou comum dessas trs moedas na populao em geral.
Se essas moedas so to raras que apenas um em cem colecionadores do pas
possui algum exemplar, a acusao tem boas alegaes, pois o ru foi pego
com trs dessas moedas. Por outro lado, se essas moedas so to comuns
quanto a poeira, no h evidncia suficiente para condenar. (Levando ao
extremo, trs moedas que tenho no meu bolso hoje, todas moedas legais
correntes, so provavelmente iguais a trs moedas no bolso de Vossa
Excelncia.)

O meu ponto que nunca ocorreu a nenhuma das mentes legalmente


treinadas da corte que era relevante pelo menos perguntar quo raras eram essas
trs moedas na populao em geral. Os advogados sabem certamente somar
(certa vez recebi a conta de um advogado cujo ltimo item era: Tempo
despendido em fazer esta conta), mas a teoria da probabilidade outra histria.
Imagino que as moedas fossem realmente raras. Caso contrrio, o roubo no
teria sido um caso to srio, e a acusao presumivelmente nunca teria sido
apresentada. Mas o jri devia ser explicitamente informado a esse respeito.
Lembro que a questo surgiu na sala do jri, e que todos gostaramos de ter
permisso de voltar ao tribunal em busca de esclarecimento. A questo
equivalente igualmente relevante no caso da evidncia do DNA, e com toda a
certeza est sendo formulada. Felizmente, desde que um nmero suficiente de
lcus genticos separados seja examinado, as chances de identificao errnea
at entre membros de minorias, at entre membros de famlias (exceto os
gmeos idnticos) podem ser reduzidas a nveis genuinamente muito baixos,
muito mais baixos do que se pode conseguir com qualquer outro mtodo de
identificao, inclusive a evidncia da testemunha ocular.
Ainda est em aberto a questo relativa ao grau exato da pequena
possibilidade residual de erro. E nesse ponto passamos terceira categoria de
objeo evidncia, a que apenas tola. Os advogados esto acostumados a
atacar quando os peritos depoentes parecem discordar. Se dois geneticistas
convocados so solicitados a estimar a probabilidade de uma identificao
errnea com a evidncia do DNA, O primeiro pode dizer que h urna chance em
1 milho, enquanto o segundo pode dizer que h apenas uma chance em 100 mil.
Ao ataque! Aha! Aha! Os peritos discordam! Senhoras e senhores do jri, que
confiana podemos ter num mtodo cientfico, se os prprios peritos no
conseguem se entender por um fator de dez? bvio que a nica coisa a fazer
jogar fora toda a evidncia, com armas e bagagens.
Mas, nesses casos, embora os geneticistas estejam inclinados a dar pesos
diferentes a imponderveis como o efeito do subgrupo racial, qualquer
discordncia entre eles apenas quanto probabilidade de as chances de uma
identificao errnea serem hiper-mega-astronmicas ou apenas astronmicas.
Normalmente a probabilidade no pode ser mais baixa que uma chance em
milhares, podendo estar bem acima, na casa dos bilhes. At na estimativa mais
conservadora, a chance de uma identificao errnea imensamente menor que
numa fileira de identificao comum. Excelncia, uma fila de identificao de
apenas vinte homens grosseiramente injusta com o meu cliente. Exijo uma fila
de pelo menos um milho de homens!
Os peritos estatsticos, convocados a depor sobre a probabilidade de uma
fileira de identificao convencional de vinte homens resultar numa falsa
identificao, tambm discordariam entre si. Alguns dariam a resposta simples,
uma chance em vinte. Inquiridos, concordariam ento que poderia haver uma
chance em menos de vinte, dependendo da natureza da variao na fila em
relao s caractersticas do suspeito (essa era a questo sobre o nico homem
barbado na fila). O nico ponto sobre o qual todos os peritos concordariam,
contudo, que a chance de identificao errnea por puro acaso pelo menos de
uma em vinte. Entretanto, os advogados e os juzes normalmente se contentam
com a evidncia das filas de identificao comuns em que o suspeito colocado
ao lado de vinte homens.
Depois de noticiar a eliminao da evidncia do DNA num caso no tribunal
criminal central de Londres, o Old Bailey, o jornal Independent de 12 de
dezembro de 1992 predisse uma consequente inundao de apelaes. A ideia
que todos os que no momento definham na cadeia, em virtude da evidncia de
identificao do DNA, sero capazes de apelar, citando o precedente. Mas a
inundao pode ser at maior do que o Independent imagina, porque, se essa
eliminao da evidncia do DNA realmente um precedente srio para alguns
casos, lanar dvida sobre todos os casos em que a chance de um erro acidental
for maior que uma em milhares. Se uma testemunha diz que viu algum e
depois o identifica numa fila, os advogados e os jris se do por satisfeitos.
Porm, a chance de uma identificao errnea nos casos em que o olhar
humano est envolvido muito maior que nos casos em que a identificao
feita pela impresso digital do DNA. Se levarmos a srio o precedente, isso deve
significar que todo criminoso condenado do pas ter excelentes razes para
apelar sob o pretexto de identidade errnea. Mesmo quando o suspeito foi visto
por dezenas de testemunhas com um revlver fumegante na mo, a chance de
injustia deve ser maior que uma em 1 milho.
Um caso recente e amplamente divulgado nos Estados Unidos, em que o jri
sistematicamente se confundiu sobre a evidncia do DNA, tambm se tornou
notrio por outro erro relativo teoria da probabilidade. O ru, conhecido por
bater na mulher, foi julgado por finalmente assassin-la. Um dos advogados
famosos da equipe de defesa, um professor de direito em Harvard, apresentou o
seguinte argumento: as estatsticas mostram que, dentre os homens que batem
nas esposas, apenas um em mil chega a mat-la. A inferncia que se esperava
que qualquer jri tirasse (na verdade, que se queria induzir o jri a tirar) que o
fato de o ru bater na esposa devia ser descontado no julgamento de assassinato.
A evidncia no mostra ser esmagadoramente improvvel que o homem que
bate na esposa se transforme no seu assassino? Errado. O dr. I. J. Good, um
professor de estatstica, escreveu revista cientfica Nature, em junho de 1995,
para explodir a falcia. O argumento do advogado de defesa negligencia o fato
adicional de que o assassinato da esposa raro, se comparado com os maus-
tratos violentos. Good calculou que, se considerarmos a minoria de mulheres que
tanto so maltratadas pelos maridos como assassinadas por algum, muito
provvel que o assassino seja o marido. Essa a maneira relevante de calcular a
probabilidade, porque, no caso em discusso, a infeliz mulher havia sido
assassinada por algum, depois de espancada pelo marido.
H sem dvida advogados, juzes e magistrados que poderiam tirar proveito
de uma melhor compreenso da teoria da probabilidade. Em algumas ocasies,
entretanto, no se pode deixar de suspeitar que eles a compreendem muito bem,
mas fingem incompetncia. No sei se isso se aplica ao caso acima citado. A
mesma suspeita insinuada pelo dr. Theodore Dalry mple, o amargo contador de
casos mdicos do Spectator (londrino), na seguinte histria tipicamente sarcstica
de 7 de janeiro de 1995, quando relata a sua convocao como testemunha perita
num jri de instruo:

[...] um conhecido meu rico e bem-sucedido engoliu duzentos comprimidos e


uma garrafa de rum. O magistrado me perguntou se eu achava que ele
poderia ter tomado os comprimidos acidentalmente. Estava prestes a
responder com um sonoro e confiante no, quando o magistrado se expressou
com mais. Clareza: havia pelo menos uma chance em um milho de ele ter
tomado os comprimidos acidentalmente? Bem, suponho que sim, respondi.
O magistrado (e a famlia do homem) relaxaram, o veredicto ficou em
aberto, a famlia se tornou 750 mil libras mais rica e uma companhia de
seguros equivalentemente mais pobre, pelo menos at aumentarem o meu
prmio de seguro.

O poder das impresses digitais do DNA um aspecto do poder geral da


cincia que leva algumas pessoas a tem-la. importante no exacerbar esses
medos afirmando demais ou tentando avanar demasiado rpido. Vou terminar
este captulo um tanto tcnico retornando sociedade e a uma importante e
difcil deciso que devemos tomar coletivamente. Em geral eu procuraria evitar
a discusso de uma questo tpica por medo de que se torne desatualizada, ou
uma questo local por medo de ser paroquial, mas o assunto de um banco de
dados nacional de DNA est comeando a preocupar a maioria das naes, cada
uma a seu modo, e est fadada a se tornar mais urgente no futuro.
Em teoria, seria possvel manter um banco de dados nacional das sequncias
de DNA de cada homem, mulher e criana no pas. Ento, sempre que uma
amostra de sangue, smen, saliva, pele ou cabelo fosse encontrada na cena de
um crime, a polcia no teria de localizar um suspeito por outros meios, antes de
comparar o seu DNA com a amostra. Eles poderiam simplesmente realizar uma
pesquisa computadorizada no banco de dados nacional. A mera sugesto provoca
uivos de protesto. Seria uma violao da liberdade individual. o primeiro passo.
Um passo gigantesco rumo a um estado policial. Sempre fiquei um pouco
intrigado com a razo de as pessoas reagirem automaticamente com tanta fora
contra sugestes como essa. Se examinar a questo desapaixonadamente, acho
que, considerando iodos os seus aspectos, acabarei sendo contra a ideia. Mas no
algo a ser condenado de imediato, sem nem sequer levar em conta os prs e os
contras.
Se for garantido que a informao ser usada apenas para capturar
criminosos, difcil compreender por que algum que no criminoso levantaria
objees. Sei que muitos ativistas das liberdades civis ainda vo se opor por uma
questo de princpio. Mas, sinceramente, no compreendo a razo, a menos que
se queira proteger o direito dos criminosos de cometer crimes sem serem
descobertos. Tambm no vejo nenhuma boa razo para assumir uma posio
contrria a um banco de dados nacional de impresses digitais convencionais
carimbadas (exceto a razo prtica de que, ao contrrio do DNA, difcil
realizar uma busca automtica de impresses digitais convencionais no
computador). O crime um problema srio, que diminui a qualidade de vida
para todos, exceto para os criminosos (talvez at para eles: presumivelmente no
h nada que impea a casa de um ladro de ser arrombada). Se um banco de
dados nacional, de DNA ajudasse significativamente a polcia a capturar
criminosos, as objees teriam de ser realmente muito boas para sobrepujar os
benefcios.
Mas, para comear, eis uma importante precauo. Uma coisa usar a
evidncia do DNA, OU algum tipo de evidncia de identificao numa sociedade
de massas, para corroborar uma suspeita que a polcia j possui com base em
outros motivos. Outra coisa muito diferente us-la para prender uma pessoa do
pas que corresponde amostra. Se h uma pequena probabilidade de
semelhana coincidente entre uma amostra de smen e o sangue de um
indivduo inocente, a probabilidade de que esse indivduo tambm ser alvo de
uma falsa suspeita por outros motivos obviamente muito menor. Assim, a
tcnica de simplesmente pesquisar o banco de dados e prender a nica pessoa
que corresponde amostra tem uma probabilidade muito maior de gerar
injustia do que o sistema que requer primeiro outros motivos para a suspeita. Se
uma amostra da cena de um crime em Edimburgo corresponde por acaso ao
meu DNA, a polcia deveria ter permisso de bater minha porta e me prender
com base apenas nessa evidncia? Acho que no, mas vale a pena observar que
a polcia j faz algo equivalente com os traos faciais, quando envia ao jornal um
retrato falado ou uma foto tirada por uma testemunha, convidando as pessoas de
todo o pas a telefonar se reconhecerem aquele rosto. Mais uma vez, devemos
ter cuidado com a nossa tendncia a confiar no reconhecimento facial acima de
todos os outros tipos de identificao individual.
Deixando o crime de lado, h o perigo real de a informao no banco de
dados nacional de DNA cair em mos erradas. Quero dizer, nas mos daqueles
que no desejam us-la para capturar criminosos, e sim para outros fins, talvez
ligados com os seguros de sade ou a chantagem. H razes respeitveis para
que pessoas sem nenhuma inteno criminosa no desejem que o perfil de seu
DNA seja conhecido, e parece-me que sua privacidade deve ser respeitada. Por
exemplo, um nmero significativo de indivduos acredita ser o pai de uma
determinada criana, mas no . Igualmente, um nmero significativo de
crianas acredita que algum o seu verdadeiro pai, quando ele no . Quem
tivesse acesso ao banco de dados nacional de DNA poderia descobrir a verdade,
e o resultado talvez fosse uma enorme desgraa emocional, um casamento
desfeito, um colapso nervoso, chantagem ou coisa pior. H aqueles que sentem
que a verdade deve ser sempre revelada, por mais dolorosa que seja, mas acho
defensvel argumentar que a soma total da felicidade humana no seria
intensificada por uma repentina exploso de revelaes sobre a verdadeira
paternidade de cada um.
Depois h as questes mdicas e dos seguros. Toda a vida do negcio dos
seguros depende da incapacidade de se prever exatamente quando algum vai
morrer. Como disse Sir Arthur Eddington: A vida humana proverbialmente
incerta; poucas coisas so mais certas do que a solvncia de uma companhia de
seguros de vida. Todos pagamos nossos prmios de seguro. Aqueles dentre ns
que morrem mais tarde do que o esperado subsidiam (os herdeiros) (d) aqueles
que morrem mais cedo do que o esperado. As companhias de seguro j fazem
conjeturas estatsticas que parcialmente subvertem o sistema, capacitando-as a
cobrar prmios maiores de clientes de alto risco. Elas enviam um mdico para
auscultar o nosso corao, tirar a nossa presso arterial, investigar a prtica de
hbitos como fumar e beber. Se os aturios soubessem exatamente quando todos
iramos morrer, o seguro de vida se tornaria impossvel. Em princpio, se os
aturios pudessem pr as mos num banco de dados nacional de DNA, isso talvez
nos aproximasse desse resultado infeliz. Seria possvel que chegssemos ao
extremo de que o nico tipo de risco de morte a ser segurado seria o simples
acidente.
Da mesma forma, as pessoas que avaliam os candidatos a um emprego ou os
candidatos a vagas na universidade poderiam usar a informao do DNA de um
modo que muitos de ns acharamos indesejvel. Alguns empresrios j usam
mtodos dbios como a grafologia (a anlise da letra de uma pessoa como
suposto indicador do carter e aptides). Ao contrrio do caso da grafologia, h
boas razes para pensar que a informao do DNA poderia ser genuinamente til
para julgar as aptides. Mas, ainda assim, eu seria um dos muitos que ficariam
perturbados, se as comisses de seleo fizessem uso da informao do DNA,
pelo menos se as utilizassem de forma secreta.
Um dos argumentos gerais contra os bancos de dados nacionais de qualquer
tipo este: E se casse nas mos de um Hitler?. A um exame superficial, no
est claro como um mau governo tiraria proveito de um banco de dados com
informaes verdadeiras sobre as pessoas. Eles so to adeptos de usar
informaes falsas que se poderia dizer: porque se incomodariam em fazer mau
uso da informao verdadeira. No caso de Hitler, entretanto, h o ponto sobre a
sua campanha contra os judeus e outras etnias. Embora no seja verdade que se
possa identificar um judeu pelo seu DNA, h genes especficos que so
caractersticos de pessoas cujos antepassados vm de certas regies da Europa
Central, e h correlaes estatsticas entre possuir certos genes e ser judeu.
Parece inegvel que, se o regime de Hitler tivesse tido um banco de dados
nacional de DNA sua disposio, eles teriam encontrado formas terrveis de
fazer mau uso dessas informaes.
H meios de salvaguardar a sociedade contra esses males potenciais, retendo
ao mesmo tempo o beneficio do auxlio na captura de criminosos? No tenho
certeza. Acho que poderia ser difcil. Seria possvel proteger os cidados honestos
contra as companhias de seguro e os empregadores, restringindo o banco de
dados nacional s regies no codificadoras do genoma. O banco de dados se
referiria apenas s reas de repeties em tandem do genoma, no aos genes
que realmente fazem alguma coisa. Isso impediria os aturios de calcular a nossa
expectativa de vida e no permitiria que os caadores de talento adivinhassem as
nossas capacidades. Mas no nos protegeria contra a descoberta (ou contra os
chantagistas descobrirem) de verdades sobre a paternidade que talvez
preferssemos no saber. Muito pelo contrrio. A identificao dos ossos de Josef
Mengele a partir do sangue de seu filho foi inteiramente baseada em repeties
em tandem do DNA. No vejo resposta fcil para essa objeo, a no ser
afirmar que, com o teste do DNA se tornando mais fcil, vai ser cada vez mais
possvel descobrir a paternidade de qualquer jeito, sem recorrer a um banco de
dados nacional. Um homem que suspeita que o seu filho no realmente seu
j poderia tirar o sangue do garoto e mand-lo comparar com o seu sangue. No
precisaria de um banco de dados nacional para isso.
No apenas nos tribunais. As decises de comisses de inqurito e outros
rgos encarregados de descobrir o que aconteceu em algum incidente ou
acidente frequentemente se voltam para questes cientficas. Os cientistas so
convocados como testemunhas peritas sobre questes fatuais: sobre as
tecnicalidades da fadiga do metal, sobre a infecciosidade da doena da vaca
louca, e assim por diante. Depois, tendo apresentado seus conhecimentos, so
dispensados para que os encarregados da tarefa sria de realmente tomar as
decises possam continuar o seu trabalho. A implicao que os cientistas so
bons em descobrir fatos detalhados, mas outros, frequentemente advogados ou
juzes, tm melhores qualificaes para integr-los e recomendar o que precisa
ser feito. Ao contrrio, pode-se defender que os modos cientficos de pensar so
valiosos no apenas para reunir os fatos detalhados, mas tambm para chegar ao
veredicto final. Quando h um acidente de avio ou um desastroso tumulto de
futebol, um cientista pode ter melhores qualificaes para presidir o inqurito do
que um juiz, no por causa do que os cientistas conhecem, mas por causa dos
mtodos que usam para descobrir os fatos e tomar decises.
O caso da impresso digital do DNA sugere que os advogados seriam
melhores advogados, os juzes melhores juzes, os parlamentares melhores
parlamentares e os cidados melhores cidados se todos conhecessem mais
cincia e, o que ainda mais pertinente, se raciocinassem mais como cientistas.
E no apenas porque os cientistas do mais valor a conhecer a verdade do que a
ganhar um caso. Os juzes e os responsveis pelas decises em geral saberiam
tomar melhores decises se fossem mais adeptos das artes do raciocnio
estatstico e da avaliao da probabilidade. Esse ponto vai voltar tona nos
prximos dois captulos, que tratam da superstio e dos chamados fenmenos
paranormais.
6. De olhos vendados pelas fantasias

A credulidade a fraqueza do homem, mas a fora da criana.


Charles Lamb, Essays of Elia (1823)

Temos um apetite por maravilhas, um apetite potico que a verdadeira


cincia devia estar satisfazendo, mas que est sendo saqueado, frequentemente
por causa de ganhos monetrios, pelos que fornecem a superstio, o paranormal
e a astrologia. Frases retumbantes como a Quarta Casa da Era de Aqurio ou
Netuno comeou a retrogradar e entrou em Sagitrio criam um contexto
romanesco e falso que, para os ingnuos e impressionveis, quase indistinguvel
da autntica poesia cientfica: O universo mais prdigo do que imaginamos,
por exemplo, de Shadows of Forgotten Ancestors, de Cari Sagan e Ann Druy an
(1992); ou, do mesmo livro (depois de descobrir como o sistema solar se
condensou a partir de um disco giratrio), O disco se ondula com futuros
possveis. Noutro livro, Cari Sagan observou:

Como que nenhuma das grandes religies considerou a cincia e concluiu:


Isto melhor do que imaginvamos! O universo muito maior do que
afirmavam os nossos profetas, mais grandioso, mais sutil, mais elegante?
Em vez disso, elas dizem: No, no, no! O meu deus um deus pequeno, e
quero que ele continue a ser assim. Uma religio, velha ou nova, que
enfatizasse a magnificncia do universo revelada pela cincia moderna
poderia ser capaz de suscitar reservas de reverncia e admirao
dificilmente aproveitadas pelas crenas convencionais. (Plido ponto azul,
1995).

Na medida em que as religies tradicionais esto em declnio no Ocidente, o


seu lugar no parece ser preenchido pela cincia, com sua viso perspicaz e mais
grandiosa do cosmo, e sim pelo paranormal e pela astrologia. Seria de esperar
que, no final deste sculo XX, que o mais bem-sucedido de todos em termos
cientficos, a cincia houvesse sido incorporada em nossa cultura e o nosso senso
esttico houvesse se elevado para estar altura de sua poesia. Sem reviver o
pessimismo de C. P. Snow da metade do sculo, acredito relutantemente que
essas esperanas no se concretizaram. Os livros de astrologia vendem muito
mais que os de astronomia. A televiso corre a abrir as portas para ilusionistas de
segunda categoria que se disfaram de mdiuns e videntes. Este captulo
examina a superstio e a credulidade, tentando explic-las, e a facilidade com
que podem ser exploradas. O captulo 7 recomenda o simples pensamento
estatstico como um antdoto para a doena paranormal. Comeamos com a
astrologia.
No dia 27 de dezembro de 1997, um dos jornais nacionais de maior
circulao na Gr-Bretanha, o Daily Mail, dedicou a sua reportagem de capa
astrologia, sob a manchete 1998: a aurora de Aqurio. O leitor se sente quase
agradecido quando o artigo concede que o cometa Hale Bopp no foi a causa
direta da morte da princesa Diana. O astrlogo regiamente pago nos informa que
o poderoso e lento Netuno est prestes a reunir foras com o igualmente
poderoso Urano quando entrar em Aqurio. Isso ter consequncias dramticas:

[...] o Sol est nascendo. E o cometa veio nos lembrar que este Sol no um
Sol fsico, mas um Sol espiritual, psquico, interior. Portanto, ele no tem de
obedecer lei da gravidade. Pode aparecer sobre o horizonte mais
rapidamente, se muitas pessoas se levantarem para saud-lo e encoraj-lo. E
pode dissipar a escurido no momento em que aparecer.

Como que as pessoas podem achar atraente esse mingau sem sentido,
especialmente diante do universo real revelado pela astronomia?
Numa noite sem luar, quando as estrelas parecem muito frias no cu, e as
nicas nuvens a serem vistas so as manchas brilhantes da Via Lctea, v para
um lugar longe de. poluio luminosa das ruas, deite sobre a grama e contemple
o cu. Voc ir notar superficialmente as constelaes, mas o padro de uma
constelao no significa mais do que uma mancha de umidade no teto do
banheiro. Note, assim, que pouco significa dizer algo semelhante a Netuno entra
em Aqurio. Aqurio uma miscelnea de estrelas, todas a diferentes
distncias de ns, sem conexo umas com as outras, exceto o fato de
constiturem um padro (sem sentido) quando vistas de um certo lugar (no
particularmente especial) na galxia (aqui). Uma constelao no
absolutamente uma entidade, por isso no algo em que se possa sensatamente
dizer que Netuno, ou qualquer outra coisa, esteja entrando.
Alm do mais, a forma de uma constelao efmera. H 1 milho de anos,
os nossos antepassados Homo erectus contemplavam noite (no havia poluio
luminosa ento, a menos que viesse da brilhante inovao daquela espcie, o
fogo do acampamento) um conjunto de constelaes muito diferentes. Daqui a 1
milho de anos, os nossos descendentes vo ver ainda outras formas no cu, e j
sabemos exatamente como elas sero. Esse o tipo de predio detalhada que os
astrnomos, mas no os astrlogos, podem fazer. E de novo em contraste com
as predies astrolgicas ela ser correta.
Devido velocidade finita da luz, quando olhamos para a grande galxia em
Andrmeda, ns a vemos como era h 2,3 milhes de anos, quando o
Australopithecus andava pelas altas savanas. O nosso olhar retrocede no tempo.
Se movemos os olhos alguns graus para a estrela brilhante mais prxima na
constelao de Andrmeda, contemplamos Mirach, porm muito mais
recentemente, como ela era quando Wall Street quebrou. Quando observamos a
cor e a forma do Sol, ele se acha num passado de apenas oito minutos atrs.
Contudo, se apontarmos um grande telescpio para a galxia Sombrero,
contemplaremos 1 trilho de sis, assim como eram quando nossos antepassados
de rabo espiavam medrosamente o firmamento, e a ndia colidiu com a sia
para erguer os Himalaias. Uma coliso em escala maior, entre duas galxias no
Quinteto de Stephan, exibida para ns numa poca em que na Terra os
dinossauros estavam comeando a nascer e os trilobites haviam recm-
desaparecido.
Se voc considerar qualquer acontecimento na histria, vai encontrar uma
estrela no cu cuja luz lhe d um vislumbre de algo que estava se passando
durante o ano daquele acontecimento. Desde que voc no seja uma criana
muito pequena, em algum lugar no alto do cu noturno vai poder encontrar a
estrela do seu nascimento. A sua luz um brilho termonuclear que anuncia o ano
do seu nascimento. Na verdade, voc pode encontrar muitas dessas estrelas
(cerca de quarenta, se voc tem quarenta anos; umas setenta, se tem cinquenta
anos; cerca de 175, se tem oitenta anos). Quando voc contempla uma das
estrelas do seu ano de nascimento, o seu telescpio uma mquina do tempo que
lhe permite testemunhar eventos termonucleares que esto realmente ocorrendo
durante o ano em que voc nasceu. Uma vaidade agradvel, nada mais. A sua
estrela natal no vai se dignar a lhe dizer qualquer coisa sobre a sua
personalidade, o seu futuro ou as suas compatibilidades sexuais. As estrelas tm
agendas mais amplas em que no figuram as preocupaes da pequenez
humana.
Claro, a sua estrela natal sua apenas por este ano. No prximo ano, voc
deve contemplar a superfcie de uma esfera maior que se encontra um ano-luz
mais distante. Pense nessa esfera em expanso como um raio de boas notcias, a
notcia de seu nascimento sendo irradiada cada vez para mais longe. No universo
einsteiniano em que a maioria dos fsicos pensa que vivemos, nada pode em
princpio viajar mais rpido que a luz. Assim, se voc tem cinquenta anos, possui
uma bolha de notcias pessoais com um raio de cinquenta anos-luz. Dentro dessa
esfera (de um pouco mais de mil estrelas) em princpio possvel (embora no o
seja na prtica) que a notcia da sua existncia tenha se difundido. Fora dessa
esfera, como se voc no existisse; num sentido einsteiniano, voc no existe.
Os mais velhos tm esferas de existncia maiores que os jovens, mas a
existncia de ningum se estende por mais que uma minscula frao do
universo. O nascimento de Jesus talvez nos parea um acontecimento antigo e
solene nesse perodo em que atingimos o seu segundo milnio. Mas a nova to
recente nessa escala que, at nas circunstncias mais ideais, teria sido
proclamada em princpio a uma frao menor do que um sobre 200 milhes de
milhes das estrelas no universo. Muitas, se no a maioria, das estrelas no espao
tero planetas girando ao seu redor. Os nmeros so to imensos que
provavelmente alguns desses planetas tm formas de vida, alguns desenvolveram
a inteligncia e a tecnologia. Entretanto, as distncias e os tempos que nos
separam so to grandes que milhares de formas de vida podem evoluir e
desaparecer independentemente, sem que seja possvel que uma saiba da
existncia da outra.
Para fazer os meus clculos sobre os nmeros de estrelas natais, assumi que
as estrelas tm, em mdia, um espao de uns 7,6 anos-luz entre si. Isso vale
aproximadamente para a nossa regio local da galxia da Via Lctea. Parece
uma densidade espantosamente baixa (cerca de 440 anos-luz cbicos por
estrela), mas na realidade elevada em comparao com a densidade das
estrelas no universo em geral, onde o espao fica vazio entre as galxias. Isaac
Asimov tem uma ilustrao dramtica: como se toda a matria do universo
fosse um nico gro de areia, colocado no meio de um quarto vazio de mais de
trinta quilmetros de comprimento, trinta quilmetros de largura e trinta
quilmetros de altura. No entanto, ao mesmo tempo, como se esse nico gro
de areia fosse pulverizado em mil milhes de milhes de milhes de fragmentos,
pois esse aproximadamente o nmero de estrelas no universo. Esses so alguns
dos fatos sbrios da astronomia, e pode-se perceber a sua beleza.
A astrologia, em comparao, uma afronta esttica. O seu diletantismo pr-
copernicano avilta e deprecia a astronomia, algo semelhante a usar Beethoven
em jingles comerciais. tambm um insulto cincia da psicologia e riqueza
da personalidade humana. Estou falando da maneira fcil e potencialmente
danosa com que os astrlogos dividem os humanos em doze categorias. Os
escorpianos so tipos alegres e expansivos, enquanto os leoninos, com suas
personalidades metdicas, se do bem com os librianos (ou seja l o que for).
Minha esposa Lalla Ward lembra uma ocasio em que uma estrela americana
perguntou ao diretor do filme em que ambos estavam trabalhando: Ih, sr.
Preminger, de que signo o senhor ?, e recebeu o contra imortal, num forte
sotaque austraco: Sou do signo No Perrturrrbe.
A personalidade um fenmeno real, e os psiclogos tiveram algum sucesso
desenvolvendo modelos matemticos para lidar com a sua variao em muitas
dimenses. O nmero a princpio grande de dimenses pode ser
matematicamente reduzido com uma perda mensurvel, e para alguns fins
razovel, do poder proftico. Esse menor nmero de dimenses derivadas s
vezes corresponde s dimenses que intuitivamente pensamos reconhecer a
agressividade, a obstinao, a afetividade, e assim por diante. Resumir a
personalidade de um indivduo como um ponto num espao multidimensional
uma aproximao utilizvel cujas limitaes podem ser definidas. Est muito
longe de qualquer categorizao mutuamente exclusiva, e certamente muito
longe da fico falsa das doze latas de lixo da astrologia de jornal. baseado em
dados genuinamente relevantes sobre as prprias pessoas, e no sobre as suas
datas de nascimento. A escala multidimensional do psiclogo pode ser til para
decidir se uma pessoa tem aptido para determinada carreira, ou se um futuro
casal tem compatibilidade de gnios. Os doze escaninhos do astrlogo so, se
nada pior, uma diverso dispendiosa e irrelevante.
Alm disso, eles no esto de acordo com os nossos fortes tabus e leis atuais
contra a discriminao. Os leitores de jornal so ensinados a se considerar, e
tambm a seus amigos e colegas, escorpianos, librianos ou um dos outros doze
signos mticos. Se voc pensar um pouco, essa no uma forma de rtulo
discriminatria semelhante aos esteretipos culturais que muitos de ns achamos
censurveis hoje em dia? Posso imaginar um esquete de Monty Py thon, em que
um jornal publica uma coluna diria mais ou menos assim:

Alemes: Est na sua natureza ser trabalhador e metdico, o que deve lhe
trazer vantagens hoje no trabalho. Nas suas relaes pessoais, especialmente
hoje noite, vai ter de domar a sua tendncia natural de obedecer a ordens.

Espanhis: O seu quente sangue latino pode domin-lo, por isso cuide para
no fazer algo de que possa se arrepender. E dispense o alho no almoo, se
tiver aspiraes romnticas para a noite.

Chineses: A inescrutabilidade tem muitas vantagens, mas pode ser a sua


desgraa hoje...

Britnicos: A sua obstinao pode lhe trazer vantagens nos negcios, mas
tente relaxar e descontrair-se na vida social.

E assim por diante com doze esteretipos nacionais. Sem dvida, as colunas
de astrologia so menos ofensivas que isso, mas devemos nos perguntar
exatamente onde est a diferena. As duas atitudes so culpadas de
discriminao fcil, dividindo a humanidade em grupos exclusivos sem ter como
base nenhuma evidncia. Mesmo se houvesse evidncia de alguns tnues efeitos
estatsticos, os dois tipos de discriminao encorajam o tratamento
preconceituoso das pessoas como tipos, e no como indivduos. J se podem ver
anncios nas colunas dos coraes solitrios que incluem expresses como
Nada de escorpianos ou Os taurinos no precisam responder. claro que
isso no to ruim como as infames notas Nada de negros ou Nada de
irlandeses, porque o preconceito astrolgico no atormenta constantemente
mais alguns signos do que outros, mas permanece o princpio dos esteretipos
discriminatrios em oposio a aceitar as pessoas como indivduos.
At poderia haver tristes consequncias humanas. A ideia de colocar anncios
nas colunas dos coraes, solitrios aumentar a rea de captao de parceiros
sexuais (e, na verdade, o crculo fornecido pelo local de trabalho e por amigos
dos amigos frequentemente magro e precisa ser enriquecido). Os solitrios,
cuja vida poderia ser transformada por uma amizade compatvel h muito
desejada, so encorajados a desistir, de forma extravagante e injustificada, de
at onze doze avos da populao disponvel. H pessoas vulnerveis neste mundo,
e elas merecem compaixo em vez de serem deliberadamente enganadas.
Numa ocasio apcrifa de alguns anos atrs, um jornalista assalariado, que
perdera num jogo de azar e recebera ordens para compor o conselho astrolgico
do dia, matou o seu tdio escrevendo num dos signos as seguintes linhas
agourentas: Todas as desgraas do ano passado no so nada perto do que vai
lhe acontecer hoje. Foi despedido depois que o quadro de ligaes ficou
congestionado com leitores tomados de pn ico, um testemunho pattico da
confiana sincera que as pessoas podem depositar na astrologia.
Alm da legislao contra a discriminao, temos leis destinadas a nos
proteger de fabricantes que fazem afirmaes falsas a respeito de seus produtos.
A lei no invocada em defesa da verdade simples sobre o mundo natural. Se
fosse, os astrlogos dariam o melhor caso-teste que se poderia desejar. Eles
afirmam poder prever o futuro e adivinhar as fraquezas pessoais, e recebem
pagamento por isso, bem como por conselhos profissionais sobre decises
importantes. Um fabricante de produtos farmacuticos que vendesse uma plula
anticoncepcional sem o mais leve efeito demonstrvel sobre a fertilidade seria
processado segundo a Lei das Descries do Comrcio e acionado pelas
consumidoras que se descobrissem grvidas. Mais uma vez parece uma reao
exagerada, mas no consigo realmente compreender por que os astrlogos
profissionais no so presos por fraude e por incitamento discriminao.

O Daily Telegraph londrino de 18 de novembro de 1997 noticiou que, por ter


persuadido uma adolescente crdula a fazer sexo sob o pretexto de expulsar os
maus espritos de seu corpo, um pretenso exorcista fora condenado a dezoito
meses de priso no dia anterior. O homem mostrara jovem alguns livros sobre
quiromancia e magia, depois disse que ela estava azarada: algum lhe tinha
posto mau-olhado. Para exorciz-la, explicou, ele precisava untar todo o seu
corpo com leos especiais. Ela concordou em tirar toda a roupa para esse fim.
Finalmente, ela copulou com o homem, quando ele lhe disse que isso era
necessrio para se livrar dos espritos. Ora, parece-me que a sociedade no
pode ter moral dupla. Se foi correto prender esse homem por explorar uma
jovem crdula (ela estava acima da idade legal mnima), por que no
processamos da mesma forma os astrlogos que tiram dinheiro de pessoas
igualmente crdulas; ou os videntes mdiuns que convencem companhias
petrolferas a dar o dinheiro dos acionistas para consultas dispendiosas sobre
onde perfurar? Inversamente, se algum protestasse que os tolos devem ter a
liberdade de dar o seu dinheiro para charlates se assim desejarem, por que o
exorcista sexual no deveria apresentar uma defesa semelhante, invocando
que a jovem tinha a liberdade de dar o seu corpo para um ritual em que, no
momento, ela sinceramente acreditava?
No h nenhum mecanismo fsico conhecido pelo qual a posio de distantes
corpos celestes no momento do nascimento de uma pessoa poderia exercer
alguma influncia causal sobre a sua natureza ou destino. Isso no elimina a
possibilidade de alguma influncia fsica desconhecida. Mas s precisamos nos
dar ao trabalho de pensar nessa influncia fsica se algum puder exibir alguma
evidncia de que os movimentos dos planetas contra o pano de fundo das
constelaes tm realmente a mais tnue influncia sobre os assuntos humanos.
At agora nenhuma evidncia desse tipo resistiu a uma investigao apropriada.
A imensa maioria dos estudos cientficos da astrologia no produziu nenhum
resultado positivo. Uns poucos (muito poucos) estudos sugeriram (fracamente)
uma correlao estatstica entre o signo e o carter. Esses poucos resultados
positivos receberam uma explicao interessante. Muitas pessoas so to
versadas no conhecimento dos signos que sabem as caractersticas que delas so
esperadas. Por isso, tm uma pequena tendncia a corresponder a essas
expectativas - no grande, mas o suficiente para produzir os efeitos estatsticos
muito tnues que foram observados.
Um teste mnimo que qualquer mtodo bem conceituado de diagnose ou
adivinhao deve satisfazer o da confiabilidade. Esse no o teste que verifica
se o mtodo realmente funciona; apenas avalia se diferentes profissionais
confrontados com a mesma evidncia (ou o mesmo profissional confrontado
com a mesma evidncia duas vezes) concordam entre si. Embora no ache que
a astrologia funcione, eu teria esperado ndices de alta confiabilidade nesse
sentido de coerncia. Afinal, os diferentes astrlogos tm presumivelmente
acesso aos mesmos livros. Ainda que seus veredictos sejam errados, seria de
pensar que seus mtodos fossem bastante sistemticos para produzir os mesmos
veredictos errados! Ai de ns, como foi demonstrado num estudo realizado por
G. Dean e colegas, eles nem sequer atingem esse marco mnimo e fcil. Para
efeitos de comparao, quando diferentes avaliadores julgavam o desempenho
de pessoas em entrevistas estruturadas, o coeficiente de correlao foi maior que
0,8 (um coeficiente de correlao de 1,0 representaria a concordncia perfeita
-1,0 representaria a discordncia perfeita; 0,0 representaria uma completa
aleatoriedade ou falta de associao; 0,8 bastante bom). Ao lado desses dados,
no mesmo estudo, o coeficiente de confiabilidade para a astrologia era um
lamentvel 0,1, comparvel ao nmero para a quiromancia (0,11), e indicando
aleatoriedade quase total. Por mais errados que estejam os astrlogos, seria de
pensar que encenariam o seu ato juntos a ponto de serem pelo menos coerentes.
Aparentemente no. A grafologia (a anlise da letra de uma pessoa) e as anlises
de Rorschach (borres de tinta) no tiveram resultados muito melhores.
A tarefa do astrlogo requer to pouco treinamento ou talento que
frequentemente entregue a qualquer reprter novato com tempo livre. O
jornalista Jan Moir relata no Guardian de 6 de outubro de 1994 que Meu
primeiro emprego em jornalismo foi escrever horscopos para um grupo de
revistas femininas. Era a tarefa do escritrio que sempre cabia ao novato, porque
era to estpida e to fcil que at um maluco inexperiente como eu poderia
realiz-la. Da mesma forma, quando era jovem, o ilusionista e racionalista
James Randi se empregou, com o pseudnimo de Zo-ran, como astrlogo num
jornal de Montreal. O mtodo de trabalho de Randi era pegar velhas revistas de
astrologia, cortar as suas previses com tesoura, embaralh-las num chapu,
col-las aleatoriamente nos doze signos, depois public-las como suas prprias
previses. Ele descreve como escutou a conversa de duas auxiliares de
escritrio na sua hora de almoo num caf, examinando ansiosamente a coluna
de Zo-ran no jornal.

Gritavam com prazer ao ver seu futuro to bem delineado, e em resposta


minha pergunta disseram que Zo-ran tinha acertado em cheio na semana
passada. Eu no me identifiquei como Zoran [...]. A reao nas cartas
coluna tambm havia sido interessante, o suficiente para que eu decidisse que
muitas pessoas aceitam e racionalizam quase toda declarao feita por
algum que acreditam ser uma autoridade com poderes msticos. Nesse
ponto, Zo-ran dependurou a tesoura, ps de lado o pote de cola e saiu do
emprego. (Flim-flam, 1992)

H evidncias, colhidas numa pesquisa feita por meio de questionrio, de que


muitas pessoas que lem os horscopos dirios no acreditam realmente no que
eles dizem. Afirmam que lem a coluna apenas como diverso (o seu gosto
pelo que constitui fico divertida evidentemente diferente do meu). Mas
nmeros significativos de pessoas realmente acreditam e agem de acordo com
as previses, inclusive, segundo notcias alarmantes e aparentemente autnticas,
Ronald Reagan durante o seu perodo como presidente. Por que algum se deixa
impressionar por horscopos?
Primeiro, as previses ou leituras de carter so to mornas, vagas e gerais
que servem para quase todo mundo e toda circunstncia. As pessoas
normalmente lem apenas o seu horscopo no jornal. Se fizessem um esforo
para ler os outros onze, ficariam muito menos impressionadas com a exatido do
seu. Segundo, as pessoas lembram os acertos e esquecem as mancadas. Se h
uma frase num horscopo de um pargrafo que parece estar correta, o leitor
nota essa determinada frase, enquanto seu olhar passa sobre todas as demais sem
tomar conhecimento. Mesmo que as pessoas notem uma previso gritantemente
errada, bem provvel que ela seja considerada uma exceo ou anomalia
interessante, em vez de uma indicao de que toda a histria pode ser um
embuste. Assim David Bellamy, um popular cientista na televiso (e genuno
heri conservacionista), confessou em Radio Times (esse outrora respeitado
rgo da BBC) que ele tem a cautela do capricorniano a respeito de certas
coisas, mas que na maioria das vezes abaixa a cabea e investe como um
verdadeiro bode. No interessante? Bem, declaro que apenas confirma o que
sempre digo: a exceo que prova a regra! O prprio Bellamy
presumivelmente no acreditava no que dizia, e estava apenas seguindo a
tendncia, comum entre pessoas educadas, de empregar a astrologia como uma
diverso inofensiva. Duvido que seja inofensiva, e me pergunto se as pessoas que
a descrevem como divertida se divertem realmente com isso.
Me d luz gatinho de 3,5 quilos uma manchete tpica de um jornal
chamado Sunday Sport que, semelhante a seus equivalentes americanos como
National Enquirer (com uma circulao de 4 milhes), inteiramente dedicado a
publicar histrias ridiculamente incrveis como se fossem fatos. Conheci certa
vez uma mulher que tinha um emprego de tempo integral s para inventar
histrias que seriam publicadas por um peridico americano desse tipo, e ela me
contou que havia uma disputa entre ela e os colegas para ver quem conseguia
passar as histrias mais escandalosamente ridculas. A competio se revelou
intil, porque no parece haver limites para o que as pessoas so capazes de
acreditar, desde que vejam as histrias impressas. Na pgina seguinte histria
do gatinho de 3,5 quilos, o Sunday Sport apresentava um artigo sobre um mgico
que no aguentava mais a chatice da mulher, por isso a transformou num coelho.
Alm de se mostrar complacente com o clich preconceituoso da esposa chata, o
mesmo exemplar do jornal acrescentava um sabor xenfobo a essas fantasias:
Grego louco faz churrasco de menino. Outras histrias favoritas desses jornais
incluem Marily n Monroe retorna como alface (completada com uma
fotografia esverdeada da falecida diva do cinema aninhada no centro de um
broto de alface) e Esttua de Elvis encontrada em Marte.
As vises de um Elvis Presley ressuscitado so numerosas. O culto de Elvis,
com suas preciosas unhas dos ps e outras relquias, seus cones e suas
peregrinaes, est a caminho de se tornar uma nova religio plenamente
desenvolvida, mas ter de tomar cuidado, se no quiser ser superado pelo culto
mais recente da princesa Diana. As multides que formaram fila para assinar o
livro de condolncias depois de sua morte em 1997 declararam a jornalistas que
a sua face foi vista claramente por uma janela, espiando de um antigo retrato
dependurado na parede. Como no caso do Anjo de Mons, que apareceu aos
soldados durante os dias mais sombrios da Primeira Guerra Mundial, inmeras
testemunhas oculares viram o espectro de Diana, e a histria se espalhou como
fogo de palha entre as multides entusisticas, estimuladas como estavam pelos
tabloides sensacionalistas.
A televiso um meio at mais poderoso que os jornais, e estamos nas garras
de uma quase-epidemia de propaganda paranormal nesse meio. Num dos
exemplos mais notrios dos ltimos anos na Gr-Bretanha, um desses mdiuns
que curam pela f afirmava ser o receptculo da alma de um mdico morto
havia 2 mil anos, chamado Paulo da Judia. Sem nenhuma investigao crtica, a
BBC reservou todo um programa de meia hora para apresentar essa fantasia
como fato. Mais tarde, tive um confronto com o editor encarregado desse
programa, num debate pblico sobre Vendendo-se para o sobrenatural no
Festival de Televiso de Edimburgo de 1996. A principal defesa do editor era que
o homem estava fazendo um bom trabalho ao curar os pacientes. Ele parecia
achar sinceramente que era s isso o que importava. Quem se interessa em saber
se a reencarnao realmente acontece, desde que o curandeiro d algum consolo
a seus pacientes? Para mim, a verdadeira afronta se deu com o material de
publicidade que a BBC distribuiu para acompanhar o espetculo. Entre os que
receberam agradecimentos pelos conselhos, e foram listados como supervisores
do contedo, estava ningum menos que... Paulo da Judia. Uma coisa as
pessoas verem na tela as crenas excntricas de um indivduo psictico ou
fraudulento. Talvez isso seja entretenimento at comdia, embora eu ache to
censurvel quanto rir de um espetculo de monstruosidades numa feira, ou da
voga corrente nos Estados Unidos de mostrar violentas disputas conjugais na
televiso. Mas outra coisa bem diferente a BBC emprestar o peso de sua
reputao construda ao longo dos anos, dando a impresso de que aceita a
fantasia em seu valor nominal na publicidade do espetculo.
Uma frmula barata mas eficaz para a televiso paranormal empregar
ilusionistas comuns e repetir audincia que eles no so ilusionistas, e sim
genuinamente sobrenaturais. Numa mostra adicional de desprezo cnico pelo QI
do espectador, esses atos so submetidos a menos controle e precaues do que
seria o desempenho de um mgico. Os ilusionistas bona fide pelo menos se do
ao trabalho de demonstrar que no tm nada escondido na manga, nem h fios
embaixo da mesa. Quando um artista anunciado como paranormal, ele fica
escusado at dessa desvantagem rotineira.
Vou descrever um espetculo real, um ato de telepatia, da recente srie de
televiso Carlton, Beyond Belief, produzida e apresentada por David Frost, um
veterano da televiso britnica a quem um governo achou por bem sagrar
cavaleiro e cujo imprimtur tem, portanto, peso entre os espectadores. Os
participantes eram uma equipe de Israel, formada por pai e filho, e o filho de
olhos vendados veria pelos olhos do pai. Um aparelho que dava nmeros
aleatrios foi acionado, e tirou-se um nmero. O pai fitou-o fixamente, fechando
e abrindo os punhos com o esforo, e perguntou ao filho com um grito abafado se
ele poderia ver o nmero. Sim, acho que sim, resmungou o filho. E, claro, ele
acertou o nmero. Aplausos retumbantes. Que espantoso! E no esqueam,
espectadores, tudo isso TV ao vivo, programao factual, no fico como o
Arquivo X.
O que testemunhamos nada mais do que um truque ilusionista familiar e um
tanto medocre, um nmero favorito nas casas de espetculos que remontam
pelo menos ao Signor Pinetti em 1784. H muitos cdigos simples pelos quais o
pai poderia ter transmitido o nmero ao bem ensaiado filho. A contagem das
palavras no seu grito aparentemente inocente de Pode v-lo, filho? uma das
possibilidades. Em vez de arregalar os olhos de espanto, David Frost deveria ter
realizado o experimento simples de amordaar o pai e de vendar os olhos do
filho. A nica diferena de um espetculo ilusionista comum que uma
companhia de televiso de boa reputao o divulgou como paranormal.
A maioria dentre ns no sabe como os ilusionistas realizam os seus truques.
Sou frequentemente confundido por eles. No compreendo como que tiram
coelhos de chapus ou serram caixas ao meio sem machucar a mulher l dentro.
Mas todos sabemos que h uma explicao perfeitamente boa que o ilusionista
poderia nos dar, se assim desejasse, mas que, compreensivelmente, no quer
divulgar. Ento, por que deveramos considerar o ato um genuno milagre,
quando exatamente o mesmo tipo de truque tem a etiqueta paranormal nele
grudada por uma companhia de televiso?
Depois h aqueles artistas que parecem sentir que algum na plateia tinha
um ente querido cujo nome comeava com M, possua um pequins e morreu de
alguma doena no trax: os videntes e os mdiuns com um aparente
conhecimento que no poderiam ter obtido por meios normais. No tenho
espao para entrar em detalhes, mas o truque bem conhecido dos ilusionistas
sob o nome de leitura fria. uma combinao sutil de saber o que comum
(muitas pessoas morrem do corao ou de cncer do pulmo) e pescar pistas (as
pessoas involuntariamente se traem quando o artista est esquentando), auxiliada
pela disposio da plateia em lembrar os acertos e desconsiderar as mancadas.
Os praticantes da leitura fria tambm usam fre- qentemente espies, que
escutam conversas enquanto os espectadores entram no teatro, ou at interrogam
as pessoas, e depois passam as informaes para o artista no seu camarim antes
do espetculo.
Se um paranormal pudesse realmente fazer uma demonstrao
apropriadamente pesquisada de telepatia (precognio, psicocinesia,
reencamao, movimento perptuo, seja l o que for), ele seria o descobridor de
um princpio totalmente novo, desconhecido para a cincia fsica. O descobridor
do novo campo de energia que liga mente a mente na telepatia, ou da nova fora
fundamental que move objetos ao redor do tampo de uma mesa sem truques,
merece um prmio Nobel, e ele provavelmente o receberia. Se algum possui
esse revolucionrio segredo da cincia, por que desperdi-lo em entretenimento
secreto na televiso? Por que no prov-lo apropriadamente e ser saudado como
o novo Newton? Claro, sabemos a resposta. Ele no consegue fazer a
demonstrao. um embuste. Mas, graas aos produtores de televiso cnicos ou
crdulos, um embuste bem endinheirado.
Dito isso, alguns paranormais tm bastante talento para enganar a maioria
dos cientistas, e as pessoas mais qualificadas para desmascar-los no so os
cientistas, e sim outros ilusionistas. por essa razo que a maioria dos mdiuns
famosos em geral apresenta desculpas e recusa-se a subir no palco se fica
sabendo que a primeira fila da plateia est cheia de ilusionistas profissionais.
Vrios bons ilusionistas, inclusive James Randi nos Estados Unidos e Ian Rowland
na Gr-Bretanha, apresentam espetculos em que duplicam publicamente os
milagres de famosos paranormais depois explicam plateia que tudo no
passa de truques. Os Racionalistas da ndia so jovens ilusionistas diligentes que
viajam pelas vilas desmascarando os assim chamados santos pela duplicao
de seus milagres. Infelizmente, algumas pessoas ainda acreditam em milagres,
mesmo depois que o truque foi explicado. Outros caem em desespero: Bem,
talvez Randi realize o seu ato por meio de truques, dizem, mas isso no
significa que os outros no estejam fazendo milagres. Ao que Ian Rowland deu
a resposta memorvel: Bem, se esto fazendo milagres, eles os realizam pelo
mtodo difcil!.
Pode-se ganhar muito dinheiro enganando os crdulos. Um ilusionista comum
normalmente no poderia esperar sair do mercado de festas infantis e chegar
televiso em cadeia nacional. Entretanto, se ele consegue fazer passar os seus
truques como genuinamente sobrenaturais, a histria talvez seja diferente. As
companhias de televiso so colaboradores ansiosos na hora de enganar o
pblico. bom para os ndices de audincia. Em vez de aplaudir polidamente a
realizao de um competente truque de ilusionismo, os apresentadores ofegam
histrionicamente e levam os espectadores a acreditar que testemunharam algo
que desafia as leis da fsica. As pessoas perturbadas contam as suas fantasias de
fantasmas e poltergeists. Mas, em vez de mand-las a um bom psiquiatra, os
produtores de televiso logo as contratam e depois recrutam atores para atuar nas
reconstrues dramticas de suas iluses com efeitos previsveis sobre a
credulidade de grandes audincias.
Corro o risco de ser mal compreendido, e importante que eu enfrente esse
perigo. Seria demasiado fcil afirmar complacentemente que o nosso atual
conhecimento cientfico tudo o que se precisa saber que podemos estar
seguros de que a astrologia e as assombraes so puro lixo, assim sem mais
discusso, simplesmente porque a cincia existente no pode explic-los. Afinal,
assim to bvio que a astrologia um monte de trapaa? Como sabemos que
uma me humana no deu luz um gatinho de 3,5 quilos? Como podemos ter
certeza de que Elvis Presley no ascendeu em gloriosa ressurreio, deixando
um tmulo vazio? Coisas mais estranhas j aconteceram. Ou, para ser mais
preciso, coisas que aceitamos como lugar-comum, tais como o rdio, teriam
parecido a nossos antepassados to extraordinrias quanto a visita de um
espectro. Para ns, um telefone celular pode no ser mais que um incmodo
antissocial nos trens. Mas para os nossos antepassados do sculo XIX, quando os
trens eram novos, um telefone celular teria parecido pura mgica. Como disse
Arthur C. Clarke, o ilustre escritor de fico cientfica e defensor do poder
ilimitado da cincia e da tecnologia: Qualquer tecnologia suficientemente
adiantada indistinguvel da mgica. Essa foi chamada a Terceira Lei de
Clarke, e devo retornar a esse assunto.
William Thomson, o primeiro lorde Kelvin, foi um dos mais ilustres e
influentes fsicos britnicos do sculo XIX. Era um espinho na carne de Darwin,
porque provou, com vasta autoridade, mas, como agora sabemos, com erro
ainda mais vasto, que a Terra era demasiado jovem para que a evoluo tivesse
ocorrido. A ele so creditadas as seguintes trs confiantes predies: O rdio no
tem futuro; As mquinas voadoras mais pesadas que o ar so impossveis;
Os raios X vo se revelar um embuste. Eis um homem que levou o ceticismo a
ponto de buscar e merecer o ridculo das futuras geraes. O prprio
Arthur C. Clarke, no seu livro visionrio Profiles of the Future (1982), conta
histrias admonitrias semelhantes e d avisos terrveis sobre os perigos do
ceticismo dogmtico. Quando Edison anunciou que estava pesquisando a luz
eltrica em 1878, uma comisso parlamentar britnica foi criada para investigar
se havia alguma coisa de verdadeiro na experincia. O comit de especialistas
noticiou que a fantstica ideia de Edison (o que hoje conhecemos como a
lmpada) era bastante boa para nossos amigos transatlnticos [...], mas indigna
da ateno dos homens prticos ou cientficos.
Para que isso no parea uma srie de histrias contra os britnicos, Clarke
tambm cita dois ilustres cientistas americanos sobre o tema dos aeroplanos. O
astrnomo Simon Newcomb teve a infelicidade de fazer o seguinte comentrio
pouco antes da famosa proeza dos irmos Wright em 1903:

A demonstrao de que nenhuma combinao possvel de substncias


conhecidas, formas conhecidas de maquinaria e formas conhecidas de fora,
pode ser reunida numa mquina prtica pela qual os homens cruzariam
grandes distncias pelo ar parece ao escritor to completa quanto pode ser a
demonstrao de qualquer fato fsico.
Outro conhecido astrnomo americano, William Henry Pickering, afirmou
categoricamente que, embora as mquinas voadoras mais pesadas que o ar
fossem possveis (ele teve de afirmar tal coisa, porque os irmos Wright a essa
altura j haviam voado), elas nunca poderiam constituir uma sria proposta
prtica:

A mente popular frequentemente imagina mquinas voadoras cruzando


velozmente o Atlntico e carregando inmeros passageiros num modo
anlogo a nossos modernos navios a vapor [ .. Parece seguro dizer que essas
ideias devem ser totalmente visionrias, e, mesmo que uma mquina
conseguisse atravessar o Atlntico com um ou dois passageiros, os custos
seriam proibitivos [...]. Outra falcia popular esperar que seja obtida uma
grande velocidade.

Pickering passa a provar por meio de clculos autorizados sobre os efeitos


da resistncia do ar que um aeroplano nunca poderia viajar mais rpido do que
os trens expressos da sua poca. Diante das circunstncias, soa semelhante o
comentrio de Thomas J. Watson, chefe da IBM, em 1943: Acho que h um
mercado mundial para talvez cinco computadores. Mas isso injusto. Watson
estava certamente prevendo que os computadores se tornariam cada vez maiores
e, sobre esse ponto, ele estava errado; entretanto, ele no estava fazendo pouco-
caso da importncia do computador no futuro, como Kelvin e os outros estavam
fazendo da viagem area.
Essas histrias de escorregadelas em cascas de banana so, na verdade,
alertas terrveis sobre os perigos de um ceticismo demasiadamente zeloso. A
descrena dogmtica de qualquer coisa que parea desconhecida ou inexplicada
no uma virtude. Qual ento a diferena entre isso e o meu confesso
ceticismo por astrologia, reencarnao e a ressurreio de Elvis Presley ? Como
vamos saber quando o ceticismo justificado e quando uma miopia dogmtica
e intolerante?
Vamos pensar sobre um espectro de histrias que as pessoas poderiam nos
contar e meditar a respeito do grau de ceticismo que deveramos experimentar
diante delas. No nvel mais baixo esto as histrias que podem ser verdadeiras, e
podem no ser, mas das quais no temos nenhuma razo particular para duvidar.
Em Men at Arms (1952), de Evely n Waugh, o personagem cmico Apthorpe
frequentemente fala ao narrador, Guy Crouchback, de suas duas tias, uma que
vive em Peterborough, a outra que vive em Tunbridge Wells. No seu leito de
morte, Apthorpe finalmente confessa que na verdade tem apenas uma tia. Qual
a que voc inventou, pergunta Guy Crouchback. A de Peterborough, claro.
Voc com certeza me enganou completamente. Sim, foi uma boa
brincadeira, no foi?
No, a brincadeira de Apthorpe no foi boa, e isso precisamente o que torna
engraada a brincadeira de Evely n Waugh custa de Apthorpe. H, sem dvida,
muitas damas idosas residindo em Peterborough, e, se um homem lhe diz que
tem uma tia nessa cidade, no h nenhuma razo particular para no acreditar
nas suas palavras. A menos que ele tenha algum motivo especfico para lhe
mentir, no h por que no acreditar nele, embora seja prudente verificar a
evidncia, se disso depender algo muito importante. Agora suponha que algum
lhe diga que sua tia consegue levitar por meio da meditao e do poder da
vontade. Ela se senta de pernas cruzadas, o que lhe dizem, e, mentalizando
pensamentos bonitos e entoando um mantra, consegue se elevar acima do cho e
ali permanece, pairando. Por que ser mais ctico do que seramos se algum nos
dissesse que a sua tia vive em Peterborough, pois em ambos os casos o que se
tem a palavra de uma alegada testemunha ocular?
A resposta bvia que a levitao pelo poder da vontade no explicvel
pela cincia. Mas isso significa apenas a cincia dos dias atuais. O que nos leva
de volta Terceira Lei de Clarke, e ao ponto importante de que a cincia de
qualquer era no tem todas as respostas e ser superada. Talvez, em algum dia no
futuro, os fsicos venham a compreender plenamente a gravidade e construam
uma mquina de antigravidade. concebvel que tias que levitam se tornaro
algo to comum para os nossos descendentes como os avies a jato so para ns.
A Terceira Lei de Clarke ento nos autoriza a acreditar em toda histria que as
pessoas possam contar sobre aparentes milagres? Se um homem afirma ter visto
a sua tia em levitao de pernas cruzadas, ou um turco zunindo acima dos
minaretes sobre um tapete mgico, devemos engolir a histria sob o pretexto de
que os nossos antepassados que duvidavam da possibilidade do rdio provaram
estar errados? No, claro que essa no uma razo suficiente para acreditar na
levitao ou em tapetes mgicos. Mas, por que no?
A Terceira Lei de Clarke no funciona em sentido contrrio. Dado que
qualquer tecnologia suficientemente adiantada indistinguvel da mgica, no
se segue que qualquer afirmao mgica que algum possa fazer em qualquer
momento indistinguvel de um avano tecnolgico que acontecer no futuro.
Sim, tm ocorrido casos em que as faces pontificantes das autoridades cticas
transformam-se na maior cara de tacho. Mas tem sido feito um nmero muito
maior de alegaes mgicas que nunca foram provadas. Algumas coisas que nos
surpreenderiam hoje vo se concretizar no futuro. Mas muito mais coisas que nos
surpreenderiam hoje no vo se concretizar no futuro. O truque separar a
minoria do lixo das alegaes que vo continuar para sempre no reino da
fico e da magia.
Se confrontados com uma histria surpreendente ou milagrosa, podemos
comear nos perguntando se o nosso informante tem motivos para mentir. Ou
podemos avaliar as suas credenciais de outras maneiras. Lembro um jantar
divertido com um filsofo que me contou a seguinte histria: certo dia, na igreja,
ele notou que um padre, ajoelhado, estava pairando vinte centmetros acima do
cho da igreja. O meu ceticismo natural em relao ao meu companheiro de
jantar foi intensificado quando ele passou a contar mais duas experincias que
presenciou. Disse que, entre as muitas carreiras que seguira, fora certa vez
diretor de uma casa para meninos delinquentes, e descobriu que todos os meninos
tinham a frase Amo mame tatuada nos pnis. Uma histria improvvel em si
mesma, mas no impossvel. Ao contrrio do caso do padre que levitava,
nenhum grande princpio cientfico seria questionado se a histria fosse verdade.
Ainda assim, parecia fornecer uma perspectiva til sobre a credibilidade do meu
vizinho de mesa. Em outra ocasio, disse esse prolfico contador de casos, ele
vira uma gralha riscar um fsforo enquanto levantava uma das asas para
proteger a chama do vento. No lembro se a gralha at mesmo deu uma
baforada num cigarro, mas em todo caso as trs histrias, consideradas em
conjunto, pareciam estabelecer o meu companheiro como uma testemunha
pouco confivel, embora divertida. Em termos amenos, a hiptese de que ele era
um mentiroso (ou um luntico, ou um fantasista alucinado, ou algum disposto a
investigar a credulidade dos professores de Oxford) parecia mais provvel que a
hiptese alternativa de que todas as suas trs histrias exageradas fossem
verdadeiras.
Como filsofo, ele devia conhecer o teste lgico definido pelo grande filsofo
escocs do sculo XVIII, David Hume, que me parece inatacvel:

[...] nenhum testemunho suficiente para estabelecer um milagre, a menos


que o testemunho seja de tal ordem que sua falsidade seria mais milagrosa do
que o fato que procura estabelecer.
(Of Miracles, 1748)

Vou observar o preceito de Hume com respeito a um dos milagres mais bem
atestados de todos os tempos, que dizem ter sido testemunhado por 70 mil pessoas
e que ainda est dentro do alcance da memria viva. a apario de Nossa
Senhora de Ftima. Cito um relato de um website catlico romano, no qual se
observa que, dentre as muitas alegadas aparies de Maria, essa incomum por
ser oficialmente reconhecida pelo Vaticano.

Em 13 de outubro de 1917, havia mais de 70 mil pessoas reunidas na Cova da


Iria em Ftima, Portugal. Tinham vindo para observar um milagre que fora
profetizado pela Virgem Maria aos trs jovens visionrios: Lcia dos Santos e
seus dois primos, Jacinta e Francisco Marto [...]. Pouco depois do meio-dia,
Nossa Senhora apareceu aos trs visionrios. Quando a Virgem estava prestes
a desaparecer, ela apontou para o cu. Lcia, emocionada, repetiu o gesto, e
as pessoas olharam para o cu [...]. Ento um arfar de terror se elevou da
multido, pois o Sol parecia ter se desprendido do cu e estar prestes a se
espatifar sobre a multido horrorizada [...]. Quando a bola de fogo parecia
que ia cair e destru-los, o milagre cessou, e o Sol retomou o seu lugar normal
no cu, brilhando to pacificamente como antes.

Se o milagre do Sol cadente tivesse sido visto apenas por Lcia, a jovem
responsvel pelo culto de Ftima, poucos o levariam a srio. Poderia ser
facilmente uma alucinao particular ou uma mentira por motivos bvios. So as
70 mil testemunhas que impressionam. Poderiam 70 mil pessoas ser
simultaneamente vtimas da mesma alucinao? Poderiam 70 mil pessoas ser
coniventes com a mesma mentira? Ou, se nunca houve 70 mil testemunhas, o
reprter do acontecimento poderia ter conseguido inventar esse nmero?
Vamos aplicar o critrio de Hume. Por um lado, somos solicitados a acreditar
numa alucinao em massa, num truque da luz ou numa mentira em massa
envolvendo 70 mil pessoas. Deve-se admitir que isso improvvel. Mas menos
improvvel do que a outra alternativa: que o Sol realmente se moveu. O Sol
pendente sobre Ftima no era afinal um Sol privado; era o mesmo Sol que
aquecia todos os outros milhes de pessoas no lado iluminado do planeta. Se o Sol
tivesse realmente se movido mas o fenmeno s foi visto pelas pessoas de
Ftima , um milagre ainda maior teria sido perpetrado: uma iluso de no-
movimento teve de ser encenada para todos os milhes de testemunhas que no
estavam em Ftima. E isso ignorando-se o fato de que, se o Sol tivesse realmente
se movido na velocidade noticiada, o sistema solar teria se rompido. No temos
outra alternativa seno seguir Hume, escolher a menos milagrosa das alternativas
existentes e concluir, ao contrrio da doutrina oficial do Vaticano, que o milagre
de Ftima no ocorreu. Alm disso, nem de todo claro que nos cabe o nus de
explicar como que essas 70 mil testemunhas foram iludidas.
O argumento de Hume ainda um modo de ponderar as probabilidades. Indo
at a ponta extrema de nosso espectro de supostos milagres, h especulaes ou
alegaes que podemos categoricamente e para sempre eliminar? Os fsicos
concordam que, se um inventor procura obter a patente de uma mquina de
moto-perptuo, pode-se seguramente recusar a patente sem nem sequer
examinar o projeto. Isso porque qualquer mquina de moto-perptuo violaria as
leis da termodinmica. Sir Arthur Eddington escreveu:

Se algum lhe aponta que sua teoria favorita do universo est em desacordo
com as equaes de Maxwell ento tanto pior para as equaes de
Maxwell. Se for descoberto que a observao a contradiz bem, esses
experimentalistas s vezes confundem as coisas. Mas se for descoberto que a
sua teoria est contra a segunda lei da termodinmica, no posso lhe dar
nenhuma esperana. No h nada a fazer seno cair na mais profunda
humilhao. (The Nature of the Physical World, 1928)

Eddington se mostra inteligentemente flexvel, fazendo concesses


esmagadoras na primeira parte da passagem, para que a sua confiana na
segunda parte tenha mais impacto. Porm, se algum ainda achar que a sua
afirmao demasiado segura, se achar que ele est procurando encrenca com
alguma tecnologia futura ainda inimaginvel, que assim seja. No vou insistir
nesse ponto, mas confiar, junto com Hume, nas probabilidades relativas. Fraude,
iluso, truques, alucinao, engano honesto ou mentiras deslavadas a
combinao resulta numa alternativa to provvel que sempre vou duvidar das
observaes casuais ou das histrias de segunda mo que parecem sugerir a
derrubada catastrfica da cincia existente. A cincia existente ser sem dvida
derrubada, s que no por anedotas casuais ou espetculos na televiso, mas por
uma pesquisa rigorosa, repetida, dissecada e novamente repetida.
Retornando ao nosso espectro de improbabilidades, as fadas entrariam em
algum lugar entre a tia de Apthorpe e a mquina de moto-perptuo. Se humanos
minsculos, do tamanho de uma borboleta, usando asas e roupas de miniatura na
moda, fossem amanh realmente descobertos, nenhum grande princpio da fsica
teria sido violado. No seria to revolucionrio como a mquina de moto-
perptuo. Por outro lado, os bilogos teriam dificuldades para encaixar as fadas
no esquema classificatrio existente. De onde elas surgiram na evoluo? Nem o
registro fssil, nem a zoologia existente nos mostram primatas equipados com
asas adejantes, e seria na verdade surpreendente que elas tivessem evoludo,
repentina e singularmente, de uma espcie bastante perto da nossa para terem
cooptado como mostravam com clareza algumas famosas fotografias falsas
que impressionaram o notoriamente crdulo Sir Arthur Conan Doy le roupas
em estilo de 1920 la mode.
Algumas criaturas alegadas, como o monstro do lago Ness, o y eti, ou o
abominvel homem das neves dos Himalaias e o dinossauro do Congo, esto, no
espectro, no lado mais provvel das fadas de Conan Doy le. No h realmente
nenhuma razo para que uma populao remanescente de plesiossauros no
tivesse sobrevivido no lago Ness. Nem sei expressar o prazer que eu e todos os
zologos sentiramos se assim fosse; ou se um autntico dinossauro fosse
descoberto no Congo. Nenhum princpio biolgico, e certamente nenhum
princpio fsico, seria violado por uma descoberta dessas. A nica razo para que
parea improvvel que o ltimo dinossauro conhecido viveu h 65 milhes de
anos, e 65 milhes de anos um perodo muito longo para que uma populao
reprodutora permanea oculta e sem registros fsseis. Quanto ao y eti, a
perspectiva de uma populao sobrevivente de Homo erectus, ou
Gigantopithecus, me encheria de jbilo, se eu pudesse lhe dar algum crdito.
Desejaria muito que a ideia me parecesse mais provvel que as alternativas de
Hume alucinaes, histrias mentirosas de viajantes ou interpretaes
honestas, mas errneas de pegadas animais aumentadas pelo sol.
Em 30 de agosto de 1938, a ainda famosa dramatizao radiofnica de Orson
Welles para A guerra dos mundos, de H. G. Wells, provocou amplo pnico e at
boatos de suicdios entre os ouvintes, para quem a cena de abertura era como
tencionava ser um autntico noticirio anunciando uma invaso marciana.
Essa histria frequentemente apresentada como evidncia da credulidade
risvel da nao americana; bastante injustamente, sempre foi a minha opinio,
pois uma invaso do espao no impossvel e, se viesse a acontecer, um
noticirio-relmpago no rdio exatamente o modo mais provvel de como
seramos informados a respeito.
As histrias de discos voadores so eternamente populares, mas tendem a ser
desacreditadas pela comunidade cientfica. Por qu? No que uma visita do
espao seja impossvel ou at altamente improvvel. que, mais uma vez, as
explicaes alternativas de fraude ou iluso so mais provveis. Na realidade,
inmeras histrias de discos voadores foram laboriosamente investigadas, em
detalhes exaustivos, por equipes de cientistas profissionais e amadores
conscienciosos. Repetidas vezes, as histrias desmoronaram sob investigao.
Frequentemente revelavam-se simples brincadeiras (lucrativas para quem as
cometia, porque os editores pagam bom dinheiro por essas histrias, por mais
pobremente documentadas que sejam, e possvel sustentar toda uma indstria
de camisetas e canecas de suvenir). Ou os discos vinham a ser avies,
dirigveis ou bales, vistos ou iluminados de um ngulo peculiar. s vezes so
miragens ou outros truques da luz, s vezes vises de avies militares secretos.
Algum dia, talvez, seremos visitados por naves extraterrestres. Mas a chance
de que uma determinada notcia de discos voadores seja genuna pequena se
comparada com a chance das alternativas de Hume de fraude ou iluso. Em
particular, o que para mim diminui a verossimilhana da maioria das histrias de
discos voadores a quase cmica semelhana dos aliengenas vistos com os
humanos comuns, ou com as criaes fictcias mais recentes que apareceram na
televiso. Muitos deles se parecem tanto com os machos humanos que desejam
copular com as fmeas humanas e at produzir uma prole frtil. Como Cari
Sagan e outros assinalaram, os aliengenas humanides loucos por abduo
parecem ser a moderna contrapartida dos demnios e bruxas do sculo XVII.
Favorecidos pelo prestgio da televiso e dos jornais, a astrologia, o
paranorml e as visitas de aliengenas tm uma trilha de entrada privilegiada na
conscincia popular. Se estou certo na interpretao de que essa tendncia
explora o nosso apetite natural e louvvel pela maravilha, temos aqui motivos
paradoxais para o encorajamento. Devemos nos consolar com o pensamento de
que, como o apetite por maravilhas satisfeito de forma muito mais aceitvel
pela verdadeira cincia, combater a superstio deve ser uma simples questo de
educao. Mas suspeito que h uma outra fora em ao que pode tornar as
coisas mais difceis. uma fora psicolgica bem interessante em si mesma, e o
meu objetivo no resto deste captulo explic-la, porque a sua compreenso
talvez nos ajude a limitar os estragos que pode causar. A outra fora de que estou
falando uma credulidade normal e, de muitos pontos de vista, desejvel nas
crianas, que, se no formos cuidadosos, pode transbordar para a vida adulta,
com resultados infelizes. Vou comear com uma histria pessoal.
Certo ano, no dia da mentira (1 de abril), quando minha irm e eu ramos
crianas, nossos pais e tios nos pregaram uma pea. Anunciaram que haviam
redescoberto no sto um pequeno aeroplano que lhes pertencera quando jovens,
e que iam nos levar para dar uma volta. Voar era menos comum naquela poca,
e estvamos maravilhados. A nica condio era que tnhamos de vendar os
olhos. Eles nos conduziram pela mo, andando e tropeando pelo gramado, e nos
ataram nos assentos. Ouvimos o barulho do motor arrancando, houve uma
guinada e subimos para um passeio cheio de solavancos, balanos e giros. De
tempos em tempos passvamos evidentemente pelos altos topos das rvores, pois
sentamos os ramos roando suavemente no corpo e um vento agradvel
correndo pelo rosto. Finalmente aterrissamos, o passeio cambaleante chegou
ao fim em terra firme, as vendas foram retiradas, e, entre risos, tudo foi
revelado. No havia aeroplano. No saramos do lugar sobre o gramado de onde
havamos partido. Tnhamos permanecido simplesmente sentados num banco de
jardim que nosso pai e nosso tio ergueram, giraram e moveram aos solavancos
para simular o movimento areo. No havia motor, apenas o barulhento
aspirador de p, e um ventilador para soprar o vento em nossos rostos. Esses
aparelhos e os ramos das rvores que roavam em nosso corpo foram
manejados por nossa me e pela nossa tia, de p ao lado do banco. Foi divertido
enquanto durou.
Crianas crdulas e confiantes como ramos, havamos esperado
ansiosamente o vo prometido durante dias. Nunca nos ocorreu perguntar por
que tnhamos de voar com os olhos vendados. No teria sido natural perguntar
qual era o sentido de dar uma volta de avio, se no poderamos ver nada? Mas
no, nossos pais simplesmente nos disseram que, por alguma razo no
especificada, era necessrio vendar os olhos; e ns aceitamos a condio. Talvez
eles tenham recorrido frmula tradicional de no estragar a surpresa. Nunca
nos perguntamos por que os adultos tinham nos ocultado o segredo de que pelo
menos um deles devia ser um piloto experiente acho que nem sequer
perguntamos qual deles seria o piloto. No tnhamos o modo de pensar dos
cticos. No temamos acidentes, tal era a confiana em nossos pais. E, quando
as vendas foram retiradas e nos descobrimos vtimas de uma brincadeira, ainda
assim no paramos de acreditar no Papai Noel, na Fada dos Dentes, nos anjos, no
cu, nos Felizes Campos de Caa e em outras histrias que os adultos nos
contavam. Minha me no se lembra desse incidente em particular, mas ela
recorda uma ocasio na sua infncia, quando o seu pai pregou a mesma
brincadeira nela e na irm menor. A sua arenga foi ainda mais exagerada,
porque o aeroplano levantou vo dentro de casa, e ele mandou as crianas
abaixarem a cabea ao sair voando pela janela. Ela e a irm caram como
patinhos.
As crianas so naturalmente crdulas. claro que so, o que mais se
esperaria? Elas chegam ao mundo sem saber nada, rodeadas por adultos que
sabem, em comparao, tudo. honestamente verdadeiro que o fogo queima,
que as cobras picam, que caminhar desprotegido ao meio-dia deixa a pele
vermelha, em carne viva e, como agora sabemos, cancerosa. Alm disso, o
outro modo aparentemente mais cientfico de adquirir conhecimento, aprender
por meio de tentativas e erros, no raro m ideia, pois os erros so demasiado
custosos. Se a me diz ao filho para no remar no lago por causa dos crocodilos,
no bom tornar- se ctico, cientfico, adulto e responder: Obrigado, mame,
mas prefiro fazer o teste experimental. Muito frequentemente, esses
experimentos seriam terminais. fcil ver por que a seleo natural a
sobrevivncia dos mais aptos penalizaria um modo de pensar experimental e
ctico e favoreceria a credulidade simples nas crianas.
Mas isso tem um efeito colateral infeliz que no pode ser evitado. Se os pais
dizem algo que no verdade, a criana deve tambm acreditar nessa
inverdade. Como no acreditariam? As crianas no so equipadas para
distinguir entre um aviso falso sobre perigos genunos e um aviso falso sobre ficar
cego ou ir para o inferno em caso de pecado. Se fossem assim equipadas, no
precisariam de avisos. A credulidade, como um mecanismo de sobrevivncia,
vem na forma de um pacote. Acredita-se em tudo o que se escuta, o falso com o
verdadeiro. Os pais e os adultos sabem muito, natural assumir que sabem tudo,
e natural acreditar neles. Assim, quando contam a uma criana sobre Papai Noel
descendo pela chamin, e sobre a f que move montanhas, claro que ela
tambm acredita nisso.
As crianas so crdulas, porque assim precisam ser para cumprir seu papel
de lagartas na vida. As borboletas tm asas porque seu papel localizar
membros do sexo oposto e espalhar a sua prole a novas plantas nutrientes. Elas
tm apetites modestos satisfeitos por doses ocasionais de nctar. Comem menos
protenas em comparao com as lagartas, que constituem o estgio de
crescimento na sua histria de vida. Os animais jovens tm em geral o papel de
se preparar para serem adultos reprodutores bem-sucedidos. As lagartas existem
para se alimentar o mais rpido possvel, a fim de formarem a crislida e
poderem se transformar em adultos dispersos, reprodutores e voadores. Para
esse fim, elas no tm asas, e sim fortes mandbulas moedoras e apetites vorazes
e simples.
As crianas humanas precisam ser crdulas por uma razo semelhante. Elas
so as lagartas da informao. Existem para se transformar em adultos
reprodutores numa sociedade sofisticada baseada na informao. E de longe a
fonte mais importante da sua dieta de informao so os mais velhos, acima de
tudo os pais. Pelo mesmo tipo de razo por que as lagartas tm mandbulas que
sabem roer e aproveitar a polpa do repolho, as crianas humanas tm ouvidos e
olhos bem abertos, alm de mentes confiantes e boquiabertas, para tragar a
lngua e outros conhecimentos. So os sugadores do conhecimento adulto. Ondas
gigantescas de dados, gigaby tes de sabedoria invadem os portais do crnio
infantil, e a sua maior parte se origina na cultura construda pelos pais e pelas
geraes de antepassados. Nas circunstncias, importante no levar a analogia
da lagarta longe demais. As crianas se transformam gradativamente em
adultos, e no de repente, como as lagartas se metamorfoseiam em borboletas.
Lembro-me certa vez de tentar gentilmente divertir uma criana de seis anos
na poca de Natal, calculando com ela quanto tempo o Papai Noel levaria para
descer por todas as chamins do mundo. Se a chamin mdia tem seis metros de
comprimento, e h, digamos, 100 milhes de casas com crianas, com que
velocidade, perguntei em voz alta, ele teria de descer zunindo em cada chamin
para terminar o trabalho ao amanhecer do dia de Natal? Ele nem teria tempo de
entrar na ponta dos ps e sem fazer barulho no quarto de cada criana, no
mesmo, pois ele estaria necessariamente rompendo a barreira do som? Ela
compreendeu a questo e viu que havia um problema, mas isso no a preocupou
nem um pouco. Abandonou o assunto sem continuar a investigao. A bvia
possibilidade de que os pais lhe contaram inverdades nunca pareceu lhe passar
pela cabea. Ela no teria se expressado com essas palavras, mas a implicao
era que, se as leis da fsica tornavam a proeza de Papai Noel impossvel, tanto
pior para as leis da fsica. Bastava que os pais lhe tivessem contado que ele descia
em todas as chamins durante as poucas horas da vspera de Natal. Assim devia
ser, porque era o que mame e papai haviam dito.
A minha alegao que a credulidade confiante pode ser normal e saudvel
na criana, mas torna-se repreensvel e pouco saudvel no adulto. O ato de
crescer, no sentido mais pleno da palavra, deve incluir o cultivo de um saudvel
ceticismo. Uma viva predisposio a ser enganado pode ser chamada de infantil,
porque comum e defensvel entre as crianas. Suspeito que a sua
persistncia nos adultos provm de um desejo, na verdade um anseio, da
segurana e do conforto perdidos da infncia. A ideia foi bem expressa em 1986
pelo grande divulgador de cincia e escritor de fico cientfica Isaac Asimov:
Investigue-se toda manifestao da pseudocincia, e o que se descobre um
cobertor seguro, o polegar para chupar, uma saia a que se agarrar. A infncia ,
para muitas pessoas, uma Arcdia perdida, uma espcie de cu, com suas
certezas e sua segurana, suas fantasias de voar para a Terra do Nunca, suas
histrias na hora de dormir antes de partirmos deriva para a Terra de Nod
(Referncia a um poema para crianas de Eugene Field, Wy nken, Bly nken, and
Nod [Dutch Lullaby ]N. T.) nos braos de um ursinho de pelcia.
Retrospectivamente, os anos da inocncia infantil passam rpido demais. Amo
meus pais por me levarem para um passeio pelos topos das rvores, l no alto,
como uma pipa; e por me contarem sobre a Fada dos Dentes e o Papai Noel,
sobre Merlin e suas magias, sobre o Menino Jesus e os Trs Reis Magos. Todas
essas histrias enriquecem a infncia e, junto com muitas outras coisas, ajudam
a transform-la, na memria, num tempo encantado.
O mundo adulto pode parecer um lugar frio e vazio, sem fadas nem Papai
Noel, sem os Felizes Campos de Caa para onde vo os pranteados animais de
estimao, e sem os anjos da guarda ou do jardim. Mas tambm no h
demnios, fogo do inferno, bruxas malvadas, fantasmas, casas assombradas,
possesso demonaca, bichos-papes ou ogros. Sim, descobre-se que o ursinho e
a boneca no esto realmente vivos. Contudo, h companheiros de cama,
quentes, vivos, falantes, pensantes, a que podemos nos agarrar, e muitos de ns
achamos que esse um tipo mais gratificante de amor do que o afeto infantil por
brinquedos empalhados, por mais macios e aconchegantes que possam ser.
No crescer apropriadamente reter a nossa qualidade lagarta da infncia
(quando uma virtude) na vida adulta (quando se torna um vcio). Na infncia, a
nossa credulidade nos auxilia bastante. Ajuda-nos a introduzir em nossos crnios,
com extraordinria rapidez, toda a sabedoria dos pais e antepassados. Mas se no
superarmos essa etapa ao longo do tempo, a nossa natureza lagarta nos torna um
alvo certo para os astrlogos, os mdiuns, os gurus, os evangelistas e os
charlates. O gnio da criana humana, uma extraordinria lagarta mental,
absorver informaes e ideias sem critic-las. Se as faculdades crticas se
desenvolvem mais tarde, ser apesar das inclinaes da infncia, e no em
decorrncia delas. O mata-borro do crebro da criana a sementeira pouco
promissora, a base em que mais tarde a atitude ctica, como uma mostarda que
luta para vingar, pode vir a crescer. Precisamos substituir a credulidade
automtica da infncia pelo ceticismo construtivo da cincia adulta.
Suspeito, porm, de outro problema. A nossa histria da criana como a
lagarta da informao era demasiadamente simples. A programao da
credulidade infantil tem uma peculiaridade que quase paradoxal, enquanto no
a compreendemos. Vamos voltar nossa imagem da criana que precisa
absorver as informaes da gerao anterior o mais rapidamente possvel. E se
dois adultos, a me e o pai, lhe do conselhos contraditrios? E se a me diz
criana que todas as cobras so mortais e que ela no deve se aproximar de
nenhum desses animais, mas no dia seguinte o pai lhe diz que todas as cobras so
mortais, exceto as verdes, e que ela pode ter uma cobra verde como animal de
estimao? Os dois conselhos podem ser bons. O conselho mais geral da me
tem o efeito desejado de proteger o filho das cobras, mesmo que seja
indiscriminado a respeito das cobras verdes. O conselho mais discriminado do pai
tem o mesmo efeito protetor e de certo modo melhor; mas poderia ser fatal se
acatado, sem reviso, num pas distante. Em todo caso, para a criana pequena a
contradio entre os dois pode ser perigosamente confusa. Com frequncia os
pais fazem grandes esforos para no entrar contradio, e tm provavelmente
razo de tomar esse cuidado. Mas a seleo natural, ao projetar a credulidade,
precisaria incluir um modo de lidar com os conselhos contraditrios. Talvez uma
simples regra de anular a contradio como: Acredite em qualquer histria que
ouvir primeiro. Ou: Acredite mais na me que no pai, e mais no pai que nos
outros adultos da populao.
s vezes o conselho dos pais tem o objetivo especfico de alertar contra a
credulidade em relao aos outros adultos na populao. O seguinte conselho
um daqueles que os pais precisam dar a seus filhos: Se um adulto pedir que o
acompanhe e disser que amigo de seus pais, no acredite nas suas palavras, por
mais simptico que ele parea e at (ou especialmente) se lhe oferecer doces. S
acompanhe um adulto que voc e seus pais j conhecem, ou que esteja com
uniforme de policial. (Saiu recentemente uma histria encantadora nos jornais
ingleses, contando que a rainha Elizabeth, a Rainha-me, com 97 anos, mandou o
motorista parar o carro ao ver uma criana aos prantos, que estava
aparentemente perdida. A bondosa dama saiu do carro para consolar a menina e
ofereceu-se para lev-la para casa. No posso, gemeu a criana, no tenho
permisso para falar com estranhos) Uma criana solicitada a exercer o
oposto exato da credulidade em algumas circunstncias: uma persistncia
obstinada em acreditar na primeira declarao de um adulto em face do que
pode ser uma outra declarao tentadora e plausvel mas contraditria.
Em si mesmas, as palavras ingnuo e crdulo no so as mais corretas
para caracterizar as crianas. As pessoas verdadeiramente crdulas acreditam
em tudo o que acabam de lhes contar, mesmo que isso contradiga o que outros
lhe contaram antes. A qualidade da infncia que estou tentando definir no uma
simples credulidade, e sim uma combinao complexa de credulidade unida
com o seu oposto uma persistncia teimosa numa crena j adquirida. A
receita completa , portanto, uma extrema credulidade seguida por uma
inflexibilidade subsequente igualmente obstinada. D para perceber a
combinao devastadora que isso pode acarretar. Aqueles antigos jesutas sabiam
o que faziam: D-me a criana durante os sete primeiros anos, e eu lhe darei o
homem.
7. O desvendamento do mistrio

[...] embora nenhuma razo atenciosa ordene Os mistrios escuros das almas
humanas Em claros conceitos [...]
([...] though no great minisfring reason sorts/ Out the dark my steries of human
souls/ To clear conceiving [...])
John Keats, Sleep and Poetry (1817)

O eminente especialista em fertilidade Robert Winston imagina o seguinte


anncio, publicado no jornal por um curandeiro inescrupuloso, dirigido a pessoas
que desejam saber se o seu beb vai ser um menino (o sexismo subjacente a
esse pressuposto no meu, mas possvel encontr-lo incontestado em todo o
mundo antigo e ainda em muitos lugares do mundo atual): Mande quinhentas
libras para receber minha receita patenteada de como fazer com que seu beb
seja um menino. Devoluo total do dinheiro, se eu falhar. A garantia da
restituio do dinheiro pretende estabelecer a confiana no mtodo. Na verdade,
como os meninos nascem de qualquer modo em aproximadamente cinquenta
por cento dos casos, o esquema seria um belo modo de ganhar dinheiro. Alis, o
curandeiro poderia sem problemas oferecer uma compensao de, digamos, 250
libras para cada menina nascida, alm da garantia de devoluo do dinheiro.
Ainda assim teria um bom lucro no longo prazo.
Empreguei uma ilustrao semelhante numa das minhas Palestras de Natal
na Roy al Institution, em 1991. Disse que tinha razes para acreditar que entre a
plateia havia um mdium, um indivduo vidente, capaz de influenciar os
acontecimentos apenas com o poder do pensamento. Eu tentaria identificar esse
indivduo. Vamos primeiro estabelecer, disse eu, se o mdium est na metade
esquerda ou na metade direita da sala de conferncias. Convidei todo mundo a
se levantar, enquanto o meu assistente atirava uma moeda ao ar. Todos
esquerda da sala foram solicitados a desejar que a moeda desse cara. Todos
direita tiveram de desejar que desse coroa. claro que um dos lados tinha de
perder, e esses foram convidados a se sentar. Os que permaneceram de p
foram ento divididos em dois, metade desejando cara e a outra metade,
coroa. Mais uma vez os perdedores se sentaram. E assim por sucessivas divises
por dois at que, inevitavelmente, depois de sete ou oito lances da moeda, havia
s um indivduo de p. Um grande aplauso para o nosso vidente. Ele devia ser
mdium; afinal, influenciou a moeda oito vezes seguidas com sucesso.
Se as palestras tivessem sido televisionadas ao vivo, em vez de gravadas e
apresentadas mais tarde, a demonstrao teria sido muito mais impressionante.
Eu teria pedido que todos os espectadores com sobrenome iniciado por uma letra
antes de J no alfabeto desejassem cara, e o resto, coroa. A metade que viesse a
conter o mdium teria sido dividida de novo por dois, e assim por diante. Eu
teria pedido que todos mantivessem um registro escrito da ordem dos seus
desejos. Com 2 milhes de espectadores, teriam sido necessrios uns 21 passos
para chegar a um nico indivduo. Para me manter numa posio segura, eu
teria parado um pouco antes dos 21 passos. No passo dezoito, digamos, eu teria
solicitado que todos os que ainda estivessem no jogo telefonassem. Haveria
alguns poucos nessas condies e, com sorte, algum telefonaria. Esse indivduo
seria ento solicitado a ler o seu registro escrito: Ca-Co-Co-Co-Ca-Ca-Co-Ca-Ca-
Ca-Ca-Co-Co-Co-Ca-Ca-Co-Co, que se casaria perfeitamente com o registro
oficial. Assim, esse indivduo teria conseguido influenciar dezoito lances
sucessivos da moeda. Olhos arregalados de admirao. Mas admirao pelo qu?
Nada seno pura sorte. No sei se esse experimento foi realizado. Na realidade, o
truque to bvio que provavelmente no enganaria muitas pessoas. Mas o que
dizer do seguinte?
Um famoso mdium aparece na televiso, um compromisso lucrativo
marcado na hora do almoo pelo seu agente de publicidade. Fitando os
espectadores atravs de 10 milhes de telas com olhos hipnoticamente ardentes
(um bom trabalho das equipes de maquiagem e iluminao), o nosso imaginrio
vidente entoa que sente uma relao estranha e espiritual, uma ressonncia
vibrante de energia csmica, com certos membros da audincia. Eles sero
capazes de saber quem so, porque, exatamente no momento em que pronuncia
o seu sortilgio mstico, os seus relgios vo parar. Depois de uma pequena pausa,
toca um telefone em cima da sua mesa, e uma voz amplificada em tons de
admirao anuncia que seu relgio parou totalmente segundos aps as palavras
do vidente. A falante do outro lado da linha acrescenta que teve uma premonio
de que isso ia acontecer mesmo antes de olhar para o relgio, pois algo nos olhos
ardentes do heri parecia falar diretamente sua alma. Ela sentia as vibraes
da energia. Enquanto ainda est falando, toca um segundo telefone. Mais outro
relgio parou.
O relgio de pndulo de uma terceira pessoa parou seguramente uma
proeza mais influente do que parar um pequeno relgio de pulso, cujo delicado
cabelo seria naturalmente mais suscetvel s foras medinicas que o pndulo
pesado do outro relgio! O relgio de pulso de outro espectador parou na verdade
um pouco antes que o celebrado mstico fizesse o seu pronunciamento no
uma faanha ainda mais impressionante de controle medinico? Outro relgio foi
ainda mais impacientemente suscetvel s foras ocultas. Havia parado um dia
antes, no exato momento em que seu dono olhou para a fotografia do famoso
mstico no jornal. A plateia do estdio arregala os olhos de admirao. Isso
certamente poder medinico acima de todo ceticismo, pois aconteceu um dia
antes! H mais coisas no cu e na terra, Horcio...
O que precisamos menos olhos arregalados e mais raciocnio. Este captulo
trata de como tirar o vigor da coincidncia, sentando-se tranquilamente e
calculando a probabilidade de que ela teria acontecido de qualquer modo. Ao
longo do captulo, vamos descobrir que desarmar coincidncias aparentemente
incomuns mais interessante que admir-las de olhos arregalados.
s vezes o clculo fcil. Num livro anterior, revelei o nmero da
combinao da tranca da minha bicicleta. No achei arriscado revelar esse
segredo, porque obviamente os meus livros nunca seriam lidos pelo tipo de
pessoa que roubaria uma bicicleta. Infelizmente algum a roubou, e eu agora
tenho uma nova tranca com um novo nmero, 4167. Acho esse nmero fcil de
lembrar. O 41 est gravado na minha memria como o cdigo arbitrrio usado
para identificar as minhas roupas e sapatos no internato. E 67 a idade em que
devo me aposentar. Obviamente no h nenhuma coincidncia interessante nisso:
qualquer que fosse o nmero, eu teria revirado a minha vida para encontrar uma
forma de decor-lo, e a teria achado. Mas observem o que aconteceu depois. No
dia em que escrevia estas linhas, recebi da minha faculdade de Oxford uma
carta dizendo:

Toda pessoa autorizada a usar as fotocopiadoras recebe um nmero de cdigo


pessoal que lhe permite o acesso. O seu novo nmero 4167.

O meu primeiro pensamento foi que eu, sem dvida, perderia o pedao de
papel (logo perdi o seu equivalente no ano passado) e devia imediatamente
pensar numa frmula para fix-lo na minha memria. Talvez algo semelhante
mnemnica pela qual consigo lembrar a combinao da minha bicicleta? Por
isso, olhei de novo para o nmero na carta e, tomando emprestado uma bela
frase do romance de fico cientfica de Fred Hoy le, The Black Cloud, os
nmeros se agigantaram no pedao de papel.

4167

Eu no precisava de uma nova mnemnica. O nmero era idntico. Corri


para contar a minha mulher a espantosa coincidncia, mas, refletindo com mais
sobriedade, no deveria ter me dado a esse trabalho.
As chances de essa coincidncia acontecer por puro acaso so facilmente
calculadas. O primeiro dgito poderia ter sido qualquer um de 0 a 9. Assim, h
uma chance em dez de conseguir um 4 que case com a tranca da bicicleta. Para
cada uma dessas dez possibilidades, o segundo dgito poderia ter sido qualquer um
de 0 a 9, por isso mais uma vez h uma chance em dez de o nmero
corresponder ao segundo da tranca da bicicleta. A chance de casar os dois
primeiros dgitos , portanto, uma em cem e, seguindo a lgica para os outros
dois dgitos, a chance de que todos os quatro nmeros correspondam aos da
tranca da bicicleta de uma em 10 mil. Esse nmero enorme que constitui a
nossa proteo contra o roubo.
A coincidncia impressionante. Mas o que devemos concluir? Algo
misterioso e providencial anda ocorrendo? Os anjos da guarda estiveram
trabalhando nos bastidores? As estrelas da sorte entraram em Urano? No. No
h razo para suspeitar nada mais do que o simples acaso. O nmero de pessoas
no mundo to grande comparado a 10 mil que algum, neste exato momento,
deve estar experimentando uma coincidncia pelo menos to espantosa quanto a
minha. Acontece que hoje era o meu dia de prestar ateno nessa coincidncia.
Nem sequer uma coincidncia adicional que me aconteceu neste dia particular,
enquanto escrevia este captulo. Na verdade eu j havia escrito o primeiro
esboo do captulo algumas semanas antes. Reabri o arquivo hoje, depois que a
coincidncia ocorreu, para inserir essa pequena histria. Vou certamente reabri-
lo muitas vezes para revisar e polir o texto, e no vou retirar as referncias a
hoje: elas eram exatas no momento em que foram escritas Essa outra
maneira de inflar o carter impressionante da coincidncia para criar uma boa
histria.
Podemos fazer um clculo semelhante para o guru da televiso cujo miasma
medinico parecia parar os relgios das pessoas, mas teremos de usar antes
estimativas que nmeros exatos. Qualquer relgio tem uma baixa probabilidade
de parar a qualquer momento. No sei qual essa probabilidade, mas eis como
poderamos chegar a uma estimativa. Se tomarmos apenas os relgios digitais, a
sua bateria acaba tipicamente em um ano. Aproximadamente, portanto, um
relgio digital para uma vez por ano. presumvel que os relgios comuns parem
com mais frequncia, porque as pessoas se esquecem de lhes dar corda, e
tambm que os relgios digitais parem com menos frequncia, porque as pessoas
s vezes se lembram de trocar a bateria antes do tempo. Entretanto, os dois tipos
de relgio provavelmente param com bastante frequncia, porque sofrem falhas
de um ou outro tipo. Assim, vamos estimar que qualquer relgio tem a
probabilidade de parar mais ou menos uma vez por ano. No importa muito o
grau de exatido de nossa estimativa. O princpio continuar vlido.
Se o relgio de uma pessoa parasse trs semanas depois que o sortilgio foi
pronunciado na televiso, at o mais crdulo preferiria atribuir o fenmeno ao
acaso. Precisamos decidir o tamanho do intervalo que a audincia teria julgado
suficientemente simultneo ao pronunciamento do mdium para causar alguma
impresso. Ups cinco minutos sem dvida seguro, especialmente porque ele
pode responder a cada um dos telefonemas por alguns minutos, antes que a
prxima chamada deixe de parecer mais ou menos simultnea. H cerca de 100
mil perodos de cinco minutos num ano. A probabilidade de que cada relgio,
digamos o meu, v parar num designado perodo de cinco minutos cerca de
uma em 100 mil. Uma probabilidade baixa, mas h 10 milhes de pessoas
assistindo ao programa. Se apenas metade dessas pessoas est usando relgio,
poderamos esperar que cerca de 25 desses relgios parassem a qualquer minuto
dado. Se apenas um quarto dessas pessoas telefonasse para o estdio, seriam seis
telefonemas, mais do que suficiente para deixar atnita uma audincia ingnua.
Especialmente quando fossem acrescentados os telefonemas das pessoas cujos
relgios pararam no dia anterior, as pessoas cujos relgios de pulso no pararam,
mas cujo relgio de pndulo parou, as pessoas que morreram de ataque cardaco
e cujos parentes consternados telefonaram para dizer que o tique-taque delas
parou, e assim por diante. Esse tipo de coincidncia celebrado na antiga cano
deliciosamente sentimental My Grandfathers Flock:

Noventa anos sem dormir


Tique-taque, tique-taque,
Contando os segundos da sua vida,
Tique-taque, tique-taque,
Parou [...] de repente [...] para nunca mais
Quando o velho morreu.
(Ninety y ears without slumbering,/ Tick, tock, tick, tock,/ His life seconds
numbering,/ Tick, tock, tick, tock,/ It stopped [...] short [...] never to go again/
When the old man died).

Numa conferncia de 1963, publicada postumamente em 1998, Richard


Fey nman conta a histria de como a sua primeira esposa morreu s 9h22 da
noite, e mais tarde se descobriu que o relgio no seu quarto parara exatamente s
9h22. Muitos se deliciariam com o aparente mistrio dessa coincidncia e
achariam que Fey nman lhes roubava algo precioso ao dar uma explicao
simples e racional do mistrio. O relgio era velho e errtico e tinha o hbito de
parar, se inclinado para fora da posio horizontal. O prprio Fey nman
frequentemente o consertava. Quando a sra. Fey nman morreu, era dever da
enfermeira registrar a hora exata da morte. Ela foi at o relgio, mas ele estava
mergulhado em sombras. Para conseguir ver as horas, ela o pegou e inclinou
o mostrador para a luz... O relgio parou. Fey nman est realmente estragando
algo belo quando nos conta o que certamente a explicao muito simples
verdadeira? No, na minha opinio. Para mim, ele est afirmando a elegncia e
a beleza de um universo ordenado em que o relgio para por razes lgicas, no
para estimular fantasias sentimentais humanas.
Neste ponto, quero inventar um termo tcnicc, e espero que me perdoem por
usar um acrnimo. Vou usar PEQTEPACO para Populao de Eventos Que
Teriam Parecido Coincidentes. Populao talvez parea uma palavra estranha,
mas o termo estatstico correto. Vou deixar de usar as letras maisculas, porque
elas tm um efeito muito pouco atraente na pgina. O fato de o relgio de uma
pessoa parar dentro de dez segundos depois do sortilgio do mdium entra
obviamente no PEQTEPACO, mas muitos outros acontecimentos tambm a se
inserem. Em termos rigorosos, o relgio de pndulo que parou no deveria ser
includo. O mstico no disse que poderia parar relgios de pndulo. Entretanto,
quando um relgio de pndulo realmente parou, eles imediatamente
telefonaram, porque estavam, se que se pode fazer essa distino, ainda mais
impressionados do que seria o caso se o relgio de pulso tivesse parado. Estimula-
se a estranha interpretao errnea de que o mdium ainda mais poderoso, pois
ele nem sequer se deu ao trabalho de mencionar que tambm podia parar
relgios de pndulo! Da mesma forma, ele nada disse sobre relgios parando no
dia anterior ou coraes de avs sofrendo paradas cardacas.
As pessoas sentem que esses acontecimentos no antecipados pertencem ao
PEQTEPACO. A impresso que foras ocultas deviam estar em operao. Mas
quando se comea a pensar desse modo, o PEQTEPACO se torna realmente
muito grande, e nisso reside a armadilha. Se o seu relgio parasse exatamente 24
horas antes do sortilgio, voc no precisaria ser indevidamente crdulo para
incluir esse evento no PEQTEPACO. Se o relgio de outra pessoa parasse
exatamente sete minutos antes do sortilgio, isso poderia impressionar algumas
pessoas porque sete um antigo nmero mstico. E o mesmo vale para sete
horas, sete dias... Quanto maior o PEQTEPACO, tanto menos devemos nos
impressionar com a coincidncia, quando ela ocorre. Um dos expedientes de um
trapaceiro eficaz fazer as pessoas pensarem exatamente o oposto.
Por sinal, escolhi deliberadamente um truque mais impressionante para o
meu mdium imaginrio do que o efetivamente realizado com os relgios na
televiso. A proeza mais familiar fazer funcionar relgios que pararam. A
audincia da televiso convidada a se levantar e buscar, nas gavetas e sto s,
relgios estragados para segur-los na mo, enquanto o mdium realiza algum
encantamento ou algum exerccio hipntico com o olhar. O que realmente
acontece que o calor da mo derrete o leo que coagulou, e isso faz o relgio
voltar a funcionar, ainda que por pouco tempo. Mesmo que isso acontea apenas
numa pequena proporo dos casos, essa proporo, multiplicada pela enorme
audincia, vai gerar um nmero satisfatrio de telefonemas estupefatos. Na
realidade, como Nicholas Humphrey explica em sua admirvel exposio sobre
o sobrenaturalismo Soul Searching (1995), tem-se demonstrado que mais de
cinquenta por cento dos relgios estragados voltam a funcionar, pelo menos
momentaneamente, se algum os segura na mo.
Eis outro exemplo de uma coincidncia, em que claro o modo de calcular a
probabilidade. Vamos us-lo para ir adiante e ver como a probabilidade
suscetvel de mudar o PEQTEPACO. Tive certa vez uma namorada que tinha o
mesmo dia de aniversrio (embora fosse de outro ano) de minha namorada
anterior. Ela contou o fato a uma de suas amigas adeptas da astrologia, e a amiga
triunfantemente perguntou como que eu poderia justificar o meu ceticismo
diante dessa evidncia esmagadora de que havia sido atrado inconscientemente
por duas mulheres sucessivas com base nas suas estrelas. Mais uma vez,
vamos examinar o caso tranquilamente. fcil calcular a probabilidade de que
duas pessoas, escolhidas inteiramente ao acaso, tero o mesmo dia de
aniversrio. H 365 dias no ano. Seja qual for o dia de aniversrio da primeira
pessoa, a chance de que a segunda tenha o mesmo dia de aniversrio uma em
365 (ignorando os anos bissextos). Se formarmos pares de qualquer maneira
especfica, como, por exemplo, considerando as sucessivas amigas de um
determinado homem, a chance de que elas tenham o mesmo dia de aniversrio
de uma em 365. Se consideramos 10 milhes de homens (menos que a
populao de Tquio ou da Cidade do Mxico), essa coincidncia aparentemente
incomum ter acontecido a mais de 27 mil deles!
Agora vamos pensar sobre o PEQTEPACO e verificar como a coincidncia
aparente se torna menos impressionante medida que ele incha. H muitas
outras maneiras de formar pares e ainda acabar por observar uma coincidncia
aparente. Duas namoradas sucessivas com o mesmo sobrenome, embora no
sejam parentes, por exemplo. Dois scios com o mesmo dia de aniversrio
tambm entrariam no PEQTEPACO; ou duas pessoas com o mesmo dia de
aniversrio sentadas lado a lado num avio. Entretanto, num Boeing 747 bem
ocupado, a chance de que pelo menos um par de vizinhos partilhe o mesmo dia
de aniversrio , na verdade, maior que cinquenta por cento. Em geral no
observamos esses detalhes, porque no espiamos sobre o ombro do outro quando
preenchemos aqueles tediosos formulrios de imigrao. Mas se o fizssemos,
algum na maioria dos vos sairia resmungando sombriamente sobre as foras
ocultas.
A coincidncia de aniversrio admiravelmente expressa de uma forma
mais dramtica. Se temos uma sala com apenas 23 pessoas, os matemticos
podem provar que a chance de duas dessas pessoas terem o mesmo dia de
aniversrio pouco maior que cinquenta por cento. Dois leitores de um primeiro
manuscrito do livro me pediram que justificasse essa declarao espantosa. Eu
me solidarizo com as pessoas que tm fobia de frmulas matemticas, por isso
vou tentar explicar em palavras.
mais fcil calcular a chance de que no existe um par de aniversrios
comuns na sala. Vamos fingir que no existam os anos bissextos, e supor que
voc e eu estamos entre as 23 pessoas na sala. O meu aniversrio em 26 de
maro. No sei quando o seu, mas, como h 364 dias que no so 26 de maro,
a probabilidade de que no partilhamos o mesmo dia de anversrio de 364/365
(0,997). Contudo, o par formado por voc e por mim apenas um dos muitos
pares que poderamos imaginar em nossa sala de 23 pessoas. Temos de
multiplicar 364/365 por si mesmo para cada par. Quantos pares? Uma primeira
tentativa 23 X 23 (= 529), mas esse nmero claramente excessivo. Permite
que cada pessoa forme um par consigo mesma, o que absurdo: bvio e trivial
que partilhamos o dia de aniversrio com ns mesmos! Assim devemos subtrair
pelo menos 23 de nossa lista preliminar de possveis pares, o que nos d (23 X 23)
23 = 506. E nossa primeira tentativa tambm conta voc/eu como algo distinto
de eu/voc, enquanto bvio que, se voc partilha o dia de aniversrio comigo,
eu devo partilhar o seu dia de aniversrio. Em outras palavras, estamos contando
cada par duas vezes. Assim devemos dividir por dois os nossos 506, o que
estabelece 253 como o nmero de pares que devemos considerai. Leva muito
tempo fazer os clculos mo, mas um computador (ou uma tbua de
logaritmos) vai conduzi-lo rapidamente concluso de que 364/365 multiplicado
por si mesmo 253 vezes resulta num nmero muito prximo de 0,5. Essa a
chance de que no haver aniversrios compartilhados na sala.
Assim h uma chance aproximadamente igual de que pelo menos um par de
indivduos num comit de 23 membros tenha o mesmo dia de aniversrio. Se
fizermos os clculos equivalentes para trinta pessoas, encontraremos que o
nmero de pares formados, isto , metade de ((30 X 30) 30), chega a 435. E
364/365 multiplicado por si mesmo 435 vezes aproximadamente 0,30. Assim, a
chance de um par com aniversrio compartilhado de cerca de setenta por
cento. Voc pode arrumar uma boa renda se for a um campo de rgbi todo
sbado e apostar uma quantia sempre igual na possibilidade de que, entre os trinta
jogadores em campo, dois tenham o mesmo dia de aniversrio. A intuio da
maioria das pessoas as estimularia a apostar contra essa coincidncia. Mas
estariam erradas. esse tipo de erro intuitivo que em geral atormenta a nossa
avaliao das coincidncias incomuns.
Eis outra coincidncia da vida real, a respeito da qual podemos tentar fazer
uma estimativa aproximada das probabilidades, embora seja um pouco mais
difcil. Certa vez minha esposa comprou para a sua me um belo relgio antigo
com um mostrador cor-de-rosa. Quando chegou em casa e tirou a etiqueta do
preo, ficou surpresa por descobrir, gravadas na parte de trs do relgio, as
iniciais da sua me, M.A.B. Incomum? Estranho? Arrepiante? Arthur Koestler, o
famoso romancista, teria interpretado o fato de muitas maneiras. O mesmo teria
feito C. G. Jung, o muito admirado psiclogo e inventor do inconsciente
coletivo, que tambm acreditava que foras psquicas podiam levar uma estante
de livros ou uma faca a explodir espontaneamente com um forte estampido.
Minha esposa, mais sensata, apenas achou a coincidncia das iniciais
extraordinariamente conveniente e bastante divertida a ponto de justificar que
me contasse a histria e aqui estou eu relatando o caso para uma audincia
mais ampla.
Assim, quais so realmente as chances contra uma coincidncia dessa
magnitude? Podemos comear calculando-as de forma ingnua. H 26 letras no
alfabeto. Se a sua me tem trs iniciais e voc acha um relgio gravado com trs
letras aleatrias, a probabilidade de que duas vo coincidir 1/26 X 1/26 X 1/26,
ou uma em 17 576. H cerca de 55 milhes de pessoas na Gr- Bretanha. Se
todos comprassem um relgio antigo gravado, a expectativa que mais de 3 mil
arregalassem os olhos de espanto, ao descobrir que o relgio j ostentava as
iniciais da sua me.
No entanto, a probabilidade ainda melhor que isso. O nosso clculo ingnuo
assumiu incorretamente que cada letra tem 1/26 de probabilidade de ser a inicial
de algum. Essa a probabilidade mdia para o alfabeto em geral, mas algumas
letras, como X e Z, tm uma probabilidade menor. Outras, inclusive M, A e B,
so mais comuns: imagine como no ficaramos muito mais impressionados se
as iniciais coincidentes tivessem sido X.Q.Z. Podemos melhorar a nossa
estimativa de probabilidade tirando amostras de uma lista telefnica. A
amostragem um modo respeitvel de estimar algo que no podemos contar
diretamente. A lista telefnica de Londres um bom lugar de onde tirar
amostras, no s porque grande, mas porque acontece que Londres o lugar
em que a minha esposa comprou o relgio e onde sua me morava. A lista
telefnica de Londres contm cerca de 216 052,4 centmetros de colunas ou
cerca de 2,16 quilmetros de colunas de nomes de cidados privados. Dentre
esses nomes, cerca de 20 599,4 centmetros de colunas so dedicadas letra B.
Isso significa que cerca de 9,5% dos londrinos tm um sobrenome que comea
com B muito mais frequente que o nmero para uma letra mdia: 1/26, ou
3,3%.
Assim, a probabilidade de que um londrino escolhido ao acaso tivesse um
sobrenome que comea com B de cerca de 0,095 (= 9,5%). E o que dizer das
probabilidades correspondentes de que os primeiros nomes comecem com M ou
A? Levaria muito tempo contar as iniciais dos prenomes em toda a lista
telefnica, e nem faria sentido porque a lista telefnica em si apenas uma
amostra. O mais fcil de fazer tirar uma subamostra em que as iniciais dos
prenomes so convenientemente arranjadas em ordem alfabtica. Isso vale para
as listagens dentro de qualquer sobrenome. Vou tomar o sobrenome mais comum
na Inglaterra Smith e verificar em que proporo os Smith so M. Smith e
em que proporo eles so A. Smith. H uma esperana razovel de que isso
seja aproximadamente representativo das probabilidades das iniciais dos
prenomes para os londrinos em geral. Descobre-se que h ao todo um pouco
mais que 18,28 metros de colunas de Smith. Desses, 0,073 (136,14 centmetros de
colunas) so M. Smith. Os A. Smith preenchem 191,51 centmetros de colunas,
representando 0,102 de todos os Smith.
Se voc londrino e seu nome tem trs iniciais, portanto, as chances de
serem M.A.B., nessa ordem, so de aproximadamente 0,102 X 0,073 X 0,095, ou
cerca de 0,0007. Como a populao da Gr-Bretanha de 55 milhes, isso
deveria significar que cerca de 38 mil tm as iniciais M.A.B., mas apenas se
todos esses 55 milhes tiverem trs iniciais. bvio que nem todo nome tem trs
iniciais, porm, examinando de novo a lista telefnica, parece que pelo menos a
maioria apresenta essa caracterstica. Se fizermos a pressuposio conservadora
de que apenas metade dos britnicos tem nome com trs iniciais, isso ainda
significa que mais de 19 mil britnicos possuem iniciais idnticas s da me da
minha mulher. Qualquer um deles poderia ter comprado aquele relgio e
arregalado os olhos com a coincidncia. O nosso clculo mostrou que no h
razo para arregalar os olhos.
Na verdade, quando pensamos mais a fundo sobre o peqte- paco,
descobrimos que temos ainda menos direito de ficar impressionados. M.A.B.
eram as letras iniciais do nome de solteira da me da minha mulher. As suas
iniciais de casada, M.A.W., teriam parecido igualmente impressionantes se
tivessem sido encontradas no relgio. Os sobrenomes que comeam com W so
quase to comuns na lista telefnica quanto aqueles que comeam com B. Essa
considerao aproximadamente dobra o PEQTEPACO, ao dobrar o nmero de
pessoas no pas que um caador de coincidncias teria julgado capazes de ter as
mesmas iniciais da me da minha mulher. Alm disso, se algum comprasse
um relgio e descobrisse que no estava gravado com as iniciais da sua me,
mas com as suas, poderia considerar esse fato uma coincidncia ainda maior e
mais digna de ser includa dentro do (sempre crescente) PEQTEPACO.
O falecido Arthur Koestler, como j mencionei, era um grande entusiasta de
coincidncias. Entre as histrias que conta em The Roots of Coincidence (1972),
h vrias que foram originalmente coletadas por seu heri, o bilogo austraco
Paul Kammerer (famoso por publicar um experimento falso com a inteno de
demonstrar a herana de caractersticas adquiridas no sapo parteiro [Aly tes
obstetricans e A. cisternasi]). Eis uma tpica histria de Kammerer citada por
Koestler:

Em 18 de setembro de 1916, a minha esposa, esperando pela sua vez no


consultrio do prof. dr. J. V. H., l a revista Die Kunst. Fica impressionada
com algumas reprodues dos quadros de um pintor chamado Schwalbach, e
mentalmente toma nota do nome, porque gostaria de ver os originais. Nesse
momento, a porta se abre e a recepcionista grita para os pacientes: Frau
Schwalbach est a? Est sendo chamada ao telefone.

Provavelmente no vale a pena estimar a probabilidade contra essa


coincidncia, mas podemos pelo menos anotar alguns dos dados que
precisaramos conhecer. Nesse momento, a porta se abre um pouco vago. A
porta se abriu um segundo ou vinte minutos aps ela ter pensado em procurar as
pinturas de Schwalbach? Quanto tempo poderia ter decorrido nesse intervalo,
deixando-a ainda impressionada com a coincidncia? A frequncia do nome
Schwalbach obviamente relevante: ficaramos menos impressionados se o
nome tivesse sido Schmidt ou Strauss; ainda mais impressionados se tivesse sido
Twistleton-Wy keham-Fiennes ou Knatchbull-Huguesson. A minha biblioteca local
no tem a lista telefnica de Viena, mas uma rpida olhada numa outra grande
lista telefnica alem, a de Berlim, descobre meia dzia de Schwalbach. O nome
no particularmente comum, sendo compreensvel que a senhora tivesse ficado
impressionada.
No entanto, precisamos pensar mais sobre o tamanho do PEQTEPACO.
Coincidncias semelhantes poderiam ter acontecido a outras pessoas nas salas de
espera de outros mdicos; e nas salas de espera dos dentistas, em reparties
pblicas, e assim por diante; e no apenas em Viena, mas em qualquer outro
lugar. A quantidade que se deve ter em mente o nmero de oportunidades para
aquelas coincidncias que, se tivessem ocorrido, teriam sido julgadas to
extraordinrias quanto a que realmente ocorreu.
Agora vamos tomar um outro tipo de coincidncia, quando ainda mais
difcil saber como comear a calcular a probabilidade. Considere-se a
experincia frequentemente citada de sonhar com um velho conhecido pela
primeira vez em anos e depois receber uma carta dele, inesperadamente, no dia
seguinte. Ou ficar sabendo que ele morreu naquela noite. Ou ficar sabendo que
ele no morreu, mas que o pai dele morreu naquela noite. Ou que seu pai no
morreu, mas ganhou na loteria esportiva. Viram como o PEQTEPACO cresce
sem controle quando relaxamos a vigilncia?
Muitas vezes essas histrias de coincidncias so reunidas a partir de um
campo bem amplo. As colunas de correspondncia dos jornais populares contm
cartas enviadas por leitores que no teriam escrito se no fosse a coincidncia
surpreendente que lhes aconteceu. Para decidir se devemos ficar
impressionados, precisamos conhecer o nmero da circulao do jornal. Se for
de 4 milhes, seria surpreendente que no lssemos diariamente sobre alguma
espantosa coincidncia, pois uma coincidncia s tem de ocorrer a um dos 4
milhes para que tenhamos a chance de ler sua notcia no jornal. difcil
calcular a probabilidade de uma coincidncia particular que aconteceu a uma s
pessoa, digamos, um velho amigo h muito esquecido que morre durante a noite
em que por acaso sonhamos com ele. Porm, qualquer que seja essa
probabilidade, certamente muito maior que uma em 4 milhes.
Assim, no h realmente razo para ficarmos impressionados quando lemos
no jornal sobre uma coincidncia que aconteceu a um dos leitores ou a algum
em algum lugar do mundo. Esse argumento contra a nossa atitude de espanto
inteiramente vlido. No entanto, talvez haja nesse ponto algo oculto que ainda nos
incomoda. Voc pode concordar alegremente que, sob o ponto de vista do leitor
de um jornal de circulao de massa, no temos o direito de ficar
impressionados com uma coincidncia que acontece a outro dos milhes de
leitores do mesmo jornal que se d ao trabalho de escrever uma carta. Mas
muito mais difcil afastar o calafrio na espinha quando a coincidncia acontece
com voc mesmo. Isso no apenas um vis pessoal. Pode-se defender
seriamente esse ponto de vista. O sentimento ocorre a quase todo mundo que
conheo; se pedir a qualquer pessoa ao acaso, h uma boa chance de que ela
tenha pelo menos uma histria bem incomum de coincidncia para relatar.
Diante das circunstncias, isso solapa o argumento ctico de histrias de jornais
sendo colhidas dentre um conjunto de milhes de leitores uma imensa
captao de oportunidades.
Na verdade, no o solapa pela seguinte razo. Cada um de ns, embora seja
uma nica pessoa, ainda assim equivale a uma populao muito grande de
oportunidades para coincidncia. Cada dia comum que voc ou eu vivemos
uma sequncia ininterrupta de eventos ou incidentes, e cada um deles
potencialmente uma coincidncia. Estou agora olhando para o quadro de um
peixe abissal com uma face fascinantemente aliengena. possvel que, neste
mesmo momento, o telefone toque e a pessoa do outro lado da linha se
identifique como um certo sr. Peixoto. Estou esperando...
O telefone no tocou. A minha ideia que, no importa o que se esteja
fazendo em determinado minuto do dia, h provavelmente algum outro evento
digamos, um telefonema que, se acontecesse, seria julgado
retrospectivamente como uma estranha coincidncia. H tantos minutos no
perodo de vida de cada indivduo que seria muito surpreendente encontrar
algum que nunca tivesse experimentado uma coincidncia espantosa. Durante
este minuto em particular, os meus pensamentos se desviaram para um colega
de escola chamado Haviland (no me lembro do seu primeiro nome, nem da sua
aparncia) a quem no encontrei e em quem no pensei durante 45 anos. Se,
neste momento, um aeroplano fabricado pela companhia De Haviland passasse
voando perto da janela, eu teria uma coincidncia nas mos. Na verdade, tenho
de relatar que no apareceu nenhum avio desse tipo, mas agora passei a pensar
sobre outra coisa, o que me d ainda outra oportunidade de coincidncias. E
assim as oportunidades de coincidncias continuam a aparecer o dia inteiro em
todos os dias. Mas as ocorrncias negativas, as no- coincidncias, no so
percebidas, nem relatadas.
A nossa inclinao a descobrir significado e padro na coincidncia, quer
haja um verdadeiro significado, quer no, faz parte de uma tendncia mais geral
de procurar padres. Essa tendncia louvvel e til. Muitos eventos e
caractersticas no mundo so realmente padronizados de uma forma no
aleatria, sendo proveitoso para ns, e para os animais em geral, detectar esses
padres. A dificuldade navegar entre o Cila de detectar um padro aparente
onde no existe nenhum, e o Carbdis de no detectar o padro onde ele existe.
Em grande parte, a cincia da estatstica diz respeito a saber orientar-se nessa
difcil rota. Todavia, muito antes que os mtodos estatsticos fossem formalizados,
os humanos e at outros animais eram estatsticos intuitivos bastante bons.
Entretanto, fcil cometer erros em ambas as direes.
Eis alguns padres estatsticos verdadeiros na natureza que no so totalmente
evidentes e que os humanos nem sempre reconheceram.
Agora eis alguns padres falsos que os humanos pensaram erroneamente ter
detectado.
No somos os nicos animais a procurar padres estatsticos de no-
aleatoriedade na natureza, e no somos os nicos animais a cometer erros do tipo
que poderia ser chamado de supersticioso. Esses dois fatos so claramente
demonstrados no aparelho chamado caixa de Skinner, em referncia ao famoso
psiclogo americano B. F. Skinner. Uma caixa de Skinner um equipamento
simples, mas verstil, para estudar geralmente a psicologia de um rato ou de uma
pomba. uma caixa com uma chave ou chaves introduzidas numa das paredes,
as quais a pomba (por exemplo) pode operar dando bicadas. H tambm um
aparelho de alimentao (ou de recompensas) que eletricamente operado. Os
dois esto conectados de tal modo que a bicada da pomba tem alguma influncia
sobre o aparelho de alimentao. No caso mais simples, toda vez que a pomba d
uma bicada na chave, ela ganha comida. As pombas aprendem rapidamente a
tarefa. O mesmo acontece com os ratos e, em caixas de Skinner reforadas e
adequadamente aumentadas, com os porcos.
Sabemos que a ligao causal entre a bicada na chave e a alimentao
gerada por um aparelho eltrico, mas a. pomba no sabe. No que diz respeito
pomba, dar uma bicada na chave bem que poderia ser uma dana da chuva.
Alm disso, a ligao pode ser um elo estatstico, bem fraco. O aparelho pode ser
preparado para que, em vez de cada bicada ser recompensada, apenas uma em
dez bicadas receba recompensas. Isso pode significar literalmente a cada dez
bicadas. Ou, com um arranjo diferente do aparelho, pode significar que em
mdia uma em dez bicadas recebe recompensas, mas em qualquer dada ocasio
o nmero exato de bicadas exigido determinado aleatoriamente. Ou talvez haja
um relgio que determina o dcimo de tempo, em mdia, em que uma bicada
vai conseguir recompensas, contudo impossvel dizer qual ser esse dcimo de
tempo. As pombas e os ratos aprendem a pressionar chaves mesmo que, em
nossa opinio, fosse preciso ser um bom estatstico para detectar a relao entre
causa e efeito. Podem ser treinados para um programa em que apenas uma
proporo muito pequena de bicadas seja recompensada. interessante observar
que os hbitos aprendidos quando as bicadas so apenas ocasionalmente
recompensadas apresentam maior durao que os hbitos aprendidos quando
todas as bicadas so recompensadas: a pomba desencorajada menos
rapidamente quando o mecanismo de recompensas totalmente desligado. Isso
faz sentido intuitivamente, se pensarmos a respeito.
As pombas e os ratos so, portanto, estatsticos muito bons, capazes de captar
tnues leis estatsticas de padres no seu mundo. presumvel que essa
capacidade lhes traga vantagens na natureza, assim como na caixa de Skinner. As
aes de um animal selvagem no raro so seguidas por recompensas, punies
ou outros acontecimentos importantes. A relao entre causa e efeito
frequentemente no absoluta, e sim estatstica. Se um maarico-de-bico-torto
sonda a lama com seu bico longo e curvo, h uma certa probabilidade de que v
pegar uma minhoca. A relao entre os eventos de sondagem e os de encontrar
minhocas estatstica, mas real. Toda uma escola de pesquisa sobre animais tem
se desenvolvido em torno da assim chamada Teoria da Forragem tima
(Optimal Foraging Theory ). Os pssaros selvagens demonstram ter capacidades
bastante sofisticadas de avaliar, estatisticamente, a relativa riqueza em alimentos
de diferentes reas e de dividir o seu tempo entre as reas de acordo com essa
avaliao.
De volta ao laboratrio, Skinner fundou uma grande escola de pesquisa
usando caixas de Skinner para todos os tipos de finalidades detalhadas. Depois,
em 1948, ele tentou uma genial variante da tcnica padro. Cortou
completamente o elo causal entre o comportamento e a recompensa. Preparou o
aparelho para recompensar a pomba de tempos em tempos, no importava o
que o pssaro fizesse. Agora, o que os pssaros precisavam realmente fazer era
s pousar e esperar a recompensa. Mas na realidade no foi isso o que fizeram.
Pelo contrrio, em seis dentre oito casos, eles desenvolveram exatamente
como se estivessem aprendendo um hbito recompensado o que Skinner
chamou de comportamento supersticioso. Em que isso precisamente consistia,
variava de pomba para pomba. Um dos pssaros girava como um pio, dando
duas ou trs voltas no sentido anti-horrio, no intervalo entre as recompensas.
Outro pssaro repetidamente lanava a cabea na direo de um determinado
canto no alto da caixa. Um terceiro exibia um comportamento de atirar-se para
o alto, como se estivesse levantando uma cortina invisvel com a cabea. Dois
deles desenvolveram independentemente o hbito rtmico do balano do
pndulo, oscilando a cabea e o corpo de um lado para o outro. Eventualmente,
este ltimo hbito deve ter se assemelhado bastante dana de namoro de
algumas aves-do-paraso. Skinner usou a palavra superstio porqu os pssaros
se comportavam como se achassem que o seu movimento habitual tivesse uma
influncia causal sobre o mecanismo de recompensa, quando na verdade isso
no ocorria. Era o equivalente da dana da chuva para as pombas.
Um hbito supersticioso, uma vez estabelecido, podia persistir por horas,
muito tempo depois de o mecanismo de recompensa ter sido desligado.
Entretanto, os hbitos no persistiam inalterados na forma. Variavam, como as
improvisaes progressivas de um organista. Num caso tpico, o hbito
supersticioso da pomba comeou como um movimento brusco da cabea da
posio do meio para a esquerda. Com o passar do tempo, o movimento se
tornou mais enrgico. Por fim todo o corpo se movia na mesma direo, e as
patas davam um ou dois passos para o lado. Depois de muitas horas de variao
topogrfica, esses passos para a esquerda se tornaram a caracterstica
predominante do hbito. Os prprios hbitos supersticiosos podem ter se derivado
do repertrio natural da espcie, mas ainda justo afirmar que execut-los nesse
contexto, e execut-los repetidas vezes, no natural para as pombas.
As pombas supersticiosas de Skinner estavam se comportando como
estatsticos, mas estatsticos que tinham chegado a concluses errneas. Estavam
alertas possibilidade de ligaes entre os acontecimentos no seu mundo,
especialmente entre as recompensas que desejavam e as aes que tinham
capacidade de empreender. Um hbito, como impelir a cabea para o alto num
canto da gaiola, comeou por acaso. O pssaro realizava esse movimento
minutos antes de o mecanismo de recompensa entrar em ao. bastante
compreensvel que o pssaro tenha desenvolvido a hiptese especulativa de que
havia uma ligao entre os dois acontecimentos. Por isso, impeliu a cabea para
o canto mais uma vez. Sem dvida, pela sorte do mecanismo de sincronizao de
Skinner, a recompensa apareceu de novo. Se o pssaro tivesse tentado o
experimento de no impelir a cabea para o canto, teria descoberto que
receberia a recompensa de qualquer modo. Mas teria sido necessrio um
estatstico melhor e mais ctico do que muito de ns, humanos, para tentar esse
experimento.
Skinner compara as pombas com apostadores humanos que desenvolvem
pequenos tiques da sorte ao jogar cartas. Esse tipo de comportamento
tambm um espetculo familiar em uma pista de bocha. Depois que a bola
grande de madeira deixou a mo do jogador, no h nada mais que ele possa
fazer para estimul-la a se mover em direo ao bolim, a bola-alvo. Ainda
assim, jogadores experientes quase sempre correm atrs da bola de madeira,
frequentemente ainda na posio inclinada, torcendo e virando o corpo como se
para dar instrues desesperadas bola agora indiferente, e muitas vezes
repetindo palavras vs de encorajamento. Uma mquina caa-nqueis em Las
Vegas nada mais, nada menos que uma caixa de Skinner. Dar uma bicada na
chave no representado apenas pelo ato de puxar a alavanca, mas tambm,
claro, pelo de colocar dinheiro na lenda. realmente um jogo de tolos, pois sabe-
se que as probabilidades esto arrumadas a favor do cassino de que outro
modo o cassino conseguiria pagar as suas imensas contas de eletricidade?
determinado aleatoriamente se um dado puxo na alavanca vai produzir a sorte
grande ou no. Uma receita perfeita para hbitos supersticiosos. Sem dvida,
observando os jogadores aficionados de Las Vegas, veem-se movimentos que
lembram muito as pombas supersticiosas de Skinner. Alguns falam com a
mquina. Outros lhe fazem sinais engraados com os dedos, acariciam-na ou lhe
do palmadinhas com as mos. Certa vez lhe deram palmadinhas e ganharam a
sorte grande, e disso jamais se esqueceram. Tenho observado aficionados de
computador, impacientes espera da resposta do servidor, comportando-se de
modo semelhante, por exemplo, batendo no terminal com os ns dos dedos.
A minha informante sobre Las Vegas tambm fez um estudo informal das
casas de apostas londrinas. Ela relata que um determinado apostador, depois de
fazer a sua aposta, normalmente corre para um certo ladrilho no cho, sobre o
qual se posiciona apoiado numa perna s, enquanto assiste corrida na televiso
do agenciador de apostas. presumvel que ele certa vez tenha ganhado quando
estava de p sobre esse ladrilho e concebeu a noo de que havia um elo causal.
Ora, se outra pessoa est sobre o seu ladrilho da sorte (alguns outros
desportistas fazem isso deliberadamente, talvez para tentar roubar parte da sua
sorte ou apenas para incomod-lo), ele dana ao redor, tentando
desesperadamente pr um p sobre o ladrilho antes que a corrida termine. Outros
jogadores se recusam a trocar de camisa ou a cortar o cabelo enquanto esto
numa mar de sorte. Em oposio, um apostador irlands, que tinha uma bela
caneleira, raspou-a totalmente numa tentativa desesperada de mudar a prpria
sorte. A sua hiptese era que estava tendo muito azar nas corridas de cavalo e que
tinha muito cabelo. Talvez os dois fatos tivessem alguma conexo; talvez fizessem
parte de um padro significativo! Antes de nos sentirmos demasiado superiores,
vamos lembrar que muitos de ns fomos levados a crer que a fortuna de Sanso
mudou completamente depois que Dalila cortou seu cabelo.
Como podemos saber quais so os padres aparentes genunos, e quais os
aleatrios e sem significado? Existem mtodos, e eles pertencem cincia da
estatstica e do projeto experimental. Quero gastar um pouco mais de tempo
explicando alguns dos princpios da estatstica, embora sem entrar em detalhes. A
estatstica pode ser vista em grande parte como a arte de distinguir o padro da
aleatoriedade. Aleatoriedade significa falta de padro. H vrias maneiras de
explicar as ideias de aleatoriedade e de padro. Vamos supor que eu afirme
poder distinguir entre a caligrafia de meninas e a de meninos. Se tenho razo, isso
teria de significar que h um padro real relacionado com o sexo na maneira de
escrever. Um ctico poderia duvidar dessa afirmao, concordando que a letra
varia de pessoa para pessoa, mas negando que haja um padro relacionado com
o sexo nessa variao. Como devemos decidir se a minha afirmao, ou a do
ctico, est correta? No adianta apenas aceitar a minha palavra de honra. Como
um jogador supersticioso de Las Vegas, posso facilmente ter tomado uma mar
de sorte por um talento real e passvel de repetio. Em todo caso, voc tem todo
o direito de pedir provas. Que provas o satisfariam? A resposta : provas
publicamente registradas e apropriadamente analisadas.
A afirmao , em todo caso, apenas uma afirmao estatstica. No sustento
(nesse exemplo hipottico na realidade, no estou afirmando nada) que possa
julgar infalivelmente o sexo do autor de um determinado manuscrito. Afirmo
apenas que, entre a grande variao que existe entre as letras, alguns
componentes dessa variao tm correlao com o sexo. Portanto, mesmo que
eu cometa frequentemente erros, se me apresentarem, vamos dizer, cem
amostras de letra, eu deverei ser capaz de classific-las em letra de meninos e
letra de meninas com uma exatido maior do que a alcanada meramente por
uma adivinhao ao acaso. Segue-se que, para avaliar a minha afirmao, voc
vai ter de calcular a probabilidade de um determinado resultado poder ser
alcanado por uma adivinhao aleatria. Mais uma vez, temos um exerccio de
calcular a probabilidade da coincidncia.
Antes de passarmos estatstica, h algumas precaues que devemos tomar
ao projetar o experimento. O padro a no- aleatoriedade que procuramos
um que relaciona o sexo caligrafia. importante no confundir a questo
com variveis exteriores. Por exemplo, as amostras de letra apresentadas no
devem ser de cartas pessoais. Seria demasiado fcil adivinhar o sexo do autor
pelo contedo da carta, e no pela letra. No escolha todas as meninas de uma
escola e todos os meninos de outra. Os alunos de uma escola podem partilhar
certos aspectos da maneira de escrever que aprenderam com os colegas ou com
um determinado professor. Esses aspectos podem resultar em diferenas reais de
letra, e podem at ser interessantes, mas seriam representativos de diferentes
escolas, e apenas circunstancialmente de diferentes sexos. Tampouco pea que
as crianas copiem um trecho de um livro favorito. Eu ficaria influenciado por
uma escolha de Beleza Negra ou Biggles (os leitores cuja cultura infantil
diferente da minha devem substituir esses ttulos por exemplos prprios).
Sem dvida, importante que as crianas me sejam completamente
desconhecidas, pois do contrrio eu reconheceria a sua letra individual e, assim,
saberia o seu sexo. Quando me forem entregues os papis, eles no devem
conter os nomes das crianas, no entanto voc deve ter meios de saber de quem
cada um dos manuscritos. Ponha cdigos secretos neles para seu auxlio, mas
tome cuidado na hora de escolher os cdigos. No use uma marca verde nos
papis dos meninos e uma marca amarela nos das meninas. certo que no
saberei a quem corresponde uma ou outra marca, mas vou adivinhar que o
amarelo denota um sexo e o verde, outro, e isso j seria uma grande ajuda. Seria
uma boa ideia dar a cada papel um nmero de cdigo. Porm, no d aos
meninos os nmeros de um a dez, e s meninas de onze a vinte; isso seria
exatamente como as marcas de verde e amarelo. O mesmo vale para dar aos
meninos os nmeros mpares e s meninas os pares. Em vez disso, d aos papis
nmeros aleatrios e guarde a lista trancada onde eu no possa encontr-la. Essas
precaues so aquelas chamadas de duplo-cego na literatura dos
experimentos mdicos.
Vamos supor que todas as apropriadas precaues de duplo-cego tenham sido
tomadas, e que voc reuniu vinte amostras annimas de letras, embaralhadas em
ordem aleatria. Examino os papis, classificando-os em duas pilhas suspeita
de meninos e suspeita de meninas. Eu talvez tenha alguns no sei, mas vamos
supor que voc me obrigue a fazer a melhor tentativa possvel nesses casos. No
final do experimento, fiz duas pilhas e voc as examina para verificar qual foi o
meu grau de preciso.
Agora, a estatstica. Voc esperaria que eu acertasse com bastante
frequncia, mesmo que eu estivesse adivinhando puramente ao acaso. Mas com
que frequncia? Se a minha afirmao de ser capaz de distinguir o sexo pela letra
injustificada, a minha taxa de acertos no deveria ser melhor que a de algum
que decide a parada atirando uma moeda para o ar. A questo saber se o meu
desempenho real difere suficientemente dos resultados de um jogador de moeda
para causar alguma impresso. Eis como comeamos a responder questo.
Pense em todos os resultados possveis de minha adivinhao do sexo dos
vinte escritores. Faa uma lista pela ordem dos que causam mais impacto,
comeando com todos os vinte corretos e chegando at o completamente
aleatrio (todos os vinte exatamente errados quase to impressionante quanto
todos os vinte exatamente corretos, porque isso mostra que set discriminar,
mesmo que tenha obstinadamente invertido o sinal). Depois examine a minha
classificao real e estabelea a porcentagem de todas as classificaes que
teriam sido to impressionantes quanto a real, ou ainda mais. Eis como pensar
sobre todas as possveis classificaes. Primeiro, observe que h apenas um
modo de estar cem por cento correto, e um de estar cem por cento errado,
entretanto h muitos modos de estar cinquenta por cento correto. Algum poderia
ter acertado no primeiro papel, errado no segundo, errado no terceiro, acertado
no quarto... H menos maneiras de estar sessenta por cento certo. Ainda menos
maneiras de estar setenta por cento certo, e assim por diante. O nmero de
maneiras de fazer um nico erro to pequeno que podemos list-las. Havia
vinte manuscritos. O erro poderia ter sido feito no primeiro, no segundo, no
terceiro... ou no vigsimo. Isto , h exatamente vinte maneiras de cometer um
nico erro. mais tedioso listar todas as maneiras de cometer dois erros, porm
podemos calcular quantas elas so com bastante facilidade, e o resultado 190.
ainda mais difcil contar as maneiras de fazer trs erros, mas d para ver que isso
poderia ser feito...
Vamos supor, nesse experimento hipottico, que eu tenha cometido realmente
dois erros. Queremos saber como avaliar o meu escore, num espectro de todas
as possveis maneiras de estimativa. O que precisamos saber quantas maneiras
possveis de escolha so to boas quanto ou melhores do que o meu escore. O
nmero to bom quanto o meu escore 190. O nmero melhor que o meu
escore vinte (um erro) mais um (nenhum erro). Assim, o nmero total to bom
quanto ou melhor do que o meu escore 211. importante adicionar as
maneiras de classificao melhores que o meu escore real, porque elas
apropriadamente pertencem ao PEQTEPACO, junto com as 190 maneiras de
classificar exatamente to bem quanto eu fiz.
Temos de opor 211 ao nmero total de maneiras em que os vinte manuscritos
poderiam ter sido classificados por jogadores de moeda. Isso no difcil de
calcular. O primeiro manuscrito poderia ter sido de um menino ou de uma
menina: so duas possibilidades. O segundo manuscrito tambm poderia ter sido
de um menino ou de uma menina. Assim, para cada uma das duas possibilidades
para o primeiro manuscrito, havia duas possibilidades para o segundo. Isto , 2 X
2 = 4 possibilidades para os dois primeiros manuscritos. As possibilidades para os
trs primeiros manuscritos so 2X2X2 = 8. E as maneiras possveis de classificar
todos os vinte manuscritos so 2X2X2... vinte vezes, ou dois na potncia vinte.
Esse um nmero bem grande, 1 048 576.
Assim, dentre todas as maneiras possveis de classificao, a proporo das
maneiras que so to boas quanto ou melhores do que o meu escore real 211
dividido por 1 048 576, o que d aproximadamente 0,0002 ou 0,02 por cento. Em
outras palavras, se 10 mil pessoas classificassem os manuscritos s atirando
moedas, seria de esperar que apenas duas obtivessem um escore to bom quanto
o meu. Isto significa que o meu escore bastante impressionante e que, se o meu
desempenho fosse assim to bom, ele seria uma forte evidncia de que os
meninos e as meninas diferem sistematicamente quanto caligrafia. Devo
repetir que tudo isso hipottico. Que eu saiba, no tenho essa capacidade de
distinguir o sexo pela letra. E tambm deveria acrescentar que, mesmo que
houvesse uma boa evidncia de diferena sexual na maneira de escrever, isso
no indicaria se a diferena inata ou aprendida. A evidncia, pelo menos se
viesse do tipo de experimento acima descrito, seria igualmente compatvel com a
ideia de que as meninas so sistematicamente ensinadas a ter uma letra diferente
da cultivada pelos meninos talvez uma caligrafia mais delicada e menos
assertiva.
Acabamos de realizar o que tecnicamente chamado de teste de
significncia estatstica. Raciocinamos a partir de elementos bsicos, o que tornou
o teste um pouco aborrecido. Na prtica, os pesquisadores podem recorrer a
tabelas de probabilidades e distribuies previamente calculadas. Portanto, no
temos de escrever literalmente todas as maneiras possveis em que os fatos
poderiam ter acontecido. Mas a teoria subjacente, a base sobre a qual as tabelas
foram calculadas, depende, em essncia, do mesmo procedimento fundamental.
tomar os acontecimentos que poderiam ter ocorrido e lan-los repetidamente
ao acaso. Examinar o modo real em que os acontecimentos ocorreram e medir
at que ponto ele extremo, no espectro de todas as possveis maneiras em que
os fatos poderiam ter sido lanados.
Observe-se que um teste de significncia estatstica no prova nada
conclusivamente. No pode eliminar a sorte como geradora do resultado que
observamos. O melhor que pode fazer pr o resultado observado no mesmo
nvel de uma quantidade especificada de sorte. Em nosso exemplo hipottico
particular, ele estava no mesmo nvel de dois dentre 10 mil que adivinharam ao
acaso. Quando dizemos que um efeito estatisticamente significativo, devemos
sempre especificar um assim chamado valor-p. Este representa a probabilidade
de que um processo puramente aleatrio teria gerado um resultado pelo menos
to impressionante quanto o resultado real. Um valor-p de dois em 10 mil
bastante impressionante, mas ainda possvel que no haja a nenhum padro
genuno. A beleza de realizar um teste estatstico apropriado que sabemos o
grau de probabilidade de que ali no haja nenhum padro genuno.
Convencionalmente, os cientistas se deixam influenciar por valores-p de um
em cem, ou at to altos quanto um em vinte muito menos impressionantes
que dois em 10 mil. O valor-p aceitvel depende da importncia do resultado e
das decises que a partir dele podem vir a ser tomadas. Se o que estamos
tentando decidir apenas se vale a pena repetir o experimento com uma amostra
mais ampla, um valor-p de 0,05, ou um em vinte, bem aceitvel. Mesmo que
haja uma chance em vinte de que o interessante resultado teria acontecido de
qualquer modo por acaso, pouco est em jogo: o erro no tem custos altos. Se a
deciso uma questo de vida ou morte, como em alguma pesquisa mdica,
deve-se procurar um valor-p muito mais baixo que um em vinte. O mesmo vale
para experimentos que pretendem mostrar resultados altamente controversos,
como telepatia ou efeitos paranormais.
Como vimos rapidamente em conexo com a impresso digital do DNA, os
estatsticos distinguem os erros falsos positivos dos erros falsos negativos, s vezes
chamados erros tipo 1 tipo 2, respectivamente. Um erro do tipo 2, ou falso
negativo, consiste em deixar de detectar um efeito quando ele realmente existe.
Um erro do tipo 1, ou falso positivo, o oposto: concluir que algo est realmente
acontecendo, quando na verdade no existe nada seno aleatoriedade. O valor-p
a medida da probabilidade de que se tenha cometido um erro do tipo 1. O
julgamento estatstico significa guiar-se por um caminho entre os dois tipos de
erro. H um erro de tipo 3, quando ocorre um branco total na mente, que no
consegue lembrar qual o tipo 1 e qual o 2. Eu ainda os confiro, depois de toda
uma vida de uso. Sempre que for importante, portanto, vou usar os nomes mais
facilmente lembrados, falso positivo e falso negativo. Por sinal, tambm cometo
frequentemente erros de aritmtica. Na prtica, nunca sonharia em fazer um
teste estatstico a partir de elementos bsicos, como fiz para o caso hipottico da
relao entre caligrafia e sexo. Sempre recorro a uma tabela que alguma outra
pessoa de preferncia um computador j calculou.
As pombas supersticiosas de Skinner cometiam erros falsos positivos. No
havia nenhum padro em seu mundo que ligasse verdadeiramente as suas aes
aos resultados do mecanismo de recompensa. Mas elas se comportavam como
se tivesse m detectado esse padro. Uma pomba achava (ou se comportava
como se achasse) que dar passos para a esquerda faria funcionar o mecanismo
de recompensa. Outra achava que atirar a cabea para um canto tinha o
mesmo efeito benfico. As duas estavam cometendo erros falsos positivos. Um
erro falso negativo o cometido por uma pomba na caixa de Skinner que nunca
percebe que dar uma bicada na chave produz alimentos se a luz vermelha estiver
acesa, mas que dar uma bicada com a luz azul acesa causa uma punio, que o
mecanismo ser desligado por dez minutos. H um padro genuno esperando ser
detectado no pequeno mundo da caixa de Skinner, porm a nossa hipottica
pomba no o detecta. D bicadas indiscriminadamente com as duas cores acesas
e, portanto, ganha recompensas com menos frequncia do que seria possvel.
Um erro falso positivo cometido por um agricultor que pensa provocar a
chuva h tanto tempo desejada, oferecendo sacrifcios aos deuses. Na verdade,
presumo (embora no tenha investigado a questo de modo experimental) que
no haja nenhum padro no seu mundo, mas ele no descobre esse dado da
realidade e persiste nos seus sacrifcios inteis e devastadores. Um erro falso
negativo cometido por um agricultor que deixa de perceber que h no mundo
um padro relativo a adubar um campo para a subsequente colheita daquele
campo. Os bons agricultores seguem o caminho entre os erros tipo 1 e tipo 2.
Defendo a tese de que todos os animais, em maior ou menor grau,
comportam-se como estatsticos intuitivos, escolhendo um caminho no meio dos
erros tipo 1 e tipo 2. A seleo natural penaliza tanto o erro tipo 1 como o tipo 2,
mas as penalidades no so simtricas e sem dvida variam com os diferentes
modos de vida das espcies. Uma lagarta-mede-palmos se parece tanto com o
graveto em que est pousada que no podemos duvidar de que a seleo a
modelou para se assemelhar a um raminho. Muitas lagartas morreram para
produzir esse belo resultado. Morreram porque no se pareciam o suficiente com
um raminho. Os pssaros ou outros predadores as descobriam. At algumas
imitaes muito boas de um raminho devem ter sido descobertas. De que outro
modo a seleo natural impeliria a evoluo at o pice de perfeio que
observamos? No entanto, da mesma forma, muitas vezes os pssaros devem ter
deixado de perceber as lagartas, porque elas se assemelhavam a raminhos, em
alguns casos apenas muito de leve. Qualquer presa, por mais bem camuflada,
pode ser detectada pelos predadores em condies ideais de viso. Da mesma
forma, qualquer presa, por mais mal camuflada, pode no ser detectada pelos
predadores em condies ruins de viso. As condies de viso variam com o
ngulo (um predador pode localizar um animal bem camuflado ao v-lo bem
sua frente, mas deixar de perceber um animal mal camuflado ao avist-lo pelo
canto do olho). Variam com a intensidade da luz (uma presa talvez no seja
percebida ao crepsculo, ao passo que seria vista ao meio-dia). Variam com a
distncia (uma presa que seria vista a uma distncia de quinze centmetros talvez
passasse despercebida a uma distncia de cem metros).
Imaginem um pssaro voejando por uma mata, procura de uma presa. Est
rodeado por raminhos, e alguns desses galhinhos poderiam ser lagartas
comestveis. O problema decidir. Podemos supor que o pssaro saberia com
certeza se um aparente raminho na verdade uma lagarta se chegasse bem
perto e submetesse o raminho a um exame minucioso e concentrado em boas
condies de luz. Mas no h tempo para fazer esse exame com todos os
raminhos. Com uma elevada atividade metablica, os passarinhos tm de
encontrar alimento com uma frequncia assustadoramente alta para se
manterem vivos. Qualquer pssaro que esquadrinhasse todo raminho com o
equivalente de uma lente de aumento morreria de fome antes de encontrar a sua
primeira lagarta. A busca eficiente exige um exame mais rpido, mais
superficial e apressado, mesmo que se corra o risco de perder algum alimento. O
pssaro tem de atingir um equilbrio. Um exame superficial demais, e ele nunca
vai encontrar nada. Um exame detalhado demais, e ele vai detectar toda lagarta
que vislumbrar, mas vai avistar muito poucas e morrer de fome.
fcil aplicar a linguagem dos erros tipo 1 e tipo 2. Um erro falso negativo
cometido por um pssaro que voa por uma lagarta sem lhe dar a devida ateno.
Um erro falso positivo cometido por um pssaro que se atira sobre uma suposta
lagarta s para descobrir que se trata na verdade de um raminho. A penalidade
para um erro falso positivo o tempo e a energia gastos no vo para realizar o
exame de perto: no grave em nenhuma ocasio particular, mas pode se
acumular e ser fatal. A penalidade para um erro falso negativo perder uma
refeio. Nenhum pssaro fora do Cu dos Passarinhos pode esperar iseno de
todos os erros tipo 1 e tipo 2. A seleo natural vai programar cada um para
adotar uma poltica de compromisso que alcance um nvel intermedirio timo
de falsos positivos e falsos negativos. Alguns pssaros podem ter um vis para os
erros tipo 1, outros para o extremo oposto. Haver um ajuste intermedirio que
o melhor, e a seleo natural orientar a evoluo nesse sentido.
Varia de espcie para espcie determinar qual o melhor ajuste
intermedirio. Em nosso exemplo, vai tambm depender das condies na mata,
por exemplo, o tamanho da populao de lagartas em relao ao nmero de
raminhos. Essas condies podem mudar de semana para semana. Ou podem
variar de mata para mata. Os pssaros talvez sejam programados para aprender
a ajustar sua poltica como resultado de sua experincia estatstica. Aprendendo
ou no, os animais que caam com sucesso devem geralmente comportar-se
como se fossem bons estatsticos. (Por sinal, espero no ser necessrio o trabalho
de refutar a objeo habitual: no, no, os pssaros no esto conscientemente
elaborando a estatstica com calculadora e tabelas de probabilidade. Esto se
comportando como se estivessem calculando os valores-p. No tm mais
conscincia do que seja um valor-p do que temos conscincia da equao para
uma trajetria parablica quando pegamos uma bola de crquete ou beisebol
arremessada no campo.)
O peixe-pescador aproveita a credulidade dos peixes pequenos como os
gobideos. Mas esse um modo de formular a questo inadequadamente
carregando-a de valores. Seria melhor no falar de credulidade e dizer que eles
exploram a inevitvel dificuldade dos pequenos peixes em orientar-se entre os
erros tipo 1 e tipo 2. Os peixes pequenos tambm precisam comer. O que eles
comem varia, mas frequentemente inclui pequenos objetos coleantes como as
minhocas ou os camares. Seus olhos e sistemas nervosos esto ajustados para
perceber objetos coleantes. Eles procuram o movimento coleante e, se o
percebem, atacam. O peixe- pescador explora essa tendncia. Ele tem uma
longa vara de pescar, evoluda a partir de uma espinha modificada que a seleo
natural confiscou da sua localizao original na frente da barbatana dorsal. O
prprio peixe-pescador altamente camuflado e permanece imvel no fundo do
mar por horas a fio, misturando-se perfeitamente com as ervas e as pedras. A
nica parte dele que fica visvel uma isca, que parece uma minhoca, um
camaro ou um pequeno peixe, na ponta da sua vara de pescar. Em algumas
espcies das profundezas do mar, a isca at luminosa. Em todo caso, a isca
parece colear como algo bom para ser comido quando o peixe-pescador balana
a sua vara de pescar. Uma possvel presa digamos, um gobideo atrada.
O peixe-pescador brinca com a sua presa por algum tempo para prender a sua
ateno, depois baixa a isca para a regio ainda insuspeitada na frente de sua
prpria boca invisvel, e o pequeno peixe frequentemente segue a isca. De
repente, aquela bocarra j no invisvel. A boca se abre, enorme, h um
violento influxo de gua, engolfando todo objeto flutuante nas redondezas, e o
pequeno peixe persegue a sua ltima minhoca.
Do ponto de vista de um gobideo caador, qualquer minhoca pode ser
percebida ou no. Uma vez que a minhoca foi detectada, pode vir a ser uma
minhoca verdadeira ou o engodo de um peixe-pescador, e o infeliz peixe se v
diante de um dilema. Um erro falso negativo seria deixar de atacar uma
minhoca perfeita por medo de que talvez seja a isca de um peixe-pescador. Mais
uma vez, impraticvel no mundo real acertar todas as vezes. Um peixe que tem
muita averso ao risco vai morrer de fome, porque nunca vai atacar as
minhocas. Um peixe que demasiado temerrio no vai morrer de fome, mas
pode ser devorado. O timo nesse caso talvez no seja o meio-termo entre as
duas opes. De forma surpreendente, o timo pode estar num dos extremos.
possvel que os peixes-pescadores sejam raros a ponto de a seleo natural
favorecer a poltica extrema de atacar todas as aparentes minhocas. Gosto de um
comentrio do filsofo e psiclogo William James sobre a pesca humana:

H mais minhocas fora de anzis do que espetadas neles; portanto, em geral,


diz a Natureza para os seus filhos peixes, morda toda e qualquer minhoca, e
arrisque-se. (1910)

Como todos os outros animais e at as plantas, os humanos podem e devem


comportar-se como estatsticos intuitivos. A diferena conosco que podemos
fazer os clculos duas vezes. A primeira vez intuitivamente, como se fssemos
pssaros ou peixes. E depois explicitamente, com lpis e papel ou computador.
tentador dizer que o modo de lpis e papel acha a resposta correta, desde que no
se cometa algum engano claramente detectvel, como errar na soma dos
fatores, ao passo que o modo intuitivo pode encontrar a resposta errada. Contudo,
no h estritamente uma resposta correta, mesmo no caso da estatstica de
lpis e papel. Pode haver um modo correto de fazer as somas, calcular o valor-p,
mas o critrio, ou valor-p limiar, de que necessitamos antes de optar por uma
determinada ao ainda nossa deciso e depende de nossa averso ao risco. Se
a penalidade por cometer um erro falso positivo muito maior que a penalidade
por cometer um erro falso negativo, devemos adotar um limiar cauteloso,
conservador: quase nunca tentar pegar uma minhoca por medo das
consequncias. Inversamente, se a assimetria de risco oposta, devemos correr
e tentar pegar toda minhoca que passar pela frente: improvvel que tenha
importncia se saboreamos muitas vezes minhocas falsas, por isso melhor
tentar.
Deixando de lado agora a necessidade de se orientar entre os erros falsos
positivos e os falsos negativos, vou retornar coincidncia misteriosa e ao clculo
da probabilidade de que ela teria acontecido de qualquer modo. Se sonho com
um amigo esquecido h muito tempo que morre naquela mesma noite, sou
tentado, como todo mundo, a ver significado e padro na coincidncia. Tenho
realmente de fazer um esforo para lembrar que muitas pessoas morrem toda
noite, que massas de pessoas sonham toda noite, que elas muitas vezes sonham
que as pessoas morrem, e que coincidncias como essa esto provavelmente
acontecendo a vrias centenas de pessoas no mundo todas as noites. Mesmo
quando medito a respeito, a minha intuio berra que deve haver significado na
coincidncia, porque aconteceu comigo. Se verdade que a intuio est
cometendo um erro falso positivo nesse caso, precisamos encontrar uma
explicao satisfatria para o motivo de a intuio humana errar nessa direo.
Como darwinianos, devemos estar atentos para as possveis presses no sentido
de errar no lado tipo 1 ou tipo 2 da linha divisria.
Como darwiniano, quero sugerir que a nossa disposio para ficar
impressionados com uma coincidncia aparentemente misteriosa (o que um
caso de nossa disposio para ver padro onde ele no existe) est relacionada
com o tamanho de populao caracterstico de nossos ancestrais e com a relativa
pobreza de sua experincia cotidiana. A antropologia, a evidncia fssil e o estudo
de outros macacos, tudo sugere que nossos ancestrais, durante a maior parte dos
ltimos milhes de anos, provavelmente viveram em pequenos bandos nmades
ou em pequenos povoados. Qualquer um desses modos de vida significaria que o
nmero de amigos e conhecidos que os nossos ancestrais comu- mente
encontravam e com quem falavam com alguma freqn- cia no era mais do
que algumas dezenas. Um aldeo pr-histrico poderia esperar ouvir histrias de
coincidncias espantosas proporcionalmente a esse pequeno nmero de
conhecidos. Se a coincidncia acontecesse a algum que no vivia na sua
comunidade, ele no ouviria a histria. Assim, os nossos crebros foram
calibrados para detectar o padro e arregalar os olhos de espanto num nvel de
coincidncia que seria na verdade bem modesto se nossa rea de captao de
amigos e conhecidos tivesse sido ampla.
Hoje em dia, nossa rea de captao grande, especialmente por causa dos
jornais, rdio e outros veculos de comunicao de massa. J apresentei o
argumento. As melhores coincidncias, as que do mais calafrio, tm a
oportunidade de circular, na forma de histrias de prender a respirao, entre
uma audincia muito mais ampla do que jamais foi possvel nos tempos
ancestrais. Mas, agora estou conjeturando, os nossos crebros esto calibrados
pela seleo natural ancestral para esperar um nvel muito mais modesto de
coincidncia, calibrados nas condies dos pequenos povoados. Por isso, ficamos
impressionados com algumas coincidncias por causa de um limiar de espanto
mal calibrado. Os nossos PEQTEPACOs subjetivos foram calibrados pela
seleo natural em pequenos povoados e, como acontece com tantos elementos
da vida moderna, a calibragem est desatualizada. (Poder-se-ia usar um
argumento semelhante para explicar por que somos to histericamente adversos
ao risco dos acasos muito divulgados pelos jornais talvez a ansiedade dos pais
que imaginam haver pedfilos vorazes ocultos atrs de cada poste de luz no
caminho de seus filhos na volta da escola seja mal calibrada.)
Acho que talvez haja outro efeito especfico pressionando na mesma direo.
Suspeito que nossas vidas individuais nas condies modernas so mais ricas em
experincias por hora do que eram as dos nossos ancestrais. No levantamos
simplesmente pela manh, ganhamos a vida da mesma maneira que ontem,
comemos uma ou duas refeies e voltamos a dormir. Lemos livros e revistas,
vemos televiso, viajamos a alta velocidade para novos lugares, passamos por
milhares de pessoas na rua a caminho do trabalho. O nmero de rostos que
vemos, o nmero de situaes diferentes a que estamos expostos, o nmero de
fatos isolados que nos acontecem muito maior do que para os nossos ancestrais
de pequenas comunidades. Isso significa que o nmero de oportunidades para
coincidncias maior para cada um de ns do que teria sido para nossos
ancestrais e, consequentemente, maior do que o nmero de coincidncias que
nossos crebros esto calibrados para avaliar.
Com respeito a esses dois efeitos, teoricamente possvel que nos calibremos
de novo, que aprendamos a ajustar o nosso limiar de espanto a um nvel mais
apropriado s populaes modernas e s riquezas modernas da experincia. Mas
isso parece ser manifestamente difcil at para cientistas e matemticos
sofisticados. O fato de que ainda arregalamos os olhos de vez em quando, de que
os videntes, mdiuns e astrlogos conseguem ganhar um bom dinheiro nossa
custa, tudo sugere que em geral no aprendemos a nos calibrar de novo. Sugere
que as partes de nosso crebro responsveis pela estatstica intuitiva ainda esto
na idade da pedra.
O mesmo vale para a intuio em geral. Em The Unnatural Nature of Science
(1992), o ilustre embriologista Lewis Wolpert argumentou que a cincia difcil
porque mais ou menos sistematicamente contra a intuio. Isso contrrio
viso de T. H. Huxley (o Buldogue de Darwin), que via a cincia como nada
mais do que um bom senso treinado e organizado, diferindo do ltimo apenas
como um veterano difere de um recruta novato. Para Huxley, os mtodos da
cincia s diferem dos mtodos do bom senso na medida em que o golpe e a
estocada do guarda do rei diferem da maneira como um selvagem maneja a sua
clava. Wolpert insiste em que a cincia profundamente paradoxal e
surpreendente, antes uma afronta ao bom senso que uma extenso do seu modo
de pensar, e ele defende bem a sua tese. Por exemplo, toda vez que bebemos um
copo de gua, estamos bebendo pelo menos uma molcula que passou pela
bexiga de Oliver Cromwell. Isso uma extrapolao da observao de Wolpert
de que h muito mais molculas num copo de gua do que h copos de gua no
mar. A lei de Newton de que os objetos permanecem em movimento a menos
que sejam positivamente detidos vai contra a intuio. Assim tambm a
descoberta de Galileu de que, quando no h resistncia do ar, os objetos leves
caem mesma velocidade dos objetos pesados. Igualmente o fato de que a
matria slida, mesmo um diamante duro, consiste quase inteiramente em
espao vazio. Steven Pinker apresenta uma discusso iluminadora sobre as
origens evolucionrias de nossas intuies fsicas em Como a mente funciona
(1998).
Mais profundamente difceis so as concluses da teoria quntica,
esmagadoramente confirmadas pela evidncia experimental com uma preciso
assombrosamente convincente de casas decimais, mas ainda assim to estranhas
mente humana evoluda que at fsicos profissionais no as compreendem nos
seus pensamentos intuitivos. Ao que parece, no s a nossa estatstica intuitiva,
mas as nossas prprias mentes ainda esto na idade da pedra.
8. Vastos smbolos nebulosos da alta fantasia

Dourar o ouro polido, pintar o lrio,


Aspergir perfume sobre uma violeta,
Alisar o gelo, ou somar outro matiz
Ao arco-ris, ou com luz de lamparina
Buscar enfeitar a bela viso do cu,
um excesso ridculo e perdulrio.
(To gild refined gold, to paint the lily,/ To throw a perfume on the violet,/ To
smooth the ice, or add another hue/ Unto the rainbow, or with taper-light/ To
seek the beauteous ey e of heaven to garnish,/ Is wasteful and ridiculous
excess).
William Shakespeare, Rei Joo, ato 4, cena 2

um princpio central deste livro que a cincia, na sua melhor expresso,


deve abrir espao para a poesia. Deve perceber analogias e metforas teis que
estimulem a imaginao, que evoquem na mente imagens e aluses que
ultrapassem as necessidades da simples compreenso. Mas h m poesia assim
como boa poesia, e a cincia potica ruim pode conduzir a imaginao por trilhas
falsas. Esse perigo o tema deste captulo. Por cincia potica ruim entendo algo
bem diferente de uma escrita incompetente e deselegante. Estou falando quase
sobre o seu oposto: sobre o poder de as imagens e metforas poticas inspirarem
a m cincia, mesmo se a poesia boa, talvez especialmente se a poesia for boa,
pois isso lhe d maior poder de desorientar os leitores.
A m poesia, sob a forma de uma ateno demasiado indulgente para com a
alegoria potica, ou de uma inflao de semelhanas casuais e sem sentido em
vastos smbolos nebulosos da alta fantasia - uma expresso de Keats ([...] huge
cloudy sy mbols of a high romance), existe oculta por trs de muitos costumes
religiosos e mgicos. Sir James Frazer, em The Golden Bough (1922), reconhece
uma importante categoria de magia a que ele d o nome de magia homeoptica
ou imitativa. A imitao varia do literal para o simblico. Os dy aks de Sarawak
comiam as mos e os joelhos das vtimas para firmar as prprias mos e
reforar os prprios joelhos. A m ideia potica a a noo de que h uma
essncia da mo ou uma essncia do joelho que pode ser transmitida de pessoa a
pessoa. Frazer observa que, antes da conquista espanhola, os astecas do Mxico

acreditavam que, consagrando o po, os sacerdotes podiam transform-lo no


corpo do seu deus, de modo que todos os que depois comessem do po
consagrado entravam numa comunho mstica com a divindade, por
receberem em si mesmos uma poro da sua divina substncia. A doutrina da
transubstanciao, ou a converso mgica do po em carne, tambm era
familiar aos arianos da antiga ndia muito antes da difuso e at do
nascimento do cristianismo.

Frazer mais tarde generaliza o tema:

agora fcil compreender por que um selvagem deseja comer a carne de


um animal ou homem que ele considera divino. Ao comer o corpo do deus,
ele participa dos atributos do deus e, quando se trata de um deus do vinho, o
sumo do fruto o seu sangue; e assim, comendo o po e bebendo o vinho, o
devoto toma o verdadeiro corpo e sangue de seu deus. Portanto, beber vinho
nos ritos de um deus do vinho como Dioniso no um ato de folia, um
sacramento solene.

Em todo o mundo, as cerimnias se baseiam numa obsesso por coisas que


representam outras coisas com as quais tm pouca semelhana, ou s quais se
assemelham apenas num aspecto. Considera-se, com trgicas consequncias,
que o chifre pulverizado do rinoceronte afrodisaco, aparentemente por
nenhuma outra razo alm da semelhana superficial do chifre com um pnis
ereto. Para tomar outra prtica comum, os fazedores de chuva profissionais
frequentemente imitam o trovo e o raio, ou evocam uma dose homeoptica
de chuva em miniatura borrifando gua com um feixe de ramos. Esses rituais
podem se tornar elaborados e dispendiosos em tempo e esforo.
Entre os dieri da Austrlia central, os mgicos fazedores de chuva,
representantes simblicos dos deuses ancestrais, eram sangrados (o sangue
pingando representa a chuva desejada) num enorme buraco dentro de uma
cabana especialmente construda para esse fim. Duas pedras, destinadas a
significar as nuvens e pressagiar a chuva, eram ento carregadas pelos dois
mgicos at uns quinze ou vinte quilmetros de distncia, onde eram colocadas
no topo de uma rvore alta, para simbolizar a altura das nuvens. Enquanto isso, na
cabana, os homens da tribo abaixavam-se e, sem usar as mos, arremetiam
contra as paredes tentando abrir caminho com as cabeas. Continuavam a dar
marradas de um lado para o outro at que a cabana ficasse destruda. Essa
perfurao das paredes com as cabeas simbolizava o perfurar das nuvens e,
acreditavam, liberava a chuva das nuvens reais. Como uma precauo adicional,
o Grande Conselho dos dieri tambm mantinha uma pilha de prepcios de
meninos em constante prontido, por causa de seu poder homeoptico de
produzir chuva (os pnis no chovem urina evidncia certamente eloquente
de seu poder?).
Outro tema homeoptico o bode expiatrio (assim chamado porque uma
determinada verso judaica do rito envolvia um bode), em que se escolhe uma
vtima para encarnar, significar ou receber a carga de todos os pecados e
desgraas do povoado. O bode expiatrio ento expulso, ou em alguns casos
morto, carregando com ele todos os males do povo. Entre os garos de Assam,
perto do contraforte dos Himalaias orientais, um macaco langur (ou s vezes um
rato-do-bambu [g. Rhizomis]) costumava ser capturado, levado a cada casa da
aldeia para absorver os maus espritos e ser ento crucificado sobre um
cadafalso de bambu. Nas palavras de Frazer,

o macaco o bode expiatrio pblico que, por seus sofrimentos e morte


vicrios, livra o povo de todas as doenas e desgraas no ano seguinte.

Em muitas culturas o bode expiatrio uma vtima humana, sendo


frequentemente identificado com um deus.
A noo simblica de a gua lavar os pecados outro tema comum, s
vezes combinado com a ideia do bode expiatrio. Numa tribo da Nova Zelndia,

realizava-se um culto em torno de um indivduo, pelo qual se supunha que


todos os pecados da tribo lhe eram transferidos, uma haste de samambaia era
previamente atada sua pessoa, e com essa haste ele pulava dentro do rio, e
ali, desamarrando-a, deixava que a samambaia flutuasse para o mar,
carregando junto todos os pecados.

Frazer tambm informa que a gua era usada pelo raj de Manipur como um
veculo para transferir os seus pecados a um bode expiatrio humano, que se
agachava embaixo de uma plataforma em que o raj tomava o seu banho,
deixando cair a gua (e os pecados eliminados) sobre o bode expiatrio.
A condescendncia para com as culturas primitivas no admirvel, por
isso escolhi cuidadosamente exemplos que nos lembrassem que certas teologias
mais prximas de ns no esto imunes magia homeoptica ou imitativa. A
gua do batismo lava os pecados. O prprio Jesus um duplo da humanidade
(em algumas verses por meio de uma representao simblica de Ado) na sua
crucificao, que homeopaticamente expia os nossos pecados. Escolas inteiras de
mariologia discernem uma virtude simblica no princpio feminino.
Muitos telogos sofisticados que no acreditam literalmente na concepo da
Virgem, na criao do mundo em seis dias, nos milagres, na transubstanciao ou
na ressurreio da Pscoa ainda assim gostam de sonhar com o que esses
eventos poderiam significar simbolicamente. como se o modelo da hlice dupla
do DNA fosse um dia refutado, e os cientistas, em vez de aceitar que erraram,
procurassem desesperadamente um significado simblico profundo a ponto de
transcender a mera refutao fatual. Claro, podem-se ouvi-los dizer, j no
acreditamos literalmente nos fatos da hlice dupla. Isso seria na verdade
grosseiramente simplista. Era uma histria que estava ceita para o seu tempo,
mas fomos adiante. Hoje, a hlice dupla tem um novo significado para ns. A
compatibilidade da guanina com a cito- sina, o ajuste perfeito como uma luva da
adenina com a timina, e espedalmente o tranado mtuo ntimo da espiral
esquerda ao redor da direita, tudo nos fala de relaes amorosas, carinhosas,
protetoras... Bem, eu ficaria surpreso se a histria chegasse a esse ponto, e no
somente porque agora muito improvvel que o modelo da hlice dupla seja
refutado. Mas na cincia, como em qualquer outro campo, h realmente o perigo
de se deixar embriagar pelo simbolismo, pelas semelhanas sem sentido, e ser
conduzido cada vez mais para longe da verdade, em vez de na sua direo.
Steven Pinker informa que ele importunado por correspondentes que
descobriram que tudo no universo vem em nmero de trs:

[...] o Pai, o Filho e o Esprito Santo; prtons, nutrons e eltrons; masculino,


feminino e neutro; Huey, Dewey e Louie; e assim por diante, pgina aps
pgina. (Como a Mente Funciona)

Com um pouco mais de seriedade, Sir Peter Medawar, o ilustre zologo e


polmata britnico a quem j citei, inventa um

grande novo princpio universal de complementaridade (no o de Bohr),


segundo o qual h uma similaridade interna essencial nas relaes que
existem entre o antgeno e o anticorpo, o macho e a fmea, o eletropositivo e
o eletronegativo, a tese e a anttese, e assim por diante. Esses pares tm
realmente um certo carter de oposio complementar em comum, mas
isso tudo o que tm em comum. A similaridade entre eles no a chave
taxonmica para uma outra afinidade mais profunda, e o nosso
reconhecimento da sua existncia marca o fim, e no a inaugurao, de uma
cadeia de pensamento. (Plutos Republic, 1982)

Enquanto cito Medawar no contexto de se deixar embriagar pelo simbolismo,


no resisto a mencionar a sua resenha devastadora de The Phenomenon of Man
(1959), em que Teilhard de Chardin recorre a essa prosa potica embriagada e
eufrica que uma das manifestaes mais cansativas do esprito francs. Esse
livro , para Medawar (e agora tambm para mim, embora eu confesse que me
seduziu quando o li nos meus tempos de estudante ultra-romntico da graduao),
a quintessncia da m cincia potica. Um dos tpicos comentados per Teilhard
a evoluo da conscincia, e Medawar o cita da seguinte maneira, mais uma vez
em Plutos Republic.
No final da era terciria, a temperatura psquica no mundo celular havia se
elevado ao longo de mais de 500 milhes de anos [...]. Quando o antropoide,
por assim dizer, foi conduzido mentalmente ao ponto de fervura,
acrescentaram-se alguma:; outras calorias [...]. Nada mais era preciso para
que todo o equilbrio interno fosse perturbado [...]. Por um diminuto aumento
tangencial, o radial se voltou sobre si mesmo e, por assim dizer, deu um
salto infinito para diante. Externamente, quase nada nos rgos mudara. Mas,
em profundidade, ocorrera uma grande revoluo; a conscincia estava
agora saltando e fervendo num espao de relaes e representaes supra-
sensoriais [...].

Medawar comenta secamente:

A analogia, deve-se explicar, com a vaporizao da gua levada ao ponto


de fervura, e a imagem do vapor quente permanece quando tudo o mais
esquecido.

Medawar tambm chama a ateno para o notrio gosto dos msticos pela
energia e pelas vibraes, termos tcnicos mal empregados para criar a
iluso de contedo cientfico onde no existe nenhum contedo desse tipo. Os
astrlogos tambm acham que cada planeta verte a sua energia
qualitativamente distinta, que afeta a vida humana e tem afinidades com alguma
emoo humana: amor no caso de Vnus, agresso para Marte, inteligncia para
Mercrio. Essas qualidades planetrias so baseadas nos atributos no que
mais? dos deuses romanos que emprestam os nomes aos planetas. Num estilo
que lembra os fazedores de chuva aborgines, os signos do zodaco ainda so
identificados com os quatro elementos alqumicos: terra, ar, fogo e gua. As
pessoas nascidas em signos de terra como Touro so, para citar uma pgina
astrolgica escolhida ao acaso na web,

dignas de confiana, realistas, com os ps na terra [...]. As pessoas com gua


no seu mapa so compreensivas, compassivas, protetoras, sensveis,
medinicas, misteriosas e possuem uma percepo intuitiva [...]. Aqueles que
no tm gua no mapa talvez sejam indiferentes e frios.

Peixes um signo de gua (por que ser?), e o elemento da gua representa


a energia e o poder da fora inconsciente que nos motiva [...].
Embora o livro de Teilhard pretenda ser uma obra de cincia, a sua
temperatura e calorias psquicas parecem aproximadamente to sem
sentido quanto as energias planetrias astrolgicas. Os usos metafricos no so
proveitosamente conectados a seus equivalentes no mundo real. Ou no h
nenhuma semelhana, ou a semelhana existente antes impede a compreenso
do que a ajuda.
Com toda essa negatividade, no devemos esquecer que precisamente o uso
da intuio simblica para descobrir padres genunos de semelhana que leva os
cientistas s suas maiores contribuies. Thomas Hobbes foi longe demais
quando concluiu, no captulo 5 de Leviathan (1651), que

A Razo o ritmo; o Aumento de Cincia, o caminho; e o Benefcio da


humanidade, o fim. E, ao contrrio, as Metforas, e as palavras ambguas e
sem sentido, so como ignes fatui; e raciocinar sobre elas errar entre
inmeros absurdos; e o seu fim disputa, sedio ou desprezo.

O talento em manejar as metforas e os smbolos uma das marcas do gnio


cientfico.
O erudito literrio, telogo e autor para crianas C. S. Lewis, num ensaio de
1939, estabeleceu uma distino entre a poesia magisterial (em que os cientistas,
digamos, usam a linguagem potica e metafrica para explicar ao restante de
ns algo que j compreendemos) e a poesia pupilar (em que os cientistas usam
as imagens poticas como forma de auxlio no seu prprio pensamento). Por
mais importantes que sejam as duas formas, o segundo uso que estou
enfatizando aqui. A inveno de Michael Faraday das linhas de fora
magnticas, que podemos imaginar como feitas de materiais elsticos sob tenso,
ansiosos para liberar sua energia (no sentido cuidadosamente definido pelos
fsicos), foi vital para a sua prpria compreenso de eletromagnetismo. J tomei
emprestada dos fsicos a imagem potica das entidades inanimadas eltrons,
digamos, ou ondas de luz esforando-se para minimizar o seu tempo de
percurso. Esse um modo fcil de conseguir a resposta correta, e
surpreendente at que ponto se pode ir com ele. Certa vez ouvi Jacques Monod, o
grande bilogo molecular francs, afirmar que ganhava percepo qumica
imaginando como se sentiria um eltron numa determinada ligao molecular. O
qumico orgnico alemo Kekul divulgou que sonhava com o anel do benzeno
na forma de uma cobra devorando o prprio rabo. Einstein estava sempre
imaginando a sua mente extraordinria sendo conduzida por experimentos-
pensamentos atravs de mares de pensamento at mais estranhos do que os
navegados por Newton.
Mas este captulo sobre m cincia potica, e camos com uma pancada no
seguinte exemplo, que recebi de um correspondente:

Considero que o nosso ambiente csmico tem uma tremenda influncia sobre
o curso da evoluo. De que outra forma explicar a estrutura helicoidal do
DNA, que talvez seja devida trajetria helicoidal da radiao solar que
chega at ns, ou ao caminho da Terra em rbita ao redor do Sol, que, por
causa do eixo magntico, inclinado a 23,5 da perpendicular, helicoidal, da
os solstcios e os equincios?

Realisticamente, no h a menor conexo entre a estrutura helicoidal do DNA


e a trajetria helicoidal da radiao ou da rbita do planeta. A associao
superficial e sem sentido. Nenhum dos trs ajuda a nossa compreenso dos
outros. O autor est embriagado de metfora, cativado pela ideia da hlice, que o
leva erroneamente a ver conexes que no iluminam a verdade de modo algum.
Chamar essa observao de cincia potica bondade demais: parece mais
cincia teolgica.
Nos ltimos tempos, a correspondncia que recebo tem registrado um grande
aumento na carga normal de teoria do caos, teoria da complexidade,
criticalidade no-linear e expresses semelhantes. No estou dizendo que esses
correspondentes no tenham a mais leve e enevoada ideia do que esto falando.
Mas direi que difcil descobrir se sabem ou no do que esto falando. Todos os
tipos de cultos da Nova Era nadam em falsa linguagem cientfica, um jargo
regurgitado e meio compreendido (no, menos que meio compreendido):
campos de energia, vibrao, teoria do caos, teoria da catstrofe, conscincia
quntica. Michael Shermer, em Why People Believe Weird Things (1997), cita
um exemplo tpico:

Este planeta tem dormitado por eras e, com o incio de frequncias mais altas
de energia, est prestes a acordar em termos de conscincia e espiritualidade.
Os mestres da limitao e os mestres da adivinhao usam a mesma fora
criativa para manifestar as suas realidades; no entanto, uns se movem numa
espiral descendente e os outros, numa espiral ascendente, cada um
aumentando a ressonante vibrao a eles inerente.

A incerteza quntica e a teoria do caos tm causado efeitos deplorveis sobre


a cultura popular, muito a contragosto dos aficionados genunos. As duas so
regularmente exploradas por aqueles com tendncia a abusar da cincia e a
sequestrar sua capacidade de admirao. Eles abrangem de charlates
profissionais a adeptos imbecis da Nova Era. Nos Estados Unidos, a indstria
curadora de autoajuda fatura milhes e no demorou a explorar o
formidvel talento de confundir peculiar teoria quntica. Isso foi documentado
pelo fsico americano Victor Stenger, autor do excelente Physics and Psychics
(1990). Um curandeiro bem provido de dinheiro escreveu uma srie de best-
sellers sobre o que ele chama de cura quntica. Outro livro que tenho em mos
apresenta sees sobre psicologia quntica, responsabilidade quntica,
moralidade quntica, esttica quntica, imortalidade quntica e teologia quntica.
Fica-se vagamente desapontado por no haver amor quntico, mas talvez eu
no o tenha percebido.
Meu prximo exemplo acumula uma grande quantidade de m cincia
potica num pequeno espao. tirado da publicidade da sobrecapa de um livro:

Uma descrio magistral do universo evolutivo, musical, protetor e


essencialmente amoroso.

Mesmo que amoroso no fosse um clich flcido, os universos no so o


tipo de entidade a que uma palavra como amoroso possa ser sensatamente
aplicada. (Compreendo que sou vulnervel crtica de que um gene no o tipo
de entidade a que uma palavra como egosta deva ser aplicada. Mas desafio
vigorosamente qualquer um a manter essa crtica depois de ler O gene egosta, e
no apenas o seu ttulo). Aplicar evolutivo ao universo defensvel, contudo,
como veremos, provavelmente melhor no usar o termo. Musical
presumivelmente uma aluso msica das esferas pitagrica, um exemplo de
cincia potica que talvez no tenha sido ruim originalmente, mas que j
deveramos ter superado a essa altura. Protetor tem o aroma de uma das mais
deplorveis escolas de m cincia potica, inspirada por uma variante extraviada
do feminismo.
Eis outro exemplo. Em 1997, um antologista convidou vrios cientistas a
enviar a questo que eles mais queriam ver respondida. A maioria das questes
era interessante e estimulante, mas a seguinte pergunta enviada por um indivduo
(do sexo masculino) to absurda que s posso atribu-la subservincia a
feministas dominadoras:

O que vai acontecer quando a cultura ocidental masculina, cientfica,


hierrquica, orientada para o controle, que tem dominado o pensamento
ocidental, se integrar com o nascente modo de ver oriental, feminino,
espiritual, hologrfico, orientado para as relaes?

Ser que ele quis dizer hologrfico ou holstico? Talvez as duas coisas.
Quem se importa, desde que soe bem? No de significado que se trata.
A historiadora e filsofa da cincia Noretta Koertge, no seu ensaio de 1995
em Skeptical Inquirer, aponta acuradamente os perigos de um tipo de feminismo
pervertido que poderia ter uma influncia maligna sobre a educao das
mulheres:

Em vez de exortar as jovens a se preparar para uma variedade de assuntos


tcnicos estudando cincia, lgica e matemtica, ensina- se agora s alunas
de Estudos sobre as Mulheres que a lgica uma ferramenta de dominao
[...], que as normas e os mtodos padro da investigao cientfica so
sexistas porque so incompatveis com os modos femininos de conhecer.
As autoras do premiado livro com esse ttulo afirmam que a maioria das
mulheres que entrevistaram pertencia categoria de conhecedoras
subjetivas, caracterizada por uma rejeio apaixonada da cincia e dos
cientistas. Essas mulheres subjetivistas veem os mtodos da lgica, anlise
e abstrao como um territrio alheio pertencente aos homens e
valorizam a intuio como uma abordagem mais segura e mais frutuosa da
verdade.

Poder-se-ia pensar que, por mais tolo que possa ser, esse tipo de pensamento
seria pelo menos gentil e, bem, protetor. Mas o oposto frequentemente
verdadeiro. s vezes ele desenvolve um tom feio e valento, masculino no pior
sentido. Barbara Ehrenreich e Janet Mclntosh, no seu artigo de 1997 sobre O
Novo Criacionismo no Nation, contam como uma psicloga social chamada
Phoebe Ellsworth foi intimidada num seminrio interdisciplinar sobre emoes.
Embora j fazendo concesses para prevenir a crtica, num dado momento ela
inadvertidamente mencionou a palavra experimento. Imediatamente as mos
se lanaram para o alto. Os membros da plateia apontaram que o mtodo
experimental o produto dos machos brancos vitorianos. Procurando a
conciliao a um ponto que para mim teria parecido quase sobre-humano,
Ellsworth concordou que os machos brancos haviam realizado a sua cota de
estrago:; no mundo, mas observou que, ainda assim, os seus esforos conduziram
descoberta do DNA. Isso ganhou a incrdula (e incrvel) rplica: Voc
acredita em DNA?. Felizmente, h ainda muitas jovens inteligentes preparadas
para entrar numa carreira cientfica, e gostaria de prestar minha homenagem
sua coragem, diante de fanfarronadas grosseiras desse tipo.
claro que uma forma de influncia feminista na cincia admirvel e h
muito necessria. Nenhuma pessoa bem-intencionada poderia se opor a
campanhas para melhorar o status das mulheres nas carreiras cientficas.
verdadeiramente estarrecedor (bem como desesperadamente triste) que
Rosalind Franklin, cujas chapas de difrao por raios X dos cristais de DNA
foram cruciais para o sucesso de Watson e Crick, no tivesse permisso de entrar
na sala comum de sua prpria instituio, sendo portanto impedida de contribuir,
e de aprender, com o que talvez fossem bate- papos cientficos cruciais. Talvez
tambm seja verdade que as mulheres podem acrescentar um ponto de vista
tpico s discusses cientficas que os homens tipicamente no possuem. Mas
tpico no a mesma coisa que universal, e as verdades cientficas que os
homens e as mulheres finalmente descobrem (ainda que talvez haja diferenas
estatsticas nos tipos de pesquisas pelas quais so atrados) sero aceitas de modo
igual por pessoas sensatas de ambos os sexos, uma vez estabelecidas com clareza
por membros de qualquer um dos sexos. E no, a razo e a lgica no so
instrumentos masculinos de opresso. Sugerir tal coisa um insulto s mulheres,
como disse Steven Pinker:

Entre as afirmaes das feministas da diferena est a de que as mulheres


no se envolvem com o raciocnio linear abstrato, que elas no tratam as
ideias com ceticismo nem as avaliam por meio de rigoroso debate, que elas
no argumentam com base em princpios morais gerais, alm de outros
insultos. (Como a Mente Funciona)

O exemplo mais ridculo de m cincia feminista talvez seja a descrio de


Sandra Harding dos Principia de Newton como um manual de estupro. O que
me impressiona sobre esse julgamento menos a sua presuno que o seu
chauvinismo paroquial americano. Como ela ousa elevar a sua poltica norte-
americana limitadamente contempornea acima das leis imutveis do universo e
acima de um dos maiores pensadores de todos os tempos (que,
circunstancialmente, aconteceu de ser do sexo masculino e um tanto
desagradvel)? Paul Gross e Norman Levitt discutem esse exemplo e outros
semelhantes no seu admirvel livro Higher Superstition (1994), deixando a ltima
palavra com a filsofa Margarita Levin:

[...] grande parte dos escritos acadmicos feministas consiste em elogios


loucamente extravagantes de outras feministas. A brilhante anlise de A
suplementa o pioneirismo revolucionrio de B e o empreendimento
corajoso de C. Mais desconcertante a tendncia de muitas feministas a se
elogiar de forma muito fastidiosa. Harding termina o seu livro com a seguinte
nota de autocongratulao: Quando comeamos a teorizar nossa experincia
[...], sabamos que a tarefa seria difcil, mas emocionante. No entanto, duvido
que em nossos sonhos mais extravagantes pudssemos ao menos imaginar
que teramos de reinventar tanto a cincia como o ato de teorizar para
compreender a experincia social das mulheres. Essa megalomania seria
perturbadora num Newton ou num Darwin: no presente contexto apenas
embaraosa.

No resto deste captulo, vou tratar de vrios exemplos de m cincia potica


tirados de meu prprio campo de teoria evolucionria. O primeiro, que nem
todos considerariam m cincia e que pode ser defendido, a viso de Herbert
Spencer, Julian Huxley e outros (inclusive Teilhard de Chardin) de uma lei geral
de evoluo progressiva operando em todos os nveis da natureza, e no apenas
no nvel biolgico. Os bilogos modernos usam a palavra evoluo para um
processo, definido com bastante cuidado, de desvios sistemticos nas frequncias
de genes nas populaes, junto com as mudanas resultantes na aparncia real
dos animais e das plantas ao longo das geraes. Herbert Spencer, que, justia
seja feita, foi o primeiro a usar a palavra evoluo em sentido tcnico, queria
considerar a evoluo biolgica apenas um caso especial. Para ele, a evoluo
era um processo muito mais geral, que partilhava leis em todos os nveis. Outras
manifestaes da mesma lei geral da evoluo eram o desenvolvimento do
indivduo (o progresso do vulo fertilizado passando pelo feto at o adulto); o
desenvolvimento do cosmo, das estrelas e dos planetas desde seus comeos mais
simples; e as mudanas progressivas, ao longo do tempo histrico, em fenmenos
sociais como as artes, a tecnologia e a linguagem.
H pontos bons e maus sobre a poesia do evolucionismo geral. Tudo
considerado, acho que promove mais confuso que iluminao, mas h
certamente um pouco das duas coisas. A analogia entre o desenvolvimento
embrionrio e a evoluo das espcies foi explorada astutamente pelo gnio
irascvel de J. B. S. Haldane na argumentao de um debate. Quando um ctico
da evoluo duvidou que algo to complicado quanto um ser humano pudesse ter
surgido de origens unicelulares, Haldane prontamente observou que era
exatamente o que o prprio ctico fizera e que todo o processo s havia levado
nove meses. O argumento retrico de Haldane no fica diminudo pelo fato, que
ele certamente conhecia muito bem, de que desenvolvimento no a mesma
coisa que evoluo. O desenvolvimento a mudana na forma de um nico
objeto, assim como o barro se deforma sob as mos de um oleiro. A evoluo,
percebida nos fsseis tirados de estratos sucessivos, mais como uma sequncia
de quadros numa pelcula cinematogrfica. Um quadro no se transforma
literalmente no seguinte, mas experimentaremos uma iluso de mudana se
projetarmos os quadros em sucesso. Com essa distino na mente, podemos ver
rapidamente que o cosmo no evolui (ele se desenvolve), mas que a tecnologia
evolui (os primeiros aeroplanos no se transformaram nos mais recentes, no
entanto a histria dos aeroplanos, e de muitos outros itens da tecnologia, se
encaixa bem na analogia dos quadros do cinema). A moda tambm mais evolui
que se desenvolve. controverso se a analogia entre a evoluo gentica, por um
lado, e a evoluo cultural ou tcnica, por outro, ilumina ou obscurece, e no vou
entrar nessa discusso por enquanto.
Os meus exemplos restantes de m poesia na cincia evolucionria vm em
grande parte de um nico autor, o paleontlogo e ensasta americano Stephen Jay
Gould. Espero que essa concentrao crtica num s indivduo no seja tomada
como rancor pessoal. Ao contrrio, a excelncia de Gould como escritor que
torna os seus erros, quando eles ocorrem, to dignos de refutao.
Em 1977, Gould escreveu um captulo sobre as eternas metforas da
paleontologia para apresentar um livro de vrios autores sobre o estudo
evolucionrio dos fsseis. Comeando com a afirmao absurda, embora muito
citada, de Whitehead, de que toda a filosofia uma nota de p de pgina obra
de Plato, a tese de Gould, nas palavras do pregador do Eclesiastes (a quem ele
tambm cita), que no h nada de novo sob o sol: O que foi, ser, o que se fez,
se tornar a fazer. As controvrsias atuais na paleontologia so apenas velhas
controvrsias que esto sendo recicladas. Elas

precederam o pensamento evolucionrio e no encontraram resoluo no


paradigma darwiniano [...]. As ideias bsicas, como figuras geomtricas
idealizadas, so poucas. Esto eternamente mo para serem usadas [...].

Segundo Gould, so trs as questes eternamente sem resoluo na


paleontologia: o tempo tem uma flecha direcional? O motor propulsor da
evoluo interno ou externo? A evoluo se processa gradualmente ou em
saltos repentinos? Historicamente, encontra exemplos de paleontlogos que
abraaram todas as oito possibilidades de respostas a essas trs questes, e se
convence de que eles evitam falar da revoluo darwiniana, como se ela nunca
tivesse existido. Mas ele s consegue essa faanha forando analogias entre
escolas de pensamento que, examinadas com cuidado, no tm mais aspectos
em comum que a gua e o vinho, ou que as rbitas helicoidais e o DNA
helicoidal. Todas as trs eternas metforas de Gould so m poesia, analogias
foradas que mais obscurecem que iluminam. E a m poesia nas suas mos
ainda mais danosa, porque Gould um escritor refinado.
Saber se a evoluo tem uma flecha direcional certamente uma pergunta
que pode ser sensatamente formulada de vrias formas. Mas os parceiros de
cama que as diferentes formas renem so to mal casados que a sua unio no
proveitosa. A estrutura corporal se torna cada vez mais complexa ao longo da
evoluo? Essa uma pergunta sensata. Assim como perguntar se a diversidade
total das espcies no planeta segue aumentando ao longo das eras. Porm, so
perguntas muito diferentes, sendo visivelmente pouco proveitoso inventar uma
escola secular de pensamento progressivista para uni-las. E muito menos
apresenta alguma delas, na sua forma moderna, algo em comum com as escolas
pr-darwinianas do vitalismo e finalismo, segundo as quais as coisas vivas
eram progressivamente impulsionadas do interior, por alguma fora vital
mstica, rumo a um objetivo tambm mstico. Gould fora conexes no naturais
entre todas essas formas de progressivismo, um expediente para sustentar a sua
tese histrica potica.
Grande parte dessa argumentao tambm vale para a segunda metfora
eterna, e para saber se o motor da mudana est no ambiente exterior, ou se a
mudana surge de uma dinmica independente e interior dentro dos prprios
organismos. Uma discordncia moderna proeminente a que existe entre os
que acreditam ser a seleo natural darwiniana a principal fora propulsora da
evoluo e os que enfatizam outras foras, como o desvio gentico aleatrio.
Essa distino importante no transmitida, nem mesmo minimamente, pela
dicotomia interna/ex- terna que Gould gostaria de nos impor para sustentar a sua
tese de que a argumentao ps-darwiniana apenas uma reciclagem de
equivalentes pr-darwinianas. A seleo natural externa ou interna? Depende
de saber se estamos falando sobre a adaptao ao ambiente externo ou sobre a
co-adaptao das partes entre si. Vou retornar a essa distino mais tarde em
outro contexto.
A m poesia ainda mais evidente na exposio de Gould da terceira de suas
eternas metforas, a que diz respeito evoluo gradativa versus a episdica.
Gould usa a palavra episdica para unir trs tipos de descontinuidade ntida na
evoluo: primeiro, catstrofes como a extino em massa dos dinossauros;
segundo, as macromutaes ou saltos; e terceiro, a pontuao no sentido da teoria
do equilbrio pontuado, proposta por Gould e seu colega Niles Eldredge em 1972.
Essa ltima teoria precisa de mais explicao, e vou examin-la daqui a pouco.
As extines catastrficas so simples de definir. controverso saber
exatamente o que as causa, e as respostas so provavelmente diferentes em
casos diferentes. Por enquanto, vamos apenas notar que uma catstrofe mundial
em que a maioria das espcies morre no , empregando termos brandos, a
mesma coisa que uma macromutao. As mutaes so erros aleatrios na
cpia dos genes e as macromutaes so mutaes de grande efeito. Uma
mutao de pequeno efeito, ou micromutao, um pequeno erro na cpia dos
genes, cujo efeito nos seus detentores talvez to tnue que nem seja de fcil
percepo, digamos, um alongamento sutil do osso da perna ou um toque
avermelhado numa pena. Uma macromutao um erro dramtico, uma
mudana to grande que, em casos extremos, o seu detentor seria classificado
numa espcie diferente daquela a que pertencem os seus pais. No meu livro
anterior, A escalada do monte improvvel, reproduzi a fotografia, tirada de um
jornal, de um sapo com olhos no cu da boca. Se essa fotografia genuna (um
grande se, nesses dias de Photoshop e outros softwares de manipulao de
imagens acessveis a qualquer um), e se o erro gentico, o sapo um
macromutante. Se esse macromutante gerou uma nova espcie de sapos com
olhos no cu da boca, devemos descrever a abrupta origem evolucionria da
nova espcie como um salto ou um pulo evolucionrio. H bilogos, como o
geneticista teuto- americano Richard Goldschmidt, que acreditam que tais pulos
foram importantes na evoluo natural. Sou um dos muitos que lanaram dvidas
sobre a ideia geral, mas esse no o meu objetivo no momento. Aqui apresento
a ideia muito mais bsica de que tais saltos genticos, mesmo quando ocorrem,
nada tm em comum com catstrofes destruidoras da Terra como a extino
repentina dos dinossauros, exceto que ambos so repentinos. A analogia
puramente potica, sendo m poesia que no leva a nenhuma outra iluminao.
Lembrando as palavras de Medawar, a analogia marca o fim, e no a
inaugurao, de um curso de pensamento. Os modos de ser um no-gradualista
so to variados a ponto de esvaziar a categoria de toda e qualquer utilidade.
O mesmo se aplica terceira categoria de no-gradualistas: os
pontuacionistas no sentido da teoria de Eldredge e Gould. A ideia que uma
espcie passa a existir num tempo que curto em comparao com o perodo
muito mais longo de estase durante o qual ela sobrevive inalterada depois de
sua formao inicial. Na verso extrema da teoria, a espcie, uma vez originada,
continua inalterada at ser extinta ou dividir-se para formar uma nova espcie-
filha. quando perguntamos o que acontece durante as repentinas exploses de
formao de espcies que surge a confuso, nascida da m poesia. Duas coisas
poderiam acontecer. Elas so completamente diferentes uma da outra, porm
Gould despreza a diferena, porque est seduzido pela m poesia. Uma delas a
macromutao. A nova espcie fundada por um indivduo aberrante, como o
alegado sapo com olhos no cu da boca. A outra coisa que poderia acontecer
mais plausivelmente, na minha opinio, mas no vou falar disso agora o que
se pode chamar de rpido gradualismo. A nova espcie passa a existir num breve
episdio de rpida mudana evolucionria que, embora gradual no sentido de que
os pa?s no geram uma nova espcie instantnea numa nica gerao, bastante
rpido para dar a impresso de um instante no registro fssil. A mudana
espalhada por muitas geraes com pequenos incrementos etapa por etapa, mas
parece um salto repentino. Isso se d porque os intermedirios viveram num
lugar diferente (digamos, numa ilha distante) e/ou porque as etapas
intermedirias passaram rpido demais para se fossilizar 10 mil anos um
perodo demasiado curto para ser medido em muitos estratos geolgicos, todavia
constitui um amplo perodo para que mudanas evolucionrias importantes se
acumulem gradativamente em pequenas etapas.
H toda a diferena do mundo entre o gradualismo rpido e os saltos da
macromutao. Eles dependem de mecanismos totalmente distintos e tm
implicaes radicalmente diferentes para as controvrsias darwinianas. Reuni-los
simplesmente porque, como as extines catastrficas, todos conduzem a
descontinuidades no registro fssil m cincia potica. Gould tem conscincia
da diferena entre o rpido gradualismo e a macro- mutao, mas ele trata a
questo como se fosse um detalhe secundrio, a ser esclarecido depois de
examinarmos a questo predominante de saber se a evoluo mais episdica
que gradual. S se pode consider-la predominante quando se est embriagado
de m poesia. Faz to pouco sentido quanto a questo do meu correspondente
sobre a hlice dupla do DNA, se ela no vem da rbita da Terra. Mais uma
vez, existem tantas semelhanas entre o gradualismo rpido e a macromutao
quanto entre um feiticeiro sangrando e uma pancada de chuva.
Pior ainda colocar o catastrofismo sob o mesmo guarda- chuva
pontuacionista. Nos tempos pr-darwinianos, a existncia de fsseis se tornava
cada vez mais embaraosa para os defensores da criao bblica. Alguns
esperavam afogar o problema no dilvio de No, mas por que os estratos
pareciam mostrar substituies dramticas de faunas inteiras, cada uma
diferente da sua predecessora, e todas em grande parte independentes de nossas
criaturas familiares? Entre outros, o anatomista francs do sculo XIX, baro
Cuvier, apresentou como resposta o catastrofismo. O dilvio de No era apenas o
ltimo numa srie de desastres purificadores provocados na Terra por um poder
sobrenatural. Cada catstrofe era seguida por uma nova criao.
Fora a interveno sobrenatural, isso tem algo um pouco em comum
com a nossa crena moderna de que as extines em massa, como as que
terminaram as eras permiana e cretcea, foram seguidas por novos
florescimentos de diversidade evolucionria correspondentes s radiaes
anteriores. Mas juntar os adeptos do catastrofismo com os da macromutao e
com os pontuacionistas modernos, s porque todos os trs podem ser
representados como no-gradualistas, m poesia em excesso.
Depois de dar conferncias nos Estados Unidos, fiquei muitas vezes intrigado
com um certo padro de perguntas vindas da plateia. O interrogante chama a
minha ateno pare o fenmeno da extino em massa, por exemplo, o fim
catastrfico dos dinossauros e a sua substituio pelos mamferos. Isso me
interessa enormemente, assim fico entusiasmado com o que promete ser uma
pergunta estimulante. Depois eu me dou conta de que o tom da pergunta
inequivocamente desafiador. quase como se o interrogante esperasse que eu
ficasse surpreso ou confundido pelo fato de a evoluo ser periodicamente
interrompida pelas catastrficas extines em massa. Isso sempre me
desconcertou, at que de repente dei com a verdade. Claro! O interrogante,
como muitas pessoas na Amrica do Norte, aprendeu a evoluo por meio de
Gould, e eu tenho sido rotulado como um daqueles gradualistas
ultradarwinianos! O cometa que matou os dinossauros no explode a minha
viso gradualista da evoluo a partir da gua? No, claro que no explode. No
h a menor conexo. Sou um gradualista no sentido de que no acho que as
macromutaes desempenharam um papel importante na evoluo. Mais
determinadamente, sou um gradualista quando chega o momento de explicar a
evoluo de adaptaes complexas como os olhos (como qualquer pessoa de
juzo sadio, inclusive Gould). Mas o que essas questes tm a ver com as
extines em massa? Absolutamente nada. A menos que a mente esteja cheia de
m poesia. S para registrar, acredito e tenho acreditado durante toda a minha
carreira que as extines em massa exercem uma influncia profunda e
dramtica sobre o curso subsequente da histria evolucionria. Como no poderia
ser assim? Porm, as extines em massa no fazem parte do processo
darwiniano, exceto na medida em que limpam a rea para novos incios
darwinianos.
H ironia oculta nesse ponto. Entre os fatos sobre a extino que Gould gosta
de enfatizar est o seu carter caprichoso. Ele lhe d o nome de contingncia.
Quando a extino em massa ataca, importantes grupos de animais morrem em
grande nmero. Na extino cretcea, o grupo outrora poderoso dos dinossauros
(com a notvel exceo dos pssaros) foi completamente eliminado. A escolha
de um grupo importante para vtima aleatria ou, se no for aleatria, no
participa da mesma no-aleatoriedade que vemos na seleo natural
convencional. As adaptaes normais para sobreviver no tm eficcia contra os
cometas. Grotescamente, esse fato s vezes apresentado como se fosse um
ponto de debate contra o neodarwinismo. Entretanto, a seleo natural
neodarwinista seleo dentro das espcies, e no entre as espcies. Sem dvida,
a seleo natural envolve morte, e a extino em massa envolve morte, mas
qualquer outra semelhana entre as duas puramente potica. Ironicamente,
Gould um dos poucos darwinianos que ainda pensam na seleo natural
operando em nveis mais elevados que o organismo individual. Jamais ocorreria
ao restante de ns nem sequer perguntar se as extines em massa so eventos
seletivos. Poderamos ver a extino como a abertura de novas oportunidades
para adaptao, com a seleo natural em nveis mais baixos escolhendo entre
indivduos dentro de cada espcie que sobreviveu catstrofe. Mais uma ironia,
foi o poeta Auden que chegou mais perto da resposta correta:

Mas as catstrofes s encorajaram o experimento.


Em geral, foram os mais aptos que morreram, os desajustados,
forados pelo fracasso a emigrar para nichos incertos,
alteraram a sua estrutura e prosperaram.
(But catastrophes only encouraged experiment./ As a rule, it was the fittest
who perished, the mis-fits,/ forced by failure to emigrate to unsettled niches,
who/ altered their structure and prospered).
Unpredictable but Providential (for Loren Eiseley )

Tomo outro extenso exemplo de m cincia potica da paleontologia, e mais


uma vez Stephen Jay Gould responsvel pela sua popularidade, mesmo que ele
prprio no o tenha claramente expresso na sua forma extrema. Muitos leitores
do seu livro elegantemente escrito Vida maravilhosa (1989) ficaram cativados
pela ideia de que houve algo especial e nico sobre toda a atividade da evoluo
na era cambriana, quando os fsseis da maioria dos grandes grupos de animais
apareceram pela primeira vez, h pouco mais de 500 milhes de anos. No se
trata apenas de que os animais da era cambriana fossem peculiares. claro que
eram. Os animais de cada era tm as suas peculiaridades, e os cambrianos eram
defensavelmente mais peculiares que a maioria. No, a sugesto que todo o
processo da evoluo na era cambriana foi estranho.
A viso neodarwiniana padro da evoluo da diversidade que uma espcie
se divide em duas quando duas populaes se tornam dspares a ponto de no
poderem mais cruzar entre si. Em geral, as populaes comeam a divergir
quando se veem por acaso geograficamente separadas. A separao significa
que elas j no misturam sexualmente os seus genes, e isso lhes permite evoluir
em direes diferentes. A evoluo divergente poderia ser impulsionada pela
seleo natural (que provavelmente impeliria as populaes em distintas
direes, por causa das diferentes condies nas duas reas geogrficas). Ou
poderia consistir em desvios evolucionrios aleatrios (como as duas populaes
no se conservam geneticamente unidas pela mistura sexual, no h nada que as
impea de se desviarem). Em qualquer um dos casos, quando j evoluram e
divergiram a ponto de no mais poderem cruzar entre si, mesmo que fossem de
novo geograficamente reunidas, elas so definidas como pertencen tes a espcies
separadas.
Subsequentemente, a falta de entrecruzamento permite outra divergncia
evolucionria. O que foram espcies distintas dentro de um gnero tornam-se, ao
longo do tempo, gneros distintos dentro de uma famlia. Mais tarde, ser
descoberto que as famlias divergiram a ponto de os taxonomistas (especialistas
em classificao) preferirem cham-las ordens, depois classes, depois filos. O
filo o nome classificatrio pelo qual distinguimos animais real e
fundamentalmente diferentes como os moluscos, os nematdeos, os
equinodermos e os cordados (os cordados so principalmente os vertebrados
mais alguns outros). Os ancestrais de dois filos diferentes, digamos os vertebrados
e os moluscos, que consideramos construdos segundo planos corporais
fundamentais completamente diferentes, foram outrora apenas duas espcies
dentro de um gnero. Antes disso, eram duas populaes geograficamente
separadas dentro de uma espcie ancestral. A implicao dessa viso
amplamente aceita que, medida que se retrocede no tempo geolgico, a
lacuna entre qualquer par de grupos de animais se torna cada vez menor. Quanto
mais retrocedemos no tempo, mais perto chegamos de unir esses tipos diferentes
de animais na sua nica espcie ancestral comum. Os nossos ancestrais e os
ancestrais dos moluscos foram em algum momento muito parecidos. Mais tarde
j no eram to parecidos. Muito mais tarde divergiram ainda mais, e assim por
diante at que finalmente se tornaram to diferentes a ponto de serem chamados
de dois filos. Essa histria geral dificilmente pode ser posta em dvida por
qualquer pessoa sensata que examine a questo, embora no seja obrigatrio
adotar a viso de que o processo ocorre num ritmo uniforme ao longo do tempo.
Pode ter acontecido em exploses rpidas.
A expresso dramtica exploso cambriana usada em dois sentidos. Pode
referir-se observao fatual de que antes da era cambriana, h pouco mais de
meio bilho de anos, havia poucos fsseis. A maioria dos filos de grandes animais
surgem como fsseis pela primeira vez nas rochas cambrianas, e isso parece
uma grande exploso de novos animais. O segundo significado a teoria de que
os filos realmente se ramificaram durante a era cambriana, mesmo durante um
perodo to curto quanto 10 milhes de anos dentro da era cambriana. Essa
segunda ideia, a que chamarei de hiptese da exploso do ponto de ramificao,
controversa. compatvel apenas com o que chamo modelo
neodarwiniano padro da divergncia das espcies. J concordamos que, ao
acompanharmos qualquer par de filos modernos pelo passado, acabamos
convergindo para um ancestral comum. O meu palpite que, para diferentes
pares de filos, vamos chegar ao ancestral comum em eras geolgicas diferentes:
por exemplo, ao ancestral comum dos vertebrados e moluscos h 800 milhes de
anos, ao ancestral comum dos vertebrados e equinodermos h 600 milhes de
anos, e assim por diante. Mas eu poderia estar errado, e podemos facilmente
acomodar a hiptese da exploso do ponto de ramificao dizendo que, por
alguma razo (que interessante a ponto de merecer investigao), a maioria de
nossas investigaes pelo passado chega por acaso a seus respectivos ancestrais
comuns durante o mesmo perodo geolgico relativamente curto, digamos, entre
540 milhes e 530 milhes de anos atrs. Isso significaria que, pelo menos perto
do incio desse perodo de 10 milhes de anos, os ancestrais dos filos modernos
no eram nem de longe to diferentes entre si quanto so hoje em dia. Afinal,
estavam divergindo dos ancestrais comuns na poca e eram originalmente
membros da mesma espcie.
A viso gouldiana extrema com certeza a viso inspirada pela sua retrica,
embora seja difcil saber pelas suas palavras se ele literalmente a defende
radicalmente diferente do modelo padro neodarwiniano e totalmente
incompatvel com ele. Como vou mostrar, tambm apresenta implicaes que,
uma vez explicadas, qualquer um pode ver que so absurdas. Issc se exprime de
modo muito claro ou, melhor dizendo, se trai em apartes no livro At Home
in the Universe (1995), de Stuart Kaufman:

Poder-se-ia imaginar que as primeiras criaturas multicelulares seriam todas


muito semelhantes, diversificando-se apenas mais tarde, de baixo para cima,
em diferentes gneros, famlias, ordens, classes, e assim por diante. Na
verdade, essa seria a expectativa do darwiniano mais rigorosamente
convencional. Darwin, profundamente influenciado pela viso nascente do
gradualismo geolgico, props que toda a evoluo ocorreu pela acumulao
muito gradual de variaes teis. Assim, as prprias criaturas multicelulares
mais primitivas devem ter divergido gradualmente umas das outras.
At esse ponto, um belo resumo da viso ortodoxa neo- darwiniana. Mas
ento, numa passagem bizarra, Kauffman continua:

Mas isso parece ser falso. Uma das caractersticas maravilhosas e intrigantes
da exploso cambriana que o quadro foi preenchido de cima para baixo. A
natureza de repente brotou com muitos planos corporais extravagantemente
diferentes os filos , elaborando sobre esses projetos bsicos para formar
as classes, as ordens, as famlias e os gneros. [...] Em seu livro sobre a
exploso cambriana, Vida maravilhosa: o acaso na evoluo e a natureza da
histria, Stephen Jay Gould comenta com admirao essa qualidade de cima
para baixo do cambriano.

No para menos! Basta pensar por um momento no que esse


preenchimento de cima para baixo teria de significar para os animais sobre a
Terra para se perceber imediatamente a falsidade da ideia. Os planos
corporais, como o plano corporal do molusco ou o do equinodermo, no so
essncias ideais pendentes do cu, esperando, como os vestidos do estilista, para
serem adotadas pelos animais reais. Animais reais tudo o que sempre existiu:
animais reais a viver, respirar, caminhar, comer, excretar, lutar, copular, que
tinham de sobreviver e que no podem ter sido dramaticamente diferentes de
seus pais e avs reais. Para que um novo plano corporal um novo filo passe
a existir, o que realmente tem de acontecer na Terra que nasa um filho que de
repente, inesperadamente, seja to diferente de seus pais quanto um caracol
difere de uma minhoca. Nenhum zologo que medita sobre as implicaes desse
fato, nem mesmo o mais ardente adepto dos saltos evolutivos, jamais sustentou
essa noo. Os ardentes adeptos dos saltos evolutivos tm se contentado em
postular o aparecimento repentino de novas espcies, e at essa ideia
relativamente modesta tem sido altamente controversa. Quando se formula a
retrica de Gould com os aspectos prticos da vida real, ela se revela o exemplo
mais puro de m cincia potica.
Kauffman ainda mais explcito num captulo posterior. Ao discutir alguns de
seus engenhosos modelos matemticos da evoluo em cenrios de aptido
irregular, Kauffman observa um padro que ele acha

ser bastante parecido com a exploso cambriana. No incio do processo de


ramificao, descobrimos vrias mutaes de longo salto que diferem da
origem e entre si de forma bastante dramtica. Essas espcies tm suficientes
diferenas morf olgicas para serem categorizadas como fundadoras de filos
distintos. Essas fundadoras tambm se ramificam, mas o fazem por meio de
variantes de longo salto ligeiramente mais prximas, produzindo ramos que
partem de cada fundadora de um filo para espcies-filhas dessemelhantes, as
fundadoras das classes. medida que o processo continua, so descobertas
variantes mais aptas em vizinhanas progressivamente mais prximas, e
assim emergem em sucesso as fundadoras das ordens, famlias e gneros.

O livro anterior e mais tcnico de Kauffinan, The Origins of Order (1993),


afirma algo semelhante sobre a vida no cambriano:

No foi s um nmero muito grande de novas formas corporais que se


originou rapidamente; a exploso cambriana exibiu ainda outra novidade: as
espcies que fundaram os taxa parecem ter construdo os taxa mais elevados
de cima para baixo. Isto , os exemplares dos fils mais importantes estavam
presentes em primeiro lugar, seguidos por um preenchimento progressivo das
classes, ordens e outros nveis taxonmicos inferiores [...].

Ora, um modo de ler o pargrafo acima inofensivo sob o ponto da


obviedade. No nosso modelo de convergncia ao retroceder no passado, seria
necessariamente verdade que as separaes das espcies que vo acabar se
tornando divises de filos gerais precederiam aquelas destinadas a se tornarem
divises entre ordens e outros nveis taxonmicos inferiores. Mas Kauffman
claramente no acha que est afirmando algo ordinrio e bvio. Isso fica
aparente pela sua declarao de que a exploso cambriana exibiu ainda outra
novidade e pela sua expresso mutaes de longo salto. Ele acha que est
atribuindo ao cambriano uma caracterstica revolucionria. Na verdade, ele
parece sinceramente pretender a leitura alternativa, em que as mutaes de
longo salto do origem, instantaneamente, a filos novos em folha.
Apresso-me a enfatizar que essas passagens de Kauffman se encontram em
dois livros que so na sua maior parte interessantes, criativos e sem influncia de
Gould. O mesmo vale para The Sixth Extinction (1996), de Richard Leakey e
Roger Lewin, outro livro recente, admirvel na maioria de seus captulos, mas
tristemente desfigurado por um deles, A mola mestra da evoluo, que
explcita e reconhecidamente influenciado por Gould. Eis duas passagens
relevantes:

Foi como se a facilidade para dar saltos evolucionrios que produziram


importantes novidades funcionais a base dos novos filos de algum modo
tivesse sido perdida quando o perodo cambriano chegou ao fim. Foi como se
a mola mestra da evoluo tivesse perdido parte de seu poder.

Por isso, a evoluo nos organismos cambrianos podia dar saltos maiores,
inclusive saltos em nvel de filos, enquanto mais tarde seria mais restrita,
dando apenas saltos modestos, at o nvel de classes.
Como j escrevi, como se um jardineiro olhasse para um velho carvalho e
observasse com espanto: No estranho que nenhum ramo maior aparece
nesta rvore h muitos anos? Hoje em dia todos os novos crescimentos parecem
se dar no nvel dos raminhos!. Basta pensar mais uma vez no que um salto em
nvel de filo ou at um modesto (modesto?) salto em nvel de classe teria de
significar. Os animais de filos diferentes, bom lembrar, possuem diferentes
planos corporais bsicos, como os moluscos e os vertebrados. Ou como as
estrelas-do-mar e os insetos. Uma mutao de longo salto, em nvel de filo, teria
de significar que um casal pertencente a um filo cruzasse e desse origem a um
filho pertencente a um filo diferente. A diferena entre os pais e a prole teria de
ter a mesma escala da diferena entre um caracol e uma lagosta, ou uma
estrela-do-mar e um bacalhau. Um pulo em nvel de classe seria equivalente a
um par de pssaros dar origem a um mamfero. Imagine os pais fitando
admirados no ninho o que produziram, e toda a comdia da noo se torna
aparente.
A minha segurana em ridicularizar essas ideias no se baseia simplesmente
no conhecimento dos animais modernos. bvio que, se fosse apenas assim,
algum poderia replicar que as coisas eram diferentes no cambriano. No, o
argumento contra os longos saltos de Kauffman, ou os saltos em nvel de filo de
Leakey e Lewin, terico e extremamente forte. Ei-lo. Mesmo que ocorressem
mutaes nessa escala gigantesca, os produtos no teriam sobrevivido.
Fundamentalmente porque, como disse antes, por mais que haja muitas maneiras
de estar vivo, h quase infinitamente mais maneiras de estar morto. Uma
pequena mutao, representando um desvio secundrio de um progenitor que
provou a sua capacidade de sobreviver pelo fato de ser progenitor, tem uma boa
chance de sobrevivncia pela mesma razo, e talvez seja at um
aperfeioamento. Uma mutao gigantesca em nvel de filo um salto no
desconhecido. Eu disse que a mutao de longos saltos de que estamos falando
teria a mesma magnitude de uma mutao de um molusco num inseto. Mas,
claro, nunca teria sido um salto de um molusco para um inseto. Um inseto um
exemplar altamente ajustado de um mecanismo de sobrevivncia. Se um
progenitor molusco d origem a um novo filo, o salto teria sido aleatrio, como
qualquer outra mutao. E as chances de que um salto aleatrio dessa magnitude
produzisse um inseto, ou qualquer coisa com a mais leve chance de
sobrevivncia, so to pequenas que podem ser desconsideradas. As chances de
sua viabilidade so impossivelmente pequenas, por mais vazio que esteja o
ecossistema, por mais abertos que estejam os nichos. Um salto em nvel de filo
seria uma mixrdia.
No acredito que os autores por mim citados realmente acreditem no que
suas palavras impressas parecem sem dvida estar dizendo. Acho que estavam
simplesmente embriagados pela retrica de Gould e no meditaram sobre a
questo. O motivo de cit-los neste captulo ilustrar o poder de desorientao
que um poeta talentoso pode inadvertidamente exercer, em especial se primeiro
desorientou a si mesmo. E a poesia do cambria no como uma aurora feliz de
inovao sem dvida enganadora. Kauffman se deixa arrebatar
completamente por essa poesia:

Pouco depois que foram inventadas as formas multicelulares, uma grandiosa


exploso de novidade evolucionria se manifestou. quase possvel sentir a
vida multicelular tentando brotar alegremente de todas as suas possveis
ramificaes, numa espcie de louca dana de explorao distrada. (At
Home in the Universe)

Sim. Tem-se exatamente essa sensao. Contudo, adquire-se essa sensao


pela retrica de Gould, e no pelas caractersticas dos fsseis cambrianos, nem
por um raciocnio sbrio sobre os princpios evolucionrios.
Se cientistas do calibre de Kauffman, Leakey e Lewin podem ficar seduzidos
pela m cincia potica, que chance tem o no-especialista? Daniel Dennett me
contou uma conversa com um colega filsofo que lera Vida maravilhosa. Ele
argumentava que os filos cambrianos no tiveram um ancestral comum que
passaram a existir como origens independentes da vida! Quando Dennett lhe
assegurou que essa no era a inteno de Gould, a resposta de seu colega foi:
Mas, ento, para que todo o barulho a respeito?.
A excelncia de escrita uma espada de dois gumes, como o ilustre cientista
evolucionrio John May nard Smith observou no New York Review of Books, de
novembro de 1995:

Gould ocupa uma posio um tanto curiosa, particularmente no seu lado do


Atlntico. Devido excelncia de seus ensaios, ele passou a ser visto pelos
no-bilogos como o terico evolucionrio preeminente. Em oposio, os
bilogos evolucionrios com quem tenho discutido a sua obra tendem a v-lo
como um homem cujas ideias so to confusas a ponto de no valer a pene
lhes dar ateno, mas tambm como algum que no deve ser criticado
publicamente porque ele est pelo menos do nosso lado contra os
criacionistas. Tudo isso no importaria, no fosse o fato de que ele est dando
aos no-bilogos um quadro em grande parte falso do estado da teoria
evolucionria.

May nard Smith estava resenhando o livro de Dennett, A perigosa ideia de


Darwin (1995), que contm uma crtica devastadora e, espera-se, definitiva da
influncia de Gould sobre o pensamento evolucionrio.
O que realmente aconteceu no cambriano? Simon Conway Morris da
Universidade de Cambridge , como Gould plenamente reconhece, um dos trs
principais investigadores modernos do xisto de Burgess, o leito de fsseis
cambrianos que o tema de Vida maravilhosa. Conway Morris publicou
recentemente o seu prprio e fascinante livro sobre o assunto, The Crucible of
Creation (1998), criticando quase todos os aspectos da viso de Gould. Como
Conway Morris, no acho que haja uma boa razo para pensar que o processo da
evoluo no cambriano foi diferente do existente hoje em dia. Mas no h dvida
de que um grande nmero de importantes grupos animais visto no registro fssil
pela primeira vez no cambriano. A hiptese bvia ocorreu a muitas pessoas.
Talvez vrios grupos de animais tenham desenvolvido esqueletos duros e
fossilizveis mais ou menos ao mesmo tempo, e talvez pela mesma razo. Uma
possibilidade uma corrida armamentista evolucionria entre os predadores e as
presas, mas h outras ideias, como uma mudana dramtica na qumica da
atmosfera. Conway Morris no encontra nenhuma base para a ideia potica de
um exuberante e extravagante florescimento da vida numa louca dana de
diversidade e disparidade cambrianas, mais tarde restrito ao repertrio atual mais
limitado de tipos animais. Se houve alguma coisa, o reverso parece ser a
verdade, como esperaria a maioria dos evolucionistas.
Em que posio isso deixa a questo do momento dos pontos de ramificao
dos principais filos? preciso lembrar que essa uma questo separada da
indubitvel exploso cambriana da existncia de fsseis. O assunto controverso
se os pontos de ramificao na divergncia de todos os principais filos esto
concentrados no cambriano a hiptese da exploso do ponto de ramificao.
Eu disse que o neodarwinismo padro era compatvel com essa hiptese. Mas
ainda acho que ela no nem um pouco provvel.
Uma maneira possvel de atacar a questo examinando os relgios
moleculares. O relgio molecular se refere observao de que certas
molculas biolgicas mudam num ritmo bastante fixo ao longo de milhes de
anos. Se aceitamos esse ponto, podemos tirar sangue de dois animais modernos e
calcular h quanto tempo viveu o seu ancestral comum. Alguns estudos recentes
do relgio molecular empurraram os pontos de ramificao de vrios pares de
filos bem para dentro da era pr-cambriana. Se esses estudos esto corretos, toda
a retrica de uma exploso evolucionria se torna suprflua. Entretanto, h
controvrsia sobre a interpretao dos resultados do relgio molecular em
perodos to remotos, e devemos aguardar mais evidncias.
Enquanto isso, h um argumento lgico que posso declarar com mais
confiana. A nica evidncia a favor da hiptese da exploso dos pontos de
ramificao negativa: no h fsseis de muitos dos filos antes do cambriano.
Mas esses animais fsseis que no tm ancestrais fsseis devem ter tido algum
tipo de ancestral. Eles no apareceram do nada. Portanto, devem ter existido
ancestrais que no se fossilizaram e a ausncia dos fsseis no significa a
ausncia dos animais. A nica questo que ainda resta se os ancestrais perdidos
at os pontos de ramificao, que devem ter existido, estavam todos comprimidos
no cambriano, ou se estavam enfileirados pelas centenas de milhes de anos
anteriores. Como a nica razo para supor que estivessem comprimidos no
cambriano a ausncia de fsseis, e como acabamos de provar logicamente a
irrelevncia dessa ausncia, concluo que no h nenhuma boa razo a favor da
hiptese da exploso dos pontos de ramificao. Mas, sem dvida, ela tem um
grande apelo potico.
9. O cooperador egosta

A admirao [...], e no qualquer expectativa de vantagem obtida por meio


de suas descobertas, o primeiro princpio que impele a humanidade ao
estudo da Filosofia, dessa cincia que tem a pretenso de desvendar as
conexes ocultas que unem os vrios aspectos da natureza.
Adam Smith, The History of Astronomy (1795)

Os bestirios medievais continuavam uma tradio anterior de usar a


natureza como fonte de contos morais. Na sua forma moderna, no
desenvolvimento das ideias evolucionrias, a mesma tradio est subjacente a
uma das formas mais insignes de m cincia potica. Refiro-me iluso de que
h uma oposio simples entre o desagradvel e o agradvel, o social e o
antissocial, o egosta e o altrusta, o rude e o gentil; de que todos esses pares de
opostos binrios correspondem aos outros pares, e de que a histria da
controvrsia evolucionria sobre a sociedade descrita por um pndulo que
balana de um lado para o outro ao longo de um continuum entre esses opostos.
No nego que haja questes interessantes a serem discutidas nas imediaes. O
que estou criticando a ideia potica de que h um nico continuum, e de que
deve haver discusses proveitosas entre pontos de observao ao longo de sua
extenso. Para invocar os fazedores de chuva mais uma vez, no h mais
conexo entre um gene egosta e um humano egosta do que entre uma pedra e
uma nuvem de chuva.
Para explicar o continuum potico que estou criticando, talvez seja melhor
tomar emprestado o verso de um verdadeiro poeta: A natureza, vermelha em
dentes e garras (Nature, red in tooth and claw), de Tenny son, tirado de In
Memoriam (1850), que muitos supem inspirado por Sobre a origem das espcies,
mas que foi na verdade publicado nove anos antes. Numa ponta do continuum
potico esto supostamente Thomas Hobbes, Adam Smith, Charles Darwin, T. H.
Huxley e todos aqueles, como o ilustre evolucionista americano George C.
Williams e os defensores atuais do gene egosta, que enfatizam que a natureza
realmente vermelha em dentes e garras. Na outra ponta do continuum esto o
prncipe Peter Kropotkin, o anarquista russo e autor de Mutual Aid (1992), a
crdula mas extremamente influente antroploga americana Margaret Mead
(Devo explicar que Margaret Mead crdula mas influente porque uma
grande parte da cultura acadmica americana adotou entusiasticamente sua
teoria ambientalista rsea da natureza humana, que, como mais tarde se soube,
ela construiu sobre fundamentos um tanto inseguros: informaes sistemticas e
errneas que duas jovens maliciosas de Samoa lhe passaram em tom de
brincadeira, durante o seu breve perodo de pesquisa de campo na ilha. Ela no
permaneceu em Samoa tempo suficiente para aprender bem a lngua, ao
contrrio de seu rival profissional, o antroplogo australiano Derek Freeman, que
desvendou toda a histria anos mais tarde durante um estudo mais detalhado da
vida nessa ilha), e hoje em dia muitos autores que reagem indignados ideia de
que a natureza geneticamente egosta, dentre os quais Frans de Waal, autor de
Good Natured (1996), representativo.
De Waal, um especialista em chimpanzs que compreensivelmente ama os
seus animais, angustia-se com o que erroneamente considera uma tendncia
neodarwiniana de enfatizar o carter desagradvel de nosso passado de
macacos. Alguns dos que partilham a sua fantasia romntica se enamoraram
recentemente do chimpanz pigmeu, o bonobo, por ser um modelo ainda mais
benigno. Nos casos em que os chimpanzs frequentemente recorrem violncia
e at ao canibalismo, os bonobos reagem com sexo. Parecem copular em todas
as possveis combinaes em toda oportunidade imaginvel. Nas ocasies em
que talvez apertssemos as mos, eles copulavam. Faa amor, no faa guerra
o seu lema. Margaret Mead teria se entusiasmado com eles. Mas a prpria ideia
de tomar os animais para modelos, como nos bestirios, um exemplo de m
cincia potica. Os animais no existem para ser modelos, e sim para sobreviver
e reproduzir.
Os adeptos moralistas do bonobo tendem a combinar esse erro com uma
rematada falsidade evolucionria. Provavelmente devido ao poderoso fator
bons sentimentos, afirma-se com frequncia que os bonobos tm uma relao
mais prxima dos humanos que os chimpanzs comuns. Mas tal coisa no pode
ser verdade, desde que aceitemos, como todo mundo, que os bonobos e os
chimpanzs comuns tm relaes mais prximas uns com os outros do que
qualquer um deles com os humanos. Basta essa premissa simples e incontroversa
para concluir que os bonobos e os chimpanzs comuns tm uma relao
igualmente prxima de ns. Esto ligados a ns por meio do ancestral comum
que eles partilham, mas que no partilhamos. Sem dvida, talvez tenhamos mais
semelhanas com uma das duas espcies do que com a outra em alguns aspectos
(e muito provavelmente com a outra em outros aspectos), mas esses julgamentos
comparativos absolutamente no podem ser reflexes de proximidade
evolucionria diferencial.
O livro de De Waal est cheio de demonstraes anedticas (que no devem
surpreender ningum) de que os animais so s vezes bondosos uns com os
outros, cooperam para o bem mtuo, cuidam do bem-estar uns dos outros,
consolam-se mutuamente na desgraa, partilham os alimentos e fazem outras
boas e calorosas aes. A posio que sempre tenho adotado que grande parte
da natureza animal na verdade altrusta, cooperativa e at visitada por emoes
subjetivas benvolas, mas isso antes resulta do egosmo no nvel gentico do que
o contradiz. Os animais so ora agradveis, ora desagradveis, pois cada uma
dessas possibilidades pode satisfazer o interesse egosta dos genes em momentos
diferentes. Essa precisamente a razo para se falar do gene egosta, e no do
chimpanz egosta. A oposio que De Waal e outros construram, entre
bilogos que acreditam no egosmo fundamental da natureza humana e animal, e
aqueles que acreditam na sua bondade fundamental, uma falsa oposio
m poesia.
Hoje se compreende amplamente que o altrusmo no nvel do organismo
individual pode ser um meio pelo qual os genes subjacentes maximizam o seu
interesse egosta. Entretanto, no quero me estender sobre o que expus em livros
anteriores como O gene egosta. O que gostaria de voltar a enfatizar desse livro
um ponto negligenciado por crticos que parecem ter lido apenas o ttulo o
sentido importante em que os genes, embora de maneira puramente egosta,
participam ao mesmo tempo de cartis cooperativos entre si. Isso cincia
potica, se quiserem, mas espero mostrar que boa cincia potica, mais
auxiliando que impedindo a compreenso. Farei o mesmo com outros exemplos
nos captulos restantes.
A percepo-chave do darwinismo pode ser expressa em termos genticos.
Os genes que existem em muitas cpias na populao so os que so bons em
fazer cpias, o que tambm significa bons em sobreviver. Sobreviver onde?
Sobreviver em corpos individuais em ambientes ancestrais. Isso significa
sobreviver no ambiente tpico da espcie: num deserto para os camelos, em cima
das rvores para os macacos, nas profundezas do mar para as lulas gigantes, e
assim por diante. A razc pela qual os corpos individuais so to bons em
sobreviver nos seus ambientes principalmente porque eles foram construdos
por genes que tm sobrevivido no mesmo ambiente por muitas geraes, sob a
forma de cpias.
Mas vamos deixar de lado os desertos e os blocos de gelo, os mares e as
florestas; eles so apenas parte da histria. Um aspecto muito mais proeminente
do ambiente ancestral em que os genes tm sobrevivido so os outros genes com
os quais eles tm de partilhar uma sucesso de corpos individuais. Os genes que
sobrevivem em camelos incluem certamente alguns que so particularmente
bons em sobreviver nos desertos, e eles at podem ser partilhados com os ratos e
as raposas do deserto. Mas o mais importante que os genes bem-sucedidos
sero aqueles bons em sobreviver num ambiente que consiste nos outros gene s
tipicamente encontrados na espcie. Assim, os genes de uma espcie passam a
ser selecionados por serem bons em cooperar uns com os outros. A cooperao
gentica, que boa poesia cientfica, enquanto a cooperao universal no ,
ser o assunto deste captulo.
O fato descrito a seguir frequentemente mal compreendido. No so os
genes de qualquer indivduo determinado que cooperam particularmente bem
juntos. Eles nunca estiveram juntos antes nessa combinao, pois todo genoma
numa espcie que se reproduz sexualmente nico (com a exceo habitual dos
gmeos idnticos). So os genes de uma espcie em geral que cooperam, porque
eles j se encontraram antes, muitas vezes, e no ambiente intimamente
partilhado da clula, embora sempre em diferentes combinaes. Eles cooperam
na atividade de produzir indivduos do mesmo tipo geral que o presente. No h
nenhuma razo especfica para esperar que os genes de qualquer indivduo
particular sejam especialmente bons em cooperar uns com os outros, quando
comparados com quaisquer outros genes da mesma espcie. em grande parte
uma questo casual saber que companheiros particulares a loteria da reproduo
sexual lhes selecionou do pool gentico da espcie. Os indivduos com certas
combinaes desfavorveis de genes tendem a morrer. Os indivduos com certas
combinaes favorveis tendem a passar esses genes adiante para o futuro. Mas
no so as prprias combinaes favorveis que so passadas adiante a longo
prazo. Quem cuida disso o novo embaralhamento sexual. Na verdade, o que
passado adiante so os genes que tendem a ser bons em formar combinaes
favorveis com os outros genes que o pool gentico tem a oferecer. Ao longo das
geraes, no importa em que outras atividades os genes sobreviventes possam
ser bons, eles sero bons em funcionar junto com outros genes da espcie.
Pelo que sabemos, determinados genes de um camelo poderiam ser bons em
cooperar com determinados genes de um guepardo. Mas deles nunca se exige
essa cooperao. Presumivelmente, os genes de mamferos so melhores em
cooperar com outros genes de mamferos do que com os de pssaros. Mas a
especulao deve permanecer hipottica, porque uma das caractersticas da vida
em nosso planeta que, engenharia gentica parte, os genes so misturados
apenas dentro da espcie. Podemos testar verses diludas dessas especulaes,
examinando hbridos. Os hbridos entre diferentes espcies, quando chegam a
existir, frequentemente sobrevivem com mais dificuldade ou so menos frteis
do que os indivduos de puro sangue. Ao menos parte da razo para esse fato so
as incompatibilidades entre os seus genes. Os genes da espcie A, que funcionam
bem contra um pano de fundo ou clima gentico de outra espcie A, no
funcionam quando transplantados para a espcie B, e vice-versa. Observam-se
s vezes efeitos semelhantes, quando variedades ou raas dentro de uma espcie
se cruzam.
Compreendi tudo isso pela primeira vez ao escutar as palestras proferidas
pelo falecido E. B. Ford, esteta lendrio de Oxford e fundador excntrico da
agora negligenciada Escola de Geneti- cistas Ecolgicos. A maior parte da
pesquisa de Ford era sobre populaes silvestres de borboletas e mariposas. Entre
estas estava a mariposa da Pequena Asa Posterior Amarela, Triphaena comes.
Essa mariposa normalmente marrom-amarelada, mas h uma variante
chamada curtisii que escura. A curtisii no encontrada na Inglaterra; na
Esccia e nas ilhas, entretanto, ela coexiste com a comes normal. O padro de
cor escura da curtisii quase completamente dominante sobre o padro normal
da comes. Dominante sobre um termo tcnico, sendo essa a razo de eu no
poder dizer simplesmente domina. Significa que os hbridos entre as duas
mariposas se parecem com as curtisii, mesmo que tenham os genes de ambas.
Ford pegou espcimes de Barra, uma das Hbridas, a oeste da Esccia, e de uma
das ilhas Orkney, ao norte da Esccia, bem como do prprio territrio escocs.
Cada uma das duas formas insulares se parece exatamente com o seu nmero
oposto no outro stio insular, e o gene da curtisii escura dominante nas duas
ilhas, bem como no territrio escocs. Outra evidncia mostra que o gene da
curtisii o mesmo em todas as localidades. Em vista disso, seria de esperar que,
ao cruzar espcimes de ilhas diferentes, o padro de dominncia normal se
manteria. Mas no o que acontece, e esse o ponto central da histria. Ford
pegou indivduos de Barra e cruzou-os com indivduos de Orkney. E a dominncia
da curtisii desapareceu completamente. Uma srie completa de intermedirios
apareceu nas famlias hbridas, exatamente como se no houvesse dominncia.
O que parece estar acontecendo o seguinte. O gene curtisii em si no
codifica a frmula para o pigmento colorido pelo qual distinguimos as mariposas,
nem a dominncia jamais uma propriedade que um gene tem por sua prpria
conta. Ao contrrio, como qualquer outro gene, o curtisii deve ser considerado
capaz de causar seus efeitos apenas no contexto de um conjunto de outros genes,
alguns dos quais ele ativa. Esse conjunto de outros genes parte do que quero
dizer com pano de fundo gentico (genetic background) ou clima gentico
(genetic climate). Em teoria, portanto, qualquer gene poderia exercer efeitos
radicalmente diversos em ilhas diferentes, na presena de conjuntos variados de
outros genes. No caso das Asas Posteriores Amarelas de Ford, as coisas so um
pouco mais complicadas, e muito iluminadoras. O curtisii um gene de
ativao, que tem ao que parece o mesmo efeito em Barra e em Orkney, mas
ele causa esse efeito ativando diferentes conjuntos de genes nas diferentes ilhas.
S percebemos esse fato quando as duas populaes so cruzadas. O gene de
ativao curtisii se v num clima gentico que no nem uma coisa, nem outra.
uma mistura de genes de Barra e genes de Orkney, e assim rompido o padro
da cor que cada conjunto poderia produzir por sua prpria conta.
O que interessante nisso tudo que a mistura de Barra ou a mistura de
Orkney capaz de montar o padro de cor. H mais de um modo de conseguir o
mesmo resultado. Os dois envolvem conjuntos cooperativos de genes, mas so
dois conjuntos diferentes, e os membros de um conjunto no cooperam bem
com os do outro. Tomo isso como um modelo do que acontece entre genes
operantes dentro de qualquer pool de genes. Em O gene egosta, usei a analogia
do remo. Um grupo de oito remadores precisa ser bem coordenado. de esperar
que oito homens que treinaram juntos funcionem bem juntos. No entanto, se
misturarmos quatro homens de um grupo com quatro de outro grupo igualmente
bom, eles no formaro uma equipe: o seu remar se desintegrar. Isso anlogo
a misturar dois conjuntos de genes que funcionavam bem quando cada um
estava com seus companheiros anteriores, mas cuja coordenao se rompe
quando cada um forado a entrar no clima gentico estranho fornecido pelo
outro.
Ora, nesse ponto, muitos bilogos se deixam arrebatar pelo assunto e
afirmam que a seleo natural deve operar no nvel de todo o grupo como uma
unidade, o conjunto inteiro de genes ou todo o organismo individual. Eles esto
certos ao afirmar que o organismo individual uma unidade muito importante na
hierarquia da vida. E ele realmente exibe qualidades unitrias. (Isso vale menos
para as plantas do que para os animais, que tendem a ter um conjunto fixo de
partes, todas ordenadamente divididas dentro de uma pele com uma forma
distinta e unitria. Frequentemente mais difcil delimitar as plantas individuais,
pois elas se desgarram e se propagam vegetativamente pelos prados e pela
vegetao rasteira.) Porm, por mais unitrio e distinto que seja um lobo ou
bfalo individual, o pacote temporrio e nico. Os bfalos bem-sucedidos no
se duplicam pelo mundo na forma de mltiplas cpias eles duplicam os seus
genes. A verdadeira unidade da seleo natural tem de ser uma unidade a
respeito da qual se possa dizer que tem uma frequncia. Ela tem uma frequncia
que aumenta quando o seu tipo bem-sucedido e diminui quando ele fracassa.
Isso exatamente o que se pode dizer dos genes em pools genticos. Mas no de
bfalos individuais. Os bfalos bem-sucedidos no se tornam mais frequentes.
Cada bfalo nico. A sua frequncia um. Pode-se definir um bfalo como
bem-sucedido se os seus genes aumentarem de frequncia em futuras
populaes.
Diz-se que o marechal-de-campo Montgomery, longe de ser o mais humilde
dos homens, certa vez observou: Ora, Deus disse (e eu concordo com Ele)...
um pouco assim que me sinto quando leio sobre a aliana de Deus com Abrao.
Ele no prometeu vida eterna a Abrao como indivduo (embora Abrao tivesse
apenas 99 anos na poca, um frangote pelos padres do Gnesis). Mas ele lhe
prometeu outra coisa.

Eu instituo minha aliana entre mim e ti, e te multiplicarei extremamente.


[...] sers pai de uma multido de naes. [...] Eu te tornarei extremamente
fecundo, de ti farei naes, e reis sairo de ti. (Gnesis, 17)

A Abrao no restou nenhuma dvida de que o futuro pertencia sua


semente, e no sua individualidade. Deus conhecia o seu darwinismo.
O que estou dizendo que os genes, por mais que as unidades separadas
sejam selecionadas naturalmente no processo darwiniano, so altamente
cooperativos. A seleo favorece ou desfavorece genes isolados pela sua
capacidade de sobreviver no seu ambiente, mas a parte mais importante desse
ambiente o clima gentico fornecido por outros genes. A consequncia que
conjuntos cooperativos de genes se renem em pools de genes. Corpos
individuais so unitrios e coerentes, como na realidade so, no porque a
seleo natural os escolhe como unidades, mas porque so construdos por genes
que foram selecionados para cooperar com outros membros do pool gentico.
Eles cooperam especificamente no empreendimento de construir corpos
individuais. Contudo, um tipo anarquista de cooperao, cada gene por si
mesmo.
Na verdade, a cooperao se rompe sempre que surge uma chance, como
nos assim chamados genes deformadores da segregao. H um gene em
camundongos conhecido como o t. Em dose dupla, o t causa esterilidade ou
morte, e deve haver uma forte seleo natural contra ele. Mas em dose nica nos
machos ele tem um efeito muito estranho. Normalmente, cada cpia de um gene
deveria se encontrar em cinquenta por cento dos espermatozoides produzidos por
um macho. Eu tenho olhos castanhos como minha me, mas meu pai tem olhos
azuis, por isso sei que tenho uma cpia do gene para olhos azuis e cinquenta por
cento dos meus espermatozoides possuem o gene dos olhos azuis. Em
camundongos machos, o t no se comporta desse modo ordeiro. Mais de noventa
por cento dos espermatozoides de um macho afetado contm o t. A produo
deformada de espermatozoides o que o gene t produz. o seu equivalente de
produzir olhos castanhos ou cabelo crespo. E pode-se ver que, apesar da
letalidade em dose dupla, uma vez tendo surgido numa populao de
camundongos, o t tender a se espalhar por causa de seu enorme sucesso em se
introduzir nos espermatozoides. Tem-se sugerido que erupes de t surgem em
populaes selvagens de camundongos, espalhando-se como uma espcie de
cncer e acabando por levar a populao local extino. O gene t uma
ilustrao do que pode acontecer quando a cooperao entre os genes se rompe.
A exceo que prova a regra frequentemente uma expresso um tanto tola,
mas essa uma das raras ocasies em que se mostra apropriada.
Repetindo, os principais conjuntos de genes cooperativos so os pools
genticos inteiros da espcie. Os genes do guepardo cooperam com os genes do
guepardo, mas no com os do camelo, e vice-versa. Mas no porque os do
guepardo, mesmo no sentido mais potico, vejam alguma virtude na preservao
da sua prpria espcie. Eles no operam para salvarem-se a si mesmos da
extino como se fossem um World Wildlife Fund molecular. Esto
simplesmente sobrevivendo no seu ambiente, e este consiste em grande parte em
outros genes do pool gentico do guepardo. Portanto, as aptides para cooperar
com outros genes do guepardo (mas no com os do camelo ou do bacalhau)
esto entre as principais qualidades favorecidas na luta entre genes rivais do
guepardo. Assim como nos climas rticos os genes para resistir ao frio passam a
predominar, nos pools genticos do guepardo predominam os genes equipados
para prosperar no clima de outros genes desse animal. No que diz respeito a cada
gene, os outros genes no seu pool gentico so apenas outro aspecto do clima.
O nvel em que os genes constituem clima uns para os outros est
principalmente enterrado na qumica celular. Os genes codificam a produo de
enzimas, molculas de protena que funcionam como ferramentas mecnicas,
gerando um determinado componente numa linha de produo qumica. H
caminhos qumicos alternativos para o mesmo fim, o que significa linhas de
produo alternativas. Talvez no importe muito qual das duas linhas de produo
adotada, desde que a clula no tente ambas ao mesmo tempo. Qualquer uma
delas poderia ser igualmente boa, mas produtos intermedirios gerados pela linha
de produo A no podem ser usados na linha de produo B, e vice-versa. Mais
uma vez, tentador dizer que toda a linha de produo naturalmente
selecionada, como uma unidade. Est errado. O que naturalmente selecionado
cada gene individual contra o pano de fundo ou clima fornecido por todos os
outros genes. Se a populao por acaso dominada por genes que servem para
todas as etapas menos uma na linha de produo A, isso constitui um clima
qumico em que o gene para a etapa que falta em A favorecido. Inversamente,
um clima preexistente de genes B favorece os genes B sobre os A. No estamos
falando do que melhor, como se houvesse uma espcie de competio entre
a linha de produo A e a linha de produo B. O que estamos afirmando que
qualquer uma das duas boa, e que uma mistura instvel. A populao tem dois
climas estveis alternativos de genes mutuamente cooperativos, e a seleo
natural vai tender a guiar a populao para qualquer um dos dois estados estveis
de que j estiver mais prxima.
Mas no precisamos falar de bioqumica. Podemos usar a metfora do clima
gentico no nvel dos rgos e do comportamento. Um guepardo uma mquina
de matar maravilhosamente integrada, equipada com patas longas e musculosas
e uma coluna vertebral sinuosamente elstica para ultrapassar a presa, maxilares
poderosos e dentes de adaga para apunhal-la, olhos focados para diante com o
objetivo de mir-la, intestino curto com enzimas apropriadas para digeri-la, um
crebro pr-carre- gado com software de comportamento carnvoro e muitas
outras caractersticas que fazem dele um tpico caador. No outro lado da corrida
armamentista, os antlopes so equivalentemente bem equipados para comer
plantas e evitar a captura pelos predadores. Intestinos longos, complicados por
becos sem sada recheados de bactrias que digerem celulose, combinam com
dentes achatados prprios para moer, com crebros pr-programados para o
alarme e a fuga rpida, com a intricada camuflagem mosqueada do plo. Essas
so duas formas alternativas de ganhar a vida. Nenhuma obviamente melhor
que a outra, mas qualquer uma melhor que um compromisso embaraoso:
intestinos de carnvoros combinados com dentes de herbvoros, ou instintos de
perseguio carnvoros combinados com enzimas digestivas herbvoras.
Todavia, mais uma vez, tentador falar do guepardo inteiro ou do antlope
inteiro sendo selecionado como uma unidade. Tentador, mas superficial. E
tambm revela preguia. Ver o que est realmente acontecendo requer um
pouco de pensamento extra. Os genes que programam o desenvolvimento dos
intestinos de carnvoros prosperam num clima gentico que j dominado por
genes que programam crebros de carnvoros. E vice-versa. Os genes que
programam a camuflagem defensiva prosperam num clima gentico que j
dominado por genes que programam dentes de herbvoros. E vice-versa. H
muitas e muitas maneiras de ganhar a vida. Para mencionar apenas alguns
exemplos de mamferos, h o modo do guepardo, o do impala, o da toupeira, o
do babuno, o do coala. desnecessrio dizer que nenhum modo melhor que o
outro. Todos funcionam. O ruim ser pego com metade das suas adaptaes
dirigida a um modo de vida, e metade dirigida a outro.
Esse tipo de argumento mais bem expresso no nvel dos genes isolados. Em
cada lcus gentico, o gene que tem mais probabilidade de ser favorecido o
compatvel com o clima gentico gerado pelos outros, aquele que sobrevive
nesse clima por repetidas geraes. Como isso se aplica a cada um dos genes que
constituem o clima como cada gene faz potencialmente parte do clima de
todos os outros , o resultado que o pool de genes da espcie tende a se
aglutinar num bando de parceiros mutuamente compatveis. Lamento falar tanto
disso, mas que alguns de meus respeitados colegas se recusam a compreender
o argumento, insistindo obstinadamente em que o indivduo a verdadeira
unidade da seleo natural!
De forma mais ampla, o ambiente em que um gene tem de sobreviver inclui
as outras espcies com as quais ele entra em contato. O DNA de qualquer
espcie no entra literalmente em contato direto com as molculas de DNA de
seus predadores, competidores ou parceiros mtuos. O clima tem de ser
compreendido de forma menos ntima do que no caso em que a arena da
cooperao dos genes o interior das clulas, como acontece com os genes
dentro de uma espcie. Na arena mais ampla, so as consequncias dos genes
em outras espcies os seus efeitos fenotpicos que constituem uma parte
importante do ambiente em que a seleo natural dos genes dentro da espcie
vizinha se processa. Uma floresta tropical um tipo especial de ambiente,
modelado e definido pelas plantas e animais que nela vivem. Cada uma das
espcies numa floresta tropical consiste num pool gentico, isolado de todos os
outros pools genticos no que diz respeito mistura sexual, mas em contato com
seus efeitos corporais.
Dentro de cada um desses pools genticos, a seleo natural favorece aqueles
genes que cooperam dentro do seu prprio pool gentico, como j vimos. Mas
tambm favorece aqueles que so bons em sobreviver junto com as
consequncias dos outros pools genticos na floresta tropical rvores,
trepadeiras, macacos, escaravelhos, pulges e bactrias do solo. No longo prazo,
isso talvez faa toda a floresta parecer um nico conjunto harmonioso, cada
unidade contribuindo para o benefcio de todos, cada rvore e cada caro do solo,
at cada predador e cada parasita, desempenhando o seu papel numa grande e
feliz famlia. Mais uma vez, esse um modo tentador de considerar os fatos. Ma
s uma vez, revela preguia m cincia potica. Uma viso muito mais
verdadeira, ainda cincia potica, mas ( o objetivo deste captulo persuadi-lo
disso) boa cincia potica, compreende a floresta como uma federao
anarquista de genes egostas, cada um selecionado por ser bom em sobreviver
dentro de seu prprio pool gentico contra o pano de fundo do ambiente gerado
por todos os outros.
Sim, num certo sentido inspido, os organismos numa floresta tropical
desempenham um valioso servio para outras espcies, e at para a manuteno
de toda a comunidade da floresta. Certamente, se todas as bactrias do solo
fossem removidas, as consequncias para as rvores e, em ltima anlise, para a
maioria da vida da floresta seriam funestas. Sim, claro que elas destroem as
folhas mortas, os animais mortos e o esterco, formando um adubo composto que
til para a prosperidade continuada de toda a floresta. Porm, elas no agem
assim para gerar o adubo composto. Usam as folhas mortas e os animais mortos
como alimento para si mesmas, para o bem dos genes que programam as suas
atividades de gerar o adubo composto. uma consequncia incidental dessa
atividade em causa prpria que o solo melhora do ponto de vista das plantas, dos
herbvoros que as comem e dos carnvoros que comem os herbvoros. As
espcies na comunidade de uma floresta tropical prosperam na presena das
outras espcies nessa comunidade porque a comunidade o ambiente em que
seus ancestrais sobreviveram. Talvez haja plantas que florescem na ausncia de
uma cultura rica em bactrias do solo, mas essas no so as que encontramos
numa floresta tropical. mais provvel encontr-las num deserto.
Esse o modo correto de lidar com a tentao de Gaia: a fantasia
romntica superestimada de que o mundo inteiro um organismo; de que cada
espcie faz a sua parte para o bem-estar do conjunto; de que as bactrias, por
exemplo, trabalham para melhorar o contedo de gs da atmosfera da terra para
o bem de toda a vida. O exemplo mais extremo que conheo desse tipo de m
cincia potica provm de um famoso ecologista snior (as aspas denotam um
ativista poltico verde, e no um genuno estudioso do tpico acadmico da
ecologia). A histria me foi contada pelo professor John May nard Smith, que
assistia a uma conferncia patrocinada pela Universidade Aberta da Gr-
Bretanha. A conversa se voltou para a extino em massa dos dinossauros e para
saber se essa catstrofe fora causada pela coliso de um cometa. O ecologista
barbudo no teve dvidas. Claro que no, disse decididamente, Gaia no teria
permitido!
Gaia era a deusa grega da Terra, cujo nome foi adotado por James Lovelock,
um qumico atmosfrico e inventor ingls, para personificar a sua noo potica
de que todo o planeta deve ser considerado um nico ser vivo. Todas as criaturas
vivas so partes do corpo de Gaia e operam juntas como um termostato bem
regulado, reagindo a perturbaes com o intuito de preservar toda a vida.
Lovelock se confessa incomodado por aqueles, como o ecologista que acabei de
citar, que levam a sua ideia alm do esperado. Gaia tornou-se um culto, quase
uma religio, e Lovelock agora compreensivelmente quer distncia da sua ideia.
Mas algumas de suas primeiras sugestes, quando examinadas, so apenas
ligeiramente mais realistas. Ele props, por exemplo, que as bactrias produzem
gs metano por causa do valioso papel que ele desempenha regulando a qumica
da atmosfera da Terra.
O problema dessa proposio que se exige das bactrias individuais um
comportamento mais generoso do que a seleo natural pode explicar. Supe-se
que as bactrias produzem metano alm de suas prprias necessidades. Espera-
se que produzam metano suficiente para beneficiar o planeta em geral. No tem
sentido argumentar que agem assim por seus prprios interesses de longo prazo,
porque, se o planeta for extinto, elas tambm sero. A seleo natural jamais
esteve consciente do futuro de longo prazo. Ela no tem conscincia de nada. Os
melhoramentos no surgem por previso, e sim porque determinados genes se
tornaram mais numerosos que seus rivais nos pools de genes. Infelizmente, os
genes que fazem as bactrias rebeldes no trabalharem e desfrutarem os
benefcios da produo altrusta de metano de suas rivais esto fadados a
prosperar custa dos altrustas. Assim, o mundo vai se tornar relativamente mais
repleto de bactrias egostas. Isso vai continuar mesmo que, devido a seu
egosmo, o nmero total de bactrias (e de tudo o mais) comece a diminuir. Vai
continuar at o ponto da extino. E por que no deveria? No h anteviso.
Se Lovelock argumentasse que as bactrias produzem metano como um
produto secundrio de alguma outra coisa que fazem para seu prprio bem, e que
essa produo apenas circunstancialmente til para o mundo, eu concordaria
com ele de todo o corao. Mas, nesse caso, toda a retrica de Gaia suprflua e
desorientadora. Ningum precisa falar das bactrias operando para o bem de
qualquer outra coisa que no seja o seu prprio bem gentico de curto prazo.
Resta-nos a concluso de que os indivduos trabalham para Gaia apenas quando
isso lhes traz vantagens ento por que se dar ao trabalho de trazer Gaia para a
discusso? melhor pensarmos sobre os genes, que so as unidades
autorreplicadoras reais da seleo natural, medrando num ambiente que inclui o
clima gentico fornecido pelos outros genes. Fico plenamente satisfeito em
generalizar a noo do clima gentico para incluir todos os genes em todo o
mundo. Mas isso no Gaia. Gaia falsamente focaliza a ateno na vida
planetria como uma unidade nica. A vida planetria um padro mutante de
clima gentico.
A principal companheira de Lovelock na defesa de Gaia a bacteriologista
americana Ly nn Margulis. Apesar de seu temperamento combativo, ela se
posiciona firmemente no lado suave do continuum que estou atacando como m
cincia potica. Eis um trecho que ela escreveu com seu filho Dorion Sagan:

A seguir, a viso da evoluo como uma crnica competio sangrenta entre


os indivduos e as espcies, um desvirtuamento popular da noo de Darwin
da sobrevivncia dos mais aptos, dissolve-se diante de uma nova viso de
cooperao contnua, forte interao e dependncia mtua entre as formas
de vida. A vida no conquistou o globo pelo combate, mas por um
entrelaamento. As formas de vida multiplicaram-se e tornaram-se
complexas cooptando outras, e no apenas matando-as. (Microcosmos: Four
Billion Years of Microbial Evolution, 1987).

Num sentido superficial, Margulis e Sagan no esto muito longe da verdade


nesse trecho. No entanto, a m cincia potica os leva a express-la
erroneamente. Como enfatizei no comeo deste captulo, a oposio combate
versus cooperao a dicotomia errada a ser acentuada. H um conflito
fundamental no nvel dos genes. Entretanto, como os ambientes dos genes so
dominados uns pelos outros, a cooperao e o entrelaamento surgem
automaticamente como uma manifestao favorecida desse conflito.
Enquanto Lovelock um estudioso da atmosfera do mundo, a abordagem de
Margulis parte de outra direo, como uma especialista em bactrias. Ela
corretamente concede s bactrias o centro do palco entre as formas de vida em
nosso planeta. No nvel da bioqumica, h uma srie de modos fundamentais de
se ganhar a vida. Estes so praticados por um ou outro tipo de bactria. Uma
dessas receitas de vida bsicas foi adotada pelos eucariotos (isto , todos, exceto
as bactrias), e ns a obtivemos das bactrias. Ao longo dos anos, Margulis tem
argumentado com sucesso que a maior parte da nossa bioqumica realizada
para ns pelo que foram outrora bactrias livres, que agora vivem dentro de
nossas clulas. Eis outra citao extrada do mesmo livro de Margulis e Sagan.

As bactrias, ao contrrio, exibem uma srie muito mais ampla de variaes


metablicas que os eucariotos. Elas se entregam a fermentaes bizarras,
produzem o gs metano, comem nitrognio do ar, extraem energia de
glbulos de enxofre, precipitam ferro e mangans ao respirar, queimam
hidrognio usando oxignio para transformar a gua em gua fervente e em
salmoura, armazenam energia por meio do pigmento prpura rodopsina, e
assim por diante. [...] No entanto, ns usamos apenas um dos seus muitos
projetos metablicos para a produo de energia, isto o da respirao
aerbia, a especialidade das mitocndrias.

Uma elaborada srie de ciclos e cadeias bioqumicos pelos quais a energia


captada do Sol liberada a partir de molculas orgnicas, a respirao aerbia
ocorre nas mitocndrias, as organelas diminutas que pululam dentro de nossas
clulas. Margulis convenceu o mundo cientfico, e acho que com razo, de que as
mitocndrias descendem das bactrias. Os ancestrais das mitocndrias, quando
viviam por sua prpria conta, desenvolveram os truques bioqumicos a que
damos o nome de respirao aerbia. Ns, eucariotos, agora nos beneficiamos
dessa avanada mgica qumica, porque nossas clulas contm os descendentes
das bactrias que a descobriram. Desse ponto de vista, h uma linha ininterrupta
de descendncia das modernas mitocndrias at as bactrias ancestrais que
viviam livres no mar. Quando digo linha de descendncia, quero dizer
literalmente que uma clula bacteriana de vida independente se dividiu em duas,
e pelo menos uma dessas se dividiu em duas, e pelo menos uma dessas se dividiu
em duas, e assim por diante, at chegarmos a cada uma de nossas mitocndrias,
que continuam a se dividir em nossas clulas.
Margulis acredita que as mitocndrias eram originalmente parasitas (ou
predadores a distino no importante nesse nvel) que atacavam as
bactrias maiores destinadas a prover a camada externa da clula eucaritica.
H ainda alguns parasitas bacterianos que fazem um truque semelhante,
escavando a parede da clula da presa e, depois, quando j em segurana no seu
interior, fechando a parede e comendo a clula por dentro. Os ancestrais das
mitocndrias, segundo a teoria, evoluram de parasitas mortferos para parasitas
menos virulentos, que mantm o hospedeiro vivo a fim de explor-lo por mais
tempo. Mais tarde ainda, as clulas hospedeiras comearam a se beneficiar com
as atividades metablicas das protomitocndrias. O relacionamento passou de
predador ou parasita (bom para um lado, mau para o outro) a mutualista (bom
para ambos). Quando o mutualismo se aprofundou, cada um comeou a
depender mais completamente do outro, e cada um comeou a perder aqueles
pedaos de si mesmos cuja finalidade era mais bem realizada pelo outro.
Num mundo darwiniano, essa cooperao devotadamente ntima s evolui
quando o DNA do parasita passa longitudinalmente para outras geraes de
hospedeiros nos mesmos veculos do DNA do hospedeiro. At os dias de hoje, as
nossas mito- cndrias ainda tm o seu prprio DNA, que Se relaciona de modo
distante com o nosso prprio DNA e de modo mais prximo com o de certas
bactrias. Mas ele passa pelas geraes humanas nos vulos humanos. Parasitas
cujo DNA passa longitudinalmente desse modo (isto , de pai hospedeiro para
filho hospedeiro) tornam-se menos virulentos e mais cooperativos, porque
qualquer coisa que boa para a sobrevivncia do DNA hospedeiro tem a
tendncia automtica de ser boa para a sobrevivncia do seu prprio DNA.
Parasitas cujo DNA passa horizontalmente (de um hospedeiro para outro que
no seu prprio filho), por exemplo, os vrus da raiva ou da gripe, podem se
tornar ainda mais virulentos. Se o DNA transmitido horizontalmente, a morte do
hospedeiro talvez no seja ruim. Um caso extremo poderia ser um parasita que
se alimenta dentro de um hospedeiro individual, transformando a sua carne em
esporos at finalmente explodir, espalhando o DNA parasita aos ventos, que o
sopram para bem longe ao encontro de novos hospedeiros.
As mitocndrias so especialistas longitudinais extremas. Tomaram-se to
ntimas das clulas hospedeiras que temos dificuldade em reconhecer que j
existiram separadas. O meu colega de Oxford, Sir David Smith, encontrou uma
smile perfeita:

No hbitat da clula, um organismo invasor pode progressivamente perder


pedaos de si mesmo, misturando-se lentamente com o pano de fundo geral,
sendo a sua antiga existncia trada apenas por alguma relquia. Na verdade,
o que nos vem mente o encontro de Alice com o Gato de Cheshire no Pas
das Maravilhas. Enquanto ela o observava, ele sumiu muito lentamente,
comeando com o rabo, e terminando com o sorriso, que permaneceu ainda
por algum tempo depois que o resto j havia desaparecido. H muitos
objetos numa clula que so como o sorriso do Gato de Cheshire. Para
aqueles que tentam rastrear a sua origem, o sorriso desafiador e
verdadeiramente enigmtico. (The Cell as a Habitat, 1979).

No encontro nenhuma forte distino entre o relacionamento do DNA


mitocondrial com o DNA hospedeiro e o existente entre um gene e outro dentro
do pool gentico ortodoxo normal dos prprios genes de uma espcie. Tenho
argumentado que todos os nossos genes prprios devem ser vistos como
mutuamente parasitas.
A outra relquia sorridente que no momento bastante incontroversa o
cloroplasto. Os cloroplastos so corpsculos nas clulas das plantas que realizam
a fotossntese armazenando energia solar ao us-la para sintetizar as
molculas orgnicas. Essas molculas orgnicas podem ento ser rompidas mais
tarde, sendo a energia liberada de forma controlada, quando necessrio. Os
cloroplastos so responsveis pela cor verde das plantas. Hoje amplamente
aceito que eles descendem de bactrias fotossintticas, primas das bactrias
azuis-verdes que ainda existem livres e que so responsveis por
florescncias na gua poluda. O processo da fotossntese o mesmo nessas
bactrias e nos (cloroplastos dos) eucariotos. Segundo Margulis, os cloroplastos
no foram capturados como as mitocndrias. Enquanto os ancestrais das
mitocndrias invadiram agressivamente hospedeiros maiores, os ancestrais dos
cloroplastos foram presas, originalmente engolfados como alimentos, e s mais
tarde desenvolvendo uma relao mtua com os seus captores, sem dvida
porque o seu DNA comeou a ser transmitido longitudinalmente pelas geraes
de hospedeiros.
De forma mais controversa, Margulis acredita que ainda outra espcie de
bactria, o rodopiante espiroqueta, invadiu a clula eucaritica primitiva e
contribuiu com as estruturas mveis como os clios, os flagelos e os fusos que
separam os cromossomos na diviso da clula. Os clios e os flagelos so apenas
verses de tamanho diferente um do outro, e Margulis prefere chamar a ambos
de ondulipdios. Ela reserva o nome flagelo para a estrutura de chicote
superficialmente semelhante, mas na verdade muito diferente, que algumas
bactrias usam para patinhar (mover-se em parafuso seria um modo de dizer
mais apropriado) no meio aquoso. O flagelo bacteriano, particularmente,
notvel por ter o nico verdadeiro comportamento rotativo nos reinos vivos. o
nico exemplo importante da roda na natureza, ou pelo menos do eixo, antes
que os humanos o reinventassem. Os clios e outros ondulipdios eucariticos so
mais complicados. Margulis identifica cada ondulipdio com uma bactria
espiroqueta inteira, assim como identifica cada mitocndria e cada cloroplasto
com uma bactria inteira.
A ideia de cooptar as bactrias para desempenhar algum truque bioqumico
difcil tem frequentemente reaparecido na evoluo mais recente. Os peixes das
profundezas do mar tm rgos luminosos para fazer sinais uns para os outros e
at para se orientarem. Em vez de empreender a difcil tarefa qumica de gerar
luz, eles cooptaram bactrias especialistas nessa habilidade. O rgo luminoso de
um peixe um saco de bactrias cuidadosamente cultivadas, que emitem luz
como um produto secundrio de seus prprios fins bioqumicos.
Assim temos todo um novo modo de considerar um organismo individual.
No se trata apenas de que os animais e as plantas participem em complicadas
teias de interao mtua e com indivduos de outras espcies, em populaes e
comunidades como uma floresta tropical ou um banco de coral. Cada animal ou
planta individual uma comunidade. uma comunidade de bilhes de clulas, e
cada uma dessas bilhes de clulas uma comunidade de milhares de bactrias.
Eu ainda iria alm e diria que at os prprios genes de uma espcie so uma
comunidade de cooperadores egostas. Agora somos tentados por mais outro
exemplo de cincia potica, a poesia da hierarquia. H unidades dentro de
unidades maiores, no s at o nvel do organismo individual, mas mesmo em
nveis mais elevados, pois os organismos vivem em comunidades. No h, em
todo nvel na hierarquia, uma cooperao simbitica entre as unidades do nvel
imediatamente inferior, unidades que costumavam ser independentes?
Talvez haja alguma vantagem nisso. Os cupins conseguem viver bem
comendo madeira e produtos da madeira como os livros. Porm, mais uma vez,
os necessrios truques qumicos no aparecem naturalmente nas clulas dos
cupins. Assim como a clula eucaritica desamparada tem de tomar
emprestados os talentos bioqumicos da mitocndria, o intestino dos cupins, por si
s, no consegue digerir a madeira. Eles contam com microrganismos
simbiticos para realizar essa digesto. O prprio cupim subsiste por meio dos
microrganismos e suas excrees. Esses microrganismos so criaturas estranhas
e especializadas, em geral no encontradas em nenhum outro lugar do mundo a
no ser no intestino de sua prpria espcie de cupim. Dependem dos cupins (para
encontrar a madeira e mastig-la fisicamente em pequenos pedaos), assim
como os cupins dependem deles (para quebr-la em pedaos moleculares ainda
menores, usando enzimas que os prprios cupins no conseguem fabricar).
Alguns dos microrganismos so bactrias, alguns so protozorios (eucariotos
unicelulares) e alguns so uma fascinante mistura das duas coisas. Fascinante por
causa de um tipo de dj vu evolucionrio que poderosamente confere
plausibilidade especulao de Margulis.
Mixotricha paradoxa um protozorio flagelado que vive no intestino do
cupim australiano Mastotermes darwiniensis. Tem quatro grandes clios na
extremidade frontal. Margulis, claro, acredita que esses protozorios derivam
originalmente de espi- roquetas simbiticos. Mas, embora isso possa ser
controverso, h um segundo tipo de projeo pequena, ondulada, semelhante a
um cabelo, sobre a qual no paira dvida. Cobrindo o resto do corpo, essas
projees se parecem com clios, como aqueles que batem ritmicamente para
impelir os vulos dos humanos atravs dos ovidutos. Contudo, elas no so clios.
Cada uma delas e h cerca de meio milho uma minscula bactria espi-
roqueta. Na verdade, h dois tipos bem diferentes de espiroque- tas envolvidos.
So essas bactrias ondulantes que deslocam o Mixotricha no intestino do cupim,
e registrou-se que elas ondulam em unssono. Isso parece difcil de acreditar at
compreendermos que cada uma poderia ser simplesmente provocada pelas suas
vizinhas imediatas.
Os quatro grandes clios na frente parecem servir apenas como lemes. Eles
poderiam ser descritos como prprios do Mixotricha, para distingui-los dos
espiroquetas que cobrem o resto do corpo. Mas, claro, se Margulis est certa, no
so realmente mais prprios do Mixotricha do que os espiroquetas: apenas
representam uma invaso mais antiga. O dj vu reside em outra encenao, por
novos espiroquetas, de um drama que foi encenado pela primeira vez h um
bilho de anos. O que acontece que o Mixotricha no pode usar oxignio,
porque no h oxignio bastante no intestino do cupim. Caso contrrio, podemos
ter certeza, eles teriam mitocndrias dentro deles relquias de mais outra onda
antiga de invaso bacter iana. Em todo caso, porm, eles tm mesmo outras
bactrias simbiticas dentro deles, que provavelmente desempenham uma
atividade bioqumica semelhante das mitocndrias, talvez ajudando na difcil
tarefa de digerir a madeira.
Um nico Mixotricha individual, portanto, uma colnia que contm pelo
menos meio milho de bactrias simbiticas de vrios tipos. De um ponto de vista
funcional, como uma mquina de digerir madeira, um nico cupim uma
colnia que tenha talvez igual nmero de microrganismos simbiticos alojados no
seu intestino. No se deve esquecer que, parte os recentes invasores de sua
flora intestinal, as clulas prprias de um cupim, como as clulas de qualquer
outro eucarioto, so elas prprias colnias de bactrias muito mais antigas. Por
fim, os cupins so um tanto especiais, porque eles prprios vivem em enormes
colnias de insetos operrios, na sua maioria estreis, que saqueiam a regio com
mais eficcia do que qualquer outro tipo de animal, exceto as formigas e o seu
sucesso se deve ao mesmo tipo de razo. As colnias de Mastotermes podem
conter at um milho de cupins operrios individuais. A espcie uma praga
voraz na Austrlia, devorando postes telegrficos, o revestimento plstico dos
cabos eltricos, construes e pontes de madeira, at bolas de bilhar. Ser uma
colnia de colnias de colnias parece ser uma receita bem-sucedida de vida.
Quero retornar viso panormica dos genes e levar a ideia da simbiose
universal viver em conjunto sua ltima consequncia. Margulis vista
corretamente como uma alta sacerdotisa da simbiose. Como j disse, eu iria at
mais longe e consideraria simbiticos todos os genes nucleares normais, assim
como os genes das mitocndrias. Mas, enquanto Margulis e Lovelock invocam a
poesia da cooperao e amizade como primria na unio, quero fazer o oposto e
consider-la uma consequncia secundria. No nvel gentico, tudo egosta,
mas os fins egostas dos genes recebem cooperao em muitos nveis. No que diz
respeito aos prprios genes, as relaes entre os nossos prprios genes no so,
em princpio, diferentes da relao entre os nossos genes e os das mitocndrias,
ou entre os nossos genes e os de outra espcie. Todos esto sendo selecionados
pela sua capacidade de prosperar na presena dos outros genes de qualquer
espcie cujas consequncias os rodeiam.
A colaborao dentro dos pools genticos para formar corpos complexos
frequentemente chamada coadaptao, distinta de coevoluo. A coadaptao se
refere normalmente ao ajuste mtuo de diferentes partes de um mesmo tipo de
organismo com outras partes. Por exemplo, muitas flores tm uma cor brilhante
para atrair os insetos e linhas escuras que servem como guias sulcados para lev-
los na direo do nctar. A cor, as linhas e o nctar se ajudam mutuamente. Esto
coadaptados uns aos outros, sendo os genes que os formam selecionados na
presena uns dos outros. A coevoluo um termo normalmente usado para
indicar uma evoluo mtua em diferentes espcies. As flores e os insetos que as
polinizam evoluem juntos coevoluem. Nesse caso, a relao coevolucionria
mutuamente benfica. A palavra coevoluo tambm empregada para o tipo
hostil de evoluo conjunta a corrida armamentista coevolucionria. A
corrida de alta velocidade nos predadores coevolui com a corrida de alta
velocidade nas suas presas. A couraa espessa coevolui com armas e tcnicas de
penetr-la.
Embora eu tenha acabado de estabelecer uma distino clara entre a co-
adaptao dentro da espcie e a coevoluo entre as espcies, podemos ver
que uma certa dose de confuso perdovel. Se adotarmos a viso, como fiz
neste captulo, de que as interaes dos genes so apenas interaes dos genes,
em qualquer nvel, a co-adaptao se revelar apenas um caso especial de
coevoluo. No que diz respeito aos prprios genes, dentro da espcie no
fundamentalmente diferente de entre as espcies. As diferenas so prticas.
Dentro de uma espcie, os genes encontram seus companheiros dentro das
clulas. Entre as espcies, as suas consequncias no mundo exterior podem
encontrar as consequncias dos outros genes no mundo exterior. Os casos
intermedirios, como os parasitas e as mitocndrias ntimos, so reveladores
porque toldam a distino.
As preocupaes dos cticos da seleo natural frequentemente vo na
direo de que a seleo natural, dizem, um processo puramente negativo.
Elimina os que no se adaptam. Como pode essa eliminao negativa
desempenhar o papel positivo de construir uma adaptao complexa? Grande
parte da resposta reside numa combinao de coevoluo e coadaptao, dois
processos que, como acabamos de ver, no esto muito afastados.
A coevoluo, como uma corrida armamentista humana, uma receita de
construo progressiva de melhoramentos (quero dizer melhoramentos na
eficincia do que realizam, claro; bvio que, de um ponto de vista humanista, os
melhoramentos numa corrida armamentista so exatamente o contrrio). Se
os predadores melhoram o seu desempenho, as presas tm de seguir o seu
exemplo, apenas para se manterem no mesmo lugar. E vice-versa. O mesmo
vale para os parasitas e os hospedeiros. A escalada gera mais escalada. Isso leva
a um melhoramento progressivo real no equipamento para a sobrevivncia,
mesmo que no leve a um melhoramento na prpria sobrevivncia (porque,
afinal, o outro lado na corrida armamentista tambm est se aperfeioando).
Assim, a coevoluo a corrida armamentista, a evoluo mtua dos genes em
diferentes pools genticos uma resposta ao ctico que considera a seleo
natural um processo puramente negativo.
A outra resposta a coadaptao, a evoluo mtua dos genes no mesmo
pool gentico. No pool gentico dos guepardos, os dentes carnvoros funcionam
melhor com intestinos e hbitos carnvoros. Os dentes, intestinos e hbitos
herbvoros formam um complexo alternativo no pool gentico dos antlopes. No
nvel dos genes, como vimos, a seleo monta complexos harmoniosos no pela
escolha dos complexos inteiros, mas pelo favore- cimento de cada parte do
complexo dentro dos pools genticos que so dominados pelas outras partes do
complexo. No equilbrio mutante dos pools genticos, talvez exista mais de uma
soluo estvel para o mesmo problema. Quando um pool gentico comea a ser
dominado por uma soluo estvel, as outras selees dos genes egostas
favorecem os ingredientes da mesma soluo. A outra soluo poderia ter sido
favorecida com igual sucesso se as condies de partida tivessem sido diferentes.
Em todo caso, desarma-se a preocupao do ctico quanto a saber se a seleo
natural um processo puramente negativo e subtrativo. A seleo natural
positiva e construtiva. No mais negativa do que um escultor que escava o
mrmore de um bloco. A partir dos pools genticos, ela esculpe complexos de
genes coadapta- dos e mutuamente interativos: fundamentalmente egostas, mas
pragmaticamente cooperativos. A unidade que o escultor darwiniano retalha o
pool gentico de uma espcie.
Nos ltimos dois captulos, reservei espao para o alerta contra a m poesia
na cincia. Mas o saldo do meu livro o oposto. A cincia potica, deve ser
potica, tem muito a aprender dos poetas e devia pr as imagens e as metforas
poticas a servio da sua inspirao. O gene egosta uma imagem
metafrica, potencialmente boa, mas capaz de ser lamentavelmente
desorientadora se a metfora da personificao for impropriamente
compreendida. Se interpretada corretamente, pode nos orientar por alguns
caminhos de compreenso profunda e pesquisa frtil.
Este captulo usou a metfora do gene personificado para explicar como os
genes egostas tambm so cooperativos. A imagem-chave a ser impelida
para o prximo captulo a dos genes de uma espcie como uma descrio
detalhada do conjunto de ambientes em que seus ancestrais viveram um livro
gentico dos mortos.
10. O livro gentico dos mortos

Recorda a sabedoria dos antigos dias [...].


W. B. Yeats, The Wind Among the Reeds (1899)

O primeiro ensaio que me lembro de ter escrito na escola foi O dirio de um


centavo. Tnhamos de nos imaginar uma moeda e contar a nossa histria, de
como ficou num banco por algum tempo at ser distribuda a um cliente, a
sensao at fazer barulho no bolso junto com as outras moedas, como foi
entregue para comprar alguma coisa, depois como foi passada adiante como
troco para outro cliente, e ento... bem, o leitor provavelmente j escreveu um
ensaio semelhante. proveitoso pensar da mesma maneira com relao a um
gene, que no viaja de bolso em bolso, mas de corpo em corpo pelas geraes. E
o primeiro ponto da analogia da moeda que obviamente a personificao do
gene no deve ser tomada ao p da letra, assim como ns, alunos de sete anos,
tampouco achvamos que as nossas moedas pudessem falar. A personificao
s vezes um expediente til, e os crticos nos acusarem de que a tomamos ao p
da letra quase to estpido quanto tom-la ao p da letra em primeiro lugar. Os
fsicos no ficam literalmente encantados pelas suas partculas, e um crtico que
os acuse disso um pedante muito chato.
O evento de cunhagem para um gene a mutao que o trouxe vida
alterando um gene anterior. S uma das muitas cpias do gene na populao
mudada (por um nico evento de mutao, mas uma mutao idntica pode
mudar outra cpia do gene no poolgentico em outro momento). Os outros genes
continuam a fazer cpias do gene original, que ento pode ser considerado em
competio com a forma mutante. Fazer cpias certamente o que os genes, ao
contrrio das moedas, sabem fazer com excelncia, e o nosso dirio de um gene
tem de incluir as experincias no dos tomos particulares que entram na
composio do DNA, mas da experincia do DNA na forma de mltiplas cpias
em sucessivas geraes. Como mostramos no ltimo captulo, grande parte da
experincia de um gene em geraes passadas consiste em entrar em contato
com os outros genes da espcie, e essa a razo pela qual eles cooperam to
amistosamente no empreendimento coletivo de construir corpos.
Agora vamos perguntar se todos os genes de uma espcie tm as mesmas
experincias ancestrais. Na sua maior parte, eles partilham as mesmas
experincias. A maioria dos genes do bfalo pode olhar para trs e ver uma longa
linhagem de corpos de bfalos que desfrutaram ou sofreram experincias
comuns de bfalo. Os corpos em que esses genes sobreviveram incluam bfalos
machos e fmeas, pequenos e grandes, e assim por diante. Mas h subconjuntos
de genes com experincias diferentes, por exemplo, os genes que determinam o
sexo. Nos mamferos, os cromossomos Y so encontrados apenas nos machos e
no trocam genes com outros cromossomos. Assim, um gene existente num
cromossomo Y teve uma experincia limitada dos corpos de bfalos: apenas
corpos de machos. As suas experincias so em grande parte tpicas dos bfalos
em geral, mas no na totalidade. Ao contrrio da maioria dos genes dos bfalos,
ele no sabe como existir num bfalo fmea. Um gene que sempre existiu num
cromossomo Y desde a origem dos mamferos durante a era dos dinossauros ter
experimentado corpos machos de muitas espcies diferentes, mas nunca um
corpo fmeo de qualquer tipo. O caso dos cromossomos X mais complicado de
elaborar. Os mamferos machos tm um nico cromossomo X (herdado da me,
mais um cromossomo Y herdado do pai), enquanto as fmeas tm dois
cromossomos X (um de cada progenitor). Assim cada gene do cromossomo X
experimentou tanto corpos fmeos como machos, porm dois teros de sua
experincia foi em corpos fmeos. Nos pssaros, a situao inversa. O pssaro
fmeo tem cromossomos de sexo desiguais (que podemos chamar de X e Y por
analogia com os mamferos, embora a terminologia oficial seja diferente), e o
macho, dois cromossomos do mesmo tipo (XX).
Os genes nos outros cromossomos tiveram todos uma experincia igual em
corpos machos e fmeos, mas as suas experincias podem ser desiguais em
outros aspectos. Um gene ter passado mais do que boa parte de seu tempo em
corpos ancestrais que possuem todas as qualidades que o gene codifica longas
patas, chifres grossos, ou seja l o que for, especialmente se um gene
dominante. Quase to bvio, provvel que todos os genes tenham passado um
perodo maior de seu tempo ancestral em corpos bem-sucedidos que em corpos
malsucedidos. H muitos corpos malsucedidos, e eles contm o seu
complemento completo de genes. Mas tendem a no ter descendentes (isso o
que significa ser malsucedido), por isso, quando um gene examina sua biografia
de corpos passados, vai observar que todos foram na verdade bem-sucedidos
(por definio), e talvez a maioria (mas nem todos) eram equipados com o que
normalmente necessrio para ser bem-sucedido. A diferena que alguns
indivduos que no esto equipados para ser bem-sucedidos s vezes se
reproduzem, apesar de suas deficincias. E outros indivduos que so
magnificamente equipados para sobreviver e reproduzir em condies normais
so s vezes atingidos pela desgraa.
Se, como acontece com alguns veados, focas e macacos, a espcie pertence
quelas em que os machos formam hierarquias de dominncia e os machos
dominantes se encarregam da maior parte da reproduo, segue-se que os genes
da espcie tero mais experincia de corpos machos dominantes do que de
corpos subordinados. (Note-se que j no estamos empregando dominante no seu
sentido gentico tcnico, cujo antnimo recessivo, e sim no sentido da
linguagem comum, em que o seu antnimo subordinado.) Em cada gerao, a
maioria dos machos subordinada, mas os seus genes ainda possuem atrs de si
uma forte linhagem de ancestrais machos dominantes. Em cada gerao, a
maioria procriada por uma minoria dominante da gerao anterior. Da mesma
maneira, se, como acontece com os faises, a espcie pertence quelas em que,
assim supomos, a maior parte da inseminao feita por machos belos (para as
fmeas), a maioria dos genes, estejam em fmeas, em machos feios ou em
machos belos, pode ter no passado uma longa linhagem de ancestrais machos
belos. Os genes tm mais experincia em corpos bem-sucedidos do que em
corpos malsucedidos.
Na medida em que os genes de uma espcie tm uma experincia regular e
recorrente de corpos subordinados, de esperar ver estratgias condicionais para
tirar o mximo proveito de um trabalho malfeito. Naquelas espcies em que os
machos bem-sucedidos defendem belicosamente grandes harns, s vezes
notamos os machos subordinados empregando estratgias alternativas, furtivas,
para ganhar um acesso efmero s fmeas. As focas tm algumas das
sociedades mais dominadas pelo harm em todo o reino animal. Em algumas
populaes, mais de noventa por cento das cpulas so realizadas por menos de
dez por cento dos machos. A maioria solteira dos machos, enquanto aguarda uma
ocasio de derrubar um dos chefes do harm, mantm-se atenta s
oportunidades de arrumar cpulas furtivas com fmeas temporariamente
indefesas. Mas, para que essa estratgia alternativa dos machos tenha sido
favorecida pela seleo natural, deve haver pelo menos um fio significativo de
genes que se introduziram furtivamente pelas geraes por meio de cpulas
roubadas. Em nossa linguagem do dirio de um gene, pelo menos alguns genes
registram machos subordinados na sua experincia ancestral.
No nos deixemos desorientar pela palavra experincia. No se trata
apenas de tomar a palavra antes metafrica que literalmente. Isso, espero,
bvio. Menos bvio que obtemos uma metfora muito mais eficaz se
pensarmos no pool gentico de toda uma espcie, em vez de num nico gene,
como a entidade que ganha experincia de seu passado ancestral. Esse outro
aspecto de nossa doutrina do cooperador egosta Vamos tentar explicar o que
significa dizer de uma espcie, ou de seu pool gentico, que ela aprende com
suas experincias. A espcie muda ao longo do tempo evolucionrio. Em
qualquer gerao, a espcie consiste no conjunto de seus membros individuais
vivos naquela poca. bvio que esse conjunto muda quando novos membros
nascem e velhos membros morrem. Essa mudana em si no merece ser
considerada beneficiria da experincia, mas a distribuio estatstica dos genes
na populao pode sistematicamente se mover numa direo especificada, e isso
a experincia da espcie. Se uma era glacial estiver se anunciando, mais e
mais indivduos sero vistos com plos espessos. Aqueles indivduos que so por
acaso os mais peludos em qualquer gerao tendem a contribuir mais do que a
sua cota de prole, e com isso fornecem genes para plos espessos para a prxima
gerao. O conjunto de genes em toda a populao e, portanto, os genes que
provavelmente esto contidos num indivduo mdio tpico torna-se deslocado
na direo de um nmero cada vez maior de genes para plos espessos. O
mesmo acontece com outros tipos de genes. Com o passar das geraes, todo o
conjunto de genes de uma espcie o pool gentico esculpido e entalhado,
misturado e modelado, para se tornar bom em gerar indivduos bem-sucedidos.
nesse sentido que afirmo que a espcie aprende com a sua experincia na arte de
construir bons corpos individuais, e ela armazena as suas experincias em forma
codificada no conjunto de genes no pool gentico. O tempo geolgico a escala
de tempo ao longo do qual as espcies se tornam experientes. As informaes
que a experincia armazena so a respeito dos ambientes ancestrais e de como
sobreviver neles.
Uma espcie um computador que calcula mdias aritmticas. Constri, ao
longo das geraes, uma descrio estatstica dos mundos em que os ancestrais
dos membros atuais da espcie viveram e reproduziram. Essa descrio escrita
na linguagem do DNA. No reside no DNA de nenhum indivduo determinado,
mas coletivamente no DNA os cooperadores egostas de toda a populao
reprodutora. Talvez a palavra leitura capte melhor o sentido do que
descrio. Se encontrssemos o corpo de um animal, uma nova espcie ainda
desconhecida da cincia, um zologo instrudo que tivesse a permisso de
examinar e dissecar cada um de seus detalhes deveria ser capaz de ler o seu
corpo e dizer em que tipo de ambiente os seus ancestrais habitaram: deserto,
floresta tropical, tundra rtica, mata temperada ou banco de coral. O zologo
tambm deveria ser capaz de informar, pela leitura dos dentes e intestinos, de
que ele se alimentava. Dentes chatos como ms e intestinos longos com becos
sem sada bem complicados indicam que era um herbvoro; dentes agudos e
cortantes e intestinos curtos e pouco complicados indicam um carnvoro. As patas
do animal, os olhos e outros rgos dos sentidos apontam o modo como se movia
e como encontrava o seu alimento. Suas listras ou sinais, seus chifres, galhadas ou
cristas permitem ao conhecedor uma leitura de sua vida sexual e social.
Mas a cincia zoolgica ainda tem um longo caminho pela frente. A zoologia
dos dias atuais pode ler o corpo de uma espcie recm-descoberta e dar
apenas um veredicto qualitativo e aproximado sobre o seu provvel hbitat e
modo de vida. A zoologia do futuro introduzir num computador muitas outras
medies da anatomia e da qumica do animal a ser lido. Ainda mais
importante, no consideraremos as medies em separado. Vamos aperfeioar
tcnicas matemticas de combinar informaes de dentes, intestinos, qumica do
estmago, colorao e armas sociais, sangue, ossos, msculos e ligamentos.
Vimos incorporar mtodos de analisar as interaes dessas medies entre si.
Combinando tudo o que conhecido sobre o corpo do animal estranho, o
computador construir um modelo detalhado e quantitativo do mundo, ou
mundos, em que os ancestrais do animal sobreviveram. Isso assim me parece
equivalente a dizer que o animal, qualquer animal, um modelo ou
descrio de seu prprio mundo ou, mais precisamente, dos mundos em que os
genes de seus ancestrais foram naturalmente selecionados.
Em alguns casos, o corpo de um animal uma descrio do mundo no
sentido literal de uma representao pictrica. Um bicho-pau vive num mundo
de raminhos, e seu corpo uma escultura figurativa de um graveto, marcas de
folhas, brotos e tudo o mais. A pelagem de um cervo uma pintura do padro
malhado da luz solar filtrada pelas rvores sobre o cho do bosque. Uma
mariposa salpicada [Biston betularia] um modelo de lquen sobre a casca de
uma rvore. Todavia, assim como a arte no tem de ser literal e figurativa, pode-
se dizer que os anim ais descrevem o seu mundo de outras maneiras:
impressionista, digamos, ou simblica. Um artista procura de uma impresso
dramtica de velocidade area no poderia encontrar nada melhor que a forma
de um andorinho [Apus apus]. Talvez porque temos uma compreenso intuitiva
da forma aerodinmica; talvez porque nos acostumamos com a beleza da
envergadura em flecha dos modernos avies a jato; talvez porque aprendemos
alguma coisa da fsica de turbulncia e dos nmeros de Rey nolds, e nesse caso
podemos dizer que a forma do andorinho encarna fatos codificados sobre a
viscosidade do ar em que seus ancestrais voaram. Seja qual for o caso, vemos
um andorinho como um ser que se coaduna ao fluxo areo de alta velocidade
assim como uma luva se ajusta mo, uma impresso reforada quando a
contrastamos com o debater-se desajeitado de um andorinho encalhado no cho
e incapaz de decolar.
Uma toupeira no tem literalmente a forma de um tnel subterrneo. Talvez
seja um tipo de imagem negativa de um tnel, modelada para se espremer pelo
seu percurso. Suas patas dianteiras no so literalmente como o solo, mas elas se
assemelham a ps, que, por experincia ou intuio, podemos ver como o
complemento funcional do solo: ps movidas por msculos poderosos para
trabalhar contra o solo. H casos at mais impressionantes em que um animal, ou
parte dele, no se assemelha literalmente a seu mundo, mas adapta-se a uma
parte dele como uma luva. O abdmen enroscado de um bernardo-eremita
uma representao codificada das conchas dos moluscos em que os genes de
seus ancestrais viveram. Ou poderamos dizer que os genes do bernardo-eremita
contm uma predio codificada sobre um aspecto do mundo que o animal vai
habitar. Como os caracis e os bzios modernos so em mdia iguais aos antigos
caracis e bzios, os bernardos-eremitas ainda se adaptam dentro deles e
sobrevivem a predio se cumpre.
Algumas espcies de caros minsculos so especializadas em andar numa
localizao precisa no interior das mandbulas em forma de alicate de uma casta
particular de operrias das for- migas-correies. Outra espcie de caro
especializada em andar na primeira junta de uma antena de uma formiga-
correio. Cada um desses caros tem a forma para se adaptar a seu hbi- tat
preciso, assim como uma chave se adapta a uma fechadura (o professor C. W.
Rettenmey er me informa para o meu pesar que no h caros modelados
para as antenas esquerdas e outros modelados para as antenas direitas). Assim
como uma chave contm informaes (complementares ou negativas) sobre a
sua fechadura (informaes sem as quais a porta no pode ser aberta), o caro
contm informaes sobre o seu mundo, nesse caso a forma da junta do inseto
na qual se aloja. (Os parasitas so frequentemente chaves muito especializadas
que se adaptam s fechaduras dos hospedeiros de forma muito mais detalhada
que os predadores, presumivelmente porque no comum que um predador
ataque apenas uma nica espcie de hospedeiro. A ilustre biloga Miriam
Rotschild tem vrios exemplos encantadores, inclusive o de um verme que vive
exclusivamente sob as plpebras do hipoptamo e alimenta-se das suas
lgrimas.)
s vezes a adaptao do animal ao mundo intuitivamente clara, quer ao
senso comum, quer ao olhar treinado do engenheiro. Qualquer pessoa pode saber
por que as patas palmadas so to comuns entre os animais que entram na gua
com fre- qncia patos, ornitorrincos, sapos, lontras e outros. Se voc ainda
tem dvidas, calce um par de ps-de-pato e experimente a sensao imediata de
liberdade ao nadar. Voc at pode chegar a desejar ter nascido com ps de pato,
at que sai da gua e tenta caminhar com eles. O meu amigo Richard Leakey,
paleoantro- plogo, conservacionista e heri africano, perdeu as duas pernas num
acidente de avio. Agora ele tem dois pares de pernas artificiais: um par com
sapatos, bem grandes para dar estabilidade e permanentemente amarrados para
caminhar, e outro par com nadadeiras para nadar. Os ps que so bons para um
modo de vida so ruins para o outro. difcil projetar um animal que pode fazer
bem duas coisas assim to diferentes.
Qualquer pessoa pode ver por que as lontras, as focas e outros animais que
respiram ar e vivem dentro da gua frequentemente tm narinas que podem ser
fechadas voluntariamente. Mais uma vez, os nadadores humanos muitas vezes
recorrem a artifcios, nesse caso um grampo elstico no nariz como um
prendedor de roupa. Qualquer pessoa que observe um tamandu se alimentando
por um buraco num formigueiro ou cupinzeiro compreende rapidamente por que
eles so equipados com um focinho longo e fino e uma lngua pegajosa. Isso no
vale apenas para os tamandus especializados da Amrica do Sul, mas tambm
para os no aparentados pangolins e aardvark (ou oricteropes) da frica, e at
para o ainda menos aparentado numbat (ou mirmecbio) e os quidnas de
parentesco muito distante da Australsia. menos bvio por que todos os
mamferos que comem formigas ou cupins tm uma taxa metablica baixa
uma temperatura corporal baixa em comparao com a maioria dos mamferos,
e uma taxa correspondentemente baixa de renovao bioqumica.
Para reconstruir os mundos ancestrais e suas descries genticas, os nossos
zologos do futuro vo precisar substituir o senso comum intuitivo pela pesquisa
sistemtica. Eis como poderiam proceder. Comeariam listando um conjunto de
animais que no tm um parentesco particularmente ntimo entre si, mas que
partilham todos um aspecto importante da vida. Os mamferos que habitam a
gua seriam um bom precedente. Em mais de uma dezena de ocasies
separadas, os mamferos que habitam a terra regressaram para viver, total ou
parcialmente, na gua. Sabemos que tomaram esse rumo independentemente
uns dos outros, porque seus primos mais prximos ainda vivem na terra. A
desmana dos Pireneus [ Galemy s py renaicus] um tipo de toupeira aqutica,
intimamente aparentada com nossas familiares toupeiras escavadoras. As
desmanas e as toupeiras so membros da ordem Insectvora. Outros membros da
Insectvora que evoluram independentemente para viver em gua doce incluem
os musaranhos aquticos (water shrews), uma espcie da famlia Tenrecdae
exclusiva de Madagscar, e trs espcies de musaranhos lontras (otter shrews)
aparentadas. So quatro retornos gua s entre os Insectvora. Todas as quatro
espcies so primas mais prximas de parentes que vivem na terra seca do que
de outras espcies de gua doce na lista. Temos de contar os trs musaranhos
lontras apenas como um nico retorno gua, porque eles tm parentesco entre
si e presumivelmente desc endem todos de um ancestral aqutico recente.
As baleias sobreviventes provavelmente representam, quando muito, dois
retornos separados gua: as baleias dentadas (incluindo os golfinhos) e as
baleias de barbatanas. Os dugongs e manatis sobreviventes so primos prximos
uns dos outros, e certamente o seu ancestral comum tambm vivia no mar; assim
eles tambm representam um nico retorno para o mar. Dentro da famlia dos
porcos, a maioria vive na terra, mas os hipoptamos voltaram a viver
parcialmente na gua. Os castores e as lontras so outros animais cujos
ancestrais retornaram gua. Podem ser diretamente comparados com os
primos que ficaram em terra, por exemplo, as marmotas dos prados [g.
Cy nomis], no caso dos castores, e os texugos, no caso das lontras. Os visons so
membros do mesmo gnero das doninhas e arminhos (o que os torna to
prximos entre si quanto os cavalos, as zebras e os jumentos so prximos uns
dos outros), porm eles so semi- aquticos e tm patas parcialmente palmadas.
H um marsupial aqutico sul-americano, a cuca-dgua, que pode ser
diretamente comparado com seus primos gambs que vivem na terra. Entre os
mamferos da Australsia que pem ovos, os ornitorrincos de bico de pato vivem
em grande parte na gua; os quidnas, na terra. Podemos fazer uma lista
respeitvel de pares combinados, com cada grupo aqutico que evoluiu
independentemente em oposio ao primo mais prximo encontrvel que
permaneceu em terra.
Dada a lista dos pares combinados, podemos de imediato notar alguns fatos
bvios. A maioria dos que habitam a gua tm patas pelo menos parcialmente
palmadas; alguns tm um rabo que se modificou para assumir a forma de um
remo. So fatos bvios, assim como a lngua longa e pegajosa partilhada pelos
comedores de formigas. Contudo, assim como a baixa taxa metablica partilhada
pelos que comem formigas, h provavelmente caractersticas menos bvias
partilhadas pelos mamferos aquticos que os distinguem de seus primos
terrestres. Como vamos descobri-las? Por meio de uma anlise estatstica
sistemtica, talvez parecida com a descrita a seguir.
Examinando a nossa tabela de pares combinados, realizamos uma grande
srie de medies, as mesmas para todos os animais. Medimos tudo o que nos
vem mente, sem expectativas prvias: a largura da plvis, o raio do olho, o
comprimento do intestino, dezenas de outras medies, todas talvez calculadas
em proporo ao tamanho total do corpo. Depois inserimos todas as medies
num computador e pedimos que ele elabore a que medies devemos dar um
peso alto para discriminar os animais aquticos de seus primos terrestres.
Poderamos calcular um nmero, o nmero de discriminao, somando as
contribuies de todas as medies, cada uma tendo sido multiplicada por um
fator de peso. Na soma final, o computador ajusta o peso dado a cada medio,
para maximizar a diferena entre os mamferos aquticos e os seus nmeros
terrestres opostos. A anlise presumivelmente dar um peso elevado ao ndice da
pata palmada. O computador vai descobrir que vale a pena se a inteno
maximizar a diferena entre os animais aquticos e terrestres multiplicar o
ndice da pata palmada por um nmero elevado antes de som-lo ao nmero de
discriminao. Outras medies coisas que os mamferos partilham sem levar
em ccnta o carter molhado de seu mundo vo precisar ser multiplicadas por
zero para eliminar a sua contribuio irrelevante e confusa soma ponderada.
No final da anlise, examinamos os pesos de todas as nossas medies.
Aquelas que aparecem com pesos elevados, como o ndice da pata palmada, so
as que tm algo a ver com a aquosidade do modo de vida. As patas palmadas so
um dado bvio. O que esperamos que a anlise revele outros discriminadores
importantes que no so to bvios. As medies bioqumicas, por exemplo.
Quando as conseguirmos, poderemos coar a cabea e perguntar que conexo
elas tm com a vida na gua ou na terra. Isso pode sugerir hipteses para outras
pesquisas. Mesmo que no o faa, qualquer medio que nos d uma diferena
estatisticamente significativa entre os animais que adotaram um certo modo de
vida e seus primos que no o escolheram provavelmente vai nos dizer algo
importante sobre esse modo de vida.
Podemos fazer a mesma coisa com os genes. Sem nenhuma hiptese prvia
sobre o que os genes esto realizando, fazemos uma pesquisa sistemtica de
semelhanas genticas entre animais aquticos no aparentados que no so
partilhadas pelos seus primos prximos terrestres. Se encontrarmos quaisquer
efeitos fortes e estatisticamente significativos, mesmo sem compreender o que os
genes esto realizando, eu diria que esses resultados poderiam ser considerados
uma descrio gentica de mundos aquticos. Repetindo, a seleo natural
funciona como um computador que calcula mdias, realizando o equivalente a
um clculo que no distinto dos clculos que acabamos de programar em nosso
computador fabricado pelo homem.
Muitas vezes uma espcie adota modos variados de vida, que podem ser
radicalmente diferentes uns dos outros. Uma lagarta, e a borboleta em que se
transforma, so membros da mesma espcie, mas a reconstruo de nosso
zologo de seus dois modos de vida seria completamente diferente. A lagarta e a
borboleta contm o mesmssimo conjunto de genes, e os genes devem descrever
os dois ambientes, porm separadamente. presumvel que muitos deles sejam
ativados na fase de mascar plantas e de crescimento da lagarta, e outros genes,
em grande parte diferentes, sejam ativados na fase adulta de comer nctar e de
reproduo.
O macho e a fmea da maioria das espcies vivem de modos no mnimo
bastante diferentes. As diferenas so levadas a extremos no peixe-pescador,
espcie em que o macho se liga como uma pequena protuberncia parasita ao
corpo grande da fmea. Na maioria das espcies, inclusive a nossa, tanto o
macho como a fmea contm a maioria dos genes para ser macho ou fmea. As
diferenas residem nos genes que so ativados. Todos temos genes para formar o
pnis e genes para formar o tero, independentemente de nosso sexo. (Sexo
o termo correto, por sinal, e no gnero. Gnero um termo tcnico
gramatical, aplicado a palavras, e no a criaturas. Em alemo, o gnero de uma
menina neutro, mas o seu sexo feminino. As lnguas amerndias tm
tipicamente dois gneros, o animado e o inanimado. A associao de gnero com
sexo em alguns grupos lingusticos casual. uma boa piada que o eufemismo
inspirado por razes polticas dizer gnero, quando se quer dizer sexo
assim um exemplo do imperialismo ocidental.) Lendo o corpo de um macho ou o
de uma fmea, nosso futuro zologo teria uma imagem incompleta dos mundos
ancestrais da espcie. Por outro lado, os genes de qualquer membro da espcie
mais do que bastariam para reconstruir uma imagem completa da srie de
modos de vida que a espcie experimentou.
Os cucos parasitas so uma curiosidade, e fascinante do ponto de vista do
Livro Gentico dos Mortos. Como bem conhecido, eles so criados por pais
adotivos de uma espcie que no a sua. Eles nunca criam os seus filhotes. Nem
todos so criados pela mesma espcie adotiva. Na Gr-Bretanha, alguns so
criados por um tipo de caminheiro [Anthus pratensis], outros, pela toutinegra dos
canios [Acrocephalus scirpaceus], um menor nmero por tordos, alguns por
uma variedade de outras espcies, mas o maior nmero criado por acentores
(ou dunnock, em um dialeto ingls). Acontece que nosso principal especialista
em acentores, autor de Dunnock Behaviour and Social Evolution (1992), hoje
tambm o pesquisador mais importante da biologia do cuco, Nicholas Davies, da
Universidade de Cambridge. Vou basear o meu relato na obra de Davies e seu
colega Michael Brooke, porque ela se presta especialmente bem a ser vertida
para a linguagem da experincia dos mundos ancestrais da espcie. A menos
que haja uma declarao em contrrio, vou me referir ao cuco comum, Cuculus
canorus, na Gr-Bretanha.
Embora cometam erros em dez por cento das ocasies, uma fmea do cuco
normalmente pe seus ovos no mesmo tipo de ninho em que puseram ovos sua
me, sua av materna, sua bisav pela linhagem materna, e assim por diante.
Presumivelmente as jovens fmeas aprendem as caractersticas de seu ninho
adotivo e o procuram quando chega a sua vez de pr ovos. Assim, no que diz
respeito s fmeas, h cucos acentores, cucos toutinegras dos canios, cucos
caminheiros, e assim por diante, e eles partilham esse atributo com seus parentes
pela linhagem materna. Entretanto, essas no so espcies separadas, nem
mesmo raas separadas no sentido normal da palavra. So chamadas gentes
(singular gens). A razo de uma gens no ser uma raa ou espcie verdadeira
que os cucos machos no pertencem a uma gens. Como os machos no pem
ovos, eles nunca tm de escolher um ninho adotivo. E, quando um cuco macho
vem a se acasalar, ele apenas se acasala com uma fmea cuco sem considerar a
gens dela e sem levar em conta a espcie adotiva que criou cada um dos dois.
Disso se seguiria que h um fluxo de genes entre as gentes. Os machos levam
genes de uma gens fmea para outra. A me, a av materna e a bisav pela
linhagem materna da fmea, todas pertencem mesma gens. Mas a av
paterna, as duas bisavs pela linhagem paterna e todas as ancestrais fmeas a
que ela est ligada por qualquer ancestral macho poderiam pertencer a qualquer
gens. Do ponto de vista da experincia do gene, a consequncia muito
interessante. bom lembrar que, nos pssaros, a fmea que tem os
cromossomos sexuais desiguais, X e Y, enquanto os pssaros machos tm dois
cromossomos X. Vamos pensar no que isso significa para a experincia ancestral
dos genes num cromossomo Y. Como ele passa invariavelmente pela linhagem
feminina, jamais se desviando para os caminhos da experincia do macho, um
cromossomo Y permanece estritamente dentro de uma gens. um cromossomo
Y de um cuco acentor ou um cromossomo Y de um cuco caminheiro. A
experincia de seu progenitor adotivo a mesma de gerao para gerao. A
esse respeito, ele difere de todos os outros genes no cuco, pois todos passaram
algum tempo em corpos de machos e por isso se introduziram livremente pelas
gentes femininas, experimentando-as todas em proporo sua frequncia.
Em nossa linguagem dos genes como descries de ambientes ancestrais, a
maioria dos genes do cuco ser capaz de descrever aquelas caractersticas que
so partilhadas pela srie completa de ninhos adotivos que a espcie tem
parasitado. Os genes do cromossomo Y, de modo nico, vo descrever apenas
um tipo de ninho adotivo, uma espcie de progenitor adotivo. Isso significa que os
genes do cromossomo Y, de uma maneira que no possvel para outros genes
do cuco, sero capazes de desenvolver truques especializados para sobreviver no
ninho de sua espcie adotiva particular. Que tipo de truque? Bem, os ovos do cuco
mostram pelo menos alguma tendncia a imitar os ovos da espcie adotiva.
Quando postos em ninhos de caminheiros, so semelhantes a ovos grandes dos
caminheiros. Postos em ninhos de toutinegras dos canios, so similares a ovos
grandes de rouxinis dos pauis. Os ovos de cuco postos em ninhos de alvloas
malhadas [Motacilla alba yarrellii] se assemelham a ovos de alvloas malhadas.
Presumivelmente isso beneficia os ovos dos cucos, que do contrrio poderiam ser
rejeitados pelos pais adotivos. Mas vamos pensar no que isso deve significar do
ponto de vista dos genes.
Se os genes para a cor do ovo estivessem em qualquer outro cromossomo que
no o Y, eles seriam levados pelos machos para os corpos das fmeas
pertencentes variedade completa de gentes. Isso significa que eles seriam
levados para a srie completa de ninhos hospedeiros, e no haveria nenhuma
presso consistente da seleo natural para imitar mais um tipo de ovo do que
outro. Seria difcil que os ovos, nessas circunstncias, imitassem alguma
caracterstica alm dos traos mais generalizados de todos os ovos hospedeiros.
Embora no haja evidncia direta, portanto razovel supor que os genes
especficos da imitao dos ovos residem no cromossomo Y do cuco. As fmeas
vo lev-los, gerao aps gerao, para os ninhos do mesmo hospedeiro. A sua
experincia ancestral ser toda com os olhos discriminadores do mesmo
hospedeiro, e esses olhos vo exercer a presso da seleo que guia a cor e o
padro de manchas para imitar os ovos dos hospedeiros.
H uma notvel exceo. Os ovos do cuco postos em ninhos de acentores no
se assemelham a ovos de acentores. No so mais variveis entre si do que os
ovos postos em ninhos das toutinegras dos canios ou dos caminheiros; a sua cor
caracterstica da gens acentor dos cucos, e eles no se parecem muito com os
ovos de nenhuma outra gens, tampouco se assemelham a ovos de acentores. Por
qu? Seria possvel pensar que os ovos de acentores, de um azul-plido uniforme,
so mais difceis de imitar que os ovos dos caminheiros ou das toutinegras dos
canios. Ou que talvez os cucos apenas no tenham o equipamento fisiolgico
para criar ovos azuis uniformes. Sempre desconfio dessas teorias de ltima
instncia, e nesse caso h evidncias contra elas. Na Finlndia, h uma gens de
cuco que parasita rabos ruivos [g. Phoenicurus], que tambm tm ovos azuis
uniformes. Esses cucos, que pertencem mesma espcie de nossos cucos
britnicos, conseguem imitar maravilhosamente os ovos dos rabos ruivos. Isso
certamente mostra que o fracasso dos cucos britnicos em imitar os ovos dos
acentores no pode ser atribudo a uma incapacidade inerente de produzir a cor
azul sem manchas.
Davies e Brooke acreditam que a verdadeira explicao reside no carter
recente da relao entre os acentores e os cucos. Ao longo do tempo
evolucionrio, os cucos participam de uma corrida armamentista com cada uma
das espcies hospedeiras, e a gens que estamos examinando s recentemente
invadiu os acentores. Por isso, os acentores ainda no tiveram tempo suficiente
para desenvolver armas opostas. E os cucos acentores tampouco tiveram tempo
para desenvolver ovos que imitam os dos acentores, ou eles ainda no precisam
imit-los porque os acentores ainda no desenvolveram o hbito de discriminar
os ovos estranhos dos seus. Na linguagem deste captulo, nem o pool gentico dos
acentores, nem o pool gentico dos cucos (ou melhor, o cromossomo Y da gens
cuco acentor) teve bastante experincia com o outro para desenvolver armas
opostas. Talvez os cucos acentores ainda estejam adaptados para ludibriar uma
espcie adotiva diferente, aquela que a sua ancestral feminina abandonou quando
ps o primeiro ovo num ninho de acentor.
Segundo essa viso, os caminheiros, as toutinegras dos canios e as alvloas
so antigos inimigos de suas respectivas gentes de cucos. Houve tempo suficiente
para a construo de armas de parte a parte. Os hospedeiros formaram olhos
aguados para descobrir um ovo impostor, e os cucos possuem
correspondentemente disfarces astuciosos para os seus ovos. Os tordos so um
caso intermedirio. Os seus cucos pem ovos que so ligeiramente parecidos
com os do tordo, mas a semelhana no grande. Talvez a corrida armamentista
entre os tordos e a gens tordo dos cucos tenha uma antiguidade intermediria.
Nessa, perspectiva, os cromossomos Y dos cucos tordos tm alguma experincia,
mas a sua descrio de ambientes ancestrais recentes (do tordo) ainda vaga e
contaminada por descries anteriores de outras espcies, previamente
experimentadas.
Davies e Brooke realizaram experimentos colocando deli- beradamente ovos
extras, de vrios tipos, em ninhos pertencentes a diferentes espcies de pssaros.
Queriam ver que espcies aceitariam ou rejeitariam os ovos estranhos. A sua
hiptese era que as espcies que passaram por uma corrida armamentista com
os cucos, em consequncia de sua experincia gentica, muito provavelmente
rejeitariam os ovos estranhos. Um modo de fazer esse teste era observar as
espcies que nem so adequadas para servir de hospedeiras dos cucos. Os
filhotes de cuco precisam comer insetos e vermes. As espcies que alimentam os
filhotes com sementes, ou as espcies que fazem ninhos em buracos que as
fmeas dos cucos no conseguem alcanar, nunca correram o risco de receber
ovos dos cucos. Davies e Brooke previram que esses pssaros no se
preocupariam se eles experimentalmente introduzissem ovos estranhos em seus
ninhos. E foi o que aconteceu. As espcies que so adequadas para os cucos,
entretanto, como os tentilhes, os tordos canoros [Turdus ericetorum] e os melros,
mostraram uma tendncia mais forte a rejeitar os ovos experimentais que
Davies e Brooke, brincando de cuco, colocaram nos seus ninhos. Papa-moscas
so potencialmente vulnerveis, porque alimentam os filhotes com uma dieta
favorvel aos cucos. Mas enquanto os papa-moscas pintados [Muscicapa striata]
tm ninhos abertos e acessveis, os papa-moscas malhados [M. hy poleu- ca]
fazem ninhos em buracos que as fmeas dos cucos so grandes demais para
penetrar. Sem dvida, quando os experimentadores depositaram os ovos
estranhos nos seus ninhos, os papa-moscas malhados, com seus pools genticos
inexperientes, aceitaram os ovos estranhos sem protesto; os papa-moscas
pintados, ao contrrio, os rejeitaram, sugerindo que seus pools genticos
conheciam a ameaa dos cucos desde muito tempo.
Davies e Brooke fizeram experimentos semelhantes com as espcies que os
cucos realmente parasitam. Os caminheiros, as toutinegras dos canios e as
alvloas malhadas em geral rejeitavam os ovos artificialmente acrescentados.
Confirmando a hiptese da falta de experincia ancestral, os acentores no os
rejeitaram, tampouco as garrias. Os tordos e as toutinegras dos carrios
[Acrocephalus schoenobaenus] eram intermedirios. No outro extremo, as
emberizas [Emberiza schoeniclus], que so adequadas para os cucos, mas pouco
parasitadas por eles, mostraram total rejeio dos ovos estranhos. No de
admirar que os cucos no as parasitem. A interpretao de Davies e Brooke seria
presumivelmente que as emberizas emergiram de uma longa corrida
armamentista ancestral com os cucos, que elas finalmente venceram. Os
acentores esto perto do incio de sua corrida armamentista. Os tordos esto um
pouco mais avanados na sua. Os caminheiros, as toutinegras dos canios e as
alvloas malhadas esto no meio da sua.
Quando dizemos que os acentores mal comearam a sua corrida
armamentista com os cucos, esse mal tem de ser interpretado segundo escalas
de tempo evolucionrias. Pelos padres humanos, a associao ainda poderia ser
muito antiga. O Oxford English Dictionary reproduz uma referncia de 1616 ao
Heisugge (palavra arcaica para hedge sparrow, acentor, ou dunnock) como
um pssaro que choca os ovos dos cucos. Davies nota os seguintes versos em
Rei Lear (ato 1, cena 4), escritos uma dcada antes:

Pois, acredite, tio,


O acentor alimentou o cuco por tanto tempo
Que sua cabea foi comida pelos filhotes.
(For, y ou trow, nuncle,/ The hedge-sparrow fed the cuckoo so long,/ That its
had it head bit off by it y oung).

E, no sculo XIV, Chaucer escreveu sobre o tratamento dado ao acentor pelo


cuco em The Parliament of Fowls:

tu, assassino do acentor [hey soge] no ramo,


Daquele que te criou, tu cruel gluto!
(Thou mortherere of the hey soge on the braunche/ That broughte the forth,
thow rewthelees glotoun!).

Embora dunnock, hedge sparrow e hey soge sejiam palavras dadas como
sinnimos no dicionrio, no posso deixar de me perguntar at que ponto
podemos confiar na ornitologia medieval. Chaucer em geral empregava a lngua
com preciso, mas ainda assim o nome pardal foi s vezes atribudo ao que hoje
tecnicamente chamado de LBB (little brown bird, ou pequeno pssaro
marrom). Esse pode ter sido o significado utilizado por Shakespeare na seguinte
passagem de Henrique IV (parte f, ato 5, cena f):

E, alimentado por ns, tu nos usaste


Como aquela ave indelicada, o cuco,
Usa o pardal oprimindo nosso ninho;
Atingiste com nosso alimento um tal volume
Que at nosso amor no ousa se acercar da tua vista
Por medo de ser engolido;
(And, being fed by us, y ou used us so/ As that ungentle gull, the cuckoos bird,/
Useth the sparrow did oppress our nest;/ Grew by our feeding to so great a
bulk/ That even our love durst not come near y our sight/ For fear of
swallowing;)

O pardal, em si, significaria hoje em dia o pardal domstico, Passer


domesticus, que nunca parasitado pelos cucos. Apesar de seu nome alternativo
hedge sparrow (pardal da sebe), o dunnock, Prunella modularis [ou sin. Accentor
modidaris], no aparentado; um pardal apenas no sentido vago de ser um
passarinho marrom. Mas de qualquer forma, mesmo tomando a evidncia de
Chaucer como um sinal de que a corrida armamentista entre os cucos e os
acentores remonta pelo menos ao sculo XIV, Davies e Brooke citam clculos
tericos que levam em considerao a raridade relativa dos cucos, sugerindo que
a corrida armamentista ainda suficientemente recente em termos
evolucionrios para explicar a aparente ingenuidade dos acentores quando
confrontados com os cucos.
Antes de abandonarmos os cucos, eis um pensamento interessante. Poderia
haver, simultaneamente, mais de uma gens de, por exemplo, tordos cucos, que
construram independentemente a sua imitao dos ovos. Como no h fluxo de
genes entre eles no que concerne aos cromossomos Y, poderia haver imitadoras
precisas de ovos coexistindo com imitadoras menos precisas. Todas so capazes
de se acasalar com os mesmos machos, mas no partilham os mesmos
cromossomos Y. As imitadoras precisas descenderiam de uma fmea que passou
a parasitar os tordos h muito tempo. As imitadoras menos precisas
descenderiam de uma fmea diferente que passou mais recentemente a pr ovos
nos ninhos de tordos, possivelmente depois de abandonar uma diferente espcie
hospedeira anterior.
As formigas, os cupins e outras espcies de insetos sociais so estranhos de
outra maneira. Eles tm operrias estreis, frequentemente divididas em vrias
castas soldados, operrias mdias (de tamanho mdio), operrias inferiores
(pequenas), e assim por diante. Cada operria, seja qual for a sua casta, contm
os genes que poderiam ter significado a sua passagem para outra casta.
Conjuntos diferentes de genes so ativados em diferentes condies de criao.
regulando essas condies de criao que a colnia projeta um equilbrio til das
diferentes castas. Muitas vezes as diferenas entre as castas so dramticas. Na
espcie de formigas asiticas Pheidologeton diversus, a casta das operrias
grandes (especializada em abrir caminhos planos para os outros membros da
colnia) quinhentas vezes mais pesada que a casta pequena, que realiza todas as
tarefas normais de uma formiga operria. O mesmo conjunto de genes capacita
uma larva a crescer no tamanho brobdingnagiano ou liliputiano, dependendo dos
genes que so ativados. As formigas de mel so cubas de armazenamento
imveis, os abdomens inchados de nctar at as esferas amarelas transparentes,
penduradas do teto do formigueiro. As tarefas normais de um formigueiro
defesa, procura de alimentos e, nesse caso, o preenchimento das cubas vivas
so realizadas por operrias normais cujos abdomens no so inchados. As
operrias normais tm genes que as tornam capazes de ser formigas de mel, e as
formigas de mel, no que concerne a seus genes, poderiam ser igualmente
operrias normais. No caso do macho e da fmea, as diferenas visveis na
forma corporal dependem dos genes que so ativados. Nesse caso, isso
determinado por fatores ambientais, talvez a dieta. Mais uma vez, o zologo do
futuro poderia revelar a partir dos genes, mas no a partir do corpo, de
qualquer membro da espcie um quadro completo das vidas diversas das
diferentes castas.
O caracol europeu Cepaea nemoralis tem uma srie de cores e padres. A
cor do fundo da concha pode ser qualquer um de seis tons distintos (por ordem de
dominncia, no sentido gentico tcnico): marrom, rosa-escuro, rosa-claro, rosa
muito plido, amarelo-escuro, amarelo-claro. Por cima desse fundo, pode haver
qualquer nmero de listras de zero a cinco. Ao contrrio do caso dos insetos
sociais, no verdade que cada caracol individual seja geneticamente equipado
para assumir qualquer uma das diferentes formas. Tampouco so essas
diferenas entre os caracis determinadas por diferentes ambientes de criao.
Os caracis listrados tm genes que determinam o seu nmero de listras, os
indivduos de cor rosa-escuro tm genes que os tornam rosa-escuro. Mas todos os
tipos podem se acasalar uns com os outros.
As razes para a persistncia de muitos tipos diferentes de caracol
(polimorfismo), bem como a gentica detalhada do prprio polimorfismo, foram
exaustivamente estudadas pelos zologos ingleses A. J. Cain e o falecido P. M.
Sheppard com a sua escola. Uma parte importante da explicao evolucionria
que a espcie abrange diferentes hbitats matas, prados, solo sem vegetao
, sendo preciso um padro de cor diferente para a camuflagem contra os
pssaros em cada lugar. Os caracis dos bosques de faias contm uma mistura de
genes dos caracis do prado, porque eles se entrecruzam nas margens. Um
caracol dos terrenos baixos gredosos tem alguns genes que anteriormente
sobreviveram nos corpos de ancestrais das matas; e o seu legado, dependendo
dos outros genes no caracol, podem ser listras. O nosso zologo do futuro
precisaria examinar o pool gentico da espcie em geral para reconstruir a srie
completa de seus mundos ancestrais.
Assim como os caracis Cepaea abrangem diferentes hbitats no espao, os
ancestrais de qualquer espcie mudaram o seu modo de vida de tempos em
tempos. Os camundongos domsticos, Mus musculus, vivem hoje quase
exclusivamente dentro ou ao redor de habitaes humanas, como beneficirios
indesejveis da agricultura humana. Mas, pelos padres evolucionrios, o seu
modo de vida recente. Eles deviam se alimentar de alguma outra coisa antes de
haver agricultura humana. Sem dvida, essa outra coisa era suficientemente
similar para que suas aptides genticas fossem postas a servio quando surgiu a
bonana agrcola. Os camundongos e os ratos tm sido descritos como ervas
daninhas do reino animal (por sinal, uma boa imagem potica, genuinamente
iluminadora). So generalistas, oportunistas, contendo genes que ajudaram seus
ancestrais a sobreviver por uma srie provavelmente considervel de modos de
vida; e os genes pr-agrcolas ainda esto em seus corpos. Quem tentar ler os
seus genes talvez encontre uma palimpsesto confuso de descries de mundos
ancestrais.
De tempos ainda mais remotos, o DNA de todos os mamferos deve
descrever aspectos de ambientes muito antigos, alm dos mais recentes. O DNA
de um camelo esteve outrora no mar, mas no vai estar a por uns bons 300
milhes de anos. Passou a maior parte da recente histria geolgica em desertos,
programando corpos para resistir sede e conservar gua. Como escarpas de
areia talhadas em formas fantsticas pelos ventos do deserto, como as rochas
formadas pelas ondas do oceano, o DNA do camelo foi esculpido pela
sobrevivncia em antigos desertos e mares ainda mais antigos para produzir os
camelos modernos. O DNA do camelo fala se pudssemos compreender a
lngua dos mundos cambiantes dos seus ancestrais. Se pudssemos
compreender a lngua, o DNA do atum e da estrela-do-mar teriam mar escrito
no texto. O DNA das toupeiras e das minhocas diria subterrneo. claro que
todos os DNAS tambm falariam de muitas outras coisas. O DNA dos tubares e
dos guepardos diria caada, bem como mensagens diferentes sobre o mar e a
terra. O DNA dos macacos e dos guepardos diria leite. O DNA dos mesmos
macacos e dos preguias falaria rvores. O DNA das baleias e dos dugongs
descreve presumivelmente mares muito antigos, terras bastante antigas e mares
mais recentes palimpsestos complicados mais uma vez.
As caractersticas do ambiente que ocorrem com frequncia ou de forma
importante so muito enfatizadas ou ponderadas na descrio gentica, em
comparao com as caractersticas raras ou triviais. Os ambientes que esto no
passado remoto tm um peso diferente dos recentes, presumivelmente mais
baixo, mas de nenhuma maneira bvia. Os ambientes que duraram muito tempo
na histria da espcie tero um peso mais proeminente na descrio gentica do
que eventos ambientais que, por mais drsticos que possam ter parecido na
poca, foram lampejos geolgicos no panorama.
Tem-se sugerido poeticamente que o aprendizado marinho remoto de toda a
vida terrestre est refletido na bioqumica do sangue, que dizem se assemelhar a
um mar salgado primevo. Ou o lquido no ovo de um rptil descrito como um
lago privado, reminiscncia dos lagos verdadeiros em que as larvas de ancestrais
anfbios distantes teriam crescido. Na medida em que os animais e seus genes
possuem esse carimbo da histria antiga, ser por boas razes funcionais. No
ser apenas histria pela histria. Eis o que quero dizer. Quando nossos ancestrais
remotos viviam no mar, muitos de nossos processos bioqumicos e metablicos se
tornaram equipados para a qumica do mar e nossos genes se tornaram uma
descrio da qumica marinha por razes funcionais. No entanto (este um
aspecto de nosso argumento do cooperador egosta), os processos bioqumicos
no se tornam equipados apenas para o mundo exterior, mas tambm uns para os
outros. O mundo ao qual se adaptaram inclua as outras molculas no corpo e os
processos bioqumicos de que participavam. Mais tarde, quando os descendentes
remotos desses animais marinhos saram da gua para a terra e tornaram-se
gradativamente mais adaptados a um mundo seco e cheio de ar, a antiga
adaptao mtua dos processos bioqumicos de um com o outro e
eventualmente com a memria qumica do mar persistiu. Por que no
persistiria, quando os diferentes tipos de molculas nas clulas e no sangue so
to mais numerosos que os diferentes tipos de molculas encontrados no mundo
exterior? apenas num sentido muito indireto que os genes fornecem nossas
descries de ambientes ancestrais. O que eles descrevem diretamente, depois
de serem traduzidos para a linguagem paralela das molculas de protenas, so as
instrues para o desenvolvimento embrionrio individual. O pool gentico da
espcie na sua totalidade que se torna esculpido para se adaptar aos ambientes
que seus ancestrais encontraram e por essa razo que digo que a espcie
um dispositivo de calcular mdias estatsticas. nesse sentido indireto que o nosso
DNA uma descrio codificada dos mundos em que nossos ancestrais
sobreviveram. E esse pensamento no emocionante? Somos arquivos digitais do
plioceno africano, at dos mares devonianos; repositrios ambulantes da
sabedoria dos antigos dias. Pode-se passar uma vida inteira lendo nessa antiga
biblioteca e morrer sem ainda estar saciado pelas maravilhas que contm.
11. O mundo reconstrudo

Desde o inicio da minha educao, sempre tive quem me descrevesse as


coisas com suas cores e sons, algum com sentidos aguados e uma fina
percepo do significativo. Portanto, eu habitualmente penso nas coisas como
coloridas e sonoras. O hbito explica parte disso. O senso da alma explica
outra parte. O crebro com sua construo dos cinco sentidos afirma os seus
direitos e explica o resto. A tudo incluindo, a unidade do mundo exige que a
cor seja preservada, quer eu tenha conhecimento dela, quer no. Em vez de
ser excluda da cor, eu participo da sua existncia discutindo-a, feliz na
felicidade daqueles a meu lado que contemplam os matizes encantadores do
pr-do-sol ou do arco-ris.
Helen Keller, The Story of My Life (1902)

Se o pool gentico de uma espcie esculpido para formar um conjunto de


modelos de mundos ancestrais, o crebro de um indivduo abriga um conjunto
paralelo de modelos do prprio mundo do animal. Ambos so equivalentes a
descries do passado, e ambos so usados para ajudar a sobrevivncia no
futuro. A diferena est na escala de tempo e numa relativa privacidade. A
descrio gentica uma memria coletiva que pertence espcie em geral,
remontando ao passado indefinido. A memria do crebro privada e contm as
experincias do indivduo desde o momento de seu nascimento.
O nosso conhecimento subjetivo de um lugar familiar nos parece realmente
um modelo do lugar. No um acurado modelo em escala, sendo certamente
menos acurado do que imaginamos, mas um modelo prestativo para os fins
requeridos. Um modo de abordar essa ideia foi proposto h alguns anos pelo
fisiologista de Cambridge Horace Barlow, alis um descendente direto de Charles
Darwin. Barlow especialmente interessado pela viso, e sua argumentao
parte da percepo de que reconhecer um objeto um problema muito mais
difcil do que ns, que parecemos ver sem grandes esforos, em geral julgamos.
Pois somos felizes em no ter conscincia da operao formidavelmente
inteligente que realizamos a todo segundo de nossa vida desperta, quando vemos
e reconhecemos objetos. A tarefa dos rgos dos sentidos decompor os
estmulos que os bombardeiam fcil se comparada com a tarefa do crebro
recompor um modelo interno do mundo, do qual ento pode fazer uso. O
argumento serve para todos os nossos sistemas senso- riais, mas vou me ater
principalmente viso, porque ela que tem mais significado para ns.
Vamos pensar no problema que o nosso crebro resolve quando reconhece
algo, por exemplo, a letra A. Ou pensar no problema de reconhecer o rosto de
uma determinada pessoa. Por uma antiga conveno de minha rea, dizemos
que a face hipottica de que estamos falando pertence av do ilustre
neurobilogo J. Lettvin, mas ela pode ser substituda por qualquer face conhecida,
ou, na verdade, por qualquer objeto que se possa reconhecer. No estamos
preocupados no momento com a conscincia subjetiva, com o problema
filosoficamente difcil do que significa ter conscincia do rosto da av. Apenas
saber que uma clula no crebro dispara se e somente se a face da av aparece
na retina j vai ser um bom comeo, e no nada fcil de equacionar. Seria fcil
se pudssemos supor que a face sempre cairia exatamente numa determinada
parte da retina. Poderia haver um arranjo de buraco de fechadura: uma regio
de clulas na retina que contm a forma da av ligada a uma clula no crebro
que assinala a av. Outras clulas membros da antifechadura teriam de
estar ligadas de forma inibitiva, do contrrio a clula nervosa central reagiria to
fortemente a uma folha de papel em branco quanto ao rosto da av que junto
com todas as outras imagens concebveis a folha necessariamente conteria.
A essncia de reagir a uma imagem-chave deixar de reagir a tudo o mais.
A estratgia do buraco da fechadura eliminada pela pura fora dos
nmeros. Mesmo que Lettvin no precisasse reconhecer mais nada a no ser sua
av, como ele poderia enfrentar o problema quando a imagem dela cai sobre
uma diferente parte da retina? Como enfrentar o tamanho e as formas
cambiveis de sua imagem quando ela se aproxima ou recua, quando se vira de
lado ou se inclina para trs, quando sorri ou franze as sobrancelhas? Se somarmos
todas as possveis combinaes de fechaduras e antifechaduras, o nmero entra
no mbito astronmico. Quando compreendemos que Lettvin pode reconhecer
no s a face de sua av, como tambm centenas de outras faces, as outras
partes de sua av e das outras pessoas, todas as letras do alfabeto, todos os
milhares de objetos que uma pessoa normal pode instantaneamente nomear, em
todas as possveis orientaes e tamanhos aparentes, a exploso de clulas que
disparam sai rapidamente de nosso controle. O psiclogo americano Fred
Attneave, que propusera a mesma ideia geral de Barlow, dramatizou essa ideia
com o seguinte clculo: se houvesse uma clula cerebral para tratar, guisa de
fechadura, cada imagem que podemos distinguir em todas as suas
representaes, o volume do crebro teria de ser medido em anos-luz cbicos.
Com uma capacidade de crebro medida apenas em centenas de centmetros
cbicos, como ento que fazemos? A resposta foi proposta na dcada de 1950
por Barlow e Attneave, separadamente. Ambos sugeriram que os sistemas
nervosos exploram a grande redundncia em todas as informaes sensoriais.
Redundncia jargo do mundo da teoria da informao, desenvolvida
originalmente pelos engenheiros preocupados com a economia da capacidade da
linha telefnica. A informao, no sentido tcnico, o valor-surpresa, medido
como o inverso da probabilidade esperada. A redundncia o oposto da
informao, uma medida da no-surpresa, dos velhos hbitos. As mensagens
redundantes ou partes das mensagens no so informativas, porque o receptor,
em algum sentido, j sabe o que vai vir. Os jornais no lanam manchetes que
dizem: O sol nasceu hoje de manh. Isso transmitiria quase nenhuma
informao. Mas, se numa determinada manh o sol no nascesse, os redatores
de manchetes, se algum sobrevivesse, dariam grande importncia ao tema. O
contedo de informao seria elevado, medido como o valor-surpresa da
mensagem. A maior parte da lngua falada e escrita redundante por isso,
possvel condensar o estilo telegrfico: a redundncia perdida, a informao
preservada.
Tudo o que conhecemos sobre o mundo fora de nossos crnios nos chega por
meio de clulas nervosas cujos impulsos vibram como metralhadoras. O que
passa ao longo de uma clula nervosa uma rajada de picos, impulsos cuja
voltagem fixa (ou, pelo menos, irrelevante), mas cujo ritmo de chegada varia
significativamente. Agora vamos pensar sobre os princpios de codificao.
Como se traduziria a informao do mundo exterior, por exemplo, o som de um
obo ou a temperatura de um banho, num cdigo de pulso? Uma primeira ideia
apenas um cdigo de variao: quanto mais quente o banho, mais rpido
dispararia a metralhadora. Em outras palavras, o crebro teria um termmetro
calibrado em variaes de pulsos. Na realidade, esse no um bom cdigo,
porque no econmico com os pulsos. Explorando a redundncia, possvel
projetar cdigos que transmitem a mesma informao a um custo menor de
pulsos. As temperaturas no mundo geralmente permanecem as mesmas por
longos perodos durante determinado tempo. Assinalar est quente, est quente,
ainda est quente... a um ritmo continuamente elevado de pulsos de
metralhadora dispendioso; o melhor dizer de repente esquentou (e ento
considerar que a temperatura vai continuar a mesma at nova informao).
Satisfatoriamente, isso o que as clulas nervosas em geral fazem, no
apenas para assinalar a temperatura, mas para assinalar quase tudo no mundo. A
maioria das clulas nervosas tende a assinalar mudanas no mundo. Se um
trompete sustenta uma nota prolongada, uma clula nervosa tpica que
informasse o crebro sobre essa nota mostraria o seguinte padro de impulsos:
antes de o trompete comear, baixo ritmo de disparos; imediatamente depois de
o trompete comear, ritmo elevado de disparos; enquanto o trompete continua a
prolongar a sua nota, o ritmo dos disparos diminui para um murmrio
infrequente; no momento em que o trompete para de tocar, ritmo elevado de
disparos, voltando a morrer num murmrio de repouso. Ou poderia haver uma
classe de clulas nervosas que dispara apenas no incio dos sons, e uma diferente
classe de clulas que dispara apenas quando o som se extingue. Uma explorao
similar da redundncia filtrando a mesmice no mundo acontece nas clulas
que informam o crebro sobre mudanas na luz, na temperatura, na presso.
Tudo no mundo assinalado como mudana, e essa uma economia importante.
Porm, voc e eu no temos a impresso de escutar o som do trompete
morrendo aos poucos. Para ns, o trompete parece tocar a nota prolongada
sempre no mesmo volume e depois emudecer abruptamente. Sim, claro. o que
seria de esperar, porque o sistema de codificao engenhoso. Ele no joga fora
a informao joga fora s a redundncia. O crebro somente informado das
mudanas, sendo ento capaz de reconstruir o resto. Barlow no se expressa
nesses termos, mas poderamos dizer que o crebro constri um som virtual,
usando as mensagens supridas pelos nervos que vm dos ouvidos. O som virtual
reconstrudo completo e sem abreviaes, mesmo que as prprias mensagens
sejam economicamente reduzidas a informaes sobre as mudanas. O sistema
funciona porque o estado do mundo num determinado momento no em geral
muito diferente do segundo precedente. Apenas se o mundo mudasse de forma
caprichosa, aleatria e frequente, que seria econmico que os rgos dos
sentidos transmitissem continuamente seu estado. Dadas as circunstncias, os
rgos dos sentidos so preparados para transmitir, economicamente, as
descontinuidades no mundo; e o crebro, supondo corretamente que o mundo no
muda de modo caprichoso e aleatrio, usa a informao para construir uma
realidade virtual interna em que a continuidade restaurada.
O mundo apresenta um tipo de redundncia equivalente no espao, e o
sistema nervoso usa um truque correspondente. Os rgos dos sentidos informam
o crebro sobre as linhas divisrias, e o crebro preenche os intervalos
montonos. Vamos supor que voc esteja olhando para um retngulo negro sobre
um fundo branco. Toda a cena projetada na sua retina pode-se pensar na
retina como uma tela coberta com um tapete denso de minsculas fotoclulas, os
bastonetes e os cones. Em teoria, cada fotoclula poderia informar ao crebro o
estado exato da luz que incide sobre ela. Mas a cena que estamos vendo muito
redundante. altamente provvel que as clulas que registram preto estejam
rodeadas por outras que registram preto. As clulas que registram branco esto
quase todas rodeadas por outras que assinalam branco. As excees importantes
so as clulas nas linhas divisrias. Aquelas no lado branco de uma linha divisria
transmitem branco, como as suas vizinhas que se acham mais alm dentro da
rea branca. Contudo, as suas vizinhas do outro lado esto na rea preta. O
crebro pode teoricamente reconstruir toda a cena apenas com o disparo das
clulas da retina nas linhas divisrias. Se isso pudesse ser realizado, haveria uma
grande economia de impulsos nervosos. Mais uma vez, a redundncia
eliminada e apenas a informao segue adiante.
Com elegncia a economia alcanada na prtica por meio do mecanismo
conhecido como inibio lateral. Eis uma verso simplificada do princpio,
usando a nossa analogia da tela de fotoclulas. Cada fotoclula envia uma longa
mensagem para o computador central (o crebro) e tambm mensagens curtas
para as suas vizinhas imediatas na tela de fotoclulas. As conexes curtas para as
vizinhas as inibem, isto , diminuem o ritmo de seus disparos. fcil ver que o
mximo de disparos vir apenas das clulas que esto ao longo das linhas
divisrias, pois elas so inibidas apenas por um lado. Inibio lateral desse tipo
comum entre as unidades de nvel inferior dos olhos dos vertebrados e dos
invertebrados.
Mais uma vez, poderamos dizer que o crebro constri um mundo virtual que
mais completo do que o quadro transmitido pelos sentidos. A informao que os
sentidos passam ao crebro principalmente sobre as linhas divisrias. Todavia, o
modelo no crebro capaz de reconstruir os intervalos entre as linhas divisrias.
Como no caso das descontinuidades no tempo, uma economia alcanada pela
eliminao e posterior reconstruo no crebro da redundncia. Essa
economia s possvel porque existem trechos uniformes no muido. Se os tons e
as cores no mundo fossem aleatoriamente distribudos, no seria possvel
nenhuma remodelagem econmica.
Outro tipo de redundncia deriva do fato de que muitas linhas no mundo real
so retas ou curvadas de forma suave e, portanto, previsveis (ou passveis de
reconstruo matemtica). Se as extremidades de uma linha so especificadas, o
meio pode ser preenchido pelo emprego de uma regra simples que o crebro j
conhece. Entre as clulas nervosas que foram descobertas nos crebros dos
mamferos esto os assim chamados detectores de linhas, neurnios que
disparam sempre que uma linha reta, alinhada numa determinada direo, incide
num certo lugar na retina, o chamado campo da retina da clula cerebral.
Cada uma dessas clulas detectoras de linha tem a sua prpria direo preferida.
No crebro do gato, h apenas duas direes preferidas, a horizontal e a vertical,
com um nmero aproximadamente igual favorecendo cada direo; entretanto,
nos macacos outros ngulos so ajustados. Do ponto de vista do argumento da
redundncia, o que se passa que, na retina, todas as clulas ao longo de uma
linha reta disparam, e a maioria desses impulsos redundante. O sistema nervoso
faz economia usando uma nica clula para registrar a linha, rotulada com seu
ngulo. As linhas retas so economicamente especificadas apenas pela sua
posio e direo, ou pelas suas extremidades, e no pelo valor luminoso de cada
ponto ao longo de seu comprimento. O crebro reconstri uma linha virtual em
que os pontos ao longo da linha so reordenados.
Entretanto, se uma parte da cena de repente se salienta do resto e comea a
se arrastar pelo pano de fundo, isso novidade e deve ser assinalado. Os bilogos
descobriram cie fato clulas nervosas que se mantm em silncio at que
alguma coisa comea a se mover contra um pano de fundo imvel. Essas clulas
no reagem quando toda a cena se move isso corresponderia ao tipo de
movimento aparente que o animal veria quando ele prprio se move. Mas o
movimento de um pequeno objeto contra um pano de fundo imvel rico em
informao, e h clulas nervosas afinadas para detect-lo. As mais famosas
dessas clulas so as chamadas detectoras de insetos descobertas em rs por
Lettvin (aquele da av) e seus colegas. Uma detectora de insetos uma clula
aparentemente cega a tudo o mais, exceto o movimento de pequenos objetos
contra o seu pano de fundo. Assim que um inseto se move no campo coberto por
uma detectora de insetos, a clula inicia a emisso de sinais, e a lngua da r
provavelmente vai ser arremessada para pegar o inseto. Para um sistema
nervoso sofisticado o suficiente, no entanto, at o movimento de um inseto
redundante, se for um movimento em linha reta. Uma vez informados de que um
inseto est se movendo de maneira uniforme numa direo norte, podemos supor
que continuar a se mover nessa direo at nova informao. Seguindo a lgica
ainda mais alm, devemos esperar encontrar no crebro clulas detectoras de
movimento de ordem mais elevada, especialmente sensveis mudana no
movimento, digamos, mudana na direo ou na velocidade. Lettvin e seus
colegas encontraram uma clula que parece realizar essa operao, mais uma
vez na r. No seu trabalho sobre Sensory Communication (1961), eles descrevem
um experimento particular da seguinte maneira:

Vamos comear com um hemisfrio cinza vazio como campo visual.


Geralmente no h nenhuma resposta da clula ao ligar e desligar da
iluminao. Mantm-se silenciosa. Introduzimos um pequeno objeto preto,
digamos de um a dois graus de dimetro, e num determinado ponto na sua
trajetria, quase em qualquer lugar no campo, a clula de repente o
percebe. A partir desse momento, para onde quer que o objeto seja
movido, ele rastreado pela clula. Toda vez que ele se move, at com a
mais leve sacudidela, h uma exploso de impulsos, depois reduzidos a um
murmrio que se mantm contnuo, enquanto o objeto ainda for visvel. Se o
objeto continua a se mover, as exploses assinalam as descontinuidades no
movimento, como viradas de quinas, inverses de direo, e assim por diante,
e essas exploses ocorrem contra um contnuo murmrio de fundo que nos
informa que o objeto visvel para a clula [...].

Para resumir, como se o sistema nervoso fosse ajustado em sucessivos


nveis hierrquicos para reagir fortemente ao inesperado, fracamente ou de
modo algum ao esperado. C) que acontece em nveis cada vez mais altos que a
definio do que esperado se torna mais e mais sofisticada. No nvel mais
barco, todo ponto de luz novidade. No prximo nvel mais acima, apenas as
linhas divisrias so novidades. Num nvel ainda mais elevado, como muitas
linhas divisrias so retas, apenas as extremidades das linhas divisrias so
novidades. Ainda mais acima, apenas o movimento novidade. Depois, apenas
as mudanas no ritmo ou na direo do movimento. Nos termos de Barlow
derivados da teoria dos cdigos, poderamos dizer que o sistema nervoso usa
palavras curtas e econmicas para as mensagens que frequente- mente
aparecem e so esperadas; e palavras longas e dispendiosas para as mensagens
que raramente ocorrem e no so esperadas. um pouco como a lngua, na qual
(a generalizao chamada lei de Zipf) as palavras mais curtas no dicionrio so
as usadas com mais frequncia na fala. Levando a ideia ao extremo, na maior
parte do tempo o crebro no precisa ser informado de nada, porque o que est
acontecendo a norma. A mensagem seria redundante. O crebro protegido da
redundncia por uma hierarquia de filtros, cada filtro ajustado para remover
caractersticas esperadas de certo tipo.
Segue-se que o conjunto de filtros nervosos constitui uma espcie de
descrio sumria da norma, das propriedades estatsticas do mundo em que o
animal vive. o equivalente nervoso de nossa ideia central do captulo anterior: a
de que os genes de uma espcie vm a constituir uma descrio estatstica dos
mundos em que seus ancestrais foram naturalmente selecionados. Agora vemos
que as unidades codificadoras sensoriais com que o crebro confronta o
ambiente tambm constituem uma descrio estatstica desse ambiente. Elas so
ajustadas para desprezar o comum e enfatizar o raro. Portanto, investigando o
sistema nervoso de um animal desconhecido e medindo as propenses estatsticas
no seu ajustamento, o nosso hipottico zologo do futuro deveria ser capaz de
reconstruir as propriedades estatsticas do mundo em que o animal vivia, bem
como interpretar o que comum e o que raro nesse mundo.
A inferncia seria indireta, assim como para o caso dos genes. No
estaramos lendo o mundo do animal como uma descrio direta. Em lugar disso,
inferiramos os dados sobre seu mundo, inspecionando o glossrio de abreviaes
que o seu crebro usava para descrev-lo. Os funcionrios pblicos adoram
siglas como CAP (Poltica Agrcola Comum) e HEFCE (Conselho de Fundos para
a Educao Superior na Inglaterra); os burocratas novatos certamente precisam
de um glossrio dessas siglas, um livro de cdigos. Se encontrssemos esse livro
de cdigos atirado na rua, poderamos descobrir a que departamento da
administrao pblica pertence examinando as expresses que receberam
abreviaes, presumivelmente porque elas so muito usadas naquele
departamento. Um livro de cdigos interceptado no uma mensagem particular
sobre o mundo, e sim um resumo estatstico do tipo de mundo que esse cdigo foi
projetado para descrever com economia.
Podemos pensar em cada crebro como estando equipado com uma
despensa de imagens bsicas, teis para modelar caractersticas importantes ou
comuns do mundo do animal. Embora, seguindo Barlow, eu tenha enfatizado o
aprendizado como o meio pelo qual a despensa guarnecida, no h nenhuma
razo para que a prpria seleo natural, operando sobre os genes, no faa parte
do trabalho de preencher a despensa. Nesse caso, seguindo a lgica do captulo
anterior, devemos dizer que a despensa no crebro contm imagens do passado
ancestral da espcie. Poderamos lhe dar o nome de inconsciente coletivo, se a
expresso no tivesse se tornado gasta pela associao.
Mas as tendncias do conjunto de imagens na despensa no refletiro apenas
o que estatisticamente inesperado no mundo. A seleo natural vai assegurar
que o repertrio de representaes virtuais tambm seja bem-dotado de imagens
que: so de especial salincia ou importncia na vida do tipo particular de animal
e no mundo de seus ancestrais, mesmo se elas no forem especialmente comuns.
Um animal talvez precise reconhecer um padro complicado apenas uma vez na
sua vida, digamos, a forma de uma fmea de sua espcie, mas nessa ocasio
vitalmente importante acertar e realizar a operao sem demora. Para os
humanos, as faces so de especial importncia, alm de serem comuns em nosso
mundo. O mesmo vale para os macacos sociais. Descobriu-se que os crebros
dos macacos possuem uma classe especial de clulas que s disparam com toda
a fora diante de uma face completa. J vimos que os humanos com
determinados tipos de leso cerebral localizada experimentam uma espcie de
cegueira seletiva muito peculiar e reveladora. Eles no conseguem reconhecer
um rosto. Podem ver tudo o mais, aparentemente sem problemas, e podem ver
que uma face tem uma forma, com caractersticas. Podem descrever o nariz, os
olhos e a boca. Porm, no conseguem reconhecer a face nem mesmo da
pessoa a quem mais amam em todo o mundo.
As pessoas no s reconhecem faces. Parecemos ter uma nsia quase
indecente de ver faces, quer elas realmente existam, quer no. Vemos faces em
manchas de umidade no teto, nos contornos de uma encosta, nas nuvens ou em
rochas marcianas. Geraes de contempladores da Lua tm sido ievadas, pela
menos promissora das matrias-primas, a inventar uma face no padro das
crateras da Lua. O Daily Express (Londres), de 15 de janeiro de 1998, dedicou a
maior parte de uma pgina, alm de dar uma grande manchete, histria de
uma faxineira irlandesa que viu a face de Jesus no seu pano de prato: Agora
uma fileira de peregrinos esperada na sua casa meio afastada. [...] O padre da
parquia da mulher disse: Nunca vi nada parecido em meus 34 anos de
sacerdcio . A fotografia anexa mostra um padro de graxa suja sobre um pano
que lembra ligeiramente uma face: h uma leve sugesto de olho num dos lados
do que poderia ser um nariz; h tambm uma sobrancelha inclinada no outro
lado, o que lhe d um ar de Harold Macmillan (Maurice Harold Macmillan,
primeiro-ministro da Gr-Bretanha de 1957 a 1963.- N. T.), embora eu ache que
nem mesmo Harold Macmillan se pareceria com Jesus para uma mente
adequadamente preparada. O Express nos lembra histrias semelhantes,
inclusive o pozinho da freira servido num caf de Nashville, que se parecia
com o rosto de Madre Teresa, 86 e causou grande emoo, at que a freira
idosa escreveu para o caf pedindo que o pozinho no fosse mais produzido.
A nsia do crebro em construir uma face ao mais leve estmulo fomenta
uma iluso extraordinria. Arrume uma mscara comum de uma face humana
a face do presidente Clinton ou qualquer outra em liquidao. Coloque-a de p
num ponto bem iluminado e mire-a da outra extremidade do quarto. Se olhar em
volta da mscara de maneira normal, provavelmente ela parecer slida. Agora
vire-a para que fique de costas para voc, e olhe para o lado oco a partir do
fundo do quarto. A maioria das pessoas percebe imediatamente a iluso. Se voc
no perceber, tente ajustar a luz. Talvez ajude fechar um dos olhos, mas isso no
absolutamente necessrio. A iluso que o lado oco da mscara parece slido.
O nariz, o sobrolho e a boca se projetam na sua direo e parecem mais perto do
que as orelhas. ainda mais impressionante se voc se mover de um lado para o
outro, ou de cima para baixo. A face aparentemente slida parece virar com
voc de uma forma estranha e quase mgica.
No estou falando da experincia comum que sentimos quando os olhos de
um bom retrato parecem nos seguir pelo quarto. A iluso da mscara oca muito
mais espectral. Ela parece pairar, luminosamente, no espao. A face realmente
parece girar. Tenho uma mscara de Einstein montada na minha sala, com o lado
oco para fora, e os visitantes arregalam os olhos quando a vislumbram. A iluso
impressiona ainda mais se a mscara for colocada sobre um suporte que gira.
lentamente. Quando o lado slido vira para o seu lado, voc a ver mover-se de
modo sensato, de acordo com a realidade normal. Mas depois surge o lado
oco, e algo extraordinrio acontece. V-se outra face slida, s que girando na
direo oposta. Como uma face (digamos, a face slida real) est virando no
sentido horrio, enquanto a outra face pseudo-slida parece estar virando no
sentido oposto, a face que surge girando parece engolir a que est desaparecendo
da sua vista. medida que o movimento giratrio continua, ento percebe-se a
face aparentemente slida, mas na verdade oca, girar com firmeza na direo
errada por algum tempo, at que a face verdadeiramente slida reaparea e
engula a virtual. Toda a experincia de observar a iluso bem perturbadora, e
assim continua a ser, no importa quanto tempo passemos contemplando a
mscara. Voc no se acostuma com a imagem e no perde a iluso.
O que est acontecendo? Podemos dar a resposta em dois estgios. Primeiro,
por que vemos a mscara oca como slida? E segundo, por que ela parece girar
na direo errada? J concordamos que o crebro muito bom em e muito
propenso a construir faces na sua sala de simulao interna. A informao que
os olhos esto passando para o crebro certamente compatvel com o fato de a
mscara ser oca, mas tambm compatvel legtima com uma hiptese
alternativa, a de que slida. E o crebro, na sua simulao, escolhe a segunda
alternativa, presumivelmente por causa de sua nsia de ver faces. Assim ele
afasta as mensagens dos olhos que dizem: Isto oco. Em seu lugar, escuta
aquelas que dizem: Isto uma face, isto uma face, face, face, face. As faces
so sempre slidas. Assim o crebro tira um modelo de face da despensa que ,
por sua natureza, slido.
Mas, tendo construdo o seu modelo de face aparentemente slida, o crebro
pego em contradio quando a mscara comea a girar. Para simplificar a
explicao, vamos supor que a mscara seja a de Oliver Cromwell e que suas
famosas verrugas sejam visveis de ambos os lados da mscara. Ao fitar o
interior oco da mscara, que est realmente apontando na direo oposta do
observador, o olhar passa direto pelo lado direito do nariz, onde h uma verruga
proeminente. Porm, o nariz virtual construdo est aparentemente apontando
para o observador, e no para o outro lado, e a verruga est no que seria, do
ponto de vista do Cromwell virtual, o seu lado esquerdo, como se estivssemos
vendo a imagem de Cromwell no espelho. medida que a mscara gira, se a
face fosse realmente slida, o nosso olho veria uma parte maior do lado que
supostamente se veria mais, e uma parte menor do lado que supostamente se
veria menos. Mas como a mscara na verdade oca, acontece o inverso. As
propores relativas da imagem da retina mudam do modo como o crebro
esperaria que mudassem se a face fosse slida mas estivesse girando na direo
oposta. E essa a iluso que vemos. O crebro resolve a contradio inevitvel
quando um dos lados cede terreno ao outro, da nica forma possvel, dada a sua
insistncia teimosa de que a mscara uma face slida: ele simula um modelo
virtual de uma face engolindo a outra.
O raro distrbio cerebral que destri a capacidade de reconhecer faces
chamado prosopagnosia. causado por danos a regies especficas do crebro.
O fato em si j endossa a importncia de uma despensa de faces no crebro.
No sei, mas aposto que os pacientes com prosopagnosia no veriam a iluso da
mscara oca. Francis Crick discute a prosopagnosia em seu livro The
Astonhishing Hypothesis (1994), junto com outras condies clnicas reveladoras.
Por exemplo, uma paciente achava muito assustadora a seguinte condio, o que,
como observa Crick, no surpreendente:

[...] objetos ou pessoas que ela via num determinado lugar de repente
apareciam em outro, sem que ela percebesse que estavam se movendo. Isso
era particularmente aflitivo se ela queria atravessar uma rua, pois um carro
que a princpio parecia muito longe estaria de repente muito perto [...]. Ela
experimentava o mundo como algum de ns poderia ver a pista de dana
luz estroboscpica de uma discoteca.

Essa mulher tinha uma despensa mental cheia de imagens para montar o seu
mundo virtual, assim como todos temos. As prprias imagens eram
provavelmente muito boas. Mas algo havia sido danificado no seu software
destinado a exibi-las num mundo virtual com mudanas suaves. Outros pacientes
perderam a sua capacidade de construir a profundidade virtual. Veem o mundo
como se fosse feito de figuras achatadas de papelo. Outros, ainda, s
conseguem reconhecer objetos se eles so apresentados de um ngulo familiar.
O restante de ns, depois de ver uma panela de lado, pode sem esforo
reconhec-la vista de cima. Esses pacientes presumivelmente perderam parte da
capacidade de manipular as imagens virtuais e gir-las ao redor. A tecnologia da
realidade virtual nos fornece uma linguagem para pensar sobre essas habilidades,
e esse ser meu prximo tpico.
No vou me prolongar sobre os detalhes da realidade virtual de nossos dias
que est fadada, em todo caso, a se tornar obsoleta. A tecnologia muda to
rapidamente como tudo o mais no mundo dos computadores. Essencialmente, eis
o que acontece. Voc coloca um capacete que apresenta a cada um de seus olhos
uma tela de computador em miniatura. As imagens nas duas telas so quase
iguais, mas deslocadas para dar a iluso estreo de trs dimenses. A cena o
que tiver sido programado no computador: o Partenon, talvez, intacto e com as
suas cores vivas originais; uma paisagem imaginrias em Marte; o interior de
uma clula, enormemente ampliada. At agora, eu poderia estar descrevendo
um filme comum de 3-D. Mas a mquina da realidade virtual propicia uma rua
de mo dupla. O computador no lhe apresenta apenas cenas, ele reage a voc.
O capacete est ligado para registrar todos os meneios da sua cabea e outros
movimentos do corpo que afetariam, no curso normal dos acontecimentos, o seu
ponto de observao. O computador continuamente informado sobre todos
esses movimentos e eis a parte engenhosa est programado para mudar a
cena apresentada aos seus olhos exatamente como ela mudaria em relao aos
seus movimentos de cabea. Quando viramos a cabea, os pilares do Partenon
giram ao nosso redor, e nos vemos fitando uma esttua que antes estava atrs
de ns.
Um sistema mais avanado exigiria que voc vestisse uma malha cheia de
medidores de tenso para monitorar as posies de todos os seus membros. O
computador agora fica sabendo de seus movimentos sempre que voc der um
passo, sentar-se, levantar-se ou balanar os braos. Voc agora pode caminhar
de uma ponta outra do Partenon, observando os pilares passarem, enquanto o
computador muda as imagens em harmonia com os seus passos. Pise com
cuidado, porque, bom lembrar, voc no est realmente no Partenon, e sim
numa sala atravancada de computadores. Os sistemas atuais de realidade virtual
provavelmente vo amarr-lo ao computador por meio de um complicado
cordo umbilical de cabos, mas vamos imaginar uma futura ligao desimpedida
que envie os dados por meio de ondas de rdio ou de raios infravermelhos. Nesse
caso, voc pode caminhar livremente num mundo real vazio e explorar o mundo
virtual de fantasia que foi programado para voc. Como o computador sabe onde
est a sua malha corporal, no h razo para que ele no o represente para voc
mesmo como uma forma humana completa, um avatar, permitindo que voc
abaixe os olhos para as suas pernas, talvez muito diferentes das suas pernas
reais. Voc pode observar as mos do seu avatar enquanto elas se movem
imitando as suas mos reais. Se usar essas mos para pegar um objeto virtual,
digamos, uma urna grega, a urna vai dar a impresso de se elevar no ar enquanto
voc a levanta.
Se outra pessoa, que poderia estar num outro pas, veste outro conjunto de fios
ligados ao mesmo computador, em princpio voc deveria ser capaz de ver o
avatar dela e at lhe apertar a mo embora com a tecnologia atual vocs
talvez se vissem atravessando um ao outro como fantasmas. Os tcnicos e os
programadores ainda esto trabalhando no problema de como criar a iluso de
textura e a sensao de resistncia slida. Quando visitei a principal companhia
de realidade virtual da Inglaterra, informaram-me que recebem muitas cartas de
pessoas que desejam um parceiro sexual virtual. Talvez no futuro amantes
separados pelo Atlntico possam se acariciar pela Internet, ainda que
incomodados pela necessidade de usar luvas e uma malha corporal cheia de
medidores de tenso e almofadas de presso.
Agora vamos nos afastar um pouco do reino dos sonhos e chegar mais perto
do reino da utilidade prtica. Os mdicos da atualidade recorrem ao engenhoso
endoscpio, um tubo sofisticado que pode, por exemplo, ser inserido no corpo do
paciente pela boca ou pelo reto, e que usado para fazer diagnsticos ou at para
interveno cirrgica. Com o equivalente de fios manipulveis, o cirurgio guia o
longo tubo pelas curvas do intestino. Na ponta, o tubo tem uma minscula lente de
cmara de televiso e uma fonte de luz para iluminar o caminho. A ponta do tubo
tambm pode ser guarnecida com vrios instrumentos de controle remoto que o
cirurgio pode controlar, como escalpelos e frceps diminutos.
Na endoscopia convencional, o cirurgio v o que est fazendo usando uma
tela de televiso comum e opera os controles remotos usando os dedos. Mas,
como vrias pessoas perceberam (e sobretudo Jaron Lanier, que cunhou a
expresso realidade virtual), em princpio possvel dar ao cirurgio a iluso
de estar encolhido e realmente dentro do corpo do paciente. Essa ideia est no
estgio de pesquisa, por isso vou recorrer a uma fantasia de como a tcnica
poderia funcionar no prximo sculo. O cirurgio do futuro no tem de se
esterilizar, porque no precisa chegar perto do paciente. Ele fica de p numa
rea bem aberta, conectada por rdio ao endoscpio dentro do intestino do
paciente. As telas em miniatura diante de seus dois olhos apresentam uma
imagem estreo ampliada do interior do paciente imediatamente frente da
ponta do endoscpio. Quando ele move a cabea para a esquerda, o computador
automaticamente faz girar a ponta do endoscpio para a esquerda. O ngulo de
viso da cmara dentro do intestino move-se acuradamente para seguir os
movimentos da cabea do cirurgio em todos os trs planos. O cirurgio avana
o endoscpio ao longo do intestino por meio de seus passos. Devagar, devagar,
por receio de causar danos ao paciente, o computador empurra o endoscpio
para diante, sendo a sua direo sempre controlada pela direo em que, numa
sala completamente diferente, o cirurgio est caminhando. Ele tem a sensao
de estar realmente caminhando pelo intestino. Nem sente claustrofobia. Seguindo
a prtica endoscpica de nossos dias, o intestino foi cuidadosamente inflado com
ar, pois do contrrio as paredes pressionariam o cirurgio e o forariam a
rastejar, em vez de caminhar.
Quando encontra o que procura, digamos um tumor maligno, o cirurgio
seleciona um instrumento no seu saco de ferramentas virtuais. Talvez seja mais
conveniente esquematiz-lo como uma motosserra, cuja imagem gerada no
computador. Olhando pelas telas estreo no seu capacete para o tumor ampliado
em 3-D, o cirurgio v a motosserra virtual nas suas mos virtuais e pe-se a
trabalhar, extirpando o tumor, como se ele fosse um toco de rvore que
precisasse ser removido do jardim. Dentro do paciente real, o equivalente
espelhado da motosserra um raio laser ultraflno. Como se um pantgrafo
estivesse sendo utilizado, os movimentos grosseiros do brao do cirurgio para
erguer a motosserra so reduzidos, pelo computador, a movimentos minsculos
equivalentes do canho de laser na ponta do endoscpio.
Para os meus objetivos, s preciso dizer que teoricamente possvel criar a
iluso de caminhar pelo intestino de algum usando as tcnicas da realidade
virtual. No sei se isso vai realmente ajudar os cirurgies. Suspeito que sim,
embora um mdico a quem consultei tenha se mostrado um pouco ctico. Esse
mesmo cirurgio se refere a si mesmo e a seus colegas gastrenterologistas como
encanadores glorificados. Os prprios encanadores s vezes usam verses de
endoscpios em escala maior para explorar canos e, nos Estados Unidos, at
introduzem porcos mecnicos para comer as obstrues e abrir caminho pelos
bloqueios nos drenos. bvio que os mtodos que imaginei para um cirurgio
funcionariam para um encanador. O encanador poderia caminhar (ou
nadar?) pelo cano de gua virtual com uma lmpada de mineiro virtual no
capacete e uma picareta virtual na mo para desobstruir os bloqueios.
O Partenon do meu primeiro exemplo s existia no computador, que tambm
poderia ter produzido anjos, harpias ou unicrnios alados. O meu endoscopista e o
meu encanador virtual, por outro lado, caminhavam por um mundo virtual que
estava obrigado a se assemelhar a uma poro mapeada da realidade, o interior
real de um dreno ou do intestino de um paciente. O mundo virtual apresentado ao
cirurgio nas telas estreo foi reconhecidamente construdo num computador,
mas de maneira disciplinada. Havia um canho de laser real sendo controlado,
ainda que representado como uma motosserra, porque essa parecia ser a
ferramenta natural para extirpar um tumor cujo tamanho aparente era
comparvel ao corpo do cirurgio. A forma da construo virtual refletia, da
forma mais conveniente para a operao do cirurgio, um detalhe do mundo real
dentro do paciente. Essa realidade virtual delimitada fundamental neste
captulo. Acredito que toda espcie com um sistema nervoso a empregue para
construir um modelo de seu mundo particular, delimitado por uma atualizao
contnua realizada pelos rgos dos sentidos. A natureza do modelo pode
depender de como a espcie em questo vai us-lo, pelo menos tanto quanto
depende do que poderamos pensar como a natureza do prprio mundo.
Vamos imaginar uma gaivota planando habilmente pelos ventos perto de um
penhasco no mar. Pode no estar batendo as asas, mas isso no significa que os
msculos das asas estejam ociosos. Estes, junto com os msculos da cauda, esto
fazendo constantes ajustes diminutos, adaptando sensivelmente as superfcies de
vo do pssaro a todo torvelinho, a toda nuana no ar ao seu redor. Se
introduzssemos num computador informaes sobre o estado de todos os nervos
que controlam esses msculos, a cada momento, o computador poderia em
princpio reconstruir todos os detalhes das correntes de ar pelas quais o pssaro
planava. Eu alimentaria o computador, supondo que o pssaro foi bem projetado
para permanecer nas alturas e, a partir dessa suposio, construiria um modelo
continuamente atualizado do ar ao seu redor. Seria um modelo dinmico, similar
aos de previso do tempo do sistema meteorolgico mundial, que
continuamente revisado por novos dados supridos por navios, satlites e estaes
de meteorologia, podendo ser extrapolado para predizer o futuro. O modelo
meteorolgico nos avisa sobre o tempo de amanh; o modelo da gaivota
teoricamente capaz de avisar o pssaro sobre os ajustes antecipados que deve
fazer nos msculos de suas asas e cauda para continuar a planar no prximo
segundo.
O ponto a que estou querendo chegar que, embora nenhum programador
humano tenha construdo um modelo de computador para avisar as gaivotas
sobre como ajustar os msculos de suas asas e cauda, no h dvida de que tal
modelo funciona permanentemente no crebro de nossa gaivota e de qualquer
outro pssaro em pleno vo. Modelos semelhantes, pr-programa- dos em linhas
gerais pelos genes e pela experincia passada, e continuamente atualizados pelos
novos dados dos sentidos, de milissegundo a milissegundo, funcionam dentro do
crnio de todo peixe que nada, todo cavalo que galopa, todo morcego que se
orienta pelo eco.
O engenhoso inventor Paul MacCready mais conhecido por suas mquinas
voadoras maravilhosamente econmicas, o Gossamer Condor e o Gossamer
Albatross, movidos a energia humana, e o Solar Challenger, movido a energia
solar. Em 1985, ele tambm construiu uma rplica voadora do gigantesco
pterossauro do perodo cretceo, o Quetzalcoatlus, com metade do tamanho real.
Esse imenso rptil voador, com uma envergadura comparvel ao de um avio
leve, quase no tinha cauda, sendo assim altamente instvel no ar. John May nard
Smith, que estudou engenharia area antes de passar zoologia, notou que isso
teria criado vantagens de manobrabilidade, mas exigiria um controle acurado das
superfcies de voo a todo e qualquer momento. Sem um computador veloz para
ajustar continuamente o seu equilbrio longitudinal, a rplica de McCready teria
se espatifado. O verdadeiro Quetzalcoatlus devia ter um computador equivalente
na sua cabea, e pela mesma razo. Os pterossauros primitivos tinham longos
rabos, em alguns casos terminados no que parece uma raquete de pingue-
pongue, o que lhes teria dado grande estabilidade custa da manobrabilidade. Ao
que parece, na evoluo dos pterossauros mais tardios, quase sem rabo, como o
Quetzalcoatlus, houve uma mudana do estvel e no manobrvel para o
manobrvel mas instvel. A mesma tendncia pode ser observada na evoluo
dos aeroplanos construdos pelo homem. Em ambos os casos, a tendncia s se
torna possvel pelo poder crescente do computador. Como no caso da gaivota, o
computador dentro do crnio do pterossauro devia operar um modelo de
simulao do animal e do ar pelo qual ele voava.
Voc e eu, ns humanos, ns animais, habitamos um mundo virtual,
construdo a partir de elementos que so, em nveis cada vez mais elevados, teis
para representar o mundo real. Sem dvida, nos sentimos como se estivssemos
firmemente plantados no mundo real exatamente como deve ser, se nosso
software de realidade virtual delimitada funciona a contento. Ele muito bom, e
somente o percebemos nas raras ocasies em que ele capta algo errado. Quando
isso acontece, experimentamos uma iluso ou uma alucinao, como a iluso da
mscara oca de que falamos anteriormente.
O psiclogo britnico Richard Gregory deu especial ateno s iluses visuais
como um meio de estudar o funcionamento do crebro. Em seu livro Eye and
Brain (quinta edio em 1998), ele considera o ato de ver um processo ativo em
que o crebro estabelece hipteses sobre o que est acontecendo no exterior e
depois testa essas hipteses em relao aos dados vindos dos rgos dos sentidos.
Uma das mais familiares de todas as iluses de ptica o cubo de Necker. Trata-
se do desenho simples das linhas de um cubo oco, como que feito de varas de
ao. O desenho um padro bidimensional sobre o papel. No entanto, um ser
humano normal o v como um cubo. O crebro construiu um modelo
tridimensional baseado no padro bidimensional no papel. , na verdade, o que o
crebro faz quase todas as vezes em que olhamos para um quadro. O padro
achatado da tinta sobre o papel igualmente compatvel com dois modelos
tridimensionais alternativos do crebro. s fitar o desenho por alguns segundos
que o veremos mover-se. A faceta que antes parecia ser a mais prxima do
espectador agora parece ser a mais longnqua. Se continuamos a olhar, o desenho
vai voltar a ser o cubo original. O crebro poderia ter sido projetado para adotar
arbitrariamente um dos dois modelos de cubo, por exemplo, o primeiro que
vislumbrou, mesmo que o outro modelo tivesse sido igualmente compatvel com
a informao vinda das retinas. Na verdade, contudo, o crebro toma a outra
deciso de fazer funcionar cada modelo, ou hiptese, alternadamente por alguns
segundos de cada vez. Assim, o cubo aparente se alterna, o que revela o jogo. O
nosso crebro constri um modelo tridimensional. a realidade virtual na
cabea.
Quando olhamos para uma caixa de madeira real, o nosso software de
simulao est provido de informaes adicionais, o que o capacita a chegar a
uma clara preferncia por um dos dois modelos internos. Vemos, portanto, a
caixa apenas de um modo, e no h alternncia. Mas isso no diminui a verdade
da lio geral que aprendemos com o cubo de Necker. Sempre que olhamos para
alguma coisa, em certo sentido, o que o nosso crebro realmente utiliza um
modelo dessa coisa no crebro. O modelo no crebro, como o Partenon virtual
do meu exemplo anterior, construdo. Entretanto, ao contrrio do Partenon (e
talvez das vises que vemos nos sonhos), no inteiramente inventado,
assemelhando-se nesse ponto ao modelo do interior do paciente criado pelo
computador do cirurgio: delimitado pelas informaes fornecidas pelo mundo
exterior.
Uma iluso mais poderosa de solidez transmitida pela es- tereoscopia, a
leve discrepncia entre as duas imagens percebidas pelos olhos direito e
esquerdo. isso o que as duas telas num capacete de realidade virtual exploram.
Erga a sua mo, com o polegar voltado para voc, a uns trinta centmetros na
frente de seu rosto, e olhe para algum objeto distante, digamos uma rvore, com
os dois olhos abertos. Voc ver duas mos. Elas correspondem s imagens vistas
pelos dois olhos. Voc pode descobrir rapidamente a que olho cada uma
corresponde fechando primeiro um dos olhos e depois o outro. As duas mos
parecem estar em lugares ligeiramente diferentes, porque os seus olhos
convergem de ngulos diferentes, e as imagens nas duas retinas so
correspondentemente, e nitidamente, diferentes. Os dois olhos tambm captam
uma viso ligeiramente diferente da mo. O olho esquerdo v um pouco mais da
palma, o direito, um pouco mais das costas da mo.
Agora, em vez de olhar para a rvore distante, olhe para a sua mo,
novamente com os dois olhos abertos. Em vez de duas mos no primeiro plano e
uma rvore no segundo, voc ver uma nica mo de aparncia slida e duas
rvores. Mas a imagem da mo ainda est incidindo em lugares diferentes nas
suas duas retinas. Isso significa que o seu software de simulao construiu um
nico modelo da mo, um modelo em 3-D. E mais, o modelo tridimensional
nico utilizou as informaes de ambos os olhos. O crebro sutilmente amalgama
os dois conjuntos de informao e monta um modelo til de uma nica mo
tridimensional slida. Circunstancialmente, todas as imagens da retina esto,
claro, de cabea para baixo, mas isso no importa, porque o crebro constri o
seu modelo de simulao na maneira que melhor se adapta aos seus fins e define
esse modelo como uma imagem de cabea para cima.
Os truques computacionais usados pelo crebro para construir um modelo
tridimensional a partir de duas imagens bidimensionais so espantosamente
sofisticados, constituindo a base daquelas que sejam talvez as mais
impressionantes de todas as iluses. Estas remontam a uma descoberta do
psiclogo hngaro Bela Julesz, em 1959. Um estereoscpio normal apresenta a
mesma fotografia para o olho esquerdo e para o direito, mas tiradas de ngulos
diferentes, para o propsito da experincia. O crebro monta as duas fotos e v
uma cena impressionantemente tridimensional. Julesz fez a mesma coisa, s que
suas fotos eram salpicos de pimenta e sal aleatrios. Ao olho esquerdo e ao olho
direito apresenta-se o mesmo padro aleatrio, embora com uma diferena
crucial. Num experimento Julesz tpico, uma rea do padro, digamos, um
quadrado, tem os seus pontos aleatrios deslocados para um lado, a uma distncia
apropriada para criar uma iluso estereoscpica. E o crebro v a iluso um
trecho quadrado se destaca mesmo que no haja o menor vestgio de um
quadrado em nenhuma das duas imagens. O quadrado s est presente na
discrepncia entre as duas imagens. Parece muito real para o espectador, mas
no existe realmente em nenhum lugar a no ser no crebro. O Efeito Julesz a
base das iluses do olho mgico (estereogramas), to populares hoje em dia.
Num tour de force da arte de explicar, Steven Pinker dedica uma pequena parte
de Como a Mente Funciona ao princpio subjacente a essas imagens. No vou
nem tentar melhorar a sua explicao.
H um modo fcil de demonstrar que o crebro opera como um sofisticado
computador de realidade virtual. Primeiro, olhe ao seu redor movendo os olhos.
Quando gira os olhos, as imagens nas suas retinas se movem como se voc
estivesse num terremoto. Mas voc no v um terremoto. A cena lhe parece to
firme como uma rocha. Estou procurando dizer, claro, que o modelo virtual no
seu crebro construdo para permanecer firme. No entanto, h mais que isso na
demonstrao, porque existe outra maneira de fazer a imagem na retina mover-
se. Cutuque gentilmente o globo ocular atravs da pele da plpebra. A imagem na
retina vai se mover da mesma forma que antes. Na verdade, voc poderia, se
tivesse suficiente habilidade com o dedo, imitar o efeito de deslocar o seu olhar.
Ento voc realmente pensaria ver a Terra se mover. Toda a cena se desloca,
como se voc estivesse assistindo a um terremoto.
Qual a diferena entre esses dois casos? que o computador do crebro foi
programado para perceber os movimentos normais do olho e lev-los em conta
ao construir o seu modelo computado do mundo. Aparentemente o modelo do
crebro no utiliza apenas as informaes dos olhos, mas tambm as das
instrues para mov-los. Sempre que o crebro emite uma ordem para os
msculos oculares moverem os olhos, uma cpia dessa ordem enviada regio
do crebro que est construindo o modelo interno do mundo. Assim, quando os
olhos se movem, o software de realidade virtual do crebro alertado para
esperar que as imagens nas retinas se movam apenas em determinada medida, e
ele faz o modelo compensar. Por isso, o modelo construdo do mundo visto
como imvel, embora possa ser fitado de outro ngulo. Se a Terra se move em
qualquer outro momento alm daqueles em que o modelo recebeu instrues
para esperar movimento, o modelo virtual se move correspondentemente. O que
timo, pois poderia realmente se tratar de um terremoto. A no ser que voc
engane o sistema cutucando o globo ocular.
Como ltima demonstrao usando voc como cobaia, fique tonto rodopiando
algum tempo. Depois pare e olhe fixamente para o mundo. Ele vai parecer girar,
mesmo que a sua razo lhe diga que no vai chegar a lugar nenhum nessa
rotao. As imagens nas suas retinas no esto se movendo, mas os
acelermetros nos seus ouvidos (que funcionam detectando os movimentos dos
fluidos nos chamados canais semicirculares) dizem ao seu crebro que voc est
girando. O crebro avisa o software de realidade virtual que ele deve esperar ver
o mundo rodar. Quando as imagens na retina no giram, o modelo registra a
discrepncia e gira ele prprio na direo contrria. Usando linguagem subjetiva,
o software de realidade virtual diz para si mesmo: Sei que estou girando em
face do que os ouvidos esto me informando; portanto, para manter o modelo
estvel, ser necessrio girar para o lado oposto, de acordo com os dados que os
olhos esto me enviando. Mas as retinas, na realidade, no informam nenhum
giro, por isso o giro compensatrio do modelo na cabea o que voc parece ver.
Nos termos de Barlow, o inesperado, a novidade, e por essa razo que o
percebemos.
Os pssaros tm um problema adicional de que os humanos em geral so
poupados. Um pssaro empoleirado num ramo de rvore est constantemente
sendo soprado para cima e para baixo, de um lado para o outro, e as imagens nas
suas retinas oscilam de acordo com essa condio. como viver em um
terremoto permanente. Os pssaros mantm estveis as suas cabeas, e
consequentemente a sua viso do mundo, pelo uso diligente dos msculos do
pescoo. Ao filmarmos um pssaro num ramo soprado pelo vento, podemos
quase imaginar que a cabea est pregada no segundo plano, enquanto os
msculos do pescoo usam a cabea como um fulcro para mover o resto do
corpo. Quando um pssaro caminha, ele emprega o mesmo truque para manter
estvel o seu mundo percebido. por isso que os pintinhos atiram as cabeas
para a frente e para trs no que nos parece uma maneira bem cmica de
caminhar. na verdade bastante inteligente. Quando o corpo se move para a
frente, o pescoo puxa a cabea para trs de um modo controlado, para que as
imagens nas retinas permaneam estveis. Depois, a cabea se atira para a
frente a fim de permitir que o ciclo se repita. No posso deixar de me perguntar
se, como uma consequncia infeliz desse modo de o pssaro se comportar, ele
no seria incapaz de ver um terremoto real, porque os msculos de seu pescoo
automaticamente compensariam. Mais seriamente, poderamos dizer que o
pssaro usa os msculos do pescoo num exerccio la Barlow: mantendo
constante a parte sem novidades do mundo para que o movimento genuno seja
realado.
Os insetos e muitos outros animais parecem ter um hbito semelhante de se
esforar para manter a constncia de seu mundo visual. o que os
experimentadores tm demonstrado no chamado aparelho optomotor, em que
o inseto colocado sobre uma mesa e rodeado por um cilindro oco pintado no
interior com listras verticais. Se ento rodamos o cilindro, o inseto vai usar as
patas para girar de volta, mantendo o ritmo do cilindro. Ele est se esforando
para manter a constncia de seu mundo visual.
Em geral, um inseto tem de informar ao seu software de simulao que
espere movimento durante o seu caminhar, pois do contrrio o software
comearia a compensar os prprios movimentos e ento o que seria do inseto?
Esse pensamento levou dois engenhosos alemes, Erich von Holst e Horst
Mittelstaedt, a um experimento diabolicamente astucioso. Quem j observou
uma mosca limpando a face com as patas sabe que elas so capazes de virar a
cabea completamente para baixo. Von Holst e Mittelstaedt conseguiram fixar a
cabea de uma mosca na posio invertida usando cola. Voc pode adivinhar a
consequncia. Normalmente, sempre que uma mosca vira o corpo, o modelo no
seu crebro recebe informaes para esperar um movimento correspondente do
mundo visual. Mas, assim que deu um passo, a desgraada mosca com a cabea
virada para baixo recebeu dados sugerindo que o mundo havia se movido na
direo oposta esperada. Em razo disso, ela moveu as patas para mais longe
na mesma direo, a fim de compensar o movimento. Isso fez com que a
posio aparente do mundo se movesse ainda para mais longe. A mosca acabou
rodopiando como um pio em velocidade cada vez maior bem, dentro de
bvios limites prticos.
O mesmo Erich von Holst observou que devemos esperar uma confuso
semelhante se nossas prprias instrues voluntrias para mover os olhos forem
neutralizadas, por exemplo, narcotizando os msculos que movem os olhos.
Normalmente, se enviamos aos olhos o comando de se moverem para a direita,
as imagens nas retinas vo assinalar um movimento para a esquerda. Para
compensar e criar a aparncia de estabilidade, o modelo na cabea tem de ser
movido para a direita. Entretanto, se os msculos que movem os olhos esto
narcotizados, o modelo se moveria para a direita antecipando o que se revelaria
um movimento inexistente nas retinas. Que o prprio Von Holst continue a
histria, em seu ensaio A Fisiologia Comportamental dos Animais e do Homem
(1973):

realmente o que acontece! Sabe-se h muitos anos pelas pessoas com


msculos oculares paralisados, e foi estabelecido com preciso pelos
experimentos de Kornmuller em si mesmo que todo movimento ocular
intencionado, mas no cumprido, resulta na percepo de um movimento
quantitativo dos arredores na mesma direo.

Estamos to acostumados a viver em nosso mundo simulado, e ele mantido


em sincronismo to maravilhoso com o real, que no percebemos que se trata de
um mundo simulado. Somente experimentos inteligentes como os de Von Holst e
seus colegas nos revelam o que acontece.
E esse fenmeno tem o seu lado escuro. Um crebro que bom em simular
modelos na imaginao tambm corre o risco, quase inevitavelmente, de
enganar a si prprio. Quantos de ns em criana no ficamos deitados na cama,
aterrorizados porque pensamos ter visto um fantasma ou uma face monstruosa
nos fitando da janela do quarto, s para descobrir mais tarde que era um truque
da luz? J discuti como o software de simulao de nosso crebro vai
ansiosamente construir uma face slida onde a realidade uma face oca. Com a
mesma ansiedade, ele vai criar uma face fantasmagrica onde a realidade um
conjunto de dobras iluminadas pelo luar numa cortina de tule branco.
Em todas as noites de nossa vida, sonhamos. O nosso software de simulao
monta mundos que no existem; pessoas, animais e lugares que jamais existiram,
que talvez nunca poderiam existir. Durante o sonho, experimentamos essas
simulaes como se fossem realidade. Por que no, uma vez que habitualmente
experimentamos a realidade da mesma maneira como modelos de
simulao? O software de simulao tambm pode nos enganar quando estamos
acordados. As iluses como a face oca so em si inofensivas, e compreendemos
como funcionam. Mas o nosso software de simulao tambm pode produzir
alucinaes se estamos drogados, febris ou em jejum. Ao longo de toda a
histria, as pessoas tm enxergado vises de anjos, santos e deuses; e eles tm
lhes parecido muito reais. Bem, claro que pareceriam reais. So modelos,
montados pelo software de simulao normal que est usando as mesmas
tcnicas de modelagem que em geral usa quando apresenta a sua edio
continuamente atualizada da realidade. No de admirar que essas vises
tenham sido to influentes. No de admirar que tenham mudado a vida das
pessoas. Assim, se alguma vez escutarmos uma histria de algum que teve uma
viso, foi visitado por um arcanjo ou ouviu vozes interiores, devemos
imediatamente suspeitar, e no tomar a histria ao p da letra. preciso lembrar
que a cabea de todos ns contm softwares de simulao poderosos e ultra-
realistas. O nosso software de simulao poderia arrumar um fantasma, um
drago ou uma virgem santa em segundos. Seria brinquedo de criana para um
software de tamanha sofisticao.
Uma palavra de alerta. A metfora da realidade virtual sedutora e, em
muitos aspectos, apropriada. Mas h o perigo de nos induzir a pensar que existe
um homenzinho ou homnculo no crebro, observando o espetculo da
realidade virtual. Conforme filsofos como Daniel Dennett apontaram, no se
explica precisamente nada quando se sugere que o olho est ligado ao crebro de
tal modo que uma pequena tela de cinema, em algum lugar no crebro,
transmite continuamente o que projetado na retina. Quem olha para a tela? A
questo agora proposta no menor do que a original que julgamos ter
respondido. Poderamos deixar o homenzinho olhar diretamente para a retina, o
que claramente no soluo para nada. O mesmo problema surge quando
tomamos a metfora da realidade virtual literalmente e imaginamos que algum
agente trancado dentro da cabea est experimentando o desempenho da
virtualidade.
Os problemas propostos pela conscincia subjetiva so talvez os mais
desconcertantes em toda a filosofia, e solucion-los est muito alm da minha
ambio. A minha sugesto mais modesta: que toda espcie, em cada situao,
precisa apresentar as suas informaes sobre o mundo da maneira que for mais
til para empreender a ao. Construir um modelo na cabea um modo til
de expressar como isso se faz, e compar-lo realidade virtual especialmente
til no caso dos humanos. Como j argumentei, provvel que o modelo do
mundo usado por um morcego seja semelhante quele utilizado por uma
andorinha, mesmo que um esteja conectado com o mundo real pelos ouvidos e o
outro, pelos olhos. O crebro constri o seu mundo-modelo da maneira mais
adequada para a ao. Como as aes das andorinhas, que voam de dia, e dos
morcegos, que voam noite, so semelhantes navegar em alta velocidade em
trs dimenses, evitar os obstculos slidos e pegar os insetos em pleno vo ,
provvel que usem os mesmos modelos. No postulo um mor- ceguinho na
cabea ou uma andorinha pequena na cabea para observar o modelo. De
algum modo ele usado para controlar os msculos das asas, e s vou at esse
ponto.
Ainda assim, cada um de ns, humanos, sabe que a iluso de um agente
localizado em algum lugar no meio do crebro poderosa. Suspeito que pode ser
um caso paralelo ao modelo cooperador egosta dos genes que se renem,
embora sejam agentes fundamentalmente independentes, para criar a iluso de
um corpo unitrio. Vou retornar brevemente ideia perto do fim do prximo
captulo.
Este captulo desenvolveu a tese de que os crebros tomaram do DNA parte
da tarefa de registrar o ambiente ou melhor, ambientes, pois eles so muitos e
espalham-se por todo o passado prximo e remoto. Ter um registro do passado
til apenas na medida em que ajuda a predizer o futuro. O corpo do animal
representa uma espcie de predio: a de que o futuro vai se assemelhar ao
passado ancestral em linhas gerais. provvel que o animal sobreviva medida
que isso se revele verdadeiro. E os modelos de simulao do mundo permitem
que o animal aja como se antecipasse o que o mundo provavelmente vai lanar
em seu caminho nos prximos segundos, horas ou dias. Para integrar tudo isso,
devemos notar que o prprio crebro e seu software de realidade virtual so, em
ltima anlise, os produtos da seleo natural de genes ancestrais. Poderamos
dizer que os genes so capazes de predizer uma parte limitada, porque o futuro
ser semelhante ao passado apenas em termos gerais. Para os detalhes e as
sutilezas, eles equipam o animal com um hardware nervoso e com um software
de realidade virtual que vo constantemente atualizar e revisar as suas predies,
a fim de que o animal possa se adaptar s mudanas de alta velocidade em cada
circunstncia. como se os genes dissessem: Podemos modelar a forma bsica
do ambiente, tudo o que no muda com o passar das geraes. Mas as mudanas
rpidas cabem a voc, crebro.
Movemos-nos por um mundo virtual criado pelos nossos prprios crebros.
Nossos modelos construdos de rochas e rvores fazem parte do ambiente em
que ns, animais, vivemos, tanto quanto as rochas e rvores reais que eles
representam. E, o que intrigante, nossos mundos virtuais tambm devem ser
vistos como parte do ambiente em que nossos genes so naturalmente
selecionados. Temos imaginado genes de camelos como habitantes de mundos
ancestrais, selecionados para sobreviver em desertos antigos e mares ainda mais
antigos, para sobreviver em companhia de cartis compatveis de outros genes de
camelos. Tudo isso verdade, e histrias equivalentes de rvores do mioceno e
savanas do plioceno podem ser contadas sobre os nossos genes. O que devemos
acrescentar que, entre os mundos em que os genes sobreviveram, esto
mundos virtuais construdos dentro de crebros ancestrais.
No caso de animais altamente sociais como ns mesmos e nossos ancestrais,
os mundos virtuais so, pelo menos em parte, construes de grupo.
Especialmente a partir da inveno da lngua e do desenvolvimento dos artefatos
e da tecnologia, os nossos genes tiveram de sobreviver em mundos complexos e
mutantes, para os quais a descrio mais econmica que se pode encontrar a
de realidade virtual partilhada. um pensamento surpreendente que, assim como
se pode dizer que os genes sobrevivem em desertos e florestas e na companhia
de outros genes no pool gentico, seja tambm possvel dizer que os genes
sobrevivem nos mundos virtuais, at poticos, criados pelos crebros. para o
enigma do crebro humano que nos voltamos no captulo final.
12. O balo da mente

O crebro uma massa de um quilo e 359 gramas que se pode segurar na


mo, mas que pode conceber um universo de 100 bilhes de anos-luz de
extenso.
Marian C. Diamond

lugar-comum entre os historiadores da cincia que os bilogos de qualquer


poca, lutando para compreender o funcionamento dos corpos vivos,
estabeleam comparaes com a tecnologia avanada de seu tempo. Dos
relgios no sculo XVII s esttuas danantes no sculo XVIII, das mquinas
trmicas vitorianas aos msseis da atualidade que buscam o calor
eletronicamente guiados, as novidades da engenharia de cada poca tm
renovado a imaginao biolgica. Se, dentre todas essas inovaes, o computador
digital promete fazer sombra a seus predecessores, a razo simples. O
computador no apenas uma mquina. Pode ser rapidamente reprogramado
para se tornar qualquer mquina ao gosto do fregus: calculadora, processador
de textos, fichrio, mestre de xadrez, instrumento musical, mquina de adivinhe-
o-seu-peso, e at, lamento dizer, profeta astrolgico. Pode simular o tempo, os
ciclos de populao dos lemingues, um formigueiro, o acoplamento de um
satlite ou a cidade de Vancouver.
O crebro de qualquer animal tem sido descrito como o seu computador de
bordo. No funciona, contudo, como um computador eletrnico. feito de
componentes muito diferentes. Estes so individualmente muito mais lentos, mas
funcionam em enormes redes paralelas, de modo que, por algum meio ainda s
parcialmente compreendido, os seus nmeros compensam a velocidade mais
lenta, e os crebros podem, em certos aspectos, superar o desempenho dos
computadores digitais. Em todo caso, as diferenas do funcionamento detalhado
no anulam o poder da metfora. O crebro o computador de bordo no corpo,
no pela forma como funciona, e sim pelo que realiza na vida do animal. A
semelhana de papel se estende a muitas partes da economia do animal, porm o
aspecto mais espetacular talvez seja o fato de o crebro simular o mundo com o
equivalente do software da realidade virtual.
Talvez parea uma boa ideia, de modo geral, que qualquer animal desenvolva
um crebro grande. No sempre provvel que um poder maior de computao
seja uma vantagem? Talvez, mas ele tambm tem custos. Peso por peso, o tecido
do crebro consome mais energia do que os outros tecidos. E nossos grandes
crebros quando bebs dificultam bastante o nosso nascimento. A nossa conjetura
de que ter um crebro deve ser algo bom deriva em parte da vaidade pela
hipertrofia do crebro na nossa espcie. Continua, no entanto, a ser uma questo
interessante saber por que os crebros humanos se tornaram to especialmente
grandes.
Uma autoridade afirma que a evoluo do crebro humano ao longo dos
ltimos milhes de anos seja talvez o avano mais rpido registrado para
qualquer rgo complexo em toda a histria da vida. Pode ser um exagero, mas
a evoluo do crebro humano inegavelmente rpida. Comparado com os
crnios de outros macacos, o crnio humano moderno, pelo menos a parte
bulbosa que abriga o crebro, inflou como um balo. Quando perguntamos por
que isso aconteceu, no satisfatrio apresentar razes gerais para a possvel
utilidade de ter crebro grande. Presumivelmente, esses benefcios gerais se
aplicariam a muitos tipos de animais, em especial queles que navegam rpido
pelo complicado mundo tridimensional da cobertura da floresta, como fazem a
maioria dos primatas. Uma explicao satisfatria ser aquela que nos disser por
que uma determinada linhagem de macacos na realidade, aquela que
abandonou as rvores de repente disparou, deixando o resto dos primatas para
trs.
J esteve na moda lamentar ou, segundo o gosto, exultar com a
escassez de fsseis que ligam o Homo sapiens aos nossos ancestrais macacos.
Isso mudou. Temos agora uma srie de fsseis bastante boa e, ao retrocedermos
no tempo, podemos detectar um encolhimento gradual da caixa craniana em
vrias espcies de Homo at o nosso gnero predecessor, Australopithecus, cuja
caixa craniana tinha mais ou menos o mesmo tamanho da que possui um
chimpanz moderno. A principal diferena entre Lucy ou a Sra. Ples
(australopitecinas famosas) e um chimpanz no estava no tamanho do crebro, e
sim no hbito australopitecino de caminhar ereto sobre as duas pernas. Os
chimpanzs s caminham assim de vez em quando. O inflar de balo do crebro
estendeu-se por 3 milhes de anos: dos Australopithecus, passando pelo Homo
habilis, depois o Homo erectus e pelo Homo sapiens arcaico at o moderno Homo
sapiens.
Algo um pouco semelhante parece ter acontecido no desenvolvimento do
computador. Todavia, se o crebro humano inflou como um balo, o progresso do
computador tem sido mais como uma bomba atmica. A lei de Moore estabelece
que a capacidade dos computadores de um determinado tamanho fsico duplica a
cada ano e meio. (Essa uma verso moderna da lei. Quando Moore a formulou
originalmente h mais de trs dcadas, ele se referia aos nmeros de transistores
que, segundo suas medies, duplicavam a cada dois anos. O desempenho dos
computadores melhorou com uma velocidade ainda maior, porque os transistores
se tornaram mais rpidos, bem como menores e mais baratos.) O falecido
Christopher Evans, um psiclogo entendido em computadores, expressa a ideia
dramaticamente:

O carro de hoje difere daqueles dos anos ps-guerra numa srie de aspectos.
mais barato, descontando-se os estragos da inflao, e mais econmico e
eficiente [...]. Mas vamos supor por um momento que a indstria
automobilstica tivesse se desenvolvido com a mesma velocidade dos
computadores e durante o mesmo perodo: at que ponto os modelos
presentes seriam mais baratos e mais eficientes? Se voc ainda no ouviu a
analogia, a resposta assombrosa. Hoje voc seria capaz de comprar um
Rolls-Roy ce por 1,35 libra, ele percorreria 5 milhes de quilmetros por
galo e produziria energia suficiente para impelir o Queen Elizabeth II. E se
voc tem interesse pela miniaturizao, poderia colocar meia dzia deles na
cabea de um alfinete. (The Mighty Micro, 1979).

claro, tudo na escala de tempo da evoluo biolgica acontece


inevitavelmente de modo mais lento. Uma das razes que cada
aperfeioamento tem de surgir pela morte de alguns indivduos e pela
reproduo de indivduos rivais. Assim, no possvel fazer comparaes de
velocidade absoluta. Se compararmos os crebros de Australopithecus, Homo
habilis, Homo erectus e Homo sapiens, obteremos um equivalente grosseiro da lei
de Moore, retardado por seis ordens de grandeza. De Lucy ao Homo sapiens, o
tamanho do crebro aproximadamente dobrou a cada 1,5 milho de anos. Ao
contrrio da lei de Moore para os computadores, no h nenhuma razo
particular para pensar que o crebro humano v continuar a inchar. Para que isso
acontea, os indivduos de crebros grandes tm de fazer mais filhos do que os de
crebros pequenos. No bvio que isso esteja acontecendo. Porm, o que
deve ter acontecido durante nosso passado ancestral, visto que, do contrrio,
nossos crebros no teriam crescido como cresceram. Tambm deve ser
verdade, circunstancialmente, que a condio de ter crebro estava sob controle
gentico em nossos ancestrais. De outro modo, a seleo natural no teria em
que operar, e o crescimento evolucionrio do crebro no teria ocorrido. Por
alguma razo, diversas pessoas sentem-se politicamente muito ofendidas com a
sugesto de que alguns indivduos so geneticamente mais inteligentes que outros.
Mas esse devia ser o caso quando nossos crebros estavam evoluindo, e no h
razo para esperar que os fatos mudem de repente a fim de conciliar as
sensibilidades polticas.
Muitas das influncias que tm contribudo para o desenvolvimento dos
computadores no vo nos ajudar a compreender os crebros. Uma etapa
importante foi a mudana da vlvula (tubo de vcuo) para o transistor muito
menor, e depois a miniaturizao espetacular e continuada do transistor em
circuitos integrados. Esses avanos so todos irrelevantes para os crebros,
porque o ponto merece ser repetido afinal de contas no funcionam
eletronicamente. Entretanto, h outra fonte de progresso nos computadores, e
talvez ela seja relevante para os crebros. Vou cham-la de coevoluo
autoalimentadora.
J falamos de coevoluo. Significa o desenvolvimento conjunto de
diferentes organismos (como nas corridas armamentistas entre os predadores e
as presas) ou entre diferentes partes do mesmo organismo (o caso especial
chamado coadaptao). Para dar outro exemplo, h algumas moscas pequenas
cuja aparncia imita a de uma aranha saltadora, inclusive com grandes olhos
falsos voltados para a frente como um par de holofotes muito diferentes dos
olhos compostos com que as moscas veem. As aranhas verdadeiras so
predadoras potenciais das moscas desse tamanho, mas so enganadas pela
semelhana que apresentam com outra aranha. As moscas realam a imitao
movendo as patas de um jeito que lembra os histrinicos sinais semafricos que
as aranhas saltadoras usam para cortejar o sexo oposto. Na mosca, os genes que
controlam a semelhana anatmica com as aranhas evoluram junto com outros
genes separados que controlam o comportamento semafrico. Essa evoluo
conjunta a coadaptao.
Autoalimentao o nome que estou dando a qualquer processo em que
quanto mais se tem, mais se obtm. Uma bomba um bom exemplo. Diz-se
que a bomba atmica depende de uma reao em cadeia, mas a metfora de
uma cadeia demasiado grandiosa para transmitir o que acontece. Quando o
ncleo instvel do urnio 235 se rompe, energia liberada. Os nutrons que
disparam a partir do rompimento de um ncleo podem atingir outro ncleo e
induzi-lo a tambm se romper, mas esse geralmente o fim da histria. A
maioria dos nutrons no atinge outros ncleos e dispara inofensivamente no
espao vazio, pois o urnio, embora seja um dos metais mais densos,
realmente, como toda a matria, espao vazio na sua maior parte. (O modelo
virtual do metal em nossos crebros construdo com a iluso persuasiva de
solidez densa, porque essa a representao interna mais til para nossos fins de
sobrevivncia.) Na sua prpria escala, os ncleos atmicos num metal esto
muito mais espaados que mosquitos num enxame, sendo muito provvel que
uma partcula expelida por um tomo em desintegrao saia do enxame sem
problemas. Entretanto, se juntamos uma certa quantidade (a famosa massa
crtica) de urnio 235, suficiente para propiciar em mdia a probabilidade de
que um nutron tpico expelido de qualquer nutron atinja outro ncleo antes de
deixar completamente a massa de metal, inicia-se a chamada reao em cadeia.
Em mdia, cada ncleo que se rompe faz com que outro tambm se rompa; h
uma epidemia de rompimento de tomos, com uma liberao extremamente
rpida de calor e outras energias destrutivas, e os resultados so muito bem
conhecidos. Todas as exploses tm essa mesma qualidade epidmica e, numa
escala de tempo mais lenta, as epidemias de doenas s vezes se assemelham s
exploses. Elas requerem uma massa crtica de possveis vtimas para terem
incio e, uma vez desencadeadas, quanto mais se tem, mais se obtm. por essa
razo que to importante vacinar uma poro crtica da populao. Se um
nmero de pessoas abaixo da massa crtica continua sem ser vacinado, a
epidemia no consegue se instalar. (Por essa razo, possvel que os negligentes
egostas ignorem a vacinao e ainda assim se beneficiem do fato de que a
maioria das outras pessoas foi vacinada).
Em O relojoeiro cego, observei uma regra de massa crtica para exploso
em operao na cultura popular humana. Muitas pessoas decidem comprar
discos, livros ou roupas por nenhuma outra razo a no ser o fato de que muitas
outras pessoas os esto comprando. Quando uma lista de best-sellers publicada,
isso poderia ser visto como um relatrio objetivo do comportamento de consumo.
Contudo, mais que isso, porque a lista publicada torna a alimentar o
comportamento consumista das pessoas e influencia os futuros nmeros das
vendas. Portanto, as listas de best-sellers so, pelo menos potencialmente, vtimas
de espirais autoalimentadoras. por isso que os editores gastam muito dinheiro
no incio da carreira de um livro, numa tentativa vigorosa de faz-lo passar o
limiar crtico da lista de best-sellers. A esperana que ento o livro vai
decolar. Quanto mais se tem, mais se obtm, com a caracterstica adicional da
repentina decolagem, o que precisamos para os fins de nossa analogia. Um
exemplo dramtico de uma espiral autoalimentadora que vai na direo oposta
a quebra de Wall Street e outros casos em que as vendas movidas pelo pnico no
mercado de aes alimentam a si mesmas num parafuso descendente.
A coadaptao evolucionria no tem necessariamente a propriedade
explosiva adicional de ser autoalimentadora. No h razo para supor que, na
evoluo da nossa mosca que imita aranhas, a coadaptao da forma aracndea
e do comportamento aracndeo tenha sido explosiva. Para que assim fosse, seria
necessrio que a semelhana inicial, digamos uma ligeira semelhana anatmica
com uma aranha, estabelecesse uma presso aumentada no sentido de imitar o
comportamento da aranha. Isso, por sua vez, alimentaria uma presso ainda mais
forte para imitar a forma da aranha, e assim por diante. Mas, como digo, no h
razo para pensar que tudo tenha acontecido dessa forma, nenhuma razo para
supor que a presso tenha sido autoalimentadora e, portanto, crescente medida
que passava de um lado para o outro. Como expliquei em O relojoeiro cego,
possvel que a evoluo da cauda da ave-do-paraso, do leque do pavo e outros
ornamentos extravagantes por meio da seleo sexual seja genuinamente
autoalimentadora e explosiva. Nesses casos, o princpio do quanto mais se tem,
mais se obtm pode realmente se aplicar.
No caso da evoluo do crebro humano, suspeito que estamos procurando
algo explosivo, autoalimentador, como a reao em cadeia da bomba atmica ou
a evoluo da cauda de uma ave-do-paraso, em vez de algo como a mosca que
imita a aranha. O apelo dessa ideia o seu poder de explicar por que, dentre um
conjunto de espcies de macacos africanos com crebros de mesmo tamanho
que os dos chimpanzs, uma de repente saiu correndo frente das outras sem
nenhuma razo muito bvia. como se um evento aleatrio empurrasse o
crebro homindeo alm de um limiar, algo equivalente a uma massa crtica, e
depois o processo decolasse explosivamente, por ser autoalimentador.
No que teria consistido esse processo autoalimentador? A conjetura que
apresentei em minhas Palestras de Natal na Roy al Institution foi a coevoluo
software/hardware. Como o seu nome sugere, ela pode ser explicada por uma
analogia com os computadores. Infelizmente para a analogia, a lei de Moore no
parece ser explicada por um nico processo autoalimentador. O melhoramento
dos circuitos integrados ao longo dos anos parece ter sido provocado por um
conjunto desordenado de mudanas, o que torna enigmtico saber por que h
aparentemente um melhoramento exponencial constante. Ainda assim, h
certamente uma coevoluo software/hardware conduzindo a histria dos
avanos dos computadores. Em particular, h algo correspondente a um
explosivo cruzar de limiar, depois que uma necessidade represada se faz sentir.
Nos primeiros tempos dos computadores pessoais, eles ofereciam apenas um
software primitivo de processamento de texto; o meu nem sequer quebrava a
linha quando o cursor chegava margem. Eu estava ento viciado em
programar em linguagem de mquina e (tenho um pouco de vergonha de
admitir) cheguei a ponto de desenvolver o meu prprio software processador de
textos, chamado Scrivener, que usei para escrever O relojoeiro cego que, se
no fosse por esse detalhe, teria sido terminado mais cedo! Durante o
desenvolvimento do Scrivener, eu vivia cada vez mais frustrado pela ideia de
usar o teclado para mover o cursor pela tela. Eu queria apenas apontar. Brinquei
com a ideia de usar um joy stick, como os existentes para os jogos de
computadores, mas no consegui achar um meio de fazer a coisa funcionar.
Sentia com muita fora que o software que eu desejava desenvolver estava
bloqueado pela falta de uma inovao crtica de hardware. Mais tarde, descobri
que o dispositivo de que eu desesperadamente precisava, mas que no fui
inteligente bastante para imaginar, j havia sido inventado muito tempo antes.
Esse dispositivo era, claro, o mouse.
O mouse foi um avano de hardware, concebido na dcada de 1960 por
Douglas Engelbart, que previu que ele tornaria possvel um novo tipo de software.
Essa inovao de software agora conhecida, na sua forma desenvolvida, como
a Interface Grfica do Usurio, ou GUI, tendo sido desenvolvida na dcada de
1970 pela equipe brilhantemente criativa de Xerox PARC, essa Atenas do mundo
moderno. Foi cultivado para se tornar um sucesso comercial pela Apple em
1983, depois copiado por outras companhias sob nomes como VisiOn, GEM e
o que tem maior sucesso comercial hoje em dia Windows. O mais importante
da histria que uma exploso de software engenhoso estava, num certo sentido,
represada, esperando para se espalhar pelo mundo, mas teve de aguardar um
dispositivo crucial de hardware, o mouse. Mais tarde, a disseminao do software
GUI gerou novas exigncias de hardware, que tiveram de ser satisfeitas de
forma mais rpida e mais ampla para lidar com as necessidades da arte grfica.
Isso por sua vez permitiu um afluxo de novos softwares mais sofisticados,
especialmente aqueles capazes de explorar grficos de alta velocidade. A espiral
software/hardware continuou, e sua produo mais recente a Worldwide Web.
Quem sabe o que nos reservam as futuras voltas da espiral?

Se voc olha para o futuro, revela-se que o poder [do computador] vai ser
usado para uma variedade de coisas. Surgem aperfeioamentos incrementais
e facilidades de uso, ento ocasionalmente se ultrapassa algum limiar, e algo
novo possvel. Foi o que aconteceu com a interface grfica do usurio. Todo
programa se tornou grfico e toda sada se tornou grfica, isso nos custou
enormes quantidades de poder da CPU, mas valeu a pena [...]. Na verdade,
tenho a minha prpria lei do software, a lei de Nathan, segundo a qual o
software cresce mais rpido do que a lei de Moore. E por isso que existe
uma lei de Moore. (Nathan My hrvold, diretor de Tecnologia da Microsoft
Corporation, 1998).

Retornando evoluo do crebro humano, o que estamos procurando para


completar a analogia? Um aperfeioamento secundrio no hardware, talvez um
leve aumento no tamanho do crebro que teria passado despercebido, se no
tivesse capacitado uma nova tcnica de software que, por sua vez, desencadeou
uma prspera espiral de coevoluo? O novo software mudou o ambiente em
que o hardware do crebro estava sujeito seleo natural. Isso deu origem a
uma forte presso darwiniana para aperfeioar e aumentar o hardware, a fim de
tirar proveito do novo software, e uma espiral auto-alimentadora passou a
funcionar com resultados explosivos.
No caso do crebro humano, qual poderia ter sido o avano propcio? Qual foi
o equivalente do GUI? VOU dar o exemplo mais claro que posso imaginar do
tipo de coisa que pode ter acontecido, sem nem por um momento me
comprometer com a viso de que tenha sido o avano real que inaugurou a
espiral. O meu exemplo claro a linguagem. Ningum sabe como foi que
comeou. No parece haver nada semelhante sintaxe em animais no
humanos, sendo difcil imaginar seus precursores evolucionrios. Igualmente
obscura a origem da semntica, das palavras e seus significados. Sons que
significam ordens como Alimente-me ou V embora so lugar-comum no
reino animal, mas ns humanos fazemos algo bem diferente. Como outras
espcies, temos um repertrio limitado de sons bsicos, os fonemas, mas somos
os nicos a recombinar esses sons, reunindo-os em cadeia num nmero
indefinidamente grande de combinaes para significar coisas que so fixadas
apenas pela conveno arbitrria. A linguagem humana aberta na sua
semntica: os fonemas podem ser recombinados para engendrar um dicionrio
de palavras indefinidamente em expanso. E tambm aberta na sua sintaxe: as
palavras podem ser recombinadas num nmero indefinidamente grande de
frases por meio de um encaixe recursivo: O homem est vindo. O homem que
pegou o leopardo est vindo. O homem que pegou o leopardo que matou as
cabras est vindo. O homem que pegou o leopardo que matou as cabras que nos
do leite est vindo. Vale notar como a frase cresce no meio enquanto as pontas
os seus elementos essenciais continuam as mesmas. Cada uma das oraes
subordinadas encaixadas capaz de crescer da mesma maneira, e no h limites
para o crescimento permitido. Esse tipo de desenvolvimento potencialmente
infinito, que se torna de repente possvel por uma nica inovao sinttica, parece
ser peculiar linguagem humana.
Ningum sabe se a linguagem de nossos ancestrais passou por um estgio de
prottipo com um pequeno vocabulrio e uma gramtica simples, antes de
evoluir gradativamente at o presente ponto em que todas as milhares de lnguas
no mundo so muito complexas (alguns dizem que todas tm exatamente o
mesmo grau de complexidade, mas isso parece perfeito demais em termos
ideolgicos para ser inteiramente plausvel). Eu me inclino a pensar que o
desenvolvimento foi gradual, mas no completamente evidente que tivesse de
ser assim. Algumas pessoas acham que a linguagem comeou de repente, mais
ou menos literalmente inventada por um nico gnio num determinado lugar
num determinado tempo. Quer o desenvolvimento tenha sido gradual, quer
repentino, poder-se-ia contar uma histria semelhante da coevoluo
software/hardware. Um mundo social em que h linguagem um tipo de mundo
social completamente diferente daquele em que ela no existe. As presses da
seleo sobre os genes nunca mais sero as mesmas. Os genes se veem num
mundo mais dramaticamente diferente do que se uma era glacial tivesse se
instalado da noite para o dia ou se algum novo predador terrvel tivesse de
repente aparecido na Terra. No novo mundo social em que a linguagem surgiu
pela primeira vez em cena, deve ter ocorrido uma seleo natural dramtica em
favor dos indivduos geneticamente equipados para explorar os novos meios. Isso
lembra a concluso do captulo anterior, em que falei de os genes serem
selecionados para sobreviver nos mundos virtuais construdos socialmente pelos
crebros. quase impossvel superestimar as vantagens que podiam ser
desfrutadas pelos indivduos exmios em tirar proveito do novo mundo da
linguagem. No apenas que os crebros se tornaram maiores para lidar com a
prpria linguagem. tambm que o mundo inteiro em que nossos ancestrais
viviam foi transformado em consequncia da inveno da fala.
Mas usei o exemplo da linguagem apenas para tornar plausvel a ideia da
coevoluo software/hardware. Talvez no tenha sido a linguagem o que levou o
crebro humano a cruzar o seu limiar crtico de inflao, embora eu tenha um
palpite de que ela desempenhou um importante papel. controverso se o
hardware modulador de sons na garganta era capaz de formar a linguagem na
poca em que o crebro comeou a inchar. Alguma evidncia fssil sugere que
nossos provveis ancestrais Homo habilis e Homo erectus, por causa da sua
laringe relativamente pouco inclinada, no deviam ser capazes de articular toda a
srie de sons vogais que as gargantas modernas colocam nossa disposio.
Alguns acham que esse fato indica que a prpria linguagem aconteceu tarde em
nossa evoluo. Acho que essa uma concluso bem pouco imaginativa. Se
houve uma coevoluo software/hardware, o crebro no o nico hardware do
qual deveramos esperar aperfeioamentos na espiral. O aparelho vocal tambm
teria evoludo em paralelo, e a inclinao evolucionria da laringe uma das
mudanas de hardware que a prpria linguagem provocaria. Vogais mal
pronunciadas no so a mesma coisa que nenhum som de vogal. Mesmo que a
fala do Homo erectus soasse montona pelos nossos padres exigentes, ainda
poderia ter servido como a arena para a evoluo da sintaxe, da semntica e da
inclinao auto-alimentadora da prpria laringe. concebvel que o Homo
erectus circunstancialmente fizesse barcos e fogo; no devemos subestim-lo.
Pondo a linguagem de lado por um momento, que outras inovaes de
software poderiam ter levado nossos ancestrais a cruzar o limiar crtico para dar
incio escalada coevolucionria? Vou sugerir duas inovaes que poderiam ter
surgido naturalmente do gosto que nossos ancestrais desenvolveram pela carne e
pela caa. A agricultura uma inveno recente. A maioria de nossos ancestrais
homindeos foi caador-coletor. Aqueles que ainda subsistem por esse antigo
modo de vida so frequentemente rastreadores formidveis. Eles conseguem ler
padres de pegadas, vegetao danificada, depsitos de estrume e vestgios de
plos para construir um quadro detalhado de eventos sobre uma ampla rea. Um
padro de pegadas um grfico, um mapa, uma representao simblica de
uma srie de incidentes no comportamento animal. Lembram-se do nosso
zologo hipottico, cuja capacidade de reconstruir os ambientes passados pela
leitura do corpo de um animal e de seu DNA justificava a declarao de que um
animal um modelo do seu ambiente? No poderamos dizer algo semelhante de
um perito rastreador !kung san, que precisa apenas ler as pegadas na poeira de
Kalahari para reconstruir um padro detalhado, uma descrio ou um modelo de
comportamento animal no passado recente? Apropriadamente lidos, esses rastros
equivalem a mapas e desenhos, e parece-me plausvel que a capacidade de l-
los tivesse surgido em nossos ancestrais antes da origem da fala com palavras.
Vamos supor que um bando de caadores Homo habilis precisasse planejar
uma caada cooperativa. Num extraordinrio e arrepiante filme para televiso
de 1992, Too Glose for Comfort, David Attenborough mostra chimpanzs
modernos executando o que parece ser uma investida e emboscada
cuidadosamente planejada e bem-sucedida contra um macaco colobo, que eles
ento despedaam e comem. No h razo para pensar que os chimpanzs se
comunicaram entre si e bolaram algum plano detalhado antes de comear a
caada, mas todas as razes para pensar que o habilis poderia ter se beneficiado
com esse tipo de comunicao se estivesse ao seu alcance. Como poderia essa
comunicao ter se desenvolvido?
Suponhamos que um dos caadores, que vamos imaginar como um lder, tem
um plano para emboscar um eland e deseja transmiti-lo a seus colegas. Sem
dvida ele poderia imitar o comportamento do eland, talvez vestindo uma pele do
animal para esse fim, como os caadores fazem hoje em dia para fins de ritual
ou entretenimento. Poderia imitar as aes que deseja ver os caadores
executarem: exagero estudado de movimentos furtivos ao aproximar-se da caa;
visibilidade barulhenta na investida; sobressalto repentino na emboscada final.
Mas h muito mais que ele tambm poderia fazer, e nisso ele se assemelharia a
qualquer militar moderno. Ele poderia indicar os objetivos e planejar as
manobras sobre um mapa da rea.
Os nossos caadores, podemos supor, so todos rastreadores exmios, com
um sentido apurado em traar, no espao bidimensional, pegadas e outros
vestgios: uma percia espacial que talvez v alm de qualquer coisa que ns (a
menos que por acaso sejamos caadores !kung san) possamos facilmente
imaginar.
Esto todos plenamente acostumados ideia de seguir um rastro e imagin-lo
traado no cho como um mapa em tamanho natural e um grfico temporal dos
movimentos do animal. O que poderia ser mais natural para o lder do que pegar
uma vara e desenhar na poeira um modelo em escala desse quadro temporal:
um mapa do movimento sobre uma superfcie? O lder e seus caadores esto
plenamente acostumados ideia de que uma srie de marcas de cascos indica o
fluxo de gnus ao longo da margem lamacenta do rio. Por que ele no poderia
traar uma linha indicando o fluxo do prprio rio num mapa em escala sobre a
poeira? Acostumados como todos esto a seguir as pegadas humanas de sua
caverna-lar at o rio, por que o lder no poderia apontar no seu mapa a posio
da caverna em relao ao rio? Movendo-se ao redor do mapa com a sua vara, o
caador poderia indicar a direo de onde viria o eland, o ngulo de sua proposta
de investida, a localizao da emboscada: indic-los literalmente desenhando na
areia.
Teria sido mais ou menos assim que nasceu a noo de uma representao
em escala menor em duas dimenses como uma generalizao da habilidade
importante de ler as pegadas dos animais? Talvez a ideia de desenhar a figura dos
prprios animais tenha surgido da mesma origem. A marca na lama de um casco
de gnu obviamente uma imagem negativa do casco real. A marca fresca da
pata de um leo provavelmente suscitava medo. Teria ela tambm engendrado,
num lampejo ofuscante, a percepo de que se poderia desenhar a
representao de uma parte de um animal e assim, por extrapolao, do
animal inteiro? Talvez o lampejo ofuscante que deu origem ao primeiro desenho
de um animal inteiro tenha vindo da marca de um animal morto, arrastado para
fora da lama endurecida ao seu redor. Ou uma imagem menos distinta na grama
poderia ter facilmente adquirido substncia pelo prprio software de realidade
virtual da mente.

Porque a grama da montanha No pode deixar de manter a forma Onde a


lebre montesa se reclinou.
(Because the mountain grass/ Cannot but keep the form/ Where the mountain
hare has lain).
W. B. Yeats, Memory (1919)

Todos os tipos de arte representativa (e provavelmente tambm de arte no


representativa) dependem da percepo de que se pode fazer com que alguma
coisa signifique outra, e que isso pode ajudar o pensamento ou a comunicao.
As analogias e as metforas que esto subjacentes ao que tenho chamado de
cincia potica boa e m so outras manifestaes da mesma faculdade
humana de criar smbolos. Vamos reconhecer um continuum, que poderia
representar uma srie evolucionria. Numa ponta do continuum, permitimos que
algumas coisas representem outras coisas a que se assemelham como nas
pinturas de bfalos nas cavernas. Na outra ponta, esto smbolos que no se
assemelham obviamente s coisas que representam como na palavra
bfalo, que s tem esse significado por causa de uma conveno arbitrria que
todos os falantes da lngua em questo respeitam. Os estgios intermedirios ao
longo do continuum podem, como disse, representar uma progresso
evolucionria. Talvez nunca saibamos como foi que tudo comeou. Mas talvez a
minha histria das pegadas signifique o tipo de percepo que pode ter ocorrido
quando as pessoas comearam a pensar pela primeira vez por analogias, e assim
tomaram conscincia da possibilidade da representao semntica. Dando
origem ou no semntica, o mapa do meu rastreador se junta lngua como a
minha segunda sugesto para uma inovao de software que pode ter
desencadeado a espiral coevolucionra propiciadora da expanso do crebro.
Teria sido o desenho dos mapas que ajudou os nossos ancestrais a ultrapassar o
limiar crtico que os outros macacos no conseguiram cruzar?
A minha terceira inovao possvel de software inspirada numa sugesto
feita por William Calvin. Ele props que os movimentos balsticos, como atirar
projteis contra um alvo distante, exigem operaes computacionais especiais do
tecido nervoso. A sua ideia era que a conquista desse problema especfico, talvez
originalmente para fins de caada, capacitou o crebro a realizar muitas outras
coisas importantes como um produto secundrio desse desenvolvimento.
Numa praia de seixos, Calvin divertia-se atirando pedras contra uma tora de
madeira, e a ao inadvertidamente executou o iniciar (a metfora intencional)
de uma produtiva cadeia de pensamentos. Que tipo de computao deve o
crebro realizar quando atiramos alguma coisa em um alvo, coisa que nossos
ancestrais devem ter feito cada vez mais quando desenvolveram o hbito da
caa? Um componente essencial de um arremesso preciso a escolha do
momento. Seja qual for a ao do brao preferida arremessar com o brao
por baixo, atirar ou lanar com o brao por cima, mover rapidamente o pulso ,
o momento exato em que se libera o projtil que faz toda a diferena. Vale
pensar na ao com o brao por cima de um lanador de crquete (o lanamento
difere do arremesso no beisebol, porque o brao deve se manter reto, e isso
facilita pensar na questo). Se a bola lanada cedo demais, voa sobre a cabea
do batedor. Se lanada tarde demais, afunda no terreno. Como que o sistema
nervoso realiza a faanha de lanar o projtil exatamente no momento certo,
ajustado velocidade do movimento do brao? Ao contrrio de uma estocada
com a espada, em que se pode guiar a arma por toda a trajetria at o alvo, o
lanamento ou arremesso balstico. O projtil deixa a mo do lanador e sai do
seu controle. H outros movimentos especializados, como pregar um prego, que
so efetivamente balsticos, mesmo que a ferramenta ou a arma no saia da
mo. Toda a computao tem de ser feita previamente: estabelecer a rota s
cegas.
Um modo de resolver o problema do momento de lanar o projtil, quando
se arremessa uma pedra ou uma lana, seria computar as contraes necessrias
dos msculos individuais no arremesso, quando o brao estava em movimento.
Os computadores digitais modernos seriam capazes dessa faanha, mas os
crebros so lentos demais. Em vez disso, Calvin raciocinou que os sistemas
nervosos, sendo lentos, funcionariam melhor com um armazenamento
temporrio de comandos automticos para os msculos. Toda a sequncia de
lanar uma bola de crquete ou arremessar uma lana programada no crebro
como uma lista pr-registrada de comandos de contrao de msculos
individuais, arrumada na ordem em que devem ser liberados.
Sem dvida, os alvos mais distantes so os mais difceis de atingir. Calvin
espanou os seus compndios de fsica e pesquisou como calcular a janela de
lanamento decrescente, quando se tenta manter a preciso em arremessos
cada vez mais longos. Janela de lanamento jargo espacial. Os cientistas
aeroespaciais (essa profisso proverbialmente talentosa) calculam a janela de
oportunidade durante a qual devem lanar uma nave espacial, se quiserem
atingir, digamos, a Lua. Se a nave lanada cedo demais ou tarde demais, no
atinge o alvo. Calvin calculou que, para um alvo do tamanho de um coelho a
quatro metros de distncia, a sua janela de lanamento tinha cerca de onze
milissegundos de largura. Se ele lanasse a pedra demasiado cedo, ela passava
por cima do coelho. Se a retivesse por tempo demais, a pedra caa antes de
chegar ao alvo. A diferena entre demasiado cedo e demasiado tarde eram
meros onze milissegundos, cerca de um centsimo de um segundo. Como um
especialista nas regulaes de tempo das clulas nervosas, isso incomodou
Calvin, porque ele sabia que a margem normal de erro de uma clula nervosa
maior que a janela de lanamento. Mas ele tambm sabia que bons lanadores
humanos so capazes de atingir um alvo como um coelho a essa distncia,
mesmo correndo. Eu prprio nunca esqueci o espetculo de meu contemporneo
de Oxford, o Nawab de Pataudi (um dos maiores jogadores de crquete da ndia,
mesmo depois de perder um olho), competindo pela universidade e lanando a
bola mais de uma vez com velocidade e preciso devastadoras, mesmo enquanto
organizava o jogo da sua equipe, correndo a uma velocidade que visivelmente
intimidava os batedores.
Calvin tinha um mistrio para resolver. Como que fazemos lanamentos to
bons? A resposta, ele decidiu, devia estar na lei dos nmeros grandes. Nenhum
circuito de regulao do tempo pode alcanar a preciso de um caador !kung
que arremessa uma lana, ou a de um jogador de crquete que lana uma bola.
Deve haver muitos circuitos de regulao do tempo funcionando em paralelo, os
seus efeitos sendo calculados para que se alcance a deciso final de quando
lanar o projtil. E agora eis a questo. Tendo desenvolvido uma populao de
circuitos de regulao do tempo e de sequncia para um determinado fim, por
que no empreg-los para outros objetivos? A prpria lngua depende de
sequncias precisas. O mesmo vale para a msica, a dana, at para traar os
planos do futuro. O arremesso poderia ter sido o precursor da prpria previso?
Quando lanamos a mente para a frente na imaginao, estamos realizando uma
ao quase literal, alm de metafrica? Quando a primeira palavra foi
pronunciada, em algum lugar na frica, o falante se imaginou lanando um
projtil desde a sua boca at o ouvinte desejado?
O meu quarto candidato ao software que participa na coevoluo
software/hardware o meme, a unidade da herana cultural. J o sugerimos,
quando discutimos a decolagem em estilo epidmico dos best-sellers. Nesse
ponto, eu me apoio nos livros de meus colegas Daniel Dennett e Susan
Blackmore, que tm marcado presena entre vrios tericos construtivos do
meme, desde que a palavra foi cunhada pela primeira vez em 1976. Os genes
so replicados, copiados de pais para filhos ao longo das geraes. Um meme ,
por analogia, algo que se replica de crebro para crebro, via qualquer meio
disponvel de cpia. uma questo em aberto se a semelhana entre o gene e o
meme boa ou m cincia potica. No cmputo geral, ainda acho que seja boa
cincia potica, embora, se algum procurar a palavra na Worldwide Web, ir
encontrar muitos exemplos de entusiastas que se deixam arrebatar e vo longe
demais. At parece estar surgindo uma espcie de religio do meme acho
difcil decidir se piada ou no.
Minha esposa e eu ocasionalmente sofremos de insnia, quando nossas
mentes so possudas por uma melodia que fica se repetindo na cabea,
implacavelmente e sem piedade, a noite inteira. Certas melodias so
especialmente culpadas, por exemplo, Masochismo Tango, de Tom Lehrer.
No uma melodia que tenha algum mrito (ao contrrio da letra, com rimas
brilhantes), mas quase impossvel livrar-se dela depois que se apodera da
mente. Agora fizemos um pacto: se temos uma das melodias perigosas no
crebro durante o dia (Lennon e McCartney so outros grandes culpados), no as
cantamos nem as assobiamos de modo algum perto da hora de dormir, por medo
de infectar o outro. Essa noo de que uma melodia num crebro pode
infectar outro crebro pura conversa de memes.
O mesmo pode acontecer com algum acordado. Dennett conta a seguinte
anedota em A perigosa ideia de Darwin (1995):

Outro dia, fiquei incomodado aterrado ao me pegar cantarolando uma


melodia no meio de uma caminhada. No era um tema de Hay dn, Brahms,
Charlie Parker, nem mesmo Bob Dy lan: eu estava cantarolando com toda a
fora It takes two to tango um horroroso e irremedivel pedao de
chiclete para os ouvidos que foi inexplicavelmente popular em algum perodo
na dcada de 1950. Tenho certeza de que jamais na minha vida escolhi essa
melodia, apreciei essa melodia ou de qualquer maneira a julguei melhor que
o silncio, mas ali estava ela, um horrvel vrus musical, pelo menos to
robusto no pool de memes quanto qualquer melodia que realmente aprecio. E
agora, para piorar a situao, ressuscitei o vrus em muitos dos leitores, que
vo sem dvida me amaldioar nos prximos dias, quando se pegarem
cantarolando, pela primeira vez em mais de trinta anos, essa melodia chata.

Para mim, o refro enlouquecedor nem sempre uma melodia, mas uma
frase repetida interminavelmente, no uma frase com qualquer significado
evidente, apenas um fragmento de linguagem que eu ou alguma outra pessoa
talvez tenha dito em algum momento durante o dia. No est claro por que uma
determinada frase ou melodia escolhida, porm, uma vez instalada na cabea,
extremamente difcil mud-la. Continua a se repetir ao infinito. Em 1876, Mark
Twain escreveu o conto Um pesadelo literrio, sobre a sua mente ter sido
possuda por um fragmento ridculo de uma ordem em forma de versos dada a
um motorista de nibus e sua mquina de coletar passagens, cujo refro era
Perfure na presena do passageiro.

Perfure na presena do passageiro


Perfure na presena do passageiro
(Punch in the presence of the passenjare).

A frase tem o ritmo de um mantra, e quase no ousei cit- la por receio de


infectar o leitor. Eu a tive circulando na minha cabea um dia inteiro depois de
ler a histria de Mark Twain. O narrador de Twain fmalmente se livrou da frase
passando-a para o vigrio, que por sua vez foi levado demncia. Esse aspecto
de porcos gadarenos da histria a ideia de que se perde o meme ao pass-lo
para outra pessoa a nica parte que no soa verdadeira. S porque se
infectou outra pessoa com um meme no quer dizer que a mente se livrou dele.
Os memes podem ser boas ideias, boas melodias, bons poemas, bem como
mantras tolos. Qualquer coisa que se espalha pela imitao, como os genes se
espalham pela reproduo corporal ou por infeco virtica, um meme. O seu
principal interesse que existe pelo menos a possibilidade terica de uma
verdadeira seleo darwiniana de memes, semelhante seleo familiar dos
genes. Esses memes que se espalham conseguem essa faanha porque so bons
em se espalhar. A melodia implacvel de Dennett, bem como a minha e a da
minha esposa, era um tango. H algo insidioso no ritmo do tango? Bem,
precisamos de mais evidncias. Mas bastante razovel a ideia geral de que
alguns memes talvez sejam mais infecciosos que outros por causa de suas
propriedades inerentes.
Assim como no caso dos genes, podemos esperar que o mundo se encha de
memes que so bons na arte de se fazerem copiar de crebro para crebro.
Podemos notar que alguns memes, como o refro de Mark Twain, tm realmente
essa propriedade, sem que sejamos capazes de analisar o que lhes confere essa
qualidade. Basta que os memes variem na sua capacidade de infectar para que a
seleo darwiniana passe a funcionar. s vezes podemos estimar o que confere
ao meme essa capacidade de se espalhar. Dennett nota que o meme da teoria da
conspirao tem uma reao embutida objeo de que no h boas evidncias
de conspirao: claro que no o que mostra como poderosa a
conspirao!.
Os genes vo se espalhar por pura eficcia parasita, como num vrus. Talvez
consideremos um tanto v essa propagao pela propagao, mas a natureza no
est interessada em nossos julgamentos de futilidade ou de qualquer outra coisa.
Se um cdigo tem o necessrio, ele se espalha e pronto. Os genes tambm
podem se espalhar pelo que julgamos ser uma razo mais legtima, digamos,
porque aperfeioam a acuidade visual de um gavio. Esses so os que primeiro
nos ocorrem quando pensamos no darwinismo. Em A escalada do monte
improvvel, expliquei que o DNA de um elefante e o de um vrus so ambos
programas de Copie-me. A diferena que um deles tem uma digresso quase
fantasticamente grande: Copie-me construindo primeiro um elefante. Contudo,
os dois tipos de programa se espalham porque, a seus modos diferentes, so bons
em se espalhar. O mesmo vale para os memes. Tangos montonos sobrevivem
nos crebros e infectam outros crebros por razes de pura eficcia parasita.
Eles esto perto da extremidade vrus do espectro. Grandes ideias na filosofia,
percepes brilhantes na matemtica, tcnicas inteligentes para dar ns ou
modelar potes sobrevivem no pool de memes por razes que esto mais perto da
extremidade legtima ou elefante do nosso espectro darwiniano.
Os memes no poderiam se espalhar, se no fosse o fato de os indivduos
terem a tendncia biologicamente valiosa de imitar. H muitas boas razes para
que a imitao tivesse sido favorecida pela seleo natural convencional que
opera sobre os genes. Os indivduos geneticamente predispostos a imitar tm uma
facilidade para aprender habilidades que outros levam um longo tempo para
elaborar. Um dos melhores exemplos a disseminao do hbito de abrir
garrafas de leite entre os chapins (o equivalente europeu das mejengras
americanas). O leite entregue em garrafas bem cedo nos degraus das portas
britnicas, e ele geralmente ali permanece por um certo tempo antes de ser
levado para dentro da casa. Um passarinho capaz de furar a tampa, mas essa
no uma ao bvia para um pssaro. O que aconteceu foi que uma srie
epidmica de ataques a tampas de garrafas entre os chapins azuis [Parus
caeruleus] se espalhou a partir de distintos focos geogrficos na Gr-Bretanha.
Epidmica a palavra exata. Os zologos James Fisher e Robert Hinde
conseguiram documentar a disseminao do hbito na dcada de 1940, quando
se irradiou por imitao a partir dos pontos focais em que comeou, descoberto
presumivelmente por alguns pssaros isolados: ilhas de inventividade e
fundadores de epidemias de memes.
possvel contar histrias semelhantes de chimpanzs. Pescar cupins
enfiando gravetos no cupinzeiro um hbito aprendido por imitao. Assim
como a habilidade de quebrar castanhas com pedras sobre uma bigorna de
madeira ou de pedra, ao que ocorre em certas reas especficas do Oeste da
frica, mas no em outras. Os nossos ancestrais homindeos certamente
aprenderam habilidades vitais imitando-se uns aos outros. Entre os grupos tribais
sobreviventes, a fabricao de ferramentas de pedra, a tecelagem, as tcnicas da
pesca, a arte de colmar, a cermica, a gerao do fogo, a culinria, o trabalho
em metal, todas essas habilidades so aprendidas pela imitao. As linhagens de
mestres e aprendizes so o equivalente memtico das linhagens genticas
ancestrais/descendentes. O zologo Jonathan Kingdon sugeriu que algumas das
habilidades de nossos ancestrais comearam quando os humanos imitaram outras
espcies. Por exemplo, as teias de aranha podem ter inspirado a inveno das
redes para pesca e do cordo ou tranado; os ninhos do tecelo, a inveno dos
ns ou da cobertura de colmo.
Ao contrrio dos genes, os memes no parecem ter se associado com o
objetivo de construir grandes veculos corpos - para seu abrigo e
sobrevivncia conjuntos. Os memes dependem dos veculos construdos pelos
genes (a menos que, como tem sido sugerido, a internet seja vista como um
veculo de memes). Mas nem por isso os memes deixam de manipular com igual
eficcia o comportamento dos corpos vivos. A analogia entre a evoluo gentica
e memtica comea a ficar interessante quando aplicamos a nossa lio do
cooperador egosta. Como os genes, os memes sobrevivem na presena de
certos outros memes. Uma mente pode se tornar preparada, pela presena de
certos memes, a ser receptiva a determinados outros. Assim como o pool
gentico da espcie se torna um cartel cooperativo de genes, um grupo de
mentes uma cultura, uma tradio tornase um cartel cooperativo de
memes, um memeplexo, como tem sido chamado. Como no caso dos genes,
um erro considerar o cartel inteiro uma unidade que selecionada como uma
nica entidade. O modo correto de considerar a questo em termos de memes
que se ajudam mutuamente, cada um providenciando um ambiente que
favorece os outros. Sejam quais forem as limitaes da teoria dos memes, acho
provvel que esse ponto especfico, o de que uma cultura ou uma tradio, uma
religio ou uma cor poltica cresce de acordo com o modelo do cooperador
egosta, seja pelo menos uma parte importante da verdade.
Dennett evoca vividamente a imagem da mente como uma estufa fervilhante
de memes. E chega a defender a hiptese de que A prpria conscincia humana
um imenso complexo de memes [...]. Ele apresenta esse ponto, junto com
muitas outras ideias, de forma persuasiva e detalhada no seu livro Consciousness
Explained (1991). No tenho como resumir a srie intricada de argumentos nesse
livro, e vou me contentar com uma citao mais caracterstica:

O porto que todos os memes precisam atingir a mente humana, mas a


prpria mente humana um artefato criado quando os memes reestruturam
um crebro humano para torn-lo um melhor hbitat para os memes. As
avenidas de entrada e sada so modificadas para se adaptarem s condies
locais, e reforadas por vrios dispositivos artificiais que intensificam a
fidelidade e a prolixidade da replicao: as mentes chinesas nativas diferem
dramaticamente das mentes francesas nativas, e as mentes alfabetizadas
diferem das mentes analfabetas. O que os memes do em troca aos
organismos em que residem um estoque incalculvel de vantagens com
alguns cavalos de Tria no meio para contrabalanar [...]. Mas se verdade
que as mentes humanas so elas prprias, em grande medida, as criaes de
memes, ento no podemos sustentar a polaridade de viso que consideramos
antes; no pode ser os memes versus ns, porque infestaes anteriores de
memes j desempenharam um papel principal determinando quem ou o que
somos ns.

H uma ecologia de memes, uma floresta tropical de memes, um cupinzeiro


de memes. Os memes no s saltam de mente para mente por imitao na
cultura. Esta apenas a ponta facilmente visvel do iceberg. Eles tambm
prosperam, multiplicam-se e competem dentro de nossas mentes. Quando
anunciamos ao mundo uma boa ideia, quem sabe que seleo subconsciente,
quase darwiniana, no se passou nos bastidores dentro das nossas cabeas? As
nossas mentes so invadidas por memes, assim como as antigas bactrias
invadiram as clulas de nossos ancestrais e tornaram-se mitocndrias. maneira
do Gato de Cheshire, os memes misturam-se s nossas mentes, at mesmo se
tornam nossas mentes, assim como as clulas eucariticas so colnias de
mitocndrias, cloroplastos e outras bactrias. Isso parece uma receita perfeita
para espirais coevolucionrias e para o aumento do crebro humano, mas,
especificamente, o que impulsiona a espiral? Onde est a auto-alimentao, o
elemento do quanto mais se tem, mais se obtm?
Susan Blackmore ataca essa questo formulando outra: A quem devemos
imitar?. Os indivduos que so os melhores na habilidade em questo, sem
dvida, mas h uma resposta mais geral pergunta. Blackmore sugere que
devemos imitar os melhores imitadores provvel que eles tenham adquirido
as melhores habilidades. E a sua prxima questo, Com quem devemos nos
acasalar?, respondida de modo semelhante. Ns nos acasalamos com os
melhores imitadores dos memes mais em voga. Assim, no apenas os memes
so selecionados pela capacidade de se espalhar, como tambm os genes so
selecionados na seleo darwiniana comum pela sua capacidade de gerar
indivduos que so bons em espalhar memes. No quero roubar o impacto da
obra da dra. Blackmore, pois tive o privilgio de ver de antemo o manuscrito de
seu livro, The Meme Machine (1999). Vou simplesmente notar que aqui temos a
coevoluo software/hardware. Os genes constroem o hardware. Os memes so
o software. A coevoluo o que pode ter impulsionado a inflao do crebro
humano.
Disse que voltaria iluso do homenzinho no crebro. No para resolver o
problema da conscincia, que est muito alm da minha capacidade, mas para
fazer outra comparao entre os memes e os genes. Em The Extended
Phenotype, argumentei contra admitir o organismo individual. No usei a palavra
indivduo no sentido consciente, e sim no sentido de um nico corpo coerente,
envolto por uma pele e dedicado ao objetivo mais ou menos unitrio de
sobreviver e reproduzir. O organismo individual, argumentei, no fundamental
para a vida, mas algo que surge quando os genes, que no incio da evoluo eram
entidades separadas e em guerra, renem-se em grupos cooperativos, como
cooperadores egostas. O organismo individual no exatamente uma iluso.
demasiado concreto para ser ilusrio. , porm, um fenmeno secundrio,
derivado, montado toscamente como uma consequncia das aes de agentes
fundamentalmente separados e at em guerra. No vou desenvolver, apenas
fazer circular, seguindo Dennett e Blackmore, a ideia de uma comparao com
os memes. Talvez o eu subjetivo, a pessoa que eu me sinto ser, seja o mesmo
tipo de semi-iluso. A mente uma reunio de agentes fundamentalmente
independentes e at em guerra. Marvin Minsky, o pai da inteligncia artificial,
deu ao seu livro de 1985 o nome de The Society of Mind. Quer esses agentes
devam ser identificados com os memes ou no, o ponto que estou propondo que
o sentimento subjetivo de algum dentro do corpo pode ser uma semi-iluso
montada, emergente, anloga ao corpo individual que emerge na evoluo a
partir da cooperao contrafeita dos genes.
Mas isso foi um aparte. Tenho procurado inovaes de software que
poderiam ter iniciado uma espiral auto-alimentadora de coevoluo
software/hardware para explicar a inflao do crebro humano. J mencionei a
linguagem, a leitura de mapas, o arremesso de projteis e os memes. Outra
possibilidade a seleo sexual, que introduzi como uma analogia para explicar o
princpio da coevoluo explosiva, mas ser que ela poderia ter realmente
impulsionado a inflao do crebro humano? Os nossos ancestrais seduziam seus
parceiros com uma espcie de cauda de pavo mental? O hardware do crebro
maior foi favorecido por causa de suas ostentosas manifestaes de software,
como talvez a capacidade de lembrar os passos de uma dana ritual
formidavelmente complicada? Talvez.
Muitas pessoas vo considerar a prpria linguagem o candidato mais
convincente, bem como o mais evidente para o disparo de software na expanso
do crebro, e gostaria de voltar linguagem a partir de outra perspectiva.
Terence Deacon, em The Symbolic Species (1997), tem uma abordagem da
linguagem luz dos memes:

No demasiado forado pensar nas lnguas um pouco como pensamos nos


vrus, negligenciando a diferena existente nos efeitos construtivos versus os
destrutivos. As lnguas so artefatos inanimados, padres de sons e rabiscos
em argila ou papel, que por acaso se insinuam nas atividades dos crebros
humanos, que replicam partes suas, montam-nas em sistemas e passam-nas
adiante. O fato de a informao replicada que constitui uma lngua no ser
organizada num ser animado no a impede absolutamente de ser uma
entidade integrada adaptvel que evolui com respeito aos hospedeiros
humanos.
Deacon passa ento a preferir um modelo simbitico em vez de
virulentamente parasita, traando novamente a comparao com as
mitocndrias e outras bactrias simbiticas nas clulas. As lnguas evoluem para
se tornar boas em infectar os crebros das crianas. Mas os crebros das
crianas, essas lagartas mentais, tambm evoluem para se tornar bons em serem
infectados pela lngua: coevoluo mais uma vez.
Em Bluspels and Flalansferes (1939), C. S. Lewis nos lembra o aforismo do
fillogo segundo o qual a nossa lngua est cheia de metforas mortas. Em seu
ensaio de 1844, The Poet, o filsofo e poeta Ralph Waldo Emerson disse: A
lngua poesia fssil. Se no ocorre com todas as nossas palavras, certamente
muitas delas comearam como metforas. Lewis menciona atten (atender,
assistir) como uma palavra que outrora significou stretch (estender, esticar).
Se dou ateno a voc, estico meus ouvidos na sua direo. Eu pego o
significado, quando voc se reveste de argumentos e martela o seu ponto
de vista. Entramos num assunto, abrimos uma linha de pensamento.
Escolhi deliberadamente casos de antepassados metafricos recentes e, portanto,
acessveis. Os estudiosos da filologia vo cavar mais fundo (est vendo o que
quero dizer?) e mostrar que at palavras cujas origens so menos evidentes
foram outrora metforas, talvez numa lngua morta (viu?). A prpria palavra
lngua vem da palavra latina para o rgo da lngua.
Acabei de comprar um dicionrio de gria contempornea, porque fiquei
desconcertado ao ser informado por leitores americanos da cpia datilografada
deste livro que algumas das minhas palavras inglesas favoritas no seriam
compreendidas no outro lado do Atlntico. Mug, por exemplo, com o
significado de tolo, bobo ou otrio, no compreendida nos Estados Unidos. Em
geral, tenho me tranqilizado ao ver no dicionrio quantas grias so realmente
universais no mundo anglfono. Mas fiquei mais intrigado com a espantosa
criatividade de nossa espcie em inventar um estoque infindvel de novas
palavras e usos. Parallel parking [estacionar em fila dupla] ou getting your
plumbing snaked [desobstruir o encanamento com um arame sinuoso] para a
cpula; idiot box [caixa idiota] para a televiso; park a custard [estacionar
um creme] para vomitar; Christmas on a stick [vara de Natal] para uma
pessoa vaidosa; nixon para urn negcio fraudulento; jam sandwich
[sanduche de geleia/aglomerao] para um carro de polcia; essas expresses de
gria representam o gume de uma espantosa riqueza de inovao semntica. E
elas ilustram perfeitamente a ideia de C. S. Lewis. Ser assim que todas as nossas
palavras nasceram?
Como no caso dos mapas das pegadas, me pergunto se a capacidade de ver
analogias, a capacidade de expressar significados em termos de semelhanas
simblicas com outras coisas, no teria sido o avano crucial de software que
levou a evoluo do crebro humano a cruzar o limiar e entrar numa espiral
coevolucionria. Em ingls, usamos a palavra mamute como adjetivo,
sinnimo de muito grande. A inovao semntica de nossos ancestrais no teria
aparecido quando algum gnio potico pr-sapiente, lutando para transmitir a
ideia de grande num contexto bastante diferente, teve a ideia de imitar ou
desenhar um mamute? No teria sido esse o tipo de avano de software que
empurrou a humanidade para dentro de uma exploso de coevo- luo
software/hardware? Talvez no tenha sido esse exemplo particular, porque o
tamanho grande facilmente transmitido pelo gesto universal de que os
pescadores jactanciosos tanto gostam. Mas at isso um avano de software em
relao comunicao dos chimpanzs na mata. E que tal imitar uma gazela
para comunicar a graa delicada e tmida de uma menina, numa antecipao
pliocena do verso de Yeats: Duas meninas, ambas bonitas, uma delas gazela?
(Two girls, both beautiful, one a gazelle). E que tal borrifar gua de uma cuia, no
somente para dar a ideia de chuva, o que quase bvio demais, mas tambm a
ideia de lgrimas, tentando transmitir a tristeza? Os nossos remotos ancestrais
habilis e erectus no teriam imaginado e solenemente descoberto o meio de
expressar uma imagem como a sobbing rain, chuva soluante, de John
Keats? (Embora, sem dvida, as prprias lgrimas sejam um mistrio
evolucionrio ainda no resolvido.)
No importa como tenha comeado, nem o seu papel na evoluo da
linguagem, ns humanos, de forma nica no reino animal, temos o dom potico
da metfora: de notar quando certas coisas so como outras e usar a relao
como um fulcro para nossos pensamentos e sentimentos. Esse um aspecto do
dom da imaginao. Talvez essa tenha sido a inovao-chave de software que
desencadeou a nossa espiral coevolucionria. Podemos consider-la um avano-
chave no software de simulao do mundo, que foi o tema do captulo anterior.
Talvez tenha sido o passo da realidade virtual delimitada, quando o crebro
simula um modelo do que os rgos dos sentidos lhe esto transmitindo, para a
realidade virtual ilimitada, quando o crebro simula coisas que no existem
realmente no momento a imaginao, os sonhos acordados, os clculos de E
se? sobre futuros hipotticos. E isso, finalmente, nos traz de volta cincia
potica e ao tema dominante em todo o livro.
Podemos tomar o software da realidade virtual em nossas cabeas e
emancip-lo da tirania de simular apenas a realidade utilitria. Podemos
imaginar mundos que poderiam existir, bem como aqueles que existem.
Podemos simular futuros possveis, bem como passados ancestrais. Com a ajuda
de memrias externas e artefatos de manipulao de smbolos papel e
canetas, bacos e computadores , estamos na posio de construir um modelo
operante do universo e faz-lo funcionar em nossa cabea antes de morrer.
Podemos sair do universo. Quero dizer, no sentido de colocar um modelo do
universo dentro de nossos crnios. No um modelo supersticioso, tacanho,
paroquial, cheio de espritos e duendes, astrologia e magia, brilhando com falsos
potes de ouro no fim do arco-ris. Um modelo grande, digno da realidade que o
regula, atualiza e tempera; um modelo de estrelas e grandes distncias, em que a
nobre curva do espao-tempo de Einstein rouba o lugar do arco da aliana de
Jeov, reduzindo-o a seu verdadeiro significado; um modelo poderoso,
incorporando o passado, guiando-nos pelo presente, capaz de prosseguir adiante
para nos oferecer construes detalhadas de futuros alternativos e nos dar a
possibilidade de escolha.

S os seres humanos orientam o seu comportamento por um conhecimento


do que aconteceu antes de seu nascimento e por uma preconcepo do que
pode acontecer depois da sua morte; assim, apenas os humanos descobrem o
seu caminho por uma luz que ilumina mais do que o terreno em que se
encontram. (P. B. e J. S. Medawar, The Life Science, 1977).

A luz passa, mas, animadoramente, antes de passar, ela nos d tempo para
compreender um pouco este lugar em que efemeramente nos encontramos e a
razo de aqui estarmos. Somos os nicos dentre os animais a prever o nosso fim.
Somos tambm os nicos dentre os animais a poder dizer antes de morrer: Sim,
por isso que valeu a pena viver.

Agora mais que nunca sublime morrer,


Cessar meia-noite sem nenhuma dor,
Enquanto derramas a tua alma no ar
Em puro xtase!
(Now more than ever seems it rich to die,/ To cease upon midnight with no
pain,/ While thou art pouring forth thy soul abroad/ In such an ectasy !).
John Keats, Ode to a Nightingale (1820)

Um Keats e um Newton, escutando um ao outro, poderiam ouvir o canto das


galxias.
Bibliografia selecionada

ALVAREZ, W. (1997) T. Rex and the Crater of Doom. Princeton, NJ: Princeton
University Press.
APPLEYARD, B. (1992) Understanding the Present. Londres: Picador. ASIMOV,
I. (1979) The Book of Facts, volume 2. Londres: Hodder & Stoughton. ATKINS,
P. W. (1984) The Second Law. Nova York: Scientific American.
(1992) Creation Revisited. Oxford: W. H. Freeman.
ATTNEAVE, F. (1954) Informational aspects of visual perception. Psy chological
Reviews, 61, 183-93.
B ARROW, J. FI.; COSMIDES, L.; TOOBY, J. (1992) The Adapted Mind. Nova
York: Oxford University Press.
BARLOW, H. B. (1963) The coding of sensory messages. In W. FI. Thorpe & O.
L. Zangwill (orgs.), Current Problems in Animal Behaviour. Cambridge:
Cambridge University Press, 331-60.
BARROW, J. D. (1998) Impossibility : the Limits of Science and the Science of
Limits. Oxford: Oxford University Press.
BLACKMORE, S. (1999) The Meme Machine. Oxford: Oxford University Press.
BODMER, W., & MCKIE, R. (1994) The Book of Man: The Quest to Discover
our Genetic Heritage. Londres: Little, Brown. BRAGG, K. (1998) On Giants
Shoulders. Londres: Hodder & Stoughton. BROCKMAN, J. (1995) The Third
Culture. Nova York: Simon & Schuster. BROCKMAN, J. & Matson, K. (orgs.)
(1996) How Things Are: A Science Toolkit for the Mind. Londres: Phoenix.
CAIRNS-SMITH, A. G. (1996) Evolving the Mind. Cambridge: Cambridge
University Press.
CALVIN, W. H. (1989) The Cerebral Sy mphony. Nova York: Bantam Books.
(1996) How Brains Think. Londres: Weidenfeld & Nicolson.
CAREY, J. (1995) The Faber Book of Science. Londres: Faber 8c Faber.
CARTMILL, M. (1998) Oppressed by evolution. Discover, maro, 78-83.
CLARKE, A. C. (1982) Profiles of the Future. Londres: Victor Gollancz.
CONWAY MORRIS, S. (1998) The Crucible of Creation. Oxford: Oxford
University Press.
COOK, E. (1990) John Keats. Oxford: Oxford University Press. CRAIK, K. J. W.
(1943) The Nature of Explanation. Londres: Cambridge University Press.
CRICK, F. (1994) The Astonishing Hy pothesis. Nova York: Scribners.
CRONIN, H. (1991) The Ant and the Peacock. Cambridge: Cambridge
University Press.
DARWIN, C. (1859) On the Origin of Species. Londres (1968): Penguin Books.
DAVIES, N. B. (1992) Dunnock Behaviour and Social Evolution. Oxford: Oxford
University Press.
DAWKINS, M. S. (1993) Through Our Ey es Only ? Oxford: W. H. Freeman.
DAWKINS, R. (1982) The Extended Phenoty pe. Oxford: Oxford University
Press.
. (1986) The Blind Watchmaker. Londres: Penguin Books.
(1989) The Selfish Gene. 2 ed. Oxford: Oxford University Press.
(1995) River Out of Eden. Londres: Weinfeld 8c Nicolson.
(1996) Climbing Mount Improbable. Nova York: Norton.
(1998) The values of science and the science of values. In J. Ree 8c C. W.
C. Williams (orgs.), The Values of Science: The Oxford Amnesty Lectures 1997.
Boulder, Colo.: Westview Press.
DE WAAL, F. (1996) GooDNAtured. Cambridge, Mass.: Harvard University
Press. DEACON, T. (1997) The Sy mbolic Species. Londres: Allen Lane. DEAN,
G.; MATHER, A.; KELLY, I. W. (1996) Astrology. In G. Stein (ed.), The
Ency clopedia of the Paranormal. Amherst, NY: Prometheus Books, 47-99.
DENNETT, D. C. (1991) Consciousness Explained. Boston: Little, Brown.
(1995) Darwins Dangerous Idea. Nova York: Simon 8c Schuster.
DEUTSCH.D. (1997) The Fabric of Reality. Londres: Allen Lane. DUNBAR, R.
(1995) The Trouble with Science. Londres: Faber 8c Faber. DURHAM, W. H.
(1991) Coevolution: Genes, Culture and Human Diversity. Stanford: Stanford
University Press.
DYSON, F. (1997) Imagined Worlds. Cambridge, Mass.; Harvard University
Press.
EDDINGTON, A. (1928) The Nature of the Phy sical World. Cambridge:
Cambridge University Press.
EHRENREICH, B., & MCINTOSH, J. (1997) The new creationism. The Nation,
9 de junho.
EINSTEIN, A. (1961) Relativity : The Special and the General Theory. Nova
York: Bonanza Books.
EISELEY, L. (1982) The Firmament of Time. Londres: Victor Gollancz.
EVANS, C. (1979) The Mighty Micro. Londres: Victor Gollancz.
FELLER, W. (1957) An Introduction to Probability Theory and its Applications.
Nova York: Wiley International Edition. FEYNMAN, R. P. (1965) The Character
of Phy sical Law. Londres: Penguin Boors.
(1998) The Meaning of it All. Londres: Penguin Books.
FISHER, J., & HINDE, R. A. (1949) The opening of milk bottles by birds. British
Birds, 42, 347-57.
FORD, E. B. (1975) Ecological Genetics. Londres: Chapman & Hall. FRAZER, J.
G. (1922) The Golden Bough. Londres: Macmillan. FREEMAN, D. (1998) The
Fateful Hoaxing of Margaret Mead: an Historical Analy sis of her Samoan
Researches. Boulder, Colo.: Westview Press. FRUMAN, N. (1971) Coleridge, the
Damaged Archangel. Londres: Allen & Unwin. GOOD, I. J. (1995) When
batterer turns murderer. Nature, 375, 541. GOULD, S. J. (1977) Eternal
metaphors of paleontology. In A. Hallam (ed.), Patterns of Evolution, as
Illustrated by the Fossil Record. Amsterd: Elsevier, 1-26.
. (1989) Wonderful Life: The Burgess Shale and the Nature of History.
Londres: Hutchinson Radius.
GREGORY, R. L. (1981) Mind in Science: A History of Explanations in
Psy chology and Phy sics. Londres: Weidenfeld & Nicolson.
(1998) Ey e and Brain. 5 ed. Oxford: Oxford University Press.
GRIBBIN, J., & CHERFAS, J. (1982) The Monkey Puzzle. Londres: The Bodley
Head.
GROSS, P. R., & LEVITT, N. (1994) Higher Superstition: The Academic Left
and its Quarrels with Science. Baltimore: Johns Hopkins University Press.
HAMILTON, W. D. (1996) Narrow Roads of Gene Land: the Collected Papers
ofW. D. Hamilton, volume I. Evolution of Social Behaviour. Oxford: W. H. Free-
man/Spektrum.
HARDIN, C. L. (1988) Color for Philosophers: Unweaving the Rainbow. Indiano-
polis: Hackett.
HEATH-STUBBS, J., 8c SALMAN, P. (orgs.) (1984) Poems of Science. Londres:
Penguin Books.
HOFFMANN, B. (1973) Einstein. Londres: Paladin.
HOLLDOBLER, B., & WILSON, E. O. (1990) The Ants. Berlim: Springer-
Verlag.
HOYLE, F. (1966) Man in the Universe. Nova York: Columbia University Press.
HUME, D. (1748) An Enquiry Concerning Human Understanding.Oi miracles.
Oxford: Oxford University Press (ed. L. A. Selby -Bigge, 1902).
HUMPHREY, N. (1995) Soul Searching. Londres: Chatto & Windus.
(1998) What shall we tell the children? In J. Ree & C. W. C. Williams
(orgs.), The Values of Science: The Oxford Amnesty Lectures 1997. Boulder,
Colo.: Westview Press.
HUXLEY, T. H. (1894) Collected Essay s. Londres: Macmillan. JERISON, H.
(1973) Evolution of the Brain and Intelligence. Nova York: Academic Press.
JONES, S. (1993) The Language of the Genes. Londres: Harper-Collins. JONES,
S.; MARTIN, R.; PILBEAM, D.; BUNNEY, S. (orgs.) (1992) The Cambridge
Ency clopedia of Human Evolution. Cambridge: Cambridge University Press.
JULESZ, B. (1995) Dialogues on Perception. Cambridge, Mass.: MIT Press.
JUNG, C. G. (1969) Memories, Dreams, Reflections. Londres: Fontana.
KAUFFMAN, S. (1993) The Origins of Order. Nova York: Oxford University
Press.
. (1995) At Home in the Universe. Nova York: Oxford University Press.
KELLER, H. (1902) The Story of My Life. Nova York: DoubLEDay. KELLY, I.
W. (1997) Modern astrology : a critique. Psy chological Reports, 81, 1035-66.
KENDREW, S. ]. (org.) (1994) The Ency clopedia of Molecular Biology. Oxford:
Blackwell.
KINGDON, J. (1993) Self-made Man and his Undoing. Londres: Simon &
Schuster. KOERTGE, N. (1995) How feminism is now alienating women from
science. Skeptical Inquirer, 19,42-3.
KOESTLER, A. (1972) The Roots of Coincidence. Nova York: Random House.
KRAWCZAK, M., & SCHMIDTKE, J. (1994) DNA Fingerprinting. Oxford: Bios
Scientific Publishers.
KURTZ, P 8t MADIGAN, T. J. (orgs.) (1994) Challenges to the Enlightenment.
Buffalo, Nova York: Prometheus Books. LAMB, T., 8c BOURRIAU, ]. (1995)
Colour: Art & Science. Cambridge: Cambridge University Press.
LEAKEY, R. (1994) The Origin of Humankind. Londres: Weidenfeld & Nicolson.
LEAKEY, R., 8t LEWIN, R. (1992) Origins Reconsidered. Londres: Little,
Brown.
(1996) The Sixth Extinction. Londres: Weidenfeld & Nicolson.
LETTVIN, J. Y.; MATURANA, H. R.; PITTS, W. H-; MCCULLOCH, W. S.
(1961) Two remarks on the visual sy stem of the frog. In W. A. Rosenblith (org.),
Sensory Communication. Cambridge, Mass: MIT Press.
LEWIS, C. S. (1939) Bluspels and Flalansferes. Capitulo 7 de C. S. Lewis,
Rehabilitations and Other Essay s. Oxford: Oxford University Press.
LIEBERMAN, P. (1991) Uniquely Human: The Evolution of Speech, Thought,
and Selfless Behavior. Cambridge, Mass.: Harvard University Press. LOFTING,
H. (1929) Doctor Dolittle in the Moon. Londres: Jonathan Cape. LOVELOCK, J.
E. (1979) Gaia. Oxford: Oxford University Press. MARGULIS, L. (1981)
Sy mbiosis in Cell Evolution. San Francisco: W. H. Freeman. MARGULIS, L., &
SAGAN, D. (1987) Microcosmos: Four Billion Years of Microbial Evolution.
Londres: Allen & Unwin.
MAYNARD SMITH, J. (1972) The importance of the nervous sy stem in the
evolution of animal flight. In On evolution. Edimburgo: Edinburgh University
Press.
. (1993) The Theory of Evolution. Cambridge: Cambridge University
Press.
(1995) Genes, Memes, and Minds. The New York Review of Books, 30 de
novembro de 1995, 46-8.
MEDAWAR, P. B. (1982) Plutos Republic. Oxford: Oxford University Press.
MEDAWAR. P. B., & J. S. (1977) The Life Science. Londres: Wildwood House.
(1984) Aristotle to Zoos. Londres: Weidenfeld & Nicolson.
MILLER, G. F. (1996) Political Peacocks. Demos, 10, 9-11. MINSKY, M. (1985)
The Society of Mind. Nova York: Simon & Schuster. MOLLON, J. (1995) Seeing
colour. In T. Lamb & J. Bourriau (orgs.), Colour: Art and Science. Cambridge:
Cambridge University Press, 127-50. MONOD, J. (1970) Chance and Necessity :
An Essay on the National [sic] Philosophy of Modern Biology. Glasgow: Fontana.
MORRIS, D. (1979) Animal Day s. Nova York: William Morrow & Co.
MULLER, R. (1988) Nemesis: The Death Star. Londres: William Heinemann.
MYHRVOLD, N. (1998) Nathans Law (entrevista com Lance Knobel).
Worldlink, World Economic Forum, 17-20.
NESSE, R., & WILLIAMS, G. C. (1994) Evolution and Healing: The New
Science of Darwinian Medicine. Londres: Weidenfeld & Nicolson.
PARTINGTON, A. (org.) (1992) The Oxford Dictionary of Quotations. Oxford:
Oxford University Press.
PEIERLS. R. E. (1956) The Laws of Nature. Nova York- Scribners.
PENROSE, A. P. D. (org.) (1927) The Autobiography and Memoirs of Benjamin
Robert Hay don, 1786-1846. Londres: G. Bell. PENROSE, R. (1990) The
Emperors New Mind. Londres: Vintage. PINKER, S. (1994) The Language
Instinct. Londres: Viking.
(1997) How The Mind Works. Londres: Allen Lane.
POLKINGHORNE, J. C. (1984) The Quantum World. Harlow: Longman.
RANDI, J. (1982) Flim-Flam. Buffalo, NY: Prometheus Books. REES, M. (1997)
Before the Beginning. Londres: Simon & Schuster. RHEINGOLD, H. (1991)
Virtual Reality. Londres: Seeker & Warburg. RIDLEY, M. (1996) Evolution.
Oxford: Blackwell.
(1996) The Origins of Virtue. Londres: Viking.
ROTHSCHILD, M., 8c CLAY, T. (1952) Fleas, Flukes and Cuckoos. Londres:
Collins. SAGAN, C. (1980) Cosmos. Londres: Macdonald.
. (1995) Pale Blue Dot. Londres: Headline
(1996) The Demon-Haunted World. Nova York: Random House.
SAGAN, C., & DRUYAN, A. (1992) Shadows of Forgotten Ancestors. Nova
York: > Random House.
SCOTT, A. (1991) Basic Nature. Oxford: Basil Blackwell. SHERMBR, M. (1997)
Why People Believe Weird Things. Nova York: Freeman. SINGER, C. (1931) A
Short History of Biology. Oxford: Clarendon Press. SMITH, D. C. (1979) From
extracellular to intracellular: the establishment of a sy mbiosis. In M. H.
Richmond 8c D. C. Smith (orgs.), The Cell as a Habitat. Londres: The Roy al
Society of London. SMOLIN, L. (1997) The Life of the Cosmos. Londres:
Weidenfeld 8c Nicolson. SNOW, C. P. (1959) The Two Cultures and A Second
Look. Cambridge: Cambridge University Press.
s ORAL, A., 8c BRICMONT, J. (1998) Intellectual Impostures. Londres: Profile
Books. STANNARD, R. (1989) The Time and Space of Uncle Albert. Londres;
Faber 8c Faber. STENGER, V. J. (1990) Phy sics and Psy chics. Buffalo, NY:
Prometheus Books. STORR, A. (1996) Feet of Clay : A Study of Gurus. Londres:
Harper Collins. SUTHERLAND, S. (1992) Irrationality : The Enemy Within.
Londres: Constable. THOMAS, J. M. (1991) Michael Faraday and the Roy al
Institution. Bristol: Adam Hilger.
TIGER, L. (1979) Optimism: The Biology of Hope. Nova York: Simon 8c
Schuster. TWAIN, M. (1876) A literary nightmare. Atlantic, Janeiro. VERMEIJ,
G. J. (1987) Evolution and Escalation: An Ecological History of Life. Princeton:
Princeton University Press.
VON HOLST, E. (1973) The Behavioural Phy siology of Animals and Man: The
Selected Papers of Erich von Holst. Londres: Methuen. VYSE,S.A. (1997)
Believing in Magic: The Psy chology of Superstition. Nova York: Oxford
University Press.
WATSON, J.D. (1968) The Double Helix. Nova York: Atheneum. WEINBERG, S.
(1993) Dreams of a Final Theory. Londres: Vintage. WHELAN, R. (1997) The
Book of Rainbows: Art, Literature, Science, and My thology. Cobb, Calif.: First
Glance Books.
WHITE, M., & GRiBBiN, J. (1993) Einstein: A Life in Science. Londres: Simon
& Schuster.
WILLIAMS, G. C. (1996) Plan and Purpose in Nature. Londres: Weidenfeld &
Ni- colson.
WILLS, C. (1993) The Runaway Brain. Nova York: Basic Books. WILSON, E. O.
(1998) Consilience. Nova York: Alfred A. Knopf. WOLPERT, L. (1992) The
Unnatural Nature of Science. Londres: Faber & Faber. YEATS, W. B. (1950)
Collected Poems. Londres: Macmillan.