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DESARROLLO DEL LENGUAJE Y DE LA LECTOESCRITURA

Factores que afectan el desarollo del


lenguaje
Judith Johnston, PhD
University of British Columbia, Canad
Enero 2010, 2a ed.

Introduccin

Aprender a hablar es uno de los logros ms palpables e importantes de la primera infancia. En cuestin de
meses, y sin enseanza manifiesta, los pequeos avanzan desde la expresin titubeante de una sola palabra,
a oraciones fluidas, y de un limitado vocabulario a uno que crece a razn de seis palabras nuevas al da.
Contar con esta nueva herramienta del lenguaje implica nuevas oportunidades para comprender el medio
social, para aprender sobre el mundo, y para compartir experiencias, satisfacciones y necesidades.

Materia

La naturaleza del conocimiento del lenguaje

El desarrollo del lenguaje es an ms impresionante si consideramos la naturaleza de lo que se aprende.


Puede parecer que los nios simplemente requieren recordar lo que escuchan y luego repetirlo en algn
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momento futuro. Sin embargo, tal como destac Chomsky hace ya tantos aos, si sta fuera la esencia del
aprendizaje del lenguaje, no seramos comunicadores exitosos. La comunicacin verbal requiere de
productividad, es decir, la habilidad de crear una cantidad infinita de expresiones que nunca hemos odo con
anterioridad. Esta novedad sin fin requiere que algunos aspectos del conocimiento del lenguaje sean
abstractos. A fin de cuentas, las reglas para combinar palabras no pueden ser reglas que se refieran a
palabras determinadas, sino que deben ser reglas relativas a clases de palabras, tales como substantivos,
verbos o preposiciones. Una vez que dispone de estos planes o mtodos abstractos, el hablante puede
completar lo que falta en una oracin con las palabras que mejor transmitan el mensaje del momento. El
punto clave de Chomsky es que dado que nunca se puede tener una experiencia directa de una abstraccin,
stas deben surgir de la actividad mental del nio mismo mientras escucha lo que se est hablando.

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Problemas y Contexto

El debate

La naturaleza de la actividad mental que subyace al aprendizaje del lenguaje es objeto de un amplio debate
entre expertos de lenguaje infantil. Un grupo de tericos sostiene que el input lingstico simplemente se limita
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a gatillar el conocimiento gramatical que ya est disponible genticamente. Aquellos que opinan lo contrario
sostienen que el conocimiento gramatical es resultado de cmo la mente humana analiza y organiza
informacin, y que esto no es innato.3 Este debate refleja creencias fundamentalmente diferentes respecto del
desarrollo del ser humano, y no es probable que sea resuelto. No obstante, hay por lo menos dos reas en las
cuales existe un consenso sustancial que puede servir de gua a los educadores y a los encargados de
formular polticas (a) lo predecible del trayecto seguido por la adquisicin del lenguaje, y (b) que por su
naturaleza est determinado por mltiples factores.

Resultados de las Investigaciones

Secuencias predecibles del lenguaje

Dicho en forma muy amplia, los hechos observables del desarrollo del lenguaje no estn en disputa. La
mayora de los nios empieza a hablar durante su segundo ao de vida y a los dos aos es probable que
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conozcan a lo menos 50 palabras, y que las est combinando en frases cortas. Una vez que su vocabulario
haya alcanzado alrededor de 200 palabras, la velocidad del aprendizaje de palabras aumenta drsticamente,
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empiezan a surgir con cierta coherencia las palabras funcionalmente gramaticales, tales como artculos y
preposiciones. Durante los aos preescolares, el patrn de las oraciones se torna ms complejo, y el
vocabulario se diversifica incluyendo trminos relacionales que expresan nociones de tamao, ubicacin,
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cantidad y tiempo. Una vez que alcanzan entre cuatro y seis aos de edad, aproximadamente, la mayora de
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los nios han adquirido la gramtica bsica de la oracin. De ese punto en adelante, los nios aprenden a
usar el lenguaje de un modo ms eficiente y efectivo. Adems, aprenden a crear, y conservar, unidades
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mayores de lenguaje, tales como conversacin o narrativa. A pesar de la existencia de diferencias individuales
en la tasa de desarrollo, la secuencia de la aparicin de las diversas formas es altamente predecible tanto al
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interior como transversalmente en cada una de las etapas.

Factores determinantes

Asimismo, hay considerable acuerdo en que el curso que sigue el desarrollo del lenguaje refleja la interaccin
de factores en al menos cinco dominios: social, perceptivo, procesamiento cognitivo, conceptual y lingstico.
Los tericos difieren en el nfasis y grado de determinacin supuesto para un dominio determinado, pero la
mayora estara de acuerdo en que cada uno tiene relevancia. Existe un gran nmero de investigaciones que
respaldan la opinin que el aprendizaje del lenguaje se ve influenciado por mucos aspectos de la experiencia y
capacidad humana. Mencionar dos hallazgos en cada rea, los que captan la esencia de la evidencia
disponible.

Social

1. Los nios de 1 a 3 aos infieren los intentos de comunicacin de un hablante y usan esa informacin
como gua en su aprendizaje del lenguaje. Por ejemplo, incluso desde los 24 meses, son capaces de
inferir solamente del tono de voz excitado de un adulto y de la situacin fsica, que una palabra nueva

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debe referirse a un objeto que fue puesto sobre la mesa cuando el adulto no se encontraba presente.
2. El entorno o ambiente verbal influye en el aprendizaje del lenguaje. Desde los 1-3 aos de edad, los
nios provenientes de familias profesionales y muy verbales, haban odo prcticamente tres veces el
nmero de palabras por semana, que nios provenientes de familias que viven de la asistencia social y
son menos verbales. Los datos longitudinales muestran que algunos aspectos de este uso temprano del
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lenguaje de los padres predicen los puntajes en lenguaje que los nios obtendrn a los nueve aos.

Perceptivo

1. La percepcin de los lactantes da la pauta. Las habilidades perceptivas auditivas del nio de seis o 12
meses pueden predecir la magnitud del vocabulario y la complejidad sintctica que tendr a los 23
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meses de edad.
2. La percepcin importa. En ingls, las formas que presentan un desafo para los nios con trastornos de
aprendizaje son aquellas con escasa saliencia perceptiva, por ejemplo, que no son enfatizadas o van
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enlazadas con un conjunto de consonantes.

Procesos cognitivos

1. La frecuencia afecta la velocidad de aprendizaje. Los nios que escuchan una proporcin inusualmente
alta de ejemplos de una forma de lenguaje, aprenden dicha forma ms rpido que los nios que reciben
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un input comn y corriente.
2. Es posible que se den compensaciones entre los diferentes dominios de lenguaje cuando la frase
completa que se desea lograr requiere ms recursos mentales de los que el nio dispone. Por ejemplo,
los nios cometen ms errores en formas verbales de poca importancia, tales como la parte final del
verbo, o preposiciones en oraciones de sintaxis compleja, ms que en aquellas cuya sintaxis es ms
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sencilla.

Conceptual

1. Los trminos relacionales estn vinculados a la edad mental. Las palabras que expresan nociones de
tiempo, causalidad, ubicacin, tamao y orden estn mucho ms correlacionadas a la edad mental que
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las palabras que simplemente se refieren a objetos o sucesos. Adems, los nios que estn
aprendiendo diferentes idiomas aprenden a hablar sobre ubicaciones espaciales tales como en o al lado
de bsicamente en el mismo orden, independientemente de los procedimientos gramaticales de su
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idioma particular.
2. Las habilidades del lenguaje se ven afectadas por el conocimiento del mundo. Los nios que tienen
dificultades para recordar una palabra, tambin saben menos acerca de los objetos a los que la palabra
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se refiere.

Lingstico

1. Los finales de los verbos constituyen pistas para el significado del verbo. Si un verbo termina en ando,
los nios de tres aos decidirn que se refiere a una actividad, por ejemplo, nadar, ms que a un cambio
total de estado, como por ejemplo, ndate.19
2. El vocabulario del nio influye en el nuevo aprendizaje. Los nios de uno a 3 aos que estn
aprendiendo a caminar, generalmente deciden que una nueva palabra se refiere al objeto para el cual
ellos an no tienen una etiqueta.

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Conclusiones

Naturaleza y atencin

stos son algunos de los hallazgos que, tomados en conjunto, expresan convincentemente la naturaleza
interactiva del desarrollo. Los nios se enfrentan a la tarea del aprendizaje del lenguaje con mecanismos
perceptivos que funcionan de un modo determinado, y con capacidades de atencin y memoria finitas. Estos
sistemas cognitivos influirn, por lo muy menos, en lo que es advertido en el input lingstico, y pueden muy
bien ser centrales para el proceso de aprendizaje. De igual modo, la experiencia previa que hayan tenido los
nios con el mundo material y social proporciona las primeras bases para interpretar el lenguaje que escuchan.
Ms tarde, tambin harn uso de las seales percibidas del lenguaje. El curso de la adquisicin del lenguaje,
sin embargo, no es impulsado exclusivamente desde el interior. La estructura del lenguaje a ser aprendido, y la
frecuencia con que diversas formas son escuchadas, tambin tendrn un efecto. A pesar de los debates
tericos, parece ser que las habilidades del lenguaje reflejan conocimiento y capacidades en prcticamente
todos los dominios, y no deberan ser vistas de un modo aislado o insular.

Implicaciones para la Educacin y las Polticas

Los educadores y los encargados de formular las polticas con frecuencia han ignorado a los preescolares con
atraso en el lenguaje en comparacin al desarrollo en otras reas, alegando que dichos nios estn un poco
retrasados en el habla. Por el contrario, la evidencia aportada por las investigaciones sugiere que la
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adquisicin del lenguaje debera considerarse un importante barmetro del xito en tareas integradoras
complejas. Como vimos anteriormente, cuando el lenguaje falla, otros dominios se ven implicados tambin
ya sea en calidad de causas o consecuencias. En efecto, significativos estudios epidemiolgicos han
demostrado que los nios diagnosticados con trastornos especficos del lenguaje a los cuatro aos de edad
(vale decir, retardo en la adquisicin del lenguaje sin trastornos sensoriales ni motores, trastornos afectivos o
retardo mental) corren un alto riesgo de fracaso acadmico y problemas de salud metal una vez alcanzada la
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adultez temprana. Afortunadamente, la evidencia demostrada por los estudios tambin indica que es
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posible acelerar el aprendizaje del lenguaje. Aun cuando es el nio quien debe crear los patrones abstractos
a partir del input lingstico, podemos facilitar este aprendizaje (a) presentndole ejemplos lingsticos acordes
a los recursos perceptivos, sociales y cognitivos del nio; y (b) eligiendo metas de aprendizaje que estn en
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armona con el curso comn de desarrollo.

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