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EL HECHIZO DE PITGORAS

EL DISCRETO ENCANTO DE LA
GEOMETRA
ALONSO TAKAHASHI
UNIVERSIDAD NACIONAL DE COLOMBIA
alonso.takahashi@gmail.com

Resumen: El artculo seala la fascinacin ejercida por la matemtica


sobre algunos pensadores, antiguos y modernos, y sugiere una posible
explicacin basada en la utilidad de la matemtica, la certeza de sus
afirmaciones y la elegancia de sus procedimientos.
Palabras clave: Pitgoras, Platn, matemtica.

Abstract: The paper points out the fascination exerted by Mathematics on


some thinkers, ancient and modern, and it poses a possible explanation
based on the usefulness of Mathematics, the certainty of its statements,
and the elegance of its procedures.
Keywords: Pythagoras, Plato, Mathematics.

E n 1629 Thomas Hobbes tuvo una revelacin. Ese ao el filsofo


y pensador poltico ingls estaba de visita en Pars y un cronis-
ta, amigo suyo, registr el episodio para la posteridad:

Alcanz los 40 aos sin haber prestado atencin a la geometra


y, cuando por fin lo hizo, fue por casualidad. Estando en la
biblioteca de un caballero, vio, sobre una mesa, Los Elementos de
Euclides, abierto en la Proposicin 47 del libro I. Ley el
enunciado y exclam Vlgame Dios!, esto es imposible. As
que ley la demostracin, la cual lo remita a otra proposicin,
la cual tambin ley. Et sic deinceps hasta quedar convencido,
por va demostrativa, de esa verdad. Fue as como se enamor
de la geometra (Bronowski, Aubrey: 69).

Este suceso cambi el rumbo de su vida intelectual, llevndolo a


consagrarse a la filosofa y a las ciencias. Como no hay adepto ms
fantico que el converso, su entusiasmo lo llev a poner las matemti-
cas como requisito para todo estudio superior. No entiende teologa
quien no entiende filosofa y no entiende filosofa quien no sabe
matemticas, deca; afirmaciones que los mismos matemticos consi-
deraban salidas de tono. En todo caso, y aunque no fue un matemtico
profesional, ayud a consolidar la contribucin de la matemtica a la
revolucin cientfica que estaba comenzando.

IDEAS Y VALORES N 131 AGOSTO DE 2006 BOGOT, COLOMBIA 97


PGINAS 97-111 - ISSN 0120-0062
ALONSO TAKAHASHI

En el ensayo titulado El hbito de la verdad, Jacob Bronowski se


refiere a la conversin de Hobbes como uno de los grandes momen-
tos de la ciencia moderna. El relato supone que todos saben cul es la
Proposicin 47 del Libro I de Los Elementos, quien lo ignore dice
perder la fuerza explosiva que de este relato dimana (Bronowski:
69). La Proposicin 47 es el Teorema de Pitgoras, un enunciado que,
adems de cierto, es til y elegante, y tambin extrao. No es algo que
ha pasado desapercibido y que despus se torna evidente; tampoco es
algo que uno pueda llegar a sospechar examinando tringulos. Es,
por el contrario, algo que no podemos creer a menos que nos lo
demuestren. Y aunque las demostraciones se cuentan por centenares,
y varias deslumbran por su nitidez y contundencia, nadie ha explica-
do de manera convincente cmo pudo alguien llegar a sospechar que
en cualquier tringulo rectngulo el cuadrado del lado mayor es igual
a la suma de los cuadrados de los otros dos. Richard J. Trudeau, en su
libro The Noneuclidean Revolution, lo dice con palabras difciles de
mejorar:

Para m, el Teorema de Pitgoras es muy sorprendente. Aunque


en este mundo moldeado por el hombre abundan los ngulos
rectos, yo los percibo ms bien como fenmenos naturales afi-
nes al trueno o a la Osa Mayor. De pie en un prado, formo un
ngulo recto con el suelo. Si estoy mirando al Este, debo girar
en ngulo recto para quedar mirando al Sur. Una fruta que cae
del rbol sigue una trayectoria en ngulo recto con respecto al
horizonte. Pero, por otra parte, c2 = a2 + b2 no evoca ninguna
clase de vivencia. Los nmeros no son parte de la naturaleza; y,
si lo fueran, es improbable que me tope con tres de ellos que
estn as relacionados. Debido a que la ecuacin es abstracta y
precisa, es extraa. No puedo imaginar que una cosa como esa
tenga algo que ver con los ngulos rectos cotidianos. Por eso,
cuando el velo de familiaridad se levanta, como a veces ocurre,
veo el Teorema de Pitgoras en su forma prstina, y quedo
mudo de asombro. (Trudeau: 97)

Sin embargo, por asombrosa que sea la relacin pitagrica, no pare-


ce suficiente para explicar el efecto instantneo y desmesurado que
tuvo sobre Hobbes. Presentimos algo ms. Decir que se enamor de la
matemtica no es suficiente. Quisiramos saber cul es su encanto y
tambin quisiramos saber cmo empez todo.
Para captar el sentido y el alcance de estas dos preguntas, es bueno
saber que no estamos ante un episodio aislado, por pintoresco y cle-
bre que sea. Esa no fue la primera vez, ni sera la ltima, en que una
mente curiosa e inquisitiva fuera seducida por la matemtica.
Bertrand Russell, el filsofo ms conocido del siglo XX, cuenta en su
autobiografa: A los once aos empec a estudiar a Euclides con mi

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EL HECHIZO DE PITGORAS

hermano como tutor. Fue ste uno de los acontecimientos ms gran-


des de mi vida, tan deslumbrante como el primer amor. No haba ima-
ginado que existiese algo tan placentero en el mundo. Desde ese
momento y hasta los 38 aos, las matemticas fueron mi inters pri-
mordial y mi mayor fuente de felicidad (Russell 1975: 30). Ms tarde,
en su libro Misticismo y Lgica, exalta las matemticas como una
fortaleza frente al escepticismo: su edificio de verdades dice se
yergue inconmovible e inexpugnable ante todas las armas del cinismo
dubitativo (Russell 1961: 80).
Albert Einstein y Werner Heisenberg, cuyos nombres estn ligados
a las dos teoras que, al expulsar los absolutos y admitir la incertidum-
bre, transformaron la concepcin del mundo fsico despus de
Newton, tambin cayeron bajo el hechizo de la matemtica.
Einstein recordaba dos experiencias maravillosas de su niez. En
sus notas autobiogrficas habla del asombro y la sensacin de miste-
rio que tuvo a los cinco aos cuando su pap le mostr una brjula, y
agrega:

A los doce aos experiment una segunda maravilla, de una


naturaleza totalmente diferente, en un librito de Geometra
euclidiana que cay en mis manos, al principio del ao escolar.
All haba aserciones, como, por ejemplo, que las tres alturas de
un tringulo se encuentran en un punto, las cuales aunque en
modo alguno evidentes podan sin embargo ser probadas con
tal certidumbre que cualquier duda pareca estar fuera de lugar.
Esta claridad y certeza me causaron una impresin indescripti-
ble. (Einstein 1988)

Recuerda tambin que, antes de esta experiencia, un to le habl del


teorema de Pitgoras y que, con mucho esfuerzo, logr demostrarlo, y
aade esta reflexin: es por dems maravilloso que el hombre sea del
todo capaz de alcanzar tal grado de certeza y diafanidad en el pensa-
miento puro como por primera vez los griegos nos mostraron que es
posible lograr en geometra (Einstein 1988). Aos despus, quizs
rememorando su propia carrera cientfica, dira: si Euclides no logra
encender su entusiasmo juvenil, entonces usted no naci para ser un
pensador cientfico.
En su evolucin intelectual Einstein sigui el orden de sus asom-
bros infantiles: empez siendo un fsico extraordinario que no cono-
ca mucha matemtica, para ms tarde llegar a ser, ms que un fsico,
un devoto de la matemtica. Sin duda era el matemtico el que habla-
ba cuando, en una conferencia sobre los mtodos de la fsica terica,
afirm:

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ALONSO TAKAHASHI

La experiencia justifica hasta ahora nuestra creencia en que la


naturaleza es la realizacin de las ms simples ideas matemti-
cas que puedan concebirse. Estoy convencido de que, por medio
de puras construcciones matemticas, podemos descubrir los
conceptos y las leyes que los conectan unos con otros, propor-
cionando as la clave para entender los fenmenos naturales. La
experiencia puede sugerir los conceptos matemticos apropia-
dos, pero stos ciertamente no pueden deducirse de ella. La
experiencia sigue siendo, por supuesto, el nico criterio para la
utilidad de una construccin matemtica, pero el principio
creativo reside en las matemticas. En cierto sentido, por lo
tanto, sostengo que el pensamiento puro puede aprehender la
realidad, como soaron los antiguos. (Einstein 1954: 274)

Recordando sus tiempos de estudiante en el liceo, Heisenberg deca:

Los programas de la escuela incluan entonces los elementos de


Geometra. La materia me pareci al principio bastante rida;
tringulos y cuadrilteros conmueven la fantasa menos que las
flores o las poesas. Pero un da unas palabras de Wolff, nues-
tro excelente profesor de matemticas, nos dieron a entender
que sobre esas figuras era posible enunciar proposiciones de
validez general, y que ciertos resultados pueden ser, no slo
comprobados e intuidos sobre un dibujo, sino tambin de-
mostrados matemticamente. (Ibd.)

A Heisenberg le impresionaba sobre todo el hecho de que la Mate-


mtica se acomoda de algn modo a los objetos de nuestra experien-
cia, idea que, segn la escuela me ense, fue ya concebida por los
griegos, por Pitgoras y Euclides (Heisenberg: 47).
Estos ejemplos pueden multiplicarse: a travs de los siglos la geome-
tra de Euclides ha despertado la admiracin y el asombro en diversas
clases de pensadores. Incluso Kant, tan cauteloso en sus apreciaciones,
recurri a la matemtica como prueba reina de su sinttico a priori y, en
los Prolegmenos, para quejarse del lamentable estado de la filosofa
antes de su llegada, escribi: En metafsica no tenemos un libro como
el que s tenemos en matemticas. Si usted quiere saber qu es la mate-
mtica, basta que lea Los Elementos de Euclides.. Pero qu son Los
Elementos?

Los Elementos y su autor

Los Elementos es el libro de texto de ms xito jams escrito. Despus de


la Biblia, es el libro ms difundido, y uno de los ms influyentes en el
mundo occidental. Pero, por supuesto, la geometra no naci con Los

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EL HECHIZO DE PITGORAS

Elementos. La obra recoge resultados matemticos desarrollados du-


rante dos o ms siglos. Pero no es un mero compendio de recetas o
saberes geomtricos prcticos para uso de arquitectos y agrimensores.
Esto ya lo tenan los egipcios y los babilonios. Con los griegos hay un
salto cualitativo que se traduce en un cambio radical. Lo nuevo no est
en el contenido, lo nuevo es la forma: la manera de organizar, disponer
y presentar los resultados. Los Elementos es una obra cuya redaccin
requiri ms conocimientos y ms pericia que la construccin del
Partenn, y que lo sobrevivir. Se trata del cuidadoso ensamble de
multitud de componentes, donde cada parte est en el sitio que le
corresponde de acuerdo con un orden lgico estricto. Cada teorema se
deduce de resultados anteriores, cada definicin se formula en trmi-
nos de nociones previas, y todo el edificio descansa en unos pocos
enunciados y conceptos que se consideran autoevidentes y bien conoci-
dos. Esa es la forma que an conserva la matemtica en nuestros das.
Por mucho tiempo Euclides fue sinnimo de geometra, y geometra
significaba matemticas. Pero si alguien nos pregunta quin fue
Euclides, slo podemos contestar que Euclides es el autor de Los Ele-
mentos, pues con l se cumple el ideal de Flaubert del autor que desapa-
rece detrs de su obra.
Del hombre Euclides hay que suponer que vivi en Alejandra alre-
dedor del ao 300 a.C. Fuera de eso slo se conocen dos ancdotas
posiblemente apcrifas (interesantes como aforismos, pero no como
datos biogrficos) y una o dos referencias de autores muy posteriores.
Pero cmo empez todo? Se sabe que hubo intentos anteriores a
Euclides de sistematizar la geometra, y podramos vernos tentados a
buscar el autor de los primeros elementos. Pero esto slo cambiara un
nombre por otro, por Teudio, Hipcrates o Len, de quienes se sabe
an menos que de Euclides (Waerden: 90). Puede ser menos estril
preguntar dnde pudo el autor de los Elementos adquirir la maestra
necesaria para realizar su obra. Parece que hay una sola respuesta
posible: en la Academia.

Platn y su Academia

La Academia de Atenas era el centro de estudios de mejor nivel en su


poca. Considerada por muchos como la primera universidad, era
ms bien lo que hoy llamaramos un instituto de estudios avanzados.
El ingreso a la Academia tena un requisito, consignado en esta adver-
tencia escrita sobre su entrada:

 
(Que no entre quien no sepa geometra)

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ALONSO TAKAHASHI

Esto puede ser una fbula, pero aun as es significativo: nos dice que
entre la gente ilustrada de la poca era fama que all la matemtica
ocupaba un lugar privilegiado. El hecho es que la Academia tuvo una
marcada preferencia por las matemticas. No slo acogi a los mejo-
res matemticos, sino que la filosofa que all se forj, bajo la direccin
de su fundador, es de clara estirpe matemtica.
A diferencia del casi desconocido autor de Los Elementos, el funda-
dor de la Academia no habra podido ser ms famoso; y, a diferencia
de su maestro Scrates, quien nada escribi, Platn fue un escritor
magistral y prolfico cuyas obras son clsicos de la literatura y la filo-
sofa.
El entusiasmo de Platn por las matemticas dej su impronta en
todo su pensamiento y en toda la filosofa occidental, aun si no acep-
tamos que sta sea slo una coleccin de notas a la filosofa de Platn,
como dijera Whitehead, para escndalo de los filsofos.
La presencia de la matemtica en los dilogos de Platn es notoria:
en el Timeo, la estructura del universo se basa en los poliedros regula-
res (que por eso se llamaron slidos platnicos), los cuales a su vez se
analizan en trminos de dos tringulos rectngulos fundamentales
con lados inconmensurables, inseparables como los quarks. En el
Menn, el dilogo sobre la excelencia (aret), asistimos a la clase de
matemticas ms clebre de todos los tiempos. En ella Scrates, es
decir, Platn, aprovecha el problema de la duplicacin del cuadrado,
un caso especial del teorema de Pitgoras, para sostener que el cono-
cimiento es reminiscencia (anamnesis) y, de paso, ilustrar la pedago-
ga interactiva mediante preguntas y respuestas (mayutica), todo
ello basado en la transmigracin de las almas (metempsicosis). En el
Teeteto, as como en las Leyes, se discute el tema de las magnitudes
inconmensurables. En la Repblica se propone el currculo ideal para
los ciudadanos ideales de la polis ideal, el cual, por supuesto, est
basado en las cuatro mathemata: aritmtica, geometra, astronoma y
msica (armona o teora musical).
Pero donde la influencia de las matemticas, aunque menos explci-
ta, es ms profunda y significativa, es en la teora ms identificada con
el nombre de Platn: la teora de las Formas (tambin llamadas Ideas),
discutida en varios de sus dilogos, en especial en la Repblica y en el
Parmnides (Platn).

Las formas y el mundo inteligible

Digamos de una vez que se trata de una teora desatinada e


insostenible, y que el mismo Platn, ya viejo, la puso en entredicho,
en lo que Russell considera como uno de los casos ms notables de

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EL HECHIZO DE PITGORAS

autocrtica de un filsofo. La teora supone un dualismo que


contrapone realidad y apariencia. Para la caricatura que estoy a
punto de perpetrar podemos partir de la geometra. Todos han odo
decir que la geometra es el arte de razonar bien con figuras mal hechas.
Creo que este aforismo puede ayudar a entender la teora de las formas;
an ms, es probable que ste haya sido el origen de dicha teora.
En una clase de geometra dibujamos tringulos y crculos. Pero
sabemos que nuestras definiciones y teoremas no se refieren a esas
figuras chuecas e imperfectas. Como tampoco se refieren a objetos fsi-
cos triangulares o circulares, aunque despus los resultados obtenidos
puedan aplicarse a ellos. Nuestras figuras son slo ilustraciones auxi-
liares, tiles como medio para hablar y razonar acerca de las formas
mismas, es decir, la triangularidad y la circularidad. Hablamos de estas
formas como figuras en las cuales los puntos carecen de dimensiones,
las lneas slo tienen longitud y las superficies no tienen espesor, y
decimos que estas figuras perfectas son nuestros verdaderos objetos de
conocimiento y constituyen la realidad que estudia el matemtico. El
crculo platnico, o Crculo (con mayscula), es la figura que tiene
todas las propiedades del crculo y ninguna otra; y as con las otras
figuras.
El paso siguiente es la generalizacin: al lado del crculo ideal tene-
mos la mesa ideal o la Mesa, es decir, la forma o idea de mesa; lo que
tienen en comn todas las mesas, lo que les confiere un aire de familia.
Y as mismo tenemos el Tigre y el Tringulo, la Blancura y el Coraje, la
Rosa y la Justicia, y todo lo dems. Anotemos de pasada que cuando
hablamos del ciudadano ideal o de la mujer ideal estamos aludiendo,
quizs sin saberlo, a la teora de Platn.
Todo esto es bastante raro. Pero falta la jugada final, la que pone
todo patas arriba: en lugar de considerar que estas ideas son meras
abstracciones obtenidas a partir de los correspondientes objetos reales,
Platn dijo que, por el contrario, esas ideas, perfectas e indestructibles,
tienen existencia plena y autnoma fuera de nuestras mentes, y son lo
nico real, mientras que los objetos materiales ordinarios son meros
reflejos deficientes que se deterioran y perecen. Y as, el mundo que
nosotros tomamos por real es una ilusin, copia imperfecta y delezna-
ble del mundo eterno de las formas, slo un poco ms persistente que
las sombras y los sueos. Esto es descabellado. Y sin embargo, como
dijo Einstein: Parece que la mente humana tiene primero que cons-
truir formas, independientemente, antes de que podamos hallarlas en
las cosas.

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ALONSO TAKAHASHI

La trinidad platnica

Para ilustrar su concepcin jerrquica del universo, Platn us la


alegora conocida como la lnea dividida. En ella los niveles de reali-
dad y de conocimiento se representan por medio de una lnea vertical
dividida, primero, en dos partes. La parte inferior corresponde al
mundo sensible (objeto de la mera opinin, doxa) y la superior al mun-
do inteligible de las formas (objeto de autntico conocimiento, episte-
me). Cada una de estas partes se divide a su vez en dos, de modo que la
lnea original queda dividida en cuatro segmentos o niveles. El nivel
inferior, es decir, el primer segmento de abajo hacia arriba, representa
los reflejos y las sombras; encima de l est el segundo segmento que
corresponde a las cosas materiales ordinarias. Estos dos segmentos
constituyen la mitad inferior de la lnea original que, como ya dijimos,
corresponde al mundo sensible. El tercer nivel (primero del mundo
inteligible), corresponde a los objetos matemticos (accesibles a travs
del mtodo axiomtico deductivo). En el cuarto nivel, estn las formas
superiores a cuyo conocimiento slo se llega a travs de la dialctica
platnica.
Dominando el ltimo nivel, y por lo tanto todo el resto, est la trada
de lo Cierto, lo Bello y lo Bueno, formas stas que, en un ltimo esfuer-
zo de abstraccin mstica, se funden en el Bien Supremo, tambin lla-
mado el Uno. En este contexto hay que entender la palabra bueno
no slo en su sentido moral absoluto, sino como bueno en algo o para
algo, como al hablar de un buen vino, un buen atleta o una buena
teora. Se refiere a lo que cumple ciertos requisitos de excelencia y
calidad, y tambin a lo til, lo que sirve para algn fin, lo aplicable.
Como advierte Werner Jaeger en su Paideia: la palabra bueno en
griego (, agathos) no tiene solamente el sentido tico estricto que
hoy se le da, sino que es el adjetivo correspondiente al sustantivo aret,
designando, por tanto, toda clase de virtud o excelencia (Jaeger: 534).
Algo parecido ocurre con las palabras griegas que se traducen como
verdad y belleza.
Las concepciones platnicas, examinadas con rigor, parecen
surrealistas, y pueden ser confutadas y hasta ridiculizadas con faci-
lidad. Pero, despojadas de sus pretensiones metafsicas, pueden ser
apreciadas como metforas de profundas y poderosas intuiciones
que forman el tejido de la civilizacin intelectual que nos legaron los
griegos. La trinidad platnica, en particular, est formada por los tres
valores fundamentales que deben ser cultivados por igual si se quiere
aspirar a la aret (excelencia) humana y que, quizs, son uno solo.
Aqu recordamos una vez ms a Einstein cuando dice: Los ideales
que han iluminado mi camino y que, una y otra vez, me han dado

104 IDEAS Y VALORES


EL HECHIZO DE PITGORAS

coraje para enfrentar la vida con alegra, han sido el Bien, la Verdad y
la Belleza.
Segn Platn, para acceder a la dialctica y al conocimiento de las
formas superiores, la preparacin ms adecuada es la matemtica;
ntese que hoy sostenemos esto mismo cuando decimos que la mate-
mtica es buena para ejercitar la mente. De acuerdo con ello, en el plan
de estudios expuesto en la Repblica, un lugar prominente lo ocupan
las cuatro mathemata. Andando el tiempo las mathemata, con el nombre
de quadrivium (las cuatro vas) fueron adoptadas por las nacientes
universidades medievales, donde, junto con el trivium (lgica, retrica y
gramtica), constituyeron las llamadas siete artes liberales. De all
pasaron a nuestros planes de estudios actuales de modo que, como
observara Russell en su Historia de la Filosofa Occidental, si pregunta-
mos por qu todos los nios se ven hoy forzados a estudiar matem-
tica en la escuela, la respuesta la encontraremos en el Libro VII de la
Repblica (Russell 1973: 142). Desde entonces la matemtica ha ex-
tendido y profundizado su influjo, de tal manera que hoy, en la entra-
da de casi todas nuestras escuelas y universidades, podra ponerse
alguna versin actualizada de la advertencia de Platn.
Pero, aunque Platn lleg a conocer bien las matemticas de su tiem-
po, no fue lo que hoy llamamos un matemtico profesional. Adems,
hay razones para pensar que slo en su madurez se despert su admi-
racin y su entusiasmo por las matemticas: en las Leyes hay un
pasaje donde el Ateniense, quien se supone no es otro que Platn, le
dice a su interlocutor (Clinias, el cretense), hablando de matemticas:
Yo mismo, tarde en la vida y con asombro, supe de nuestro estado de
ignorancia en estos temas. Y, ms adelante, con un celo que creemos
reconocer, fustiga a sus conciudadanos dicindoles que ignorar esos
hechos rebaja a los hombres al nivel de las bestias. stas, dice, son
cosas tan necesarias, que saberlas no es nada meritorio, pero ignorar-
las debera ser motivo de vergenza.
Parece que su primer contacto con la matemtica avanzada tuvo
lugar en su primera visita al sur de Italia, hacia el final de sus aos
perdidos (399-388 a.C), cuando tena alrededor de 40 aos. Fue enton-
ces cuando, quizs por intermedio de Eudoxo o de Teodoro, Platn
conoci a Arquitas de Tarento, matemtico brillante y uno de los perso-
najes ms interesantes de la historia.

Arquitas y la secta del Uno

Si bien sus posturas intelectuales son dismiles, hay cierto paralelis-


mo entre Platn y Hobbes. Dos mil aos antes de Hobbes y varias dca-
das antes de que naciera Euclides, Platn tambin tuvo una revelacin.

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ALONSO TAKAHASHI

Era el ao 388 a.C y estaba de visita en la Magna Grecia, al sur de Italia,


pero no hubo un cronista que relatara el episodio para la posteridad.
Algunos piensan que el motivo de su asombro fueron los poliedros
regulares, pero hay mejores razones para pensar que fueron los incon-
mensurables. En efecto, la existencia de segmentos inconmensurables
pudo interpretarse entonces como una seria deficiencia de la aritmtica
frente a la geometra, como fundamento de toda la ciencia. Eso debi
dejarlo estupefacto. Al ao siguiente fundara la Academia, conminan-
do a todos a estudiar geometra si queran entender el universo.
La conversin de Platn marc un momento estelar para la civiliza-
cin. Tambin aqu, para no perder la fuerza explosiva del aconteci-
miento, hay que saber qu son los inconmensurables. Dos segmentos
son inconmensurables cuando no tienen una medida comn, esto es,
cuando no pueden medirse con una misma unidad de medida. En
forma ms explcita: cuando no existe un tercer segmento que cabe un
nmero exacto de veces en cada uno de ellos. La existencia de segmen-
tos inconmensurables choca con la intuicin desprevenida. En efecto,
la experiencia parece decirnos que, dados dos segmentos cualesquie-
ra, uno siempre puede medirlos con exactitud: basta que adopte una
unidad suficientemente fina (el centmetro, el milmetro, la micra).
El asombro al hallar que esto no es siempre as lo expres ya Aristteles
cuando escribi: Porque para todos debe ser motivo de gran pasmo
que pueda existir una cosa que no pueda ser medida ni an con la
medida ms pequea posible (Met. 983a); en otra parte de su obra
Aristteles alude al ejemplo ms conocido de segmentos inconmensu-
rables, a saber, el lado y la diagonal de un cuadrado (Prior Anal. 41a).
Como el teorema de Pitgoras, este hecho es extrao y uno se pregunta
cmo pudo alguien llegar siquiera a sospechar algo as. Adems, ste es
un hecho que no es visualizable y que no puede ser comprobado con
mediciones aproximadas, como s sucede con el teorema de Pitgoras.
Pero hay algo ms desconcertante an: una vez formulada la conjetura,
hay que demostrarla. Pero cmo demuestra uno la inexistencia de
algo? Cmo se demuestra que ningn segmento puede caber un nme-
ro exacto de veces en el lado y en la diagonal de un cuadrado? Vemos
entonces que, por desconcertantes que sean el hecho y su descubrimien-
to, la manera de establecer su verdad lo es ms an.
Pues bien, los griegos encontraron la manera de hacerlo. Hablamos
de esa forma indirecta de razonar llamada reduccin al absurdo. Tan
fino y potente es este mtodo, basado en la consistencia lgica, que
algunos historiadores han visto aqu el origen del concepto de de-
mostracin y de su uso sistemtico para esclarecer la verdad en ma-
temticas.
Pero cmo empez todo? La Academia tuvo un antecedente. Ms
de un siglo antes existi, en la Magna Grecia, una comunidad mstica

106 IDEAS Y VALORES


EL HECHIZO DE PITGORAS

dedicada al estudio y contemplacin de los nmeros engendrados


por el Uno, los cuales eran considerados como los componentes fun-
damentales del Todo, es decir, del universo. Sus maestros ms promi-
nentes se llamaron mathematikoi y entre ellos se cuenta al descubridor
de los inconmensurables. Pues bien, uno de los ltimos miembros de
esta secta, y uno de los ms prominentes, fue Arquitas de Tarento.
Hemos seguido un rastro que nos ha llevado del teorema de Pitgoras
y la geometra de Euclides, pasando por la Academia y Platn, hasta
llegar a Arquitas y la secta que descubri los inconmensurables. Aqu
podramos decir que hemos vuelto al principio de nuestra narracin,
pues el fundador de esta secta no fue otro que Pitgoras.
Pitgoras es un personaje con un pie en la historia y otro en el mito.
De l se cuentan tantas maravillas, que unos dicen que todo es mera
leyenda, mientras otros piensan que no todo puede ser imaginario,
que slo un personaje real y extraordinario pudo suscitar tanta admi-
racin y reverencia (Guthrie). Lo que est ms all de la duda razona-
ble es que, como dice Russell, casi todas las ideas de Platn son de
origen pitagrico. Pitagrica es la primaca de la forma sobre la mate-
ria, pitagricas eran las mathemata y la idea de que la matemtica es el
substrato del universo; pitagricas la anamnesis y la metempsicosis;
pitagricas son palabras como teorema y matemtica, armona, cos-
mos y filosofa. Y pitagrica es tambin la ms antigua definicin de la
belleza como la unidad en la diversidad, la armona de las partes
entre s y con el todo.
Sabemos que todo precursor tiene precursores y que todo principio
es provisional. Pero retroceder ms atrs de Pitgoras sera entrar en el
tiempo de los dioses, de Prometeo y de las Musas, cuando el alfabeto era
joven y la prosa no exista. Nunca sabremos cmo empez todo, pero
ahora sabemos que el rastro del hechizo conduce hasta Pitgoras.
Pasemos entonces a la segunda cuestin: la naturaleza del hechizo
de Pitgoras. Cul es el secreto de ese discreto encanto que puede
cautivar a jvenes y viejos, y extender su influjo a toda una civilizacin?
Veremos que, como a menudo sucede, es una mezcla de amor e inters
Aunque los protagonistas que hemos convocado son personajes
nada ordinarios, es posible que sus experiencias no sean extraordina-
rias. Que, dadas unas condiciones propicias, pueden ser experiencias
ms bien corrientes. Imaginemos una persona con mente abierta e
inquisitiva, que se hace preguntas y busca respuestas. Pronto se da
cuenta de lo parcial y mudable que es la opinin humana, y de lo
variadas y contrapuestas que pueden ser las explicaciones que sobre
las mismas cosas sostienen personas distintas y hasta la misma per-
sona en distintas circunstancias. Sabe que hasta nuestros propios
sentidos nos decepcionan. No le son extraos los muchos y enormes
absurdos que se han tenido y se tienen por verdades absolutas; y no

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ALONSO TAKAHASHI

slo por la gente comn, sino por personas eminentes, por cientficos,
intelectuales y filsofos. As las cosas, no es imposible que haya llega-
do a desesperar de hallar algo cierto en este mundo. Pero un da la
curiosidad o el azar lo ponen en contacto con la matemtica, y entonces
ve algo que no ha visto jams. Es posible que una afirmacin inslita,
quizs increble, llame su atencin. Pero lo que en realidad cautiva su
inters es que la afirmacin viene acompaada por una prueba. Una
prueba que no apela a la experiencia, ni a los sentidos, ni a la autoridad,
ni a la tradicin, ni a la ley, ni a la fe; ni siquiera al llamado sentido
comn. Slo apela a algo que, ahora comprende, ha llevado siempre
consigo, su razn. Y su razn, sin ayuda ni presin de nadie, le dice
que la afirmacin es irrebatible. Entonces siente que, por primera vez
en su vida, ha encontrado la certeza sobre la tierra. Y el corazn le da
un vuelco.
Tambin es posible que, despus de haber avanzado con esfuerzo
por los corredores y escaleras de un edificio conceptual como el de la
geometra, un da se detenga y eche una ojeada a la estructura en su
conjunto, y perciba por vez primera la armona entre el todo y sus
partes, la sencillez y la extrema economa de su arquitectura, y enton-
ces comprenda que est frente a esa cualidad cuyo mbito habitual es
el mundo del arte y que los matemticos prefieren llamar elegancia.
Pero aun si la solidez y armona del edificio matemtico no le impre-
sionan, puede sentir curiosidad ante la extraordinaria utilidad de la
matemtica, ante la eficacia de sus resultados y procedimientos en los
campos ms diversos. Y cuando sepa de casos en los cuales esa apli-
cabilidad es inexplicable, la curiosidad se transformar en asombro.
Ese asombro al cual alude Eugene Wigner cuando habla de la irrazo-
nable efectividad de las matemticas (Wigner).
En resumen, la matemtica tiene tres facetas que pueden cautivar la
inteligencia y encantar la imaginacin: la elegancia de sus procedi-
mientos, la certeza de sus afirmaciones y la utilidad de sus aplicacio-
nes. Por eso, cuando el velo de familiaridad se levanta, como a veces
ocurre, permite vislumbrar, tal vez por un instante, el Bien, la Verdad
y la Belleza.

Eplogo

Terminar la exposicin en este punto podra dejar una impresin


engaosa. La realidad es siempre compleja, todo lo que brilla tiene su
lado opaco y las cualidades conviven con defectos. Como muestra,
valgan estos comentarios:
1. Tan cierto como que dos y dos son cuatro es una expresin que
refleja la confianza en la verdad matemtica. Son escasas las cosas

108 IDEAS Y VALORES


EL HECHIZO DE PITGORAS

sobre las cuales podemos tener menos dudas. Sin embargo, la verdad
matemtica ha sufrido dos conmociones que, al final, la privaron para
siempre de su posicin como paradigma de la verdad absoluta.
La primera fue la llamada Revolucin no-euclidiana que, en el pri-
mer tercio del siglo XIX, derroc a la geometra euclidiana de su largo
reinado como la autntica ciencia del espacio, y puso en evidencia
que, considerados como aserciones acerca del mundo fsico, los
teoremas matemticos pueden no ser ciertos o, como dijo Einstein,
mientras ms ciertos son, menos dicen acerca de la realidad.
El significado y la verdad pueden transmitirse, mas no establecerse.
Por eso Russell dijo que la matemtica puede definirse como la cien-
cia en la cual nunca sabemos de qu hablamos, ni si lo que decimos es
verdad (Russell 1961: 84); una descripcin que no por paradjica
deja de ser exacta.
Perdido su anclaje en la realidad, la verdad matemtica slo poda
aspirar a ser entendida como consistencia, es decir, no contradiccin
entre los supuestos en los cuales se basan las demostraciones. En
vista de ello los matemticos se propusieron demostrar que la mate-
mtica es consistente. Pero entonces vino Gdel y, en 1930, demostr
que, si lo es, entonces es imposible demostrarlo (Nagel 1979).
Despus de haber tenido que conformarse con la consistencia en
lugar de la certeza, la matemtica tuvo que renunciar tambin a la
consistencia. Hay que registrar en su favor que tan drsticos ajustes
salieron de su propio seno, pues fueron matemticos quienes los lle-
varon a cabo.
2. Los matemticos han hablado siempre de la belleza presente en su
ciencia. Y no nos referimos a diseos grficos que exhiben simetras
ms o menos complejas. Dirac deca: es ms importante la belleza en
nuestras ecuaciones que su ajuste al experimento. Para Russell: las
matemticas poseen no slo verdad sino suprema belleza una belleza
fra y austera, como la de una escultura, y para Henri Poincar el rasgo
distintivo del pensamiento matemtico no es la lgica sino la esttica.
Sin embargo, para un gran nmero de personas, la matemtica es slo
un lejano y desapacible recuerdo de sus tiempos de estudiantes. Una
materia rida y tcnica, ajena a la imaginacin y al sentido esttico.
Para ellos parece imposible que all pueda haber jams algo que
pudiera llamarse bello.
En contraste con la verdad, que parece ms objetiva, la belleza, que
sin duda es ms subjetiva, ha resultado ser ms persistente. Pero en
matemticas la belleza puede ser difcil de apreciar.
La apreciacin de cualquier arte depende en buena parte del apren-
dizaje. En nuestro caso casi todo debe ser aprendido. El teorema no slo
debe ser bello, primero debe ser cierto. Pero percibir la verdad de una
proposicin matemtica supone no slo comprender su significado,

N 131 AGOSTO DE 2006 109


ALONSO TAKAHASHI

sino seguir y entender su demostracin, todo lo cual puede exigir una


preparacin extensa y difcil. Es por esto que, de los atributos de las
matemticas, el ms recndito es sin duda la belleza.
3. Que la matemtica es buena para muchas cosas, no tiene discu-
sin. La utilidad de la matemtica ha sido la principal causa de su
difusin y aceptacin, no slo en la ciencia y la tecnologa, sino en la
sociedad en general. Sus xitos han sido tan notorios, que el pblico
ha llegado a profesar por ella un respeto reverencial que se parece
mucho a la supersticin. Quizs por ello Norbert Wiener deca que
uno de los principales deberes del matemtico, como asesor de
cientficos de campos menos precisos, es disuadirlos de esperar
demasiado de la matemtica (Wiener: 285).
A la ignorancia se une el engao cuando el afn matematizador
llega al exceso. Hace varios aos Jacob Schwartz, en un artculo con el
sugerente ttulo The Pernicious Influence of Mathematics on Scien-
ce, sealaba que la matemtica se presta para vestir, tanto a la ciencia
como al disparate, con el mismo uniforme hecho de frmulas y teore-
mas, y aada: Por desgracia, un disparate en uniforme es mucho
ms persuasivo que un disparate vestido de civil (Nagel 1962: 358).
Los infundios con pasaporte matemtico tampoco son raros en las
ciencias sociales y humanas; el affaire Sokal puso en evidencia muchos
embustes de autores bien conocidos que usan trminos y frmulas ma-
temticas para decir sandeces con aires de profundidad (Sokal).
Estas glosas no quieren dejar una sensacin de frustracin o desen-
gao. Confiamos en que, a pesar de las vicisitudes, el edificio de la
matemtica prevalecer, y preferimos pensar que Aristteles no
erraba cuando escribi: aquellos que afirman que las ciencias
matemticas nada dicen sobre el bien y la belleza estn en un error
(Met. 1078a). Y que tal vez Baudelaire no estaba tan equivocado al
pensar que todo lo que es noble y bello es el resultado de la razn y
del clculo. Sabemos que la matemtica es una actividad humana,
falible como las otras; que ni la perfeccin ni la eternidad son bienes
de este mundo. Pero los ideales, inaccesibles por naturaleza, pueden
iluminar nuestra efmera existencia.
Parece que las tareas que valen la pena son interminables y, entre
ellas, ninguna tan ardua y prometedora como la bsqueda permanen-
te del bien, la verdad y la belleza.

Para ngel Zapata

110 IDEAS Y VALORES


EL HECHIZO DE PITGORAS

Bibliografa

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Artculo recibido: junio 1 de 2006; aceptado: junio 29 de 2006.

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