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HARDWARE Y TECNOLOGA

LA PLACA BASE

La base del PC
De todos los elementos de hardware que forman un PC, la placa base www
es uno de los ms importantes debido a las funciones que desempe- Para conocer todas las pres-
a, pero es tambin uno de los ms olvidados o desconocidos por los taciones y las caractersticas
de cada chipset se puede
usuarios. Los elementos a los que se les da mayor importancia
acudir a la web de cada fa-
son aquellos que determinan directamente las bricante:
prestaciones brutas del PC (el Intel:
www.intel.com/
procesador, la products/browse/
memoria o la chipsets.htm
AMD:
tarjeta grfica). No
www.amd.com
obstante, el funcio- Via:
namiento de todos y www.viatech.com/
en/chipsets/chipsets.jsp
cada uno de los com- Sis:
ponentes del PC de- www.sis.com/products
pende de la placa base.

La placa base es, en esencia, una gran placa elec- Intel. Lo mismo ocurre con AMD, que desarrolla A la izquierda. La placa principal
trnica que integra un gran nmero de circuitos y sus propios procesadores y chipsets, si bien existen sobre la que se encuentran situa-
dos los chips y conectores de la pla-
chips ideados para interconectar todos los compo- placas base para procesadores AMD que incorpo-
ca base est compuesta de mlti-
nentes del hardware interno del PC. Para ello, la ran chipsets de otras firmas, como Via, Ali o, ms ples capas de un material sinttico,
placa base incorpora diversos conectores, ranuras y recientemente, del fabricante de los procesadores parecido a la resina, entrelazadas
zcalos que permiten la interconexin fsica con grficos nVidia. con capas de circuitos impresos.
los otros componentes de hardware, como los m- Cada chipset est formado por un conjunto de mi-
dulos de memoria, el procesador, las tarjetas de crochips ubicados en diversas partes de la placa
ampliacin e incluso los discos duros. Para permi- base y que se unen en dos grandes subgrupos de
tir el funcionamiento correcto de toda la serie de chips destinados a dos niveles de operacin. Cada
conectores y ranuras, y tambin para garantizar el chipset tiene dos grandes reas de trabajo: una de
flujo de datos entre todos los componentes inter- alto nivel de funcionamiento, gobernada por el
conectados, la placa base dispone de una serie de Northbridge, y otra para tareas de menor rendi-
chips y circuitos que gestionan y conforman los bu- miento, que gestiona el Southbridge.
ses de datos de alta velocidad.
Al conjunto principal de chips que gobierna la pla-
ca base se le conoce como chipset, y es el compo- Northbridge
nente principal y el que determina las prestaciones El Northbridge (que significa literal-
finales de la placa y, por tanto, del PC. mente puente norte) est forma-
do principalmente por el chip de
mayores dimensiones que puede
Norte y Sur apreciarse visualmente sobre
Cada modelo de chipset est especficamente con- una placa base (ver seccin
cebido para una determinada familia o tipo de pro- Anatoma de la placa base). Tal y como
cesador, por lo que, normalmente, los procesado- sus dimensiones pueden llegar a hacer pensar,
res Intel funcionan sobre placas base con chipsets el Northbridge es, del grupo de chips que integran Arriba. Northbridge y Southbridge
Intel, o de terceros fabricantes, pero ideados es- el chipset, el elemento que realiza tareas de ma- del chipset 865PE de Intel.
pecficamente para los procesadores Pentium de yor importancia para el funcionamiento del PC.

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Southbridge con una carretera con carriles de distin-


tas velocidades. Los vehculos ms lentos estn obli-
gados a circular por los carriles en los que no puede
superarse un cierto limite de velocidad, pero que
queda lejos de la velocidad mxima a la que pueden
circular los vehculos que la transitan de modo que
no entorpecen a los vehculos que circulan por los
carriles destinados a circular a mayor velocidad. El
Southbridge interconexiona el trfico de datos de
bajo caudal. Esto permite que en el Northbridge la
A la derecha. Northbridge y South-
bridge del chipset de VIA Techno- La misin principal del North- circulacin de la informacin se realice a velocidades
logies para Athlon 64. bridge es proporcionar la infraestruc- muy superiores, ya que el trfico lento de datos no
tura que permita el trfico de datos entre obstruye constantemente el flujo de datos entre me-
el procesador, la memoria RAM y las tarjetas de moria y procesador.
expansin, dando un tratamiento diferenciado y de
ms altas prestaciones a la tarjeta grfica AGP. Pero
el Northbridge no slo incorpora las conexiones fsi- El zcalo del procesador
cas o buses de datos entre cada uno de los compo- El zcalo de la placa base es el lugar en el que va
nentes bsicos que conecta, sino que tambin ges- insertado el procesador. El zcalo tiene como mi-
tiona el trfico o intercambio de datos entre ellos. sin conectar elctricamente las patillas del proce-
Debemos tener presente que el caudal de datos en- sador a la placa base y sujetar el chip para que no
tre la memoria y el chipset, o entre el procesador y se desprenda. Para ello se utiliza un sistema de an-
el chipset, no es el mismo, por lo que de la gestin claje denominado ZIF (Zero Insertion Force o Inser-
del intercambio de datos entre buses que realice el cin sin Fuerza) que, mediante la manipulacin de
chipset depender directamente el rendimiento una pequea palanca, permite retener o liberar la
combinado de todos los componentes del PC. CPU para su instalacin o manipulacin.
Los zcalos o sockets ms habituales hoy son el
Socket 478 para Pentium 4, el Socket A para los pro-
Southbridge cesadores AMD Athlon XP o los ms recientes Socket
El Southbridge (puente sur), por su parte, es el 754 para procesadores Athlon 64 y Socket 940 para
grupo de chips del chipset que gestiona y propor- los procesadores Athlon 64 FX y Opteron. El nmero
ciona la conexin de los componentes secundarios que acompaa al socket indica el nmero de patillas
o perifricos que no requieren un elevado trfico de de que dispone el procesador y que deben conectar-
informacin constante con el procesador. El South- se a la placa base mediante el zcalo.
bridge, por tanto, descarga cierto volumen de trfico El tipo de socket est asociado al tipo de procesador
del Northbrigde, que de otra forma frenara la inter- que puede utilizar y al chipset que incorpora la pla-
conexin entre los componentes principales. Trazan- ca base. Por esta razn es imposible encontrar una
do un smil, podramos comparar el Northbridge y el placa base para un Procesador AMD Athlon 64

A la izquierda podemos ver una


placa base con Socket 462 o Socket
A para procesadores K7 de AMD, y
a la derecha una con Socket 478
para Pentium 4 o Celeron de Intel.
Como puede apreciarse este ltimo
dispone de un soporte de plstico
negro a su alrededor para el disi-
pador metlico y es de menor ta-
mao.

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pansin, tales como las tarjetas grficas o las tarje-


ZCALO PROCESADORES El fin del pinchar
tas de red. Gracias a ellas se puede ampliar el n-
Socket 478 (1)
Intel Pentium 4 mero de dispositivos del ordenador. Estas ranuras Es comn entre los usuarios
Socket 423(2) Intel Pentium 4 de expansin estn conectadas al correspondiente manitas que trastean
Socket 370(3) Intel Pentium III, Celeron bus de expansin, que podr ser de tipo PCI con sus ordenadores la ex-
Slot 1(4) Intel Pentium II, Pentium III,
(Peripheral Component Interconnect o Intercone- presin pinchar el proce-
Celeron
xin de Componentes Perifricos) o AGP (Accele- sador, ya que realmente los
Socket A (462)(5) AMD Athlon XP, AMD Duron
rated Graphics Port o Puerto Grfico Acelerado). pines del microprocesador
Slot A(6) AMD Athlon
Socket 754(7) AMD Athlon 64 El bus PCI es un bus Plug and Play (enchufar y lis- deben insertarse dentro de
Socket 940(8) AMD Athlon 64, FX y to) por lo que, normalmente, resulta sencillo aa- los agujeros del zcalo.
Opteron dir nuevas tarjetas al sistema. Adems, los disposi- Este sistema hace de los
(1)
Es el ms extendido para Pentium 4 tivos PCI pueden gestionar el bus directamente e procesadores una pieza de-
(2)
Utilizado en los primeros Pentium 4 iniciar transferencias de datos sin intervencin del licada, ya que no es difcil
(3)
En desuso procesador principal. El bus PCI es un bus de 32 torcer alguna de sus patitas
(4)
Para procesadores Intel en tarjeta (Slot) bits con una frecuencia de 33 MHz, aunque tam-
(5)
o llegar a romperla. Intel,
Es el ms extendido para procesadores AMD
(6)
bin existe una versin, poco usada, denominada con su Socket 775, pretende
Para los primeros Athlon en tarjeta (Slot)
(7)
PCI 66 que permite duplicar la frecuencia y traba- acabar con este problema y
Para los primeros AMD de 64 bits
(8) jar a 66 MHz. el nuevo zcalo tiene una
Para la gama alta de procesadores AMD de 64 bits
El puerto AGP, a su vez, est basado en el bus PCI estructura como de cajita,
y, por tanto, conserva la mayora de capacidades de en la que el procesador de-
(que requiere un Socket 754) con un chipset ste, aunque mejorndolo e incorporando nuevas be depositarse dentro y ce-
como el Intel 875P. Cada chipset est ideado para capacidades adaptadas a las necesidades del sub- rrar la tapa, que actua como
trabajar con un determinado modelo de procesador, sistema grfico. El puerto AGP trabaja siempre a sistema de retencin.
si bien la placa permite hacerlo con distintas fre- una frecuencia de 66 MHz, y en su modo bsico
cuencias del mismo. consigue transferencias mximo-tericas de 264
MB/seg. En los modos 2x, 4x y 8x, a pesar de utili-
zar la misma frecuencia de 66 MHz, se consiguen
Las ranuras de expansin transferencias que llegan hasta los 2,1 GB/seg, aun-
Las ranuras de expansin son los conectores de la que debe advertirse que estas tasas de transferen-
placa base en los que se insertan las tarjetas de ex- cia mximas solamente son alcanzables en picos, ya

Socket 775

A la derecha, ranuras de expansin


del bus PCI; a la izquierda, ranura
de expansin del puerto AGP.

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Arriba. Los conectores de memoria que el acceso a la memoria principal debe compar- Supr en el proceso de arranque. En el setup es po-
disponen de unas muescas que fa- tirse con el procesador. sible ajustar aspectos tales como la velocidad de
cilitan la correcta colocacin de los
acceso a la memoria RAM o el multiplicador de la
mdulos de memoria.
CPU, as como habilitar, deshabilitar o configurar
La memoria los componentes integrados en la placa base.
Las placas base actuales presentan de dos a cuatro Tambin podremos ajustar las opciones de gestin
conectores de memoria RAM, y cada uno de ellos de energa o comprobar valores del sistema como
se denomina banco. En la placa encontramos los las temperaturas y voltajes o el nmero de revolu-
bancos numerados como 1, 2, 3, etc. Es recomen- ciones al que giran los ventiladores.
dable, aunque no imprescindible, colocar los m-
dulos de memoria por orden, es decir, ocupar
primero el banco 1, despues el banco 2, y as suce- El fin de AGP?
sivamente, teniendo en cuenta que si disponemos El puerto AGP parece que tiene los das contados
Los 64 bits del PCI de mdulos de distintas capacidades o velocidades si atendemos a la fuerte apuesta que Intel y los
Desde hace algn tiempo debemos colocarlos tambin por orden, siempre principales fabricantes de hardware estn realizan-
existen realizaciones como empezando por el banco 1, de mayor a menor o de do a favor del nuevo estndar PCI Express. Pero no
PCI 64 o PCI-X que solu- ms rpido a ms lento. La cantidad de memoria slo el puerto AGP ser sustituido, sino que tam-
cionan el problema de an- total de nuestra mquina depender de la cantidad bin las tarjetas PCI que hemos utilizado desde
cho de banda cuando se de ranuras presentes y de la capacidad de cada 1991 sern reemplazadas de forma progresiva.
trata de conectar dispositi- uno de los mdulos que admitan. El nuevo bus, a diferencia del actual, tambin se ha
vos como tarjetas Gigabit No todas las placas admiten mdulos de cualquier apuntado al trabajo en serie, tal como ya ocurra
Ethernet, en donde el cau- capacidad, por lo que es necesario comprobar cul con USB, Serial ATA, FireWire o, ms recientemen-
dal ofrecido por la especifi- es el mximo por mdulo; lo habitual es que acep- te, HyperTransport. Como esta ltima, tambin uti-
cacin PCI convencional no ten mdulos de hasta 1 GB. liza una conexin bidireccional, basada en dos ca-
es suficiente. Estas solucio- Ms importante an es utilizar el tipo de memoria nales de comunicacin, uno para enviar y otro para
nes, sin embargo, son caras y la velocidad adecuada, ya que dependiendo del recibir los datos.
y slo han conseguido im- chipset soportar unos tipos u otros. Otra de las novedades de este nuevo sistema es el
ponerse en sistemas servi- uso de varios enlaces para una misma conexin, de
dores. La ltima especifica- forma que la tasa de transferencia total podr ser
cin de PCI-X, la 2.0, ofrece El BIOS y la CMOS aumentada en aquellos dispositivos con mayores
anchos de banda realmen- En el primer fascculo de PC A FONDO ya hablamos necesidades. As, se parte de una ranura denomi-
te espectaculares de ms de la importancia del BIOS en el arranque del PC y nada x1 con capacidad para transmitir 256 MB/seg
de 4 GB/seg, pero siguen de la memoria CMOS para poder almacenar los x2 que, incluso en un nico sentido, ya dobla la
siendo soluciones ms ca- valores de configuracin del sistema. Para poder tasa de transferencia de las tarjetas actuales. Sin
ras que la PCI Express. cambiar estos valores y ajustarlos conveniente- embargo, las tarjetas que realmente sustituirn a
mente, ser necesario entrar en el setup, al que en AGP sern las PCI Express 16x, que llegarn hasta
la mayora de placas se accede pulsando la tecla los 4 GB/seg en cada sentido.

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Estn previstas tambin ranuras 2x, 4x y 8x e A la izquierda. Detalle del chip con-
incluso con 32 enlaces (32x), aunque en un princi- trolador del adaptador de red (LAN)
integrado en la placa base.
pio estn reservadas slo para servidores.
Otras ventajas del nuevo estndar PCI Express es
que ofrece una conexin dedicada para cada uno
de los dispositivos evitando un bus compartido
como el actual; y que es totalmente transparente al
software, con lo que se puede utilizar con los ac-
tuales sistemas operativos.

La conexin con el exterior


En la parte posterior de la placa base encontrare-
mos una serie de conectores colocados segn el
estndar marcado por ATX, que permite varias dis-
posiciones distintas en funcin del nmero de dis-
positivos integrados, pero que habitualmente se-
rn los ya clsicos PS/2 para teclado y ratn, 2 o 4
puertos USB, un puerto paralelo y uno en serie; de los casos y deberemos adquirir una tarjeta gr-
tambin suele ser frecuente disponer de los co- fica adicional o comprobar que est disponible
nectores tpicos para sonido y MIDI y el de LAN. Si una ranura AGP adicional libre para, en el futuro,
la placa dispone de VGA integrada, tambin conta- poder ampliar sus posibilidades.
r con un conector para el monitor.
Todas las placas base presentes en el mercado se
suministran con una placa metlica que sustituye
la que lleva la caja, con todas las
perforaciones necesarias para po-
der acceder a los conectores exterio-
res de la placa base.

Dispositivos integrados
En algunas placas base podemos en- 8
contrar que se han integrado en su in- 7
terior algunos dispositivos de uso muy 1 4
habitual, como el sonido, el adaptador 9
de red, la tarjeta grfica o incluso otras
opciones menos comunes, como un 2 3 5 6 10
adaptador SCSI o FireWire.
Por lo general, suelen ser dispositivos
integrados cada uno en un nico chip
Conectores posteriores: 1) PS/2 ra-
que se suelda a la placa base junto con
tn; 2) PS/2 teclado; 3) S/PDIF para
el resto de componentes. Esto supone un gran dispositivos de audio digital 4) puer-
ahorro, ya que nos evita tener que adquirir varias El formato to paralelo 25-pin; 5) COM1, puerto
tarjetas adaptadoras. Sin embargo, si somos exi- Las dimensiones de la placa base y la ubicacin de serie 9-pin; 6) puertos USB; 7) RJ-45,
gentes con alguno de estos dispositivos, ser me- los elementos en la misma o el tipo de conectores LAN; 8) entrada de lnea de audio;
9) salida de lnea de audio; 10) mi-
jor adquirir una tarjeta de mayor calidad o presta- internos y externos que pueden utilizarse respon-
crfono.
ciones si la que viene integrada no satisface den a las especificaciones de lo que se conoce
plenamente nuestras necesidades. como form factor o formato de la placa base.
Un caso tpico es el de la tarjeta grfica. Si utiliza- La especificacin ms utilizada actualmente recibe
mos nuestro ordenador para juegos de accin en el nombre de ATX (Advanced Technology eXten-
3D muy completos, veremos cmo el adaptador ded o Tecnologa Avanzada Extendida) y define una
grfico integrado ser insuficiente en la mayora placa con unas dimensiones de 305 244 mm.

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A la izquierda. Medidas de las pla-


cas base ATX y BTX.
FORMATO TAMAO
A la derecha. Las placas nano-ITX ATX 305 mm 244 mm
de Via, son las placas comerciales Micro-ATX 244 mm 208 mm
ms pequeas del mundo. Con Mini-ITX 170 mm 170 mm
slo 12 cm de lado incorporan pro- BTX 267 mm 325 mm
cesador, tajeta grfica, tarjeta de
MicroBTX 267 mm 264 mm
sonido de 6 canales, Serial ATA,
PicoBTX 267 mm 203 mm
UltraDMA IDE, USB 2.0 y LAN.
Carecen de puerto AGP y sus posi-
bilidades de expansin son inexis-
tentes. La especificacin ATX creada por Intel se utiliza des-
de 1995, aunque ha pasado por distintas revisio-
nes hasta llegar a la ltima, la 2.2. En sta se in-
troduce como novedad, para soportar PCI Express,
un conector de 24 pines en lugar del de 20 y se eli-
mina el conector de alimentacin adicional que se
introdujo con la llegada del Pentium 4.
La especificacin ATX tiene un hermano menor de- dos y sus posiblidades de ampliacin son muy li-
Abajo. Comparacin entre los ta-
nominado micro-ATX que es, bsicamente, la mis- mitadas: slo disponen de una ranura PCI.
maos de los distintos formatos de
placa base: arriba, mini-ITX; en el ma implementacin, pero con menos ranuras de El ltimo escaln de la miniaturizacin lo ocupa el
centro micro-ATX; y debajo ATX. formato nano-ITX, una placa de apenas 12 cm de
lado que incorpora un procesador sin ventilacin,
adems de adaptador grfico, de sonido y de red.

BTX, un nuevo estndar


Pero ATX ya tiene sustituto y la novedad se llama
BTX (Balanced Technology eXtended o Tecnologa
Balanceada Extendida), cuya principal aportacin
reside en una redistribucin de los componentes,
ms adecuada para resolver los problemas de ven-
tilacin que generan los actuales procesadores y
tarjetas grficas y la demanda de sistemas ms si-
lenciosos.
A simple vista, lo primero que se aprecia es que la
placa est al revs respecto del actual estndar, de
tal forma que, si miramos un ordenador de sobreme-
sa, la fuente de alimentacin quedar a la izquierda y
las ranuras PCI a la derecha. Adems, BTX est acom-
paada de las especificaciones MicroBTX y PicoBTX,
soluciones destinadas a cubrir el mercado de bare-
bones y PC de dimensiones contenidas. El nuevo es-
tndar BTX requiere de nuevas cajas y nuevas fuentes
de alimentacin que cumplan sus especificaciones.

expansin, por lo que se consigue un diseo con


dimensiones ms reducidas.
Otro formato, an ms pequeo, es el Mini-ITX, un
desarrollo de Via con unas medidas de slo 170
A la derecha. Comparacin entre
170 mm, diseado especialmente para procesado-
las nuevas placas base BTX: de
abajo a arriba: PicoBTX, MicroBTX y res con bajo consumo energtico que no necesiten
BTX. ventiladores para su refrigeracin. Incorporan los
adaptadores grficos, de sonido y de red integra-

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