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GOSSANS

Por: Jos Angel Lpez Garca, Dr. en Ciencias Geolgicas. Departamento


de Cristalografa y Mineraloga. Universidad Complutense de Madrid.

Introduccin
Tabla 1: reacciones qumicas
Procesos de formacin
Investigacin y evaluacin de los
gossan
Bibliografa recomendada

Introduccin

Con este nombre de gossan, tambin llamados monteras de hierro, se


denominan los afloramientos de rocas, que originalmente contenan sulfuros y
que han sido sometidas a un proceso de alteracin supergnica. La caracterstica
ms llamativa de los gossan es su aspecto de colores rojizos, como consecuencia
de la transformacin de los sulfuros originales, principalmente los ricos en
hierro, en compuestos oxidados. Los gossan son el resultado de la alteracin
fsica y qumica de las rocas como consecuencia de la accin de los agentes
como la lluvia, el viento, la accin solar o las aguas subterrneas. Estos procesos
producen la alteracin de los sulfuros, disolucin y precipitacin de otros
minerales y una lixiviacin importante en las rocas.

Histricamente, los gossan (figura 1) debido al contraste de sus colores, han


servido como gua de exploracin de diferentes mineralizaciones. En pocas
romanas, el objetivo eran las concentraciones de metales preciosos como oro y
plata, en los niveles ms profundos de las zonas oxidadas. En la minera
moderna, la presencia de los gossans ha sido la gua ms importante para el
descubrimiento de concentraciones de sulfuros metlicos. En la actualidad, una
parte importante de los estudios sobre los gossans estn encaminados a prever
las consecuencias para el medio ambiente de estos procesos fsico-qumicos,
debido al medio cido que se origina por la alteracin de las rocas. Estos
procesos naturales son los mismos que los que se producen como consecuencia
de la accin humana de las explotaciones mineras.
Figura 1: Zona de oxidacin de Riotinto. Se pueden observar las antiguas galeras
romanas.

Los mecanismos de oxidacin de sulfuros y formacin de gossan han sido


profusamente descritos en la literatura (Locke, Blanchard, Blain, Alpers entre
otros muchos) con todos los enfoques cientficos posibles, desde su uso como
gua para la exploracin, hasta los aspectos geoqumicos y medioambientales.

La formacin de un gossan depende de distintos factores, como la


paragnesis original de sulfuros, clima, relieve, tipo de roca encajante, nivel
fretico, etc. Todos estos factores son determinantes en la formacin y
caractersticas de cada gossan. No obstante, se puede establecer un perfil mas o
menos comn desde la superficie hasta las zonas profundas en las que no hay
alteracin (figura 2).

Figura 2: Esquema de la zonacin en la alteracin supergnica de un yacimiento de


sulfuros

Zona de oxidacin, comprendida entre la superficie y el nivel fretico,


caracterizada por un importante enriquecimiento en minerales oxidados. Se puede
considerar subdividida en dos subzonas: La zona superficial o de gossan
propiamente dicho, en la que hay una lixiviacin de la mayora de los minerales,
quedando formada por una acumulacin masiva de hidrxidos de hierro, junto a
slice y minerales de la arcilla. La situada por debajo de la superficie, en la que
adems de xidos e hidrxidos de hierro podemos tener otros compuestos
metlicos oxidados, como sulfatos, cloruros, o carbonatos. En conjunto, se
caracteriza por un importante enriquecimiento en hidrxidos de hierro tipo
goethita, lavado de Zn y Cu, y concentracin en las zonas profundas de oro y la
plata, como elementos nativos,
Zona de cementacin, que es la situada por debajo del nivel fretico, en la que
se producen enriquecimientos en sulfuros de cobre de tipo calcosina covellina.
La neoformacin de sulfuros secundarios puede originar un fuerte
enriquecimiento de los contenidos medios de este metal y favorecer la viabilidad
econmica de un yacimiento
Zona primaria, que corresponde a los sulfuros inalterados. Los procesos de
alteracin disminuyen con la profundidad de la mineralizacin.
La formacin de un gossan se puede explicar como una serie de reacciones de
oxidacin-reduccin (tabla 1) en las cuales se produce la destruccin de los
sulfuros primarios, as como la mayora del resto de minerales presentes, para
formar otra serie de compuestos, que van desde xidos, carbonatos o sulfatos
de las zonas de oxidacin, hasta elementos nativos o los nuevos sulfuros que se
forman en la zona de cementacin.

TABLA 1___________________________________________________________

REACCIONES QUIMICAS QUE SE PRODUCEN EN LAS ZONAS DE ALTERACION


(1) 4FeS2 + 10H2O + 15O2 -> 4FeOOH + 16H+ + 8SO4-2
(2) 4FeS2 + 8H2O + 15O2 -> 2Fe2O3 + 16H+ + 8SO4-2
(3) 4CuFeS2 + 6H2O + 17O2 -> 4FeOOH + 4Cu2+ + 8H+ +8SO4-2
(4) PbS + CO2 + H2O + 2O2 -> PbCO3 + SO4-2 + 2H+
(5) 2PbS + 4Fe3+ +3O2 + 2H2O -> 2PbSO4 + 4Fe2+ + 4H+
(6) Ag2S + 2Fe3+ + 3SO4-2 +H2O + 1,5O2 -> 2Ag+ + 2Fe2+ + 2H+ + 4SO4-2
(7) 2ZnS + 4Fe3+ + 6SO4-2 +3O2 + 2H2O -> 2Zn2+ + 4Fe2+ + 4H+ + 8SO4-2
(8) Zn2+ + SO4-2 + CaCO3 + 2H2O - CaSO4 -> 2H2O + ZnCO3
(9) 5Zn2+ + 5CO3-2 + 3H2O -> 2ZnCO33Zn(OH)2 + 3CO2
(10) 2Cu2+ + 3OH- + HCO3- -> CuCO3Cu(OH)2 + H2O
(11) 2Ag+ + 2Fe2+ -> 2Ag + 2Fe3+
(12) Ag+ + Cl- -> AgCl
(13) Cu2+ CuFeS -> Cu2S + Fe2+
(14) 2Cu2+ 2FeS2 + 2H2O + 3O2 -> 2CuS + 2Fe2+ + 2SO4-2 + 4H+
(15) Cu2+ + 2OH- -> CuO + H2O
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La formacin de los diferentes minerales, depende de la mineralizacin


primaria, ya que cada elemento tiene un comportamiento geoqumico distinto.
Las reacciones 1 a 6 muestran la destruccin de sulfuros con la consiguiente
formacin de iones sulfatos y H+, que implican una acidificacin del medio,
estos procesos son los que originan las aguas cidas, caractersticas de las reas
mineras, estas aguas pueden contener adems cationes pesados con gran poder
contaminante, por lo que el estudio de estos procesos es de gran inters para el
medio ambiente. El comportamiento de los cationes liberados en la destruccin
de sulfuros es distinto segn sean sus caractersticas geoqumicas;
el plomo elemento muy poco soluble, reacciona en los mismos lugares de la
alteracin y forma inmediatamente minerales secundarios como anglesita o
cerusita (reacciones 4 y 5). El Fe2+ se oxida a Fe3+ y forma goethita y/o
hematites, que se depositan en la zona de oxidacin (reacciones 1 y 2).
El zinc y cobre son elementos ms solubles, que pasan a estar en disolucin con
la alteracin de sulfuros, pero su comportamiento no obstante es distinto, el Zn
es muy soluble, no forma sulfuros secundarios y es fuertemente lixiviado, no
forma minerales oxidados secundarios, excepto si se dan unas condiciones
especiales como pueden ser la presencia de carbonatos en el medio, entonces se
pueden encontrar minerales como smithsonita o hidrocincita. El cobre es
tambin un elemento soluble, pero durante los procesos de alteracin se infiltra
hacia la zona de cementacin; en condiciones reductoras se producen las
reacciones que dan lugar a la formacin de sulfuros secundarios de cobre,
calcosina y covellina por sustitucin de hierro de calcopirita o pirita (reacciones
13 y 14), tambin se pueden formar xidos de cobre si el medio es muy alcalino
(reaccin 15) o cobre nativo. Otros elementos como Ag y Au liberados en la
destruccin de sulfuros se concentran como elementos nativos en las reas ms
profundas de las zonas oxidadas, tambin se pueden formar otros minerales
como jarosita o cerargirita, dependiendo de las condiciones fsico-qumicas.
Otros elementos como el arsnico, presente en minerales como la arsenopirita,
tienen gran importancia en la contaminacin de acuferos, ya que es un
elemento especialmente nocivo. Los minerales de la ganga que acompaan a
los sulfuros tambin son importantes en el control de las condiciones fsico
qumicas del medio, as mientras la presencia de carbonatos implica un
descenso de la acidificacin de los medios, las rocas silicatadas tienen menor
influencia.

Procesos de formacin

En las regiones afectadas por la glaciacin del pleistoceno o aquellas en las que
hay bosques hmedos las zonas de oxidacin, no tienen gran desarrollo, por
ejemplo en Canad, Rusia o el norte de Europa. En otras extensas reas de la
corteza, si se han generado las zonas de oxidacin de los yacimientos de
sulfuros. La identificacin de estos gossan ha sido una tcnica en exploracin
mineral a lo largo del tiempo.

En la poca romana, los gossan eran el principal criterio para el reconocimiento


de mineralizaciones de inters econmico, adems de ser explotados para la
obtencin de metales preciosos. Desde principios de siglo, el estudio
macroscpico de las reas oxidadas ha sido un criterio para interpretar las
mineralizaciones presentes en profundidad. Blanchard, a lo largo de una serie
de trabajos recopilados en su libro Interpretation of Leached Outcrops (figura
3) estableci los criterios para reconocer las caractersticas de los yacimientos
primarios en funcin de las texturas observadas en las zonas oxidadas.

Figura 3.- Ejemplos de boxwork procedentes de diferentes sulfuros en los procesos


de alteracin. a), b) y c): estructuras dejadas por galena. d) y e): estructuras dejadas
por la alteracin de esfalerita. f) Relictos de alteracin de calcopirita. g) y h) boxwork
procedentes de bornita. i) y j) estructuras dejadas por tatraedrita.

Blanchard lleg a la conclusin de que cada mineral, en su alteracin, dejaba


unas texturas (boxworks) diferentes, con lo que del estudio de estas texturas se
poda deducir la mineralizacin primaria. A mediados de los aos 70, los
programas de exploracin en mineralizaciones de cobre-nquel australianos
desarrollaron los estudios de gossan como herramienta para la evaluacin de
los yacimientos, incluyendo los criterios texturales a escala microscpica junto
con la geoqumica. El estudio a escala microscpica puede ser importante para
diferenciar los gossan procedentes de sulfuros de otros ironstones que no
proceden de sulfuros. El estudio textural permite reconocer en muchos casos
los procesos de alteracin de diferentes sulfuros primarios, as como los
minerales secundarios que se han formado en las zonas oxidadas (Figura 3). Sin
embargo estas texturas rplica pueden estar ausentes, bien por las caractersticas
de la mineralizacin primaria (por ejemplo si los minerales son de grano fino)
bien por que los procesos de lixiviacin estn muy avanzados.

La geoqumica es el arma importante en los estudios de los gossan; ya hemos


visto que las caractersticas de cada elemento implican un comportamiento
distinto en los procesos de alteracin. El gran desarrollo de las tcnicas de
anlisis permite en la actualidad hacer muestreos sistemticos y estadsticos de
los contenidos y correlaciones de los elementos qumicos. Estos estudios
geoqumicos permiten discriminar los diferentes tipos de irosntones y
diferenciar los gossan de los falsos gossan.
Investigacin y evaluacin de los gossan

La investigacin de los gossan para descubrir mineralizaciones de sulfuros en


zonas superficiales es una tcnica que, por su relacin coste- resultados, se
emplea en prospeccin.

Una primera aproximacin ha de ser mediante un muestreo, que debe ser amplio
debido a la gran variedad mineralgica y qumica que se puede dar en los
gossan, y una cartografa detallada de la zona, con especial atencin a las
caractersticas de relieve, erosin, estructuras, tamao y continuidad de las
zonas oxidadas, as como la presencia de minerales secundarios, carbonatos,
sulfatos, adems de goethita y hematites.

Las caractersticas mineralgicas, texturales y geoqumicas de los gossan


dependen del pH del medio, cuanta mayor es la acidez del medio, la
preservacin de texturas rplicas es ms difcil y la lixiviacin es mayor.

La geoqumica multielemental, que permita la correlacin entre los distintos


elementos presentes y la manipulacin estadstica, es bastante fiable, no solo
para discriminar entre gossan y otros ironstone, sino tambin en bastantes
ocasiones para conocer el tipo de mineralizacin primaria de la que provienen.

Bibliografa recomendada

Andrew, R.L. (1984). The geochemistry of selected base-metal gossans,


Sourthern Africa. In: Journal of Geochmical exploration, 22. Elsevier. 161-
92.

Blanchard, R. (1968). Interpretation of leached outcrops. Mackay School of


Mines, University of Nevada. 196 pg.

Lpez Garca, J.A. (1991). Yacimientos de oxidacin y enriquecimiento


secundario. In: Lunar, R.; Oyarzun, R. (Eds.). Yacimientos minerales: tcnicas
de estudio, tipos, evolucin metalognica, exploracin. Ed. Centro de Estudios
Ramn Areces. 475-492.

Nickel, E.H. & Daniels, J.L. (1985). Gossans.In: Wolf, K.H. ed. Handbook of
strata-bound and stratiform ore deposits, volumen 13: Regional studies and
specific deposits. Elsevier. 261-390.

Taylor, G.F. & Thornber, M.R. (1992). Gossan formation and gossan
surveys. In: Butt C.R.M.; Zeegers, H. (Eds). Handbook of exploration
geochemistry, volumen 4. Elsevier. 115-202.