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MSTER INTERUNIVERSITARIO EN CULTURA DE PAZ, CONFLICTOS, EDUCACIN Y

DERECHOS HUMANOS, Curso 2011/2012

Derechos humanos y traduccin entre culturas: la interculturalidad en accin

QU ES EL RELATIVISMO CULTURAL?

Manuel Toscano Mndez


Universidad de Mlaga

Hay una buena razn para examinar el relativismo cultural en un curso


sobre derechos humanos, especialmente si se trata de considerar su relacin con
la diversidad cultural. Como ha explicado Jack Donnelly, el relativismo cultural ha
sido probablemente la cuestin ms discutida en la teora de los derechos
humanos (2007). Y lo ha sido durante dcadas, pues la discusin empieza
durante la gestacin de la UDHR y llega hasta la controversia sobre los valores
asiticos durante los noventa, sin que los ecos se hayan apagado nunca del todo.
Indudablemente, es una cuestin crucial porque afecta al sentido mismo del
discurso de los derechos humanos: la pretensin de establecer unas normas de
justicia universalmente vlidas para todos los seres humanos, con independencia
de las sociedades o culturas en las que vivan.
Se cuenta que Abraham Lincoln dijo una vez: Si la esclavitud no es injusta,
nada es injusto ("if slavery is not unjust, nothing is). La frase de Lincoln parece un
argumento moral comprimido, que funciona como una reduccin al absurdo. En
este tipo de demostraciones para probar la verdad de un enunciado p (la
esclavitud es injusta) suponemos que su contrario (no-p: la esclavitud no es
injusta) es verdadero y a partir de no-p obtenemos un resultado absurdo (nada
sera entonces injusto), con lo que establecemos la verdad inicial de p por la
exclusin de la tesis contraria. Voy a recurrir a la cita famosa de Lincoln por dos
motivos. Primero, si rompemos el enunciado condicional en sus componentes, nos
encontramos con un ejemplo claro de enunciado o juicio moral: la esclavitud no

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es injusta. Y lgicamente tambin lo es su contrario: la esclavitud es injusta.


Pero no podemos sostener ambas cosas sin contradiccin, es decir, si una es
verdadera o correcta, entonces la otra debe ser necesariamente falsa o
equivocada. Sobre esa asuncin funciona la reduccin al absurdo.
Adems, pocos hoy dudamos de cul de las dos es verdadera y cul falsa.
Al contrario de lo que sucede en otros asuntos ms controvertidos como el aborto,
hay un amplsimo consenso en torno a la creencia de que la esclavitud es injusta,
cuya verdad nos parece fuera de duda. Ms an, como la frase de Lincoln indica,
la esclavitud se ha convertido en el ejemplo por excelencia, indiscutible, de
injusticia. Por eso la consideramos una de las ms graves violaciones de los
derechos humanos, el lenguaje que empleamos hoy para denunciar las injusticias.
Efectivamente, la condena de la esclavitud y el comercio de esclavos est
en el ncleo duro de los derechos humanos. La Declaracin Universal de
Derechos Humanos (UDHR, 1948), despus de proclamar en el artculo 1 que
todos los seres humanos nacen libres e iguales en derechos y en dignidad, la
prohbe taxativamente en su artculo 4: Nadie estar sometido a esclavitud ni a
servidumbre. La esclavitud y la trata de esclavos estn prohibidas en todas sus
formas. En realidad, exista con anterioridad un tratado internacional especfico, la
Convencin sobre la esclavitud, firmado en Ginebra en 1926 bajo los auspicios de
la Liga de Naciones, que fue enmendado por un Protocolo (1953) y objeto de una
Convencin suplementaria (1956) de Naciones Unidas. Ms an, la lucha por la
abolicin de la esclavitud y el comercio de esclavos desde finales del siglo XVIII es
considerada como uno de los grandes hitos o antecedentes histricos de los
derechos humanos.
Como es obvio, no siempre la esclavitud ha sido condenada como injusta. A
lo largo de la historia, la posesin y el comercio de seres humanos han sido
prctica habitual en las sociedades ms diversas. Roma o las ciudades estados
griegas de la Antigedad clsica son ejemplos bien conocidos de sociedades
esclavistas, como lo fueron los Estados del Sur de los Estados Unidos hasta la

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Guerra Civil americana. Y hasta hace unos aos llegaban noticias de pases como
Sudn donde an era prctica corriente. En tales sociedades la esclavitud era
considerada una prctica normal, algo que formaba parte del orden de las cosas,
perfectamente engranada con los diversos aspectos de la vida social; incluso si
uno poda sentir compasin por la suerte de quienes vivan en esclavitud, la
institucin misma no se pona en cuestin y era defendida con justificaciones
diversas. Los propietarios de esclavos y la gran mayora de quienes vivan en tales
sociedades no vean nada particularmente injusto en ella.
Pero antes hemos dicho que hoy creemos lo contrario: que la esclavitud es
injusta y que toda sociedad donde sea prctica normal es radicalmente injusta.
Tambin hemos dicho que no cabe sostener la verdad de una creencia y de su
contraria. Por tanto, debemos concluir que nosotros estamos en lo cierto y que
los defensores de la esclavitud se equivocan o se equivocaban?
El relativista afirma que no debemos extraer esa conclusin. Para ello
sostiene que si es verdad para nosotros que la esclavitud es injusta, no tiene por
qu serlo tambin para otros; para ellos, situados en circunstancias sociales muy
diferentes, puede ser verdad que la esclavitud no es injusta. El uso de posesivos
(nuestra verdad o su verdad) es un signo de la relativizacin que opera aqu sobre
la verdad de los juicios morales. En principio, el relativismo debera sonar extrao,
si no chocante; sin embargo, debidamente acotado, est ampliamente difundido
hoy, por ejemplo entre los estudiantes universitarios. Mi impresin es que se
sostiene menos como una posicin bien meditada que como un supuesto
verosmil, que va de suyo. Como veremos, el problema principal reside en que,
bien mirado, es ms elusivo de lo que parece y cuando se trata de formularlo de
forma precisa ya no resulta tan plausible.
Hay diferentes tipos de relativismo, segn el dominio de verdades y
creencias relativizadas o las coordenadas que se toman como referencia. El
relativismo que aqu nos importa es el llamado relativismo cultural, como queda
claro al aludir a sociedades distantes histrica o geogrficamente. Y, no menos

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importante, hablamos del relativismo cultural en cuanto afecta al dominio de la


moralidad, pues es mucho menos frecuente que se plantee con respecto al
conocimiento cientfico por ejemplo.
Esta es seguramente una de las versiones ms populares de relativismo,
pues viene a decirnos que nuestras creencias morales acerca de lo que es bueno
o malo, justo o injusto, dependen de la cultura en la que hemos sido socializados.
Y cultura ha de entenderse aqu en sentido etnogrfico: ese todo complejo que
abarca la forma de vida colectiva de un pueblo, como decan los fundadores de la
antropologa cultural, equivalente al Volkgeist o al carcter nacional del que
hablaban los romnticos. De acuerdo con el planteamiento relativista, cada pueblo
o sociedad tiene su propia cultura distinta; y la moral es un aspecto esencial de la
vida colectiva, estrechamente ligado al conjunto de prcticas y creencias que
conforman esa cultura. Luego quienes viven en sociedades culturalmente distintas
tendrn creencias morales diferentes, incluidas distintas maneras de ver lo que
est o no permitido hacerles a las personas, quines tienen ciertos derechos o
carecen de ellos, o incluso quines cuentan como seres humanos.
Veamos un ejemplo. A finales de 1947 el Comit Ejecutivo de la Asociacin
Americana de Antropologa envi un escrito a la Comisin de Naciones Unidas
que preparaba la UDHR con el ttulo Statement on Human Rights, que constituye
un excelente ejemplo de relativismo cultural. El alegato de los antroplogos
americanos mostraba su preocupacin por dos aspectos de la futura declaracin
sobre derechos humanos: primero, teman que adoptara un enfoque
excesivamente individualista, centrado exclusivamente en los derechos de los
individuos, descuidando la importancia de las culturas de los diferentes grupos
humanos; y, segundo, teman que dicha declaracin fuera concebida en realidad
con un claro sesgo etnocntrico y tratara de presentar como universales los
valores particulares de las sociedades occidentales. Para prevenir ambas cosas,
proponan tres principios que la Comisin de Naciones Unidas debera tener en
cuenta en sus trabajos preparatorios: 1) que las creencias, valores morales e

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intereses de los individuos son moldeados por la cultura de la que forman parte; 2)
que no hay culturas superiores o inferiores a otras, o al menos no disponemos de
criterios para compararlas; y 3) que las normas y valores son relativos a la cultura,
de modo que los principios de bondad o justicia no pueden ser postulados como
universales, pues difieren entre diferentes sociedades. Como afirma el escrito, lo
que es visto como un derecho humano en una sociedad puede ser considerado
como antisocial en otra, o en un periodo anterior de la historia.
Argumentos similares han venido repitindose a lo largo de los aos, hasta
el punto de convertirse en lugares comunes para algunos. Por ejemplo, la
Declaracin de Bangkok de 1993, acordada por gobiernos de pases asiticos con
vistas a la Conferencia Mundial sobre derechos humanos que tuvo lugar en Viena
ese mismo ao, subrayaba la necesidad de tener en consideracin la significacin
de las particularidades nacionales y regionales as como los variados contextos
histricos, culturales y religiosos a la hora de entender los derechos humanos.
Aunque la propia Declaracin no pona en duda la universalidad u objetividad de
los derechos humanos, propici una amplia discusin sobre los llamados valores
asiticos que s adquiri claros tintes relativistas. Los defensores de los valores
asiticos reivindicaban la existencia de valores propios en sociedades como
Malasia, Singapur o China, vagamente anclados en la tradicin confuciana, por
contraposicin con los valores liberales imperantes en las sociedades
occidentales. Aunque no bien definidos, tales valores asiticos ponen un mayor
nfasis sobre las obligaciones de los individuos que sobre sus derechos, o dan
ms importancia al bien comn y a los lazos comunitarios que a las libertades
individuales. Por supuesto, la discusin tuvo claras implicaciones polticas desde
el principio, no en vano fue promovida por los primeros ministros de gobiernos
autoritarios, como los de Singapur o Malasia, y fue utilizada para defender la
soberana nacional de los Estados frente a posibles injerencias en nombre de los
derechos humanos.

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Por importante que sea ese uso estratgico del relativismo cultural como
justificacin o blindaje de la soberana nacional, lo que ahora nos importa es
identificar con precisin las tesis relativistas. Pues hay una ambigedad crucial en
el planteamiento relativista, tal y como venimos exponindolo. Si aceptamos, por
ejemplo, lo que dicen los defensores de los valores asiticos, o damos por bueno
el punto tres del Statement on Human Rights de la Asociacin Americana de
Antropologa, qu estamos en realidad sosteniendo?
Una primera interpretacin sera que afirmamos las diferencias y
desacuerdos acerca de normas y valores que existen entre los miembros de
comunidades culturales suficientemente diferenciadas. O, lo que es lo mismo, nos
limitamos a constatar como una cuestin de hecho que las gentes de sociedades
histrica o culturalmente alejadas tienen creencias diferentes y a menudo
incompatibles sobre lo que est bien o mal, es justo o injusto. En tal caso se trata
de una tesis meramente descriptiva, por lo que podemos llamarla la tesis
descriptiva del relativismo (TD), y en cierto modo es trivialmente cierta. Si uno lee
los poemas homricos, ve que los hroes aqueos consideran perfectamente justo
apropiarse como botn de guerra de las mujeres y los hijos de los vencidos,
reducindolos a la esclavitud. Sabemos tambin que hay gente en pases de
Oriente Medio que justifica los crmenes de honor, en los que un varn mata a una
hija o hermana para salvar el honor de la familia; igual que millones de padres en
frica creen conveniente la mutilacin genital de sus hijas. De hecho, no hace falta
alejarse demasiado en el tiempo o en el espacio para comprobar esas diferencias
de opinin y juicio sobre asuntos morales: por poner un ltimo ejemplo, hasta no
hace mucho se consideraba correcto el uso de castigos corporales en nuestras
escuelas y hoy estn prohibidos.
Pues, ms all de admitir como un hecho esas diferencias y desacuerdos,
qu prueba o implica TD? En todos los ejemplos utilizados, uno puede reconocer
que hay un evidente desacuerdo y, no obstante, seguir sosteniendo que la
esclavitud es injusta, que los crmenes de honor no estn justificados, que la

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mutilacin genital femenina es un mal que debera ser erradicado, o que la


prohibicin de los castigos corporales en la escuelas ha sido un progreso. En otras
palabras, la tesis descriptiva no nos impide considerar, como en otra clase de
desacuerdos, que una de las partes est en lo cierto, o tiene mejores razones, y la
otra no. Por eso el relativismo moral debe dar un paso ms y defender que los
desacuerdos morales son completamente diferentes a otros desacuerdos y que no
hay forma de resolverlos racionalmente, estableciendo quin est en lo cierto o
cuenta con mejores razones.
Hay distintas formas de justificar este carcter diferente de las disputas
sobre cuestiones morales, cada una de ellas asociada a diferentes planteamientos
filosficos sobre qu son los juicios morales o qu hacemos cuando discutimos
sobre ellos. Una posicin filosfica antigua es el escepticismo moral que vendra a
decirnos que nadie sabe la verdad en cuestiones morales y no tenemos forma de
averiguarlo. Otra posible perspectiva, de gran influencia durante el siglo XX, ha
sido el no-cognitivismo, que niega en sus diferentes versiones que nuestros juicios
morales puedan ser verdaderos o falsos, al contrario que las cuestiones de hecho;
los juicios de valor no tendran valor de verdad y se limitaran a expresar actitudes
favorables o desfavorables hacia algo. Sin embargo, el relativismo cultural parece
ser una posicin diferente de las anteriores, porque no niega la verdad o validez
de los juicios morales, sino que la restringe o limita. As interpretada, es una tesis
metatica (TM) sobre la verdad u objetividad de los juicios morales, segn la cual
dicha verdad est culturalmente circunscrita y slo es vlida o puede ser
justificada dentro de las fronteras de una determinada comunidad o contexto
cultural, pero no ms all.
TM no resulta en absoluto trivial, pues se trata de una tesis ciertamente
fuerte, con implicaciones radicales. Estrictamente, no niega que haya verdades
morales, sino que haya verdades morales universales, es decir, vlidas en
cualquier cultura. Sin duda, eso plantea serios problemas en un mundo en el que
las personas se mueven a travs de las fronteras culturales, pero la validez de sus

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juicios morales, por as decir, no viaja con ellos. Dicho de otro modo, el relativismo
cultural entendido como tesis metatica constrie el alcance de nuestros juicios
morales y as limita seriamente lo que podemos discutir con otros acerca de
cuestiones morales. Pues, cul es el sentido de discutir sobre si la esclavitud es
justa o injusta? Naturalmente, descubrir cul es la verdad del asunto y averiguar si
tenemos buenas razones para prohibirla en lugar de permitirla. Pero si ese es el
propsito de la discusin moral, para el relativista (TM) slo tiene sentido en el
interior de una comunidad culturalmente homognea, pero no entre personas que
pertenecen a culturas distintas. De ah la extraeza que produce TM, pues no dice
como el escptico que no podemos descubrir la verdad de ningn juicio moral; ni
tampoco como el no-cognitivista que los juicios morales son juicios de valor y, en
consecuencia, no son ni verdaderos ni falsos. Lo caracterstico del relativista (TM)
est en sostener esa forma radicalmente recortada de objetividad moral: podemos
descubrir, justificar o discutir la verdad de los enunciados morales, pero slo
dentro de un marco cultural homogneo. Pero esa objetividad moral de alcance
limitado resulta anmala y requiere alguna explicacin. El problema est, como ha
sealado el filsofo Paul Boghossian, en que no contamos con una explicacin
precisa que aclare en qu sentido las verdades morales son relativas a un marco
cultural.
Uno de los grandes problemas en la discusin sobre el relativismo cultural,
como se ha sealado, estriba precisamente en la ambigedad entre TD y TM,
pues sus defensores pasan de una a otra inadvertidamente, o las confunden sin
ms. Por eso es importante distinguirlas y discutirlas por separado, as como
examinar la relacin entre ellas. De lo dicho hasta ahora se desprende que para
ser estrictamente relativista hay que aceptar no slo la tesis descriptiva, sino
tambin la tesis metatica. Es importante advertirlo, pues muchos encuentran
convincente el relativismo cultural por la sencilla razn de que encuentran TD no
slo plausible, sino innegable. Como hemos dicho, hasta cierto punto podramos
considerar TD como trivialmente verdadera, y as la utilizan en muchos casos

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antroplogos o historiadores, tomndola como un dato sin ms o un supuesto del


que se parte, pero que no es necesario justificar. An en tal caso, no podemos
pasar de TD a TM, como tantas veces se pretende, ni extender la plausibilidad de
TD a TM. En realidad, el orden de la explicacin funcionara en sentido contrario:
es TM lo que puede explicar TD, no al revs. Si TM no resulta convincente,
entonces seguramente convendra escrutar mejor TD, en lugar de aceptarla como
algo que va de suyo.
Con todo, el paso de la tesis descriptiva a la metatica, o la confusin entre
ambas, resultan reveladores. Quiz una razn principal de la tendencia a
confundirlas est en una evidente deformacin en el modo de entender la
moralidad, tpica de algunos antroplogos culturales y socilogos: simplemente
como un trmino conveniente para hbitos o costumbres socialmente aprobados,
en palabras de la conocida antroploga Ruth Benedict.

Referencias:
American Anthopological Association Executive Board, Statement on Human
Rights, American Anthropologist, vol. 49, n 4 (oct-dec 1947), pp. 539-543.
Paul Boghossian, What is Relativism?, en Patrick Greenough and Michael P.
Lynch (eds.), Truth and Realism, Oxford University Press, 2006, pp. 13-37.
Jack Donnelly, The Relative Universality of Human Rights, Human Rights
Quarterly, vol. 29 (2007), pp. 281-306.
Gowans, Chris, Moral Relativism, The Stanford Encyclopedia of Philosophy
(Spring 2012 Edition), Edward N. Zalta (ed.):
http://plato.stanford.edu/cgi-bin/encyclopedia/archinfo.cgi?entry=moral-relativism
Amartya Sen, Derechos humanos y valores asiticos, Anales de la Ctedra
Francisco Surez, 35 (2001), pp. 129-147.
Antonio Valdecantos, Contra el relativismo, Madrid: Visor, 1999.