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Yo tambin pago impuestos y exijo que se dedique ese

dinero a ciencia bsica | Entrevistas


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dedique-ese-dinero

El especialista en fisiologa y biologa celular Gero Miesenbck (Braunau am Inn, Austria, 1965), que dirige un
centro neurocientfico (Centre for Neural Circuits and Behaviour) en la Universidad de Oxford (Reino Unido), ha
proporcionado una nueva forma muy precisa de conocer el cerebro y actuar sobre l. La optogentica, como se
llama la disciplina en que fue uno de los pioneros, permite el control ptico, mediante luz, del cerebro, del
comportamiento.

Lo consigue gracias al conocimiento de los genes y al uso de tcnicas genticas. As, se introduce en las clulas en
que se quiere incidir receptores sensibles a la luz, y cuando esta se les aplica, se activa o inhibe la actividad de
esas neuronas. Estos receptores fotosensibles los tenemos en el ojo (rodopsina) aunque en los laboratorios se usa
una protena del gen de un alga, o Miesenbck los obtiene tambin del ojo de la mosca.

Public su investigacin en el 2002, no antes de que se la rechazaran las principales revistas cientficas, que no
entendieron su relevancia. Hoy, muchos grupos cientficos usan esta tcnica para estudiar circuitos cerebrales
como los del sueo, el apetito, las adicciones, la toma de decisiones, la formacin de recuerdos, la agresividad o
para entender y buscar terapias para patologas como la epilepsia, el parkinson, la depresin, la ansiedad o formas
de ceguera y de dolor nervioso. Ya hay ensayos clnicos sobre dolencias de retina y se considera un campo que
crecer mucho en los prximos aos, aunque exigir un estricto marco tico y seguramente implique debate social,
dada la intervencin cerebral.

Mucha gente critica la neurociencia, dice que no respondemos a las cuestiones fundamentales, cmo, de lo fsico,
surge un comportamiento inteligente

Miesenbck recuerda que el neurocientfico espaol Jos R. Delgado (quien, como l, tambin trabaj en la
Universidad de Yale), en los aos sesenta, ya control remotamente el cerebro de animales (en su experimento
ms sonado par a un toro cuando iba a embestir) y sent el principio de que por una va fsica se poda cambiar el
comportamiento, una pedrada al debate filosfico de siglos sobre la dualidad cerebro/mente.

Aunque Miesenbck dice que no piensa en potenciales aplicaciones mentales del control ptico cerebral, slo
busca descifrar mecanismos cerebrales. El cientfico acumula reconocimientos. Meses atrs recogi en Madrid el
premio Fundacin BBVA Fronteras del Conocimiento en Biomedicina, que comparti con los americanos Edward
Boyden y Karl Deisseroth, desarrolladores tambin de la optogentica y quizs ms mediticos. El investigador de
Oxford agradece las alabanzas, pero dice: Si vives para los premios, es la receta para la infelicidad, porque puede
que no lleguen o que se los lleve otro; descubrir es lo ms excitante.

Miesenbck se ha posicionado junto a otros cientficos contra el Brexit, convencido de que ser malo para la
ciencia en el Reino Unido y la Unin Europea. La cooperacin y la apertura internacionales son necesarias, en el
aislamiento no ocurre nada, afirma. Y hace paralelismos entre quienes apoyaron el Brexit, a Trump o a la
ultraderecha en su pas natal, Austria.

Por qu es tan difcil saber cmo funciona el cerebro?


Es una cuestin de complejidad y de escala. El cerebro es mucho ms complejo que otros sistemas del cuerpo, y
creo que hay un concepto errneo sobre el conocimiento terico de su funcionamiento. Ante un problema complejo
de fsica puedes pensar, tericamente, cul puede ser la solucin. En neurociencia no tenemos buenas teoras,
todava estamos en el estadio de recoger piezas de informacin y an no sabemos cmo encajan todas. Dada esa

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complejidad, yo decid empezar por organismos simples, como el cerebro de la mosca de la fruta, que tiene
100.000 clulas nerviosas, mientras que el humano tiene unos 100.000 millones. Y aun as, el cerebro de esta
mosca es ms complejo que ningn sistema creado por las personas y no lo entendemos fcilmente.

En ese insecto (de uso habitual en la investigacin cientfica), usted y su equipo intervienen en las
neuronas y modifican su mente y su conducta.
S, usando la optogentica podemos incidir en algunas clulas del cerebro de la mosca y dormirla o despertarla con
un rayo de luz. Hemos identificado clulas que nos permiten introducir nuevos contenidos en su memoria o cambiar
su comportamiento, reprogramarlo. Identificamos unas clulas que nos permiten cambiar su identidad sexual:
coges una mosca hembra y actuando sobre esas clulas se comporta como un macho, o al revs. Estos
conocimientos profundizan en los mecanismos cerebrales, pero an no somos capaces de controlarlos, en general.
En el cerebro de la mosca, el circuito del sueo tiene paralelismos con el humano, pero en la mosca es ms simple.

En esos proyectos de trasladar el cerebro a un sistema informtico creo que hay un problema, es como enfocarlo
por el final se da por hecha la predictibilidad

Llevar diez aos trasladar todo esto al cerebro humano?


S, si no ms.

La optogentica parece un paso ms all de la estimulacin cerebral con electrodos que ya se usa para
tratar dolencias.
La estimulacin con electrodos tiene grandes desventajas: no puedes conectar un gran nmero de electrodos al
cerebro para comunicar con miles, centenares de miles de clulas. Tampoco puedes incidir slo en una... El control
remoto por luz ofrece mayor precisin.

Fue el primero en modificar genticamente clulas cerebrales para controlarlas con luz. Cmo se le
ocurri?
Fue un momento huracn en 1999. Tuve la idea un sbado en casa, cuando lea un libro (no tiene que ver, pero
para los curiosos, Independence Day, de Richard Ford). Pens que sera fantstico si pudiramos controlar la
actividad neuronal por una va gentica mediante luz. En el laboratorio haba combinado ptica y gentica ya,
usaba protenas sensibles a la luz para observar la actividad neuronal, pero no para controlarla.

Imparte clases en Oxford?


Lo menos que puedo; prefiero investigar. Doy algunas; es estimulante hablar con brillantes estudiantes sobre las
fronteras de la ciencia, pero no lo es ensear ciencia mdica bsica.

Es frustrante para un investigador que hace ciencia bsica como usted lograr grandes avances, pero que
tardarn mucho en trasladarse a terapias que ayuden a personas?
S lo es, pero yo no me lo planteo demasiado. Por supuesto, estara increblemente satisfecho si el producto de mi
trabajo tuviera algn beneficio para las personas, pero no trabajo pensando en ello. Para m, la ciencia es una
actividad cultural ms, como puede serlo escribir novelas, cantar pera o jugar al ftbol, es una actividad bonita,
excitante... Es triste que mucha gente vea la ciencia aburrida cuando, de hecho, entender cmo funciona el mundo
es una de las experiencias ms profundas y enriquecedoras para el ser humano.

No piensa en las aplicaciones, pero todos le preguntarn para qu servir lo que investiga.
S, es cierto.

Es que hoy en la ciencia mundial parece que se miran mucho las aplicaciones, cuanto ms inmediatas
mejor, quizs para justificar la inversin
Es un error enorme dirigir la financiacin de la ciencia hacia aplicaciones particulares y es una tendencia que ha
crecido en las ltimas dcadas, s. Hay una obsesin por la investigacin traslacional, por trasladar de inmediato
los descubrimientos a aplicaciones. La gente olvida que en la sociedad ya hay un mecanismo para esto, la

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comercializacin, la industria pero lo que no hace la industria es ciencia bsica. Y si se mira lo que en los ltimos
tiempos ha cambiado ms radicalmente nuestras vidas (ordenadores, smartphones, chips, nuevos materiales),
son cosas que surgieron de ciencia bsica, no es que se buscara eso en concreto. Yo tambin pago impuestos y
exijo que se dedique ese dinero a ciencia bsica. No se aprecia lo suficiente su utilidad.

Si en lugar de en ciencia bsica trabajara en un tratamiento contra una enfermedad del cerebro, en cul le
gustara hacer su aportacin?
Por el sufrimiento y la debilidad que causa, la depresin es, para m, una de las peores. Es tan incapacitante! A los
afectados les consume la tristeza, la falta de ganas de hacer nada

La neurociencia no sabe explicar cmo se generan sentimientos, pensamientos complejos o la


personalidad en una mquina, el cerebro, que funciona por impulsos elctricos y qumicos.
Exacto. Hay muchas cosas que no conocemos, ese es el gran problema. Conocemos aspectos simples: cmo
funciona una clula, cmo se comunica con otra, que el cerebro funciona con impulsos, pero ms all de esta
biofsica, la riqueza de la vida mental no sabemos como explicarla. Y hay mucha gente que critica la neurociencia,
dice que nos centramos en investigar algunos aspectos pero no respondemos a cuestiones fundamentales como
esta: cmo, de lo fsico, de las interacciones entre neuronas, surge un comportamiento inteligente.

No se conoce bien el cerebro, pero, a la vez, la neurociencia avanza mucho. Hay mltiples terapias que
inciden en el funcionamiento del cerebro. Incluso horroriza un poco que se pueda hacer tal cantidad de
intervenciones sin un conocimiento completo del cerebro
S, s horroriza un poco lo que se puede hacer sin comprenderlo del todo. Pero se suele decir que el 50% de todo el
conocimiento mdico es errneo, o sea que slo conocemos un 50%. Yo estudi Medicina en Austria y no me gust
nada. Senta que en la medicina hay mucha improvisacin, que no era suficientemente slida. Por otro lado, es
remarcable que algunos tratamientos que se aplican, frmacos que bloquean o activan tal o cual receptor cerebral,
resulten beneficiosos para muchas personas. La suerte es que creo que el cerebro es complicado, pero muy
robusto.

Llegaremos a conocerlo por entero? Ponga una fecha.


En algn momento, s, pero no me pregunte cundo. Es muy difcil saberlo. Ahora hay una tendencia estn esos
grandes proyectos (l no participa en el proyecto Cerebro Humano, uno de los programas bandera de la Comisin
Europea), se dice vamos a mapear cada neurona, a mapear cada conexin, a simular el cerebro en un
ordenador. Creo que la comprensin no se obtendr de un montn de datos, llegar de conocer unos principios
que an ignoramos. Registrar la actividad de cada neurona es como obtener una copia de algo que no implica que
sea dinmico ni el original.

Pasar como cuando se decodific el genoma humano, que no supuso automticamente saber la funcin
de cada gen?
Y en el genoma sabamos adonde queramos llegar, con el cerebro no sabemos qu buscamos.

As, no cree que se pueda trasladar el funcionamiento del cerebro a un ordenador?


Probablemente, no. Como deca, en realidad no sabemos qu buscamos, traducir la actividad cerebral en lneas
de datos informticos? Recreaciones de cmo funciona?

Pero hoy todo parece posible... la tecnologa se desarrolla tan rpido! La posibilidad de clculo es casi
ilimitada.
S, la tecnologa se desarrolla muy rpido. Pero en esos proyectos, creo que hay un problema, es como enfocarlo
por el final Si se trata de catalogar cada neurona, entender cmo funciona cada una y ponerlas todas juntas y ver
cmo funciona todo el sistema hay razones para pensar que no resultar: se da por hecha la predictibilidad. Si
coges un sistema simple, lo analizas y lo entiendes y luego lo complicas un poco, ya no funciona como predecas.
El matemtico francs Henry Poincar ya lo demostr en el siglo XIX (la teora de los tres cuerpos). Soy bastante
escptico respecto a dedicar grandes sumas de dinero a una coleccin de proyectos de big data.
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Ya se plantea en la sociedad cmo mejorar funciones cerebrales, frmacos para aumentar la memoria, la
concentracin qu piensa de ello?
Me parece una locura. Creo que no se debe usar frmacos para una mejora de capacidades que debera lograrse
por otras vas.

Los neurocientficos trasladan a su entorno sus conocimientos? Piensa cmo funciona la mente de su
hija (tiene una de 18 aos) distinto a otro padre?
No puedo controlar a mis familiares, se lo aseguro. Siempre tenemos presentes nuestros conocimientos, cmo
funciona el cerebro... S, supongo que intento imaginar los circuitos mentales cuando hablo con alguien

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