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Oscar Alfranca Burriel*

EVOLUCIN DEL PENSAMIENTO


ECONMICO SOBRE LOS RECURSOS
NATURALES
Si bien el anlisis econmico relacionado con los recursos naturales es relativamente
reciente, la consideracin de conceptos econmicos relacionados con el medio ambiente
es tan antigua como la propia ciencia econmica. En este trabajo se presentan de forma
resumida los principales temas y escuelas de pensamiento sobre la economa de los
recursos naturales. Para ello, se analizan sucesivamente los diferentes paradigmas
aplicados, lo que permite observar la progresiva aproximacin entre perspectivas
diversas, al tiempo que los problemas analizados se hacen ms profundos, y las
diferencias metodolgicas ms sutiles.

Palabras clave: recursos naturales, pensamiento econmico, economa ambiental.


Clasificacin JEL: B40.

1. Introduccin. que la consideracin de conceptos econmicos relacio-


nados con el medio ambiente, es tan antigua como la
El nacimiento de la Economa Ambiental se sita propia ciencia econmica, y podra situarse en la tica a
habitualmente en la dcada de los aos cincuenta, y, Nicmaco de Aristteles.
en concreto, en la formacin de la organizacin Este trabajo se estructura en siete apartados. En el
Resources for the Future, en 1952 (Pearce, 2002). apartado 2 se presentan los fundamentos de las
En la dcada de los aos sesenta, tambin se reali- Escuelas Mercantilista, Fisicrata y Liberal, junto con
zan algunos trabajos fundamentales para esta disci- autores como Adam Smith, Thomas Malthus y David
plina, como los de Boulding, Krutilla, Kneese, Dales y Ricardo. El apartado 3 est dedicado a la Escuela Neo-
Weisbrod. Durante los aos setenta se consolidan clsica, y muy especialmente a J. S. Mill, W. S. Jevons
los fundamentos, tanto los estrictamente tericos y y Alfred Marshall. En el apartado 4 se presentan las re-
metodolgicos, como los ms aplicados y de poltica laciones entre crecimiento y medio ambiente, trata so-
ambiental. bre una cuestin directamente relacionada con los lmi-
Si bien el anlisis econmico relacionado con los re- tes del crecimiento. El apartado 5 es una breve intro-
cursos naturales es relativamente reciente, lo cierto es duccin sobre los fundamentos de la economa
ecolgica, y el apartado 6 se dedica a la idea del desa-
rrollo sostenible. Por ltimo, se ofrecen unas conclusio-
* Universidad Politcnica de Catalua. nes.

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2. Fundamentos de la economa ambiental: se crearan oportunidades de empleo para las personas


de la Escuela Mercantilista a los clsicos de rentas ms bajas). La hiptesis fundamental es que
mediante el supervit comercial, Inglaterra sera capaz
Entre los Siglos XVI y XVII desaparecen las estructu- de importar riqueza de otros pases, lo que le permitira
ras econmicas y sociales medievales. El motivo funda- mantener o incluso aumentar su patrimonio natural
mental es la intensificacin de la actividad econmica (Roll, 1953).
por el crecimiento del comercio con Amrica y Asia. Sin
embargo, el desarrollo del comercio internacional nece- Escuela Fisicrata
sitaba de la desaparicin de las aduanas existentes en
caminos y vas fluviales. Algunos autores como Fusfeld Los fisicratas consideraban que no era el comercio o
(1977) proponen que estas estructuras se formaron pro- el volumen de metales preciosos lo que determinaba la
gresivamente por el conflicto de intereses entre los re- creacin de riqueza, sino la tierra. Esta escuela se desa-
yes y los seores feudales durante los Siglos XV y XVI. rrolla esencialmente durante el Siglo XVIII. Sus repre-
Los comerciantes fueron un grupo capaz de anticipar sentantes ms conocidos son Quesnay, Turgot y Canti-
que el crecimiento del comercio internacional, adems llon. Por ejemplo, Quesnay, en su Tableau conomique
de incrementar sus propios beneficios, favorecera los (publicado en 1758), intentaba demostrar que el super-
intereses nacionales, esencialmente por el aumento de vit provena de la agricultura. Aunque la mayor parte de
la actividad agraria, artesanal e industrial. la tierra era propiedad de los terratenientes, era cultiva-
da por agricultores arrendatarios, que eran la verdadera
Escuela Mercantilista clase productiva. Los agricultores destinaban una parte
de la produccin a la satisfaccin de sus propias necesi-
Para la mayora de los autores de la Escuela Mercan- dades, pero tambin cubran las de otros grupos como
tilista el buen funcionamiento de la economa de un pas artesanos, servidores pblicos, comerciantes, cargos
se basa en dos puntos: la acumulacin de oro y plata, y religiosos o la propia monarqua.
una balanza de pagos favorable. El principal objetivo del Tableau conomique es de-
El acaparamiento de minerales preciosos ya era una mostrar que la produccin agraria concierne a todas
prctica habitual en el mundo antiguo. As, tanto los las diferentes clases sociales. El Tableau representa
griegos como los romanos seguan polticas de acumu- la forma en que se realiza el reparto de esta produc-
lacin de oro y plata que podran utilizarse en caso de cin anual. Un principio bsico del Tableau conomi-
necesidad. Este principio se mantiene, con posteriori- que es que artesanos, comerciantes y el resto de gru-
dad, en autores como Martn Lutero o John Hales, que pos sociales no pueden crear valor por s mismos. Por
son contrarios al intercambio de bienes procedentes de el contrario, su actividad no va ms all de transfor-
otros pases por metales preciosos propios. mar el valor creado por la agricultura en bienes manu-
En el ao 1616 Francis Bacon sostiene que deba fa- facturados que son consumidos por la sociedad. De lo
vorecerse que las exportaciones excedieran a las im- anterior, la nica actividad capaz de crear riqueza es
portaciones, puesto que el supervit de la balanza de la agricultura.
pagos se traduce en un aumento de la riqueza del pas. Una crtica inevitable al Tableau es que no recoge el
Miselden, en 1623, argumentaba que, en orden a fa- valor de intercambio del resto de productos no agrarios.
vorecer la balanza de pagos en el comercio de un pas, Por contra, el Tableau conomique solamente diferen-
deba dificultarse la importacin de alimentos y de pro- cia entre el valor de uso que se destina al consumo, y
ductos de lujo, y favorecer las exportaciones (con lo que aqul que se destina a la produccin.

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Los fisicratas crean en un orden natural que no pue- agricultores. Por su parte, Petty considera que el valor
de ser modificado por el Estado, y que es el que rige la de la renta deriva del precio de la tierra, y no al revs. El
sociedad. Algunos puntos esenciales de esta escuela valor de la tierra se determina por la capitalizacin de la
se explican por el inters individual, el derecho a disfru- renta.
tar la propiedad y a utilizar la fuerza de trabajo. La visin Dudley North se opona a las polticas mercantilistas
del sistema econmico por parte de los fisicratas se para favorecer la prosperidad de las naciones y promue-
fundamenta enteramente en la utilizacin de un recurso ve el libre comercio y la divisin del trabajo. En su opi-
natural como es la tierra. As, autores como Cantillon nin, todo el comercio es provechoso. La justificacin se
definen la tierra como la fuente de toda riqueza, y el tra- halla en que nadie se dedicara a una actividad impro-
bajo como la energa que lo produce. Cantillon tambin ductiva o que no permitiera obtener un beneficio, por lo
establece que un exceso de oferta provocara una dis- que no es necesario restringir la actividad econmica de
minucin en el precio del bien, que podra llegar a estar ningn sector. Para North, la tierra y el capital presentan
por debajo de su valor real. un comportamiento muy similar. El capital (y por tanto el
En cuanto a la poblacin, Cantillon fue el primer autor inters) deriva de la tierra, que es la fuente de toda ri-
que anticip el modelo malthusiano. Es decir, que un in- queza.
cremento de la actividad econmica causara subidas Otros liberales como David Hume, John Locke o John
en los sueldos de los trabajadores, y por tanto impulsa- Law, por el contrario, sostenan que la fuente de la ri-
ra la tasa de nacimientos. Otro autor contemporneo, queza era el trabajo. La tierra podra ser la base de la ri-
James Stewart, tambin podra considerarse un precur- queza, pero sin el trabajo humano, lo que la naturaleza
sor de las teoras de Malthus, con su anlisis sobre los procura en su forma bsica y esencial sera de muy
orgenes de la sociedad y la estructura de clases. Ste- poca utilidad. Estos autores fundamentan las ideas de
wart avanza el concepto de excedente en la produccin Adam Smith, centradas en un mercado libre y el inters
agraria, que da origen a la industria. El incremento en individual.
los salarios de los trabajadores tambin comporta el cre-
cimiento en las tasas de natalidad de los trabajadores. Adam Smith

Escuela Liberal Adam Smith sostiene que el egosmo, la racionali-


zacin del trabajo y la expansin sostenida de los
Durante el Siglo XVII y la primera parte del Siglo XVIII mercados son las claves del crecimiento econmico y,
aparecen algunos de los autores que habitualmente se por tanto, del bienestar humano. Smith argumenta
incluyen en la Escuela Liberal. Entre sus principales re- que la expansin y la mejora del sector agrario son las
presentantes se encuentran William Petty y Dudley fuerzas necesarias para aumentar la riqueza de la so-
North. ciedad.
Las hiptesis de Petty, respecto a las fuentes de ri- En la Riqueza de las Naciones, Smith plantea que
queza, son semejantes a las de Cantillon. En su obra existe una gran cantidad de tierra sin cultivar, y que la
Treatise on taxes and contributions, Petty expone que el tierra cultivada todava no ha alcanzado, en la mayora
trabajo puede considerarse como el padre de la ri- de los casos, su produccin mxima. Segn este argu-
queza, mientras que la tierra debe interpretarse como mento, la agricultura se encuentra (de una forma casi
la madre. As, la renta de la tierra se calcula como la universal) en posicin de incorporar al proceso producti-
diferencia entre los ingresos derivados de la cosecha, vo una cantidad de capital muy superior a la utilizada en
menos el gasto en semillas y la remuneracin de los ese momento. Esta idea ya presenta la discusin sobre

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los beneficios relativos asociados a la dotacin de los di- como una etapa previa y un prerrequisito para alcanzar
ferentes factores de produccin (Hollander, 1973). el desarrollo industrial. Por otra parte, la mejora en las
En la poca en que Smith escribe su obra, tanto la infraestructuras de transporte ampla el territorio dispo-
agricultura como la industria se desarrollaban con gran nible para la agricultura (una parte del cual puede ser
rapidez. Segn Smith, en aquel momento exista una altamente frtil). Este proceso puede afectar al precio
gran cantidad de tierra que permitira la expansin de la de la tierra alrededor de las ciudades.
agricultura. De igual modo, tambin los rendimientos Adam Smith considera que el Estado no debe conver-
eran mejorables. En el momento en que se escribe la tirse en una carga para los individuos, cuando estos tra-
Riqueza de las Naciones, la agricultura inglesa era uno tan de maximizar sus beneficios. Sin embargo, tambin
de los sectores ms intensivos en el uso del capital, si acepta que existen tres funciones bsicas en un gobier-
bien todava caban (o incluso eran necesarias), algu- no pblico: la judicial, la defensa nacional y la construc-
nas mejoras. cin de ciertas infraestructuras pblicas. Las infraes-
Adam Smith tambin observa que la necesidad de tructuras pblicas se incluyen puesto que, debido a su
cambios estructurales en los sectores dedicados a la elevado coste y al prolongado perodo de tiempo nece-
produccin de manufacturas aumentaba con el comer- sario para la obtencin de beneficios (por ejemplo, la
cio y comenzaba a transformar la economa en su con- educacin o los relacionados con la obra pblica), es di-
junto. En consecuencia, se reducira la importancia de la fcil que interesen a un solo individuo o a un grupo redu-
agricultura en el conjunto de la actividad econmica. El cido de individuos. De lo anterior, solo unos pocos pro-
supervit creado por la agricultura servira para intensifi- yectos pueden admitirse en esta categora y, una vez
car el progreso en otros sectores. Este proceso tendra disponibles, la poblacin debera recibir una carga im-
lugar bajo dos supuestos esenciales. El primero, que el positiva suficiente que permitiera cubrir su coste (Fus-
comportamiento humano se basa en el beneficio indivi- feld, 1977).
dual. El segundo, que la estructura de mercado es com-
petitiva. Thomas Robert Malthus
Adam Smith distingue entre la renta de la tierra agr-
cola y la renta de la tierra destinada a la extraccin de La teora malthusiana se fundamenta en el conflicto
minerales y otros bienes utilizados por la industria textil entre dos fuerzas: la capacidad de la tierra para producir
o la construccin. Segn Adam Smith la tierra reservada alimentos, y el incremento sostenido de la poblacin. En
para la produccin de alimentos siempre permite obte- cuanto a la tierra, deben considerarse dos hiptesis b-
ner una renta. Por contra, esto podra no suceder en el sicas:
caso de la extraccin de minerales. Si los minerales son a) La cantidad de tierra productiva, as como su ca-
de baja calidad, podran incluso no proporcionar ningn pacidad para aumentar la produccin, son limitadas.
tipo de renta al propietario, que obtendra exclusivamen- b) La capacidad de la poblacin para crecer es su-
te el beneficio relacionado con la gestin de la mina. perior a la capacidad de la tierra para mantener un volu-
Schumpeter (1934) plantea otra cuestin al sealar men de produccin que permita la subsistencia de la es-
que el anlisis de Smith es dinmico, en el sentido de pecie. Es decir, que pese a la tendencia positiva y cre-
que todas las fuerzas implicadas confluyen hacia un re- ciente de la superficie destinada a la agricultura, esto no
sultado de equilibrio. Mientras que las minas con eleva- puede impedir que la propensin dominante sea la satu-
dos costes de extraccin son sustituidas por aquellas racin en el uso de la tierra.
con costes menores, un proceso similar puede espe- En la teora malthusiana, el desarrollo en las condicio-
rarse para la agricultura, un sector que se considera nes mdicas y sanitarias solamente sirve para intensifi-

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car el problema de la escasez de alimentos. La explica- 3. La Escuela Neoclsica


cin radica en que la poblacin humana, como la pobla-
cin de cualquier especie, viene determinada por las re- La tradicin neoclsica enfatiza el laissez-faire, y otor-
laciones entre natalidad y mortalidad. De este modo, la ga una importancia limitada a la intervencin pblica en
mejora en las condiciones mdicas y la higiene sirve la economa. Otro aspecto relevante de la Escuela Neo-
para intensificar el crecimiento de la poblacin (Malthus, clsica tiene que ver con la idea de valor. Mientras que
1798). en la Escuela Clsica el valor se fundamenta en la ofer-
Las teoras malthusianas inspiraron a Darwin en la ta, los neoclsicos siguen una perspectiva que se orien-
bsqueda de una respuesta a la pregunta: Por qu hay ta ms al concepto de utilidad marginal, dirigido a la de-
un nmero tan grande de especies en la tierra? La res- manda. Desde la perspectiva marginalista, si los indivi-
puesta se basa en la lucha por la existencia que se da duos tratan de maximizar su utilidad, entonces deberan
entre todos los seres vivos. Los cambios que favorecen utilizar su dinero de forma que la ltima unidad de dinero
el mantenimiento de la especie tendern a preservarse, gastada permita obtener el mismo nivel de utilidad para
mientras que las variaciones desfavorables tendern a todos los bienes.
desaparecer. El resultado ser la formacin de nuevas
especies. Darwin consider este punto como una base J. S. Mill
fundamental sobre la que edificar su teora.
J. S. Mill es el primer autor que plantea la idea de que
David Ricardo la agricultura y la minera son esencialmente distintos.
Mill sugiere que la principal diferencia radica en que, al
El principal punto de coincidencia entre Adam Smith y contrario que en el sector agrario, la minera se caracte-
David Ricardo radica en aceptar la imposibilidad de una riza por un intercambio entre productividad presente y
expansin continuada. Ricardo sostena que el incre- futura, y que esto sugiere una planificacin ptima por
mento del capital era la fuente principal para el creci- parte de los usuarios. Esta es una idea bsica para ex-
miento econmico, por lo que cualquier poltica econ- plicar el funcionamiento econmico de sectores extracti-
mica debera basarse en la utilizacin cada vez ms in- vos como el minero.
tensiva del capital en todos los procesos productivos. Al Mill propone dos escenarios bsicos para explicar el
igual que Adam Smith, Ricardo tambin considera que sector extractivo en su conjunto:
la libertad econmica fundamenta la maximizacin del a) El funcionamiento natural del sector llevar a los
beneficio econmico, y que ste es la fuente para la rendimientos decrecientes, y a la disminucin de la dife-
acumulacin de capital, y, por tanto, la maximizacin del rencia entre ingresos y costes para los productores.
crecimiento econmico. b) Este proceso puede verse interrumpido por el
Ricardo coincida con Malthus en los principios bsi- descubrimiento de depsitos mejores. Si esto ocurre,
cos relacionados con la poblacin y la renta. Ricardo es- podra darse una disminucin en el precio, lo que lleva-
tableci que el motivo principal para explicar el incre- ra al abandono de las minas en explotacin, pero con
mento en el precio del grano se encuentra en la ley de un coste mayor y un menor rendimiento.
los rendimientos decrecientes, y que el precio de un pro- Mill adopta una posicin entre Smith y Ricardo, y pre-
ducto se determina por los beneficios, el salario y la ren- senta una posicin ms optimista que la de sus prede-
ta. En el caso de la agricultura, la renta debe entenderse cesores en el desarrollo del sector extractivo (Kula,
como la proporcin del producto que se paga al terrate- 1998). Desde una perspectiva ms amplia, en la que se
niente para la utilizacin del suelo. pudieran considerar conjuntamente el crecimiento de la

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poblacin y el progreso econmico, Mill se sita ms puesto que una unidad adicional del bien no valdra de-
desde la perspectiva de Malthus y Ricardo. masiado la pena para los consumidores.
Segn Mill, el crecimiento en la naturaleza no puede Los bienes escasos, por otra parte, seran caros. El
aceptarse como un proceso ilimitado. Mill considera que motivo es que los consumidores estaran dispuestos a
en los Siglos XVIII y XIX tuvo lugar un perodo de creci- pagar precios elevados por cantidades adicionales del
miento continuado, pero que este tipo de situacin no bien, incluso aunque este bien no sea esencial para la
puede mantenerse en el tiempo. Las ideas de Mill antici- vida. La competencia para comprar unidades adiciona-
paban escuelas de pensamiento posteriores, en las que les del bien, junto con su escasez, podra llevar a pre-
se discute la capacidad del crecimiento econmico para cios elevados en el mercado de bienes como el oro o los
mejorar las condiciones de vida en el mundo. diamantes.
Esta perspectiva puede considerarse un reto para la Jevons convirti la subida del precio del carbn en
economa del bienestar, segn la cual el bienestar social una cuestin fundamental de su libro The coal question:
se maximizar cuando el consumo sea el mximo para an Inquiry Concerning the Progress of the Nation and
la mayor cantidad de gente posible. Por el contrario, Mill the Probable Exhaustion of our Coal Mines (1865). En
consideraba que la lucha por el crecimiento, en trminos esta obra, Jevons enfatiza que el carbn se haba con-
materiales, en la que la gente compite entre s, no es ni vertido en un elemento central de la economa britnica,
natural ni deseable para la humanidad, y solo puede ter- por encima del hierro o el vapor. Jevons considera que
minar en fracaso. el agotamiento del carbn se estaba produciendo de
una forma general, y que pronto las reservas desapare-
W. S. Jevons ceran. Y este podra ser un grave problema para la in-
dustria inglesa.
Jevons suele considerarse como un economista fun- El transcurso del tiempo ha demostrado que el agota-
damental para el pensamiento neoclsico, por sus teo- miento de las minas inglesas de carbn no ha llegado a
ras sobre la utilidad marginal del consumo y por sus tra- producirse. El principal motivo es que, si bien algunas
bajos sobre el sector del carbn. En su teora sobre el de estas minas han dejado de ser productivas, tambin
agotamiento de los recursos, Jevons (1865) plantea la se descubrieron otros yacimientos durante este perodo
extraccin del carbn como una de las principales res- de tiempo, y han aparecido tecnologas que utilizan in-
tricciones en el desarrollo econmico de Inglaterra. Se- puts alternativos y ya no hacen imprescindible la utiliza-
gn Jevons, la rpida industrializacin ya estaba ago- cin del carbn. En la actualidad, este mineral se ha
tando las reservas de carbn y forzando a los mineros a convertido en el combustible fsil ms abundante en
extraer de unas reservas cada vez menos accesibles (lo Inglaterra.
que encareca el producto final).
Segn Jevons, cuanto mayor sea el nmero de con- Alfred Marshall
sumidores que disponen de un bien, menor ser la utili-
dad que podrn alcanzar mediante el consumo de una La teora clsica del valor sostiene que el precio, y
unidad adicional del bien, y menor ser su disposicin a por tanto el valor, se basa en el coste de produccin,
pagar por esta unidad. Jevons concluy que mercancas que est vinculado en ltima instancia con el trabajo.
esenciales pero abundantes podran ser baratas puesto Por otra parte, si bien durante los ltimos 30 aos del
que la unidad adicional no presentara un gran valor Siglo XIX, economistas como Menger, Jevons y Wal-
para los consumidores. Por otra parte, bienes que pue- ras sostenan que los fundamentos del valor se expli-
den ser esenciales pero abundantes, seran baratos, can por la utilidad de la demanda, fue Marshall (1890)

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el que reconcili estas perspectivas sealando que el estado del suelo). Pigou deja claro que no solo las
valor estaba determinado tanto por la oferta como la condiciones de produccin pueden verse afectadas
demanda. por estas condiciones de no mercado, sino que tam-
Los trabajos de Marshall pueden agruparse en dos bin el bienestar de las personas, tanto en trminos
grandes bloques. El primero consiste en el anlisis eco- de beneficios como de costes. Entre los ejemplos pro-
nmico de la minera y la agricultura, y el segundo est puestos por Pigou se encuentran los costes de limpie-
relacionado con la que puede considerarse como la pri- za, que aumentan con las emisiones producidas en
mera contribucin al concepto de externalidad (que se- una fbrica.
ra desarrollado posteriormente por Pigou). Las externalidades aparecen cuando las actividades
Segn Schumpeter (1954) el anlisis de Marshall, en de los diferentes agentes econmicos inciden en la pro-
cuanto a la minera y la agricultura, se halla ms prxi- duccin o el consumo de otros agentes, sin que exista
mo a la Escuela Clsica que a la tradicin de su tiempo. ningn tipo de compensacin, es decir, si bien los cos-
Marshall considera que la tierra destinada a la agricultu- tes o beneficios son percibidos, no tienen precio puesto
ra, si se utiliza de la forma correcta, podra mantener su que ni los productores ni los beneficiados deben pagar
explotacin durante un perodo de tiempo ilimitado. Por compensacin alguna. Si las externalidades reciben un
su parte, en el caso de la minera, sera inevitable alcan- precio que afecta a los productores o los beneficiarios,
zar el agotamiento de los recursos, con independencia entonces se habla de su internalizacin (Scitovsky,
de cual fuera su depsito inicial. 1954).
Autores como Bator (1958) enfatizan la consideracin
El concepto de externalidad de las externalidades como un fallo de mercado. Esta
imperfeccin se produce esencialmente por las dificulta-
Marshall suele reconocerse como el introductor del des existentes para la definicin de los derechos de pro-
concepto de externalidad en el anlisis econmico. piedad en algunas actividades econmicas. Por ejem-
Marshall considera exclusivamente la existencia de ex- plo, la ausencia de derechos de propiedad para el aire,
ternalidades positivas relacionadas con el desarrollo in- o un ro, puede llevar a situaciones en las que algunos
dustrial, y que dieron lugar a conceptos esenciales individuos abusen de la utilizacin de estos recursos
como el de distrito industrial. Las ventajas a las que que son compartidos por un elevado nmero de indivi-
se refiere Marshall (1890) tienen que ver con los benefi- duos.
cios que pueden disfrutar los hombres de negocios, y
que adems pueden aprovechar sin pago alguno por- Uso ptimo de un recurso natural
que se encuentran fuera del mercado.
Este concepto se desarrolla posteriormente por Pi- La idea de que cualquier recurso natural tiene una
gou (1920). Pigou generaliza el concepto de externali- tasa ptima de uso fue establecida formalmente por
dad, y considera que este tipo de bienes de no mer- Gray (1914) y desarrollada posteriormente por Hotelling
cado pueden suponer un beneficio, pero tambin un (1931). Inicialmente, los teoremas sobre el uso ptimo
coste. Pigou plantea como ejemplo de externalidad se asociaron a una rama de la economa que fue cono-
negativa el de un bosque que puede experimentar cida como Economa de los Recursos Naturales. Mien-
graves costes a causa de las chispas que saltan des- tras que la Economa de los Recursos Naturales se cen-
de una va de tren cercana, y pueden provocar un in- traba en el clculo de tasas ptimas de extraccin o de
cendio y todos sus costes asociados (por ejemplo, en explotacin (en el caso de que se trate de recursos re-
trminos de degradacin de flora y fauna, paisaje o novables), la Teora Econmica del Medio Ambiente es-

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taba vinculada esencialmente a los problemas relacio-


nados con la contaminacin. Esta diferencia desapare- FIGURA 1
ce cuando se acepta que los teoremas aplicables en el FLUJO CIRCULAR DE LA RENTA
primer caso (extincin) son tambin aplicables en el
caso de que el recurso sea renovable.

Trabajo
4. Crecimiento econmico y medio ambiente

Si bien los trabajos de Keynes no analizan explcita- Salario

mente las posibles consecuencias del crecimiento


econmico sobre el medio ambiente, su aportacin s
que podra considerarse una influencia importante en Individuos Empresas
el desarrollo de los instrumentos tericos marshallia-
nos utilizados en la Teora del Crecimiento Econmi-
co, y ms explcitamente en los trabajos ambientales
Compras
influidos por la Filosofa de la Incertidumbre (Mear-
man, 2005). Todas estas lneas conforman una base
Bienes y servicios
sobre la que se desarrolla actualmente la Economa
del Medio Ambiente.
Las posibles consecuencias del crecimiento econmi- FUENTE: Elaboracin propia.

co sobre el medio ambiente se analizan en el trabajo de


Kapp (1950). Uno de los puntos fundamentales de este
trabajo son los costes sociales, que Kapp entiende
como todos los costes asociados con actividades pro- La mayora de textos de introduccin a la economa
ductivas que se transmiten a terceros a travs de la con- se inician con un esquema en el que se presenta el flujo
taminacin del aire o del agua. La contaminacin puede circular de la renta. Una aproximacin a este concepto
provocar daos en la salud, en la produccin agraria, la se presenta en la Figura 1.
pesca, la flora y la fauna, intensificar los posibles efec- En este esquema la posible escasez de los recursos
tos de corrosin y aumentar los costes de produccin naturales, o la presencia de contaminacin, no se cues-
del agua potable. tionan. Un supuesto fundamental implcitamente asocia-
Boulding (1966) es un trabajo que expresa grandes do a este tipo de economa es que los residuos asocia-
incertidumbres sobre la posibilidad de mantener un cre- dos con la produccin o el consumo son reciclados por
cimiento econmico continuado y sobre los posibles la propia naturaleza. Segn Boulding, este esquema re-
efectos de las polticas encaminadas a este objetivo. presentara un sistema abierto, en el que la estructura
Segn Boulding, las actividades econmicas que se de- se mantiene pese a las continuas transformaciones que
sarrollan en la tierra interaccionan con diversos entor- se producen de input a output.
nos locales, nacionales y tambin globales. La conclu- La principal crtica de Boulding a este modelo es su
sin principal es que el crecimiento continuado, espe- consideracin de la tierra como un espacio abierto en el
cialmente en la forma en que se ha desarrollado en los que los recursos, y los rendimientos, son ilimitados.
pases industrializados en las ltimas dcadas, es in- Boulding sostiene que la tierra es un sistema cerrado,
sostenible. en el que tanto los recursos como la capacidad para ab-

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sorber los residuos contaminantes son limitados. Es de- plantea muy claramente en Daly (1977), que considera
cir, que la tierra debe considerarse como un sistema ce- la necesidad de que los sistemas econmicos se man-
rrado y no como un sistema abierto. tengan dentro de los lmites biofsicos de la tierra.
Las existencias de combustibles fsiles son limitadas, La influencia de Georgescu-Roegen en estos trabajos
as como la capacidad del mundo para absorber la con- es fundamental. Segn Pearce (2002) las investigacio-
taminacin asociada. Es decir, que la tierra debe enten- nes de Georgescu-Roegen se fundamentan en concep-
derse como un sistema cerrado, ya que tanto la canti- tos como la segunda ley de la termodinmica, el aumen-
dad utilizada de combustibles fsiles, as como la de to de la entropa, la necesidad de reciclar y de utilizar la
otros recursos naturales sin transformar, es estricta- mxima cantidad posible de energas renovables. Auto-
mente temporal. Por tanto, su desaparicin, ms tarde o res como Edward-Jones et al. (2000) entienden la eco-
ms temprano, est asegurada. En la transformacin de noma ecolgica como un campo de estudio multidisci-
un sistema cerrado a un sistema abierto deben conside- plinar, que examina las interacciones entre los sistemas
rarse tres puntos esenciales: materia, energa y conoci- econmicos y los sistemas ecolgicos desde unas pers-
miento. En el trabajo de Boulding (1966) un aspecto pri- pectivas interrelacionadas.
mordial es la necesidad de constituir un nuevo orden Por su parte Naredo (1987) y Martnez Alier y Schlp-
econmico en el contexto de esta economa limitada. Es man (1991) presentan una detallada discusin sobre el
decir, de la consideracin de la tierra como una nave concepto de economa ecolgica, en la que las diferen-
espacial. cias esenciales respecto de la economa convencional
se fundamentan en la consideracin de los aspectos re-
5. La economa ecolgica lacionados con la energa y las generaciones futuras.

Segn Constanza (1989), la economa ecolgica es- 6. Desarrollo sostenible


tudia las relaciones entre los ecosistemas y los sistemas
econmicos. Autores como Spash (1999) sealan la difi- Definicin de desarrollo sostenible
cultad para encontrar una definicin que englobe estas
dos orientaciones principales: La Comisin Brundtland (1987) define el desarrollo
a) La economa ecolgica puede entenderse como sostenible como el desarrollo que permite satisfacer las
la unificacin de la teora econmica convencional y la necesidades de las generaciones presentes, sin com-
ecologa. prometer las necesidades de las generaciones futuras.
b) La economa ecolgica constituye una sntesis en- Esta definicin enfatiza dos puntos principales:
tre diferentes clases de anlisis econmico (por ejemplo, a) El concepto de necesidad. La definicin se re-
desde una perspectiva socialista, institucional o ambien- fiere esencialmente a las insuficiencias de los pases
tal), en la que son relevantes las consideraciones ticas (al pobres cuya satisfaccin debera priorizarse.
estilo de la economa poltica clsica). En este sentido au- b) La idea de limitacin impuesta por la tecnologa y
tores como Leopold (1949) definen la tica referida a la tie- las organizaciones sociales, sobre la capacidad del me-
rra como un valor intrnseco del propio sistema. Es decir, dio ambiente para satisfacer las necesidades de las ge-
que una accin ser correcta si contribuye a preservar la neraciones presentes y futuras.
integridad, estabilidad y belleza del sistema biolgico. Algunos autores como Pearce et al. (1989) interpre-
Un atributo bsico en la definicin de economa ecol- tan los objetivos relacionados con una sociedad sosteni-
gica es la posible existencia de lmites sobre la capaci- ble, en un sentido cercano a la sostenibilidad en el senti-
dad de la tierra y el medio ambiente. Esta cuestin se do de Rawls. Es decir, que la relacin moral entre las

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personas y el resto de seres vivos debe analizarse des- esta materia y a esta energa cuando se utilizan en los
de una perspectiva metafsica (Rawls, 1971). El objetivo procesos de produccin y de consumo.
es el de comprobar si un conjunto de principios morales Las dos leyes fundamentales de la termodinmica
puede derivarse del comportamiento racional de un indi- son:
viduo. a) Primera ley: la materia ni se crea ni se destruye,
Esta presentacin del problema difiere de la propues- solo se transforma. La consecuencia de esta ley es que
ta por Kant, segn la cual un conjunto de principios po- la utilizacin de cualquier recurso natural deber volver
dran ser aceptados directamente por la sociedad. La al medio ambiente en forma de residuo. La nica inte-
versin ms conocida de este principio kantiano es la rrupcin que podra darse en este proceso se relaciona
formulacin del imperativo categrico. Este principio con el almacenamiento de los recursos extrados.
se recoge en la Fundamentacin de la metafsica de las b) Segunda ley: en cualquier proceso termodinmi-
costumbres, y se enuncia de este modo: obra de tal co (es decir, en cualquier actividad fsica, o de cualquier
modo que te relaciones con la humanidad, tanto en tu tipo) la entropa del sistema o bien se mantiene o tiende
persona como en la de cualquier otro, siempre como un a aumentar. La entropa es una medida del grado de or-
fin, y nunca slo como un medio. ganizacin de la materia y de la energa. As, una eleva-
Por su parte, la consideracin de la tica por parte de da entropa se asocia al desorden, y un valor pequeo
autores como Daly y Cobb (1989), Common y Perrings se identifica con un sistema ordenado. En resumen, una
(1992) y Galindo (2006) concluye que la bsqueda de la interpretacin de esta ley para el anlisis econmico del
eficiencia intertemporal en base a la soberana de los medio ambiente acepta la imposibilidad de reciclarlo
consumidores presentes puede ser inconsistente con la todo absolutamente y de una forma perfecta, por tanto
sostenibilidad. La sostenibilidad solamente podra al- que la entropa de un sistema tiende a crecer con el
canzarse si deja de privilegiarse la soberana del consu- tiempo.
midor, y se considera la importancia de los aspectos ti- Desde una perspectiva ambiental esto significa que
cos en el comportamiento de consumidores y producto- los sistemas naturales con un nivel de entropa bajo
res. Esta eficiencia solo podra alcanzarse si se pueden transformarse en sistemas de residuos con un
consideran en el anlisis los aspectos ticos relaciona- valor entrpico elevado. Es decir, cuanto mayor es la
dos con produccin y consumo. Es decir, la tica es un entropa menores son las posibilidades de reciclaje y
atributo importante y necesario de algunos medios para menor es la probabilidad de evitar que los residuos inva-
alcanzar unos fines, ms que el medio para alcanzar el dan el medioambiente. En una interpretacin cercana a
fin (Mebratu, 1998). los postulados de Georgescu-Roegen (1971) la conclu-
sin principal es que resulta imposible reciclarlo todo de
Fundamento terico del desarrollo sostenible una forma absoluta.

Para fundamentar tericamente el concepto de desa- 7. Conclusin


rrollo sostenible resulta imprescindible la consideracin
del trabajo de Boulding (1966), que ampli el anlisis Un estudio sobre la evolucin en el tiempo de las dife-
estrictamente econmico al incluir unos conceptos de rentes escuelas de pensamiento econmico ambiental
aplicacin general, como los relacionados con las leyes refleja un proceso de convergencia entre las diferentes
de la termodinmica. Es decir, cualquier actividad eco- escuelas, una ampliacin en el campo de estudio y la
nmica necesita de materia y requiere energa. Las le- profundizacin en cada una de las diversas lneas de in-
yes de la termodinmica determinan lo que les sucede a vestigacin.

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EVOLUCIN DEL PENSAMIENTO ECONMICO SOBRE LOS RECURSOS NATURALES

La necesidad actual de que el anlisis econmico am- [15] HOTELLING, H. (1931): The Economics of Exhaus-
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biental se realice cada vez ms desde una perspectiva
nas 137-175.
multidisciplinar ha reducido sustancialmente las diferen- [16] HUETING, F. (1980): New Scarcity and Economic
cias entre las diversas escuelas de pensamiento. Si Growth: More Welfare Through Less Production, Amsterdam,
bien estas divergencias siguen existiendo, su relevancia North Holland.
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