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4 TIERRA UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

histrica se dividen en muchas reas de especializacin.


LA CIENCIA DE LA GEOLOGA En la Tabla 1.1 se proporciona una lista parcial. Cada ca
El tema de este libro es la geologa, del griego geo, ptulo de este libro representa una o ms reas de espe
Tierra, y logos, discurso. Es la ciencia que persi cializacin en geologa.
gue la comprensin del planeta Tierra. La ciencia de la Entender la Tierra constituye un reto, porque nuestro
Geologa se ha dividido tradicionalmente en dos am planeta es un cuerpo dinmico con muchas partes que
plias reas: la fsica y la histrica. La geologa fsica, interaccionan y una historia larga y compleja. En el trans
sobre la que trata este libro, estudia los materiales que curso de su larga existencia, la Tierra ha ido cambiando.
componen la Tierra y busca comprender los diferentes De hecho, est cambiando mientras usted lee esta pgina
procesos que actan debajo y encima de la superficie te y continuar hacindolo en un futuro previsible. Algunas
rrestre. El objetivo de la geologa histrica es compren veces los cambios son rpidos y violentos, como cuan
der el origen de la Tierra y su evolucin a lo largo del do se producen deslizamientos o erupciones volcnicas.
tiempo. Por tanto, procurar ordenar cronolgicamen Aunque, a menudo, los cambios tienen lugar de una ma
te los mltiples cambios fsicos y biolgicos que han nera tan lenta que no se aprecian durante toda una vida.
ocurrido en el pasado geolgico. El estudio de la geo Las escalas de tamao y espacio tambin varan mucho
loga fsica precede lgicamente al estudio de la histo entre los fenmenos que los gelogos estudian. Algunas
ria de la Tierra, porque, antes de intentar revelar su pa veces, deben concentrarse en fenmenos submicroscpi
sado, debemos comprender primero cmo funciona la cos, mientras que en otras ocasiones deben tratar con ca
Tierra. Debe sealarse tambin que la geologa fsica e ractersticas de escala continental o global.

FIGURA 1.1. Sheep Mountain, Wyoming, tiene capas de rocas que se desploman desde su lnea de cumbres central. Las rocas de sus
flancos fueron en una ocasin lminas planas de arenisca y lutita. Despus, hace unos 65 millones de aos, los procesos que dieron lugar a
las montaas plegaron los estratos enterrados. De manera gradual, la meteorizacin y la erosin fueron eliminando las capas. En su libro, Over
the Mountains, Michael Collier, el fotgrafo gelogo que tom esta fotografa describa su escena del siguiente modo, me resulta imposible
mirar abajo y negar que algo estupendo sucedi aqu, capas de rocas de millares de metros de grosor, dobladas como trozos de una lmina de
metal (Foto de Michael Collier, Over the Mountains, An Aerial View of Geology. New York: Mikaya Press, 2007).
Introduccin a la Geologa 5

La geologa se percibe como una ciencia cuyo traba


jo se desarrolla al aire libre, lo cual es correcto. Una gran
parte de la geologa se basa en observaciones, medicio
nes y experimentos llevados a cabo en el campo. Pero
la geologa tambin se realiza en el laboratorio, donde,
por ejemplo, el estudio de varios materiales terrestres
permite comprender muchos procesos bsicos. Con fre
cuencia, la geologa requiere una comprensin y una
aplicacin del conocimiento y los principios de la fsica,
la qumica y la biologa. La geologa es una ciencia que
pretende ampliar nuestro conocimiento del mundo na
tural y del lugar que ocupamos en l.

Tabla 1.1. Diferentes reas de estudio geolgico*.

I Geologa arqueolgica Ciencias ocenicas I

Biogeociencias Paleoclimatologa

Ingeniera geolgica Paleontologa

Geologa forense Petrologa

Geoqumica Geologa planetaria

Geomorfologa Geologa sedimentaria

Geofsica Sismologa

Historia de la geologa Geologa estructural

Hidrogeologa Tectnica

Geologa mdica Vulcanologa

Mineraloga

* Muchas de estas reas de estudio representan secciones de inters


y especialidades de sociedades afiliadas a Geological Society of America
.vww.geosociety.org) y la American Geophysical Union (www.agu.org), dos
sociedades profesionales a las que pertenecen muchos gelogos.

LA GEOLOGA, EL SER 8444


Y EL MEDIO AMBIENTE
El objetivo principal de este libro es desarrollar una
comprensin de los principios geolgicos bsicos, pero
a lo largo del texto exploraremos numerosas relacio
nes importantes entre las personas y el entorno natural.
Muchos de los problemas y cuestiones tratados por la
geologa tienen un valor prctico para las personas.
Los riesgos naturales son parte de la vida en la Tierra.
Cada da afectan de forma adversa literalmente a millo
nes de personas en todo el mundo y son responsables
ae daos asombrosos (Figura 1.2). Entre los procesos te B.
rrestres peligrosos estudiados por los gelogos, se cuen
FIGURA 1.2. Los riesgos naturales forman parte de la vida
tan los volcanes, las inundaciones, los tsunami, los te
sobre la Tierra. A. Vista area de la destruccin de un terremoto
rremotos y los deslizamientos. Por supuesto, los riesgos en Muzaffarabad, Paquistn, 31 de enero de 2006 (Foto de Danny
geolgicos comprenden simplemente procesos natura Kemp/AFP/Getty Images). B. Inundaciones sin precedentes en el Ro
les. Solo se vuelven peligrosos cuando las personas in Rojo del Norte a finales de marzo de 2009 en la zona Fargo, Dakota
tentan vivir donde estos procesos suceden (Figura 1.3). del norte/Moorhead, Minnesota (Foto de Scott Olson/Getty Images).
6 TIERRA UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

FIGURA 1.3. Erupcin del monte Etna en Italia a finales de 2006. Este volcn domina Catania, la segunda ciudad ms grande de Sicilia.
Los riesgos geolgicos son procesos naturales. Solo se convierten en riesgos cuando las poblaciones intentan vivir donde se producen estos
procesos (Foto de Marco Fulle).

Segn las Naciones Unidas, por primera vez en 2008 humanos. Estos recursos son el agua y el suelo, una
vivan ms personas en las ciudades que en las zonas gran variedad de minerales metlicos y no metlicos, v
rurales. Esta tendencia global hacia la urbanizacin con la energa (Figura 1.4). En conjunto, forman la verdade
centra millones de personas en megaciudades, muchas ra base de la civilizacin moderna. La geologa aborda
de las cuales son vulnerables a los riesgos naturales. Las no solo la formacin y la existencia de estos recursos vi
zonas costeras son cada vez ms vulnerables porque el tales, sino tambin el mantenimiento de sus existencias
desarrollo a menudo destruye las defensas naturales, y el impacto ambiental de su extraccin y su uso.
como humedales y dunas de arena. Adems, hay una El rpido crecimiento de la poblacin mundial y i ai-
amenaza creciente asociada con las influencias humanas aspiraciones de todos a un mejor modo de vida estn
en el sistema Tierra, como el aumento del nivel del mar complicando todas las cuestiones ambientales. Esto sig
que est ligado al cambio climtico global1. Otras mega nifica una demanda cada vez mayor de recursos y una
ciudades estn expuestas a riesgos ssmicos (terremotos) presin creciente para que las personas habiten en am
y volcnicos, donde el uso inapropiado de la tierra y las bientes con riesgos geolgicos significativos.
malas prcticas de construccin, asociadas al rpido cre No solo los procesos geolgicos tienen un impacto so
cimiento de la poblacin, estn aumentando la vulnera bre las personas, sino que nosotros, los seres humanos, po
bilidad. demos influir de forma notable en dichos procesos geol
Los recursos representan otro tema central de la gicos. Por ejemplo, las crecidas de los ros son algo natural,
geologa, que es de gran valor prctico para los seres pero las actividades humanas, como la tala de bosques,
construccin de ciudades y de embalses, pueden cambiar
1 La idea del sistema Tierra se explora ms adelante en este cap su magnitud y frecuencia. Por desgracia, los sistemas na
tulo. turales no se ajustan siempre a los cambios artificiales de
Introduccin a la Geologa 7

observaciones y experimentos sagaces. Antes bien, fue


ron opiniones arbitrarias. Aristteles crea que las rocas
haban sido creadas bajo la influencia de las estrellas
y que los terremotos se producan cuando el aire entra
ba con fuerza en el terreno, se calentaba por los fuegos
centrales y escapaba de manera explosiva. Cuando se en
frentaba a un pez fsil, explicaba que muchos peces vi
ven en la tierra inmviles y se encuentran al excavar.
Aunque las explicaciones de Aristteles pudieran
ser adecuadas para su poca, por desgracia se las si
gui aceptando durante muchos siglos, impidien
do as la elaboracin de explicaciones ms racionales.
Frank D. Adams afirma en The Bird and Development of
the Geological Sciences (Nueva York: Dover, 1938; El na
cimiento y desarrollo de las ciencias geolgicas) que
a lo largo de toda la Edad Media Aristteles fue con
siderado el principal filsofo, aqul cuya opinin so
bre cualquier tema era la definitiva y ms autorizada.

Catastrofismo
A mediados del siglo xvn (1650), James Ussher, arzobis
po anglicano de Armagh, primado de Irlanda, public
FIGURA 1.4. La mina de cobre a cielo abierto en Morenci, Arizona, es un importante trabajo que tuvo influencias inmediatas
una de las mayores productoras de cobre en Estados Unidos. Cuando y profundas. Reputado estudioso de la Biblia, Ussher
la demanda de cobre es grande, la mina funciona sin interrupcin, construy una cronologa de la historia humana y de la
procesando 700.000 toneladas de roca al da y produciendo unos 389 Tierra en la que determin que la Tierra tena solo unos
millones de kilogramos de cobre al ao (Foto de Michael Collier).
pocos miles de aos, ya que haba sido creada en el 4004
a.C. El tratado de Ussher consigui aceptacin generali
una manera que podamos prever. As, una alteracin en el zada entre los lderes cientficos y religiosos de Europa,
medio ambiente que se prevea beneficiosa para la socie y su cronologa acab figurando impresa en los mrge
dad a menudo tiene el efecto opuesto. nes de la misma Biblia.
En determinados puntos de este libro, tendr la oportu Durante los siglos xvn y xvui la doctrina del catastro
nidad de examinar distintos aspectos de nuestra relacin fismo influy con gran fuerza en el pensamiento occiden
con el ambiente fsico. Ser raro encontrar un captulo que tal sobre la Tierra. Dicho brevemente, los catastrofistas
no se refiera a algn aspecto de los riesgos naturales, las crean que los paisajes de la Tierra haban sido formados
cuestiones ambientales o los recursos. Partes importantes inicialmente por grandes catstrofes. Estructuras como
de algunos captulos proporcionan el conocimiento geo las montaas o los caones, cuya formacin hoy sabemos
lgico bsico y los principios necesarios para comprender que requiere mucho tiempo, se explicaban como si hu
los problemas ambientales. Adems, algunos recuadros bieran sido el resultado de desastres sbitos y a menudo
de especial inters del libro se concentran en la geologa, a escala planetaria, producidos por causas desconocidas
las personas y el medio ambiente exponiendo estudios de que ya no actan. Esta filosofa era un intento por ha
casos o destacando una cuestin de actualidad. cer encajar la velocidad de los procesos terrestres con las
ideas entonces reinantes sobre la antigedad de la Tierra.

ALGUNAS RESEAS HISTRICAS A veces los alumnos preguntan...


ACERCA DE LA GEOLOGIA Cul es la poblacin mundial actual y a qu velocidad est
La naturaleza de nuestro planeta (sus materiales y proce creciendo?
sos) ha sido objeto de estudio durante siglos. Los escritos Hubo que esperar hasta el ao 1800 para que la poblacin del
sobre temas como los fsiles, las gemas, los terremotos y los mundo alcanzara los 1.000 millones de personas. En 1970, esa
volcanes se remontan a los griegos, hace ms de 2.300 aos. cifra era de unos 4.000 millones. En 2011, la poblacin de la
Tierra sobrepas los 7.000 millones. En la actualidad el nmero
Sin duda, el filsofo griego ms influyente fue
de personas aumenta en nuestro planeta en casi 80 millones al
Aristteles. Por desgracia, las explicaciones de Aristteles ao.
sobre la naturaleza del mundo no se basaron en
8 TIERRA UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

PERFIL PROFESIONAL
Oportunidades laborales en Geociencias
Hay muchas reas diferentes de estudio geo
lgico. Dos sitios donde se puede saber lo
que hacen los gelogos son las pginas web
indicadas al pie de la Tabla 1.1. En la pgina
de la Sociedad Geolgica de Amrica, pul
se en Secciones y Divisiones (Sections
and Divisions). Vaya a la seccin Nuestra
Ciencia si accede a la pgina de la Unin
geofsica americana (American Geophysical
Union).
El United States Department of Labor,
Bureau of Labor Statistics (http://www.bls.
gov) es una fuente de informacin y datos
abundantes sobre carreras y oportunida
des de empleo. Si consulta el Occupational
Outlook Handbook, Edicin de 2008-09
(http://www.bls.gov/oco), de nuevo obten
dr informacin til de las posibles salidas
profesionales para un gelogo*. Adems de
describir la naturaleza y las condiciones de
trabajo, el manual proporciona informacin
sobre la formacin y los estudios necesarios,
los gastos y las oportunidades de empleo es
peradas.
A continuacin ofrecemos algunos he
chos sobre las profesiones de gelogo del Recogiendo muestras de rocas para anlisis. (Fotografa de Peggy/Yoram Kahana/ Peter Arnold, Inc.)
manual. Los gelogos estudian la composi
cin, la estructura y otros aspectos fsicos necesita un doctorado, pero puede no ser Los graduados con un grado de mster
de la Tierra. Estudian el presente y el pa necesario para otros trabajos. disfrutarn de excelentes oportunidades
sado geolgico de la Tierra utilizando sofis Los gelogos ocuparon unos 31.000 laborales, sobre todo en consultora tcni
ticados instrumentos para analizar la com puestos de trabajo en 2006. Hay muchos ca y cientfica y en la industria de servicios
posicin de los diversos materiales. Muchos otros puestos que los gelogos ocupan de ingeniera. Hay menos oportunidades
gelogos ayudan a la bsqueda de recur en los cuerpos docentes de las universi para los recin graduados que solo ten
sos naturales como el agua subterrnea, los dades. gan un grado en geologa pero es posible
metales y el petrleo. Otros trabajan estre Entre 2006 y 2016 se prev un crecimien que puedan encontrar buenas oportunida
chamente con los cientficos que estudian el to del empleo para los gelogos del 22 por des en empleos relacionados, como profe
medio ambiente y otros que lo preservan y ciento, mucho mayor que la media para sores de ciencias en institutos o tcnicos
lo limpian. cualquier profesin. Las necesidades de de laboratorio.
energa, la proteccin ambiental, la gestin
Algunos gelogos pasan la mayor parte A lo largo de los captulos restantes de
responsable del agua y de la tierra amplia
de su tiempo en una oficina, pero otros este libro encontrar varios artculos que pre
rn la demanda de empleo.
dividen su tiempo entre el trabajo de sentan perfiles profesionales para proporcio
campo y la oficina y el trabajo de labo narle una perspectiva sobre la variedad de
ratorio.
Entre 2006 y 2016 se las carreras profesionales en geologa.
Una titulacin de grado es adecuada para
algunos puestos bsicos, pero la mayo prev un crecimiento del
ra de los gelogos necesitan un mster empleo para los gelogos
en geologa o en ciencias de la Tierra. Un
mster es la formacin preferida para la del 22 por ciento, mucho
mayora de los puestos de investigacin mayor que la media para
bsicos en la industria privada, agencias
federales y estudios geolgicos estatales. cualquier profesin.
Para la mayor parte de puestos de inves
tigacin y enseanza de nivel superior se

Este manual virtual es una fuente de informacin profesional reconocida en todo el pas (EEUU) diseada para proporcionar una valiosa asistencia para las
personas que tienen que tomar decisiones sobre su futuro. Se revisa cada dos aos. Adems de la seccin sobre gelogos, existe una seccin centrada en los
cientficos ambientales e hidrlogos.

I
Introduccin a la Geologa 9

Nacimiento de la geologa moderna meteorizacin y la accin de las aguas superficiales, y


que sus restos eran llevados a los ocanos por procesos
Contra este teln de fondo de las teoras aristotlicas observables, Hutton deca: Tenemos una cadena de he
y de la creacin de la Tierra en el 4004 a.C., un fsico y chos que demuestran claramente (...) que los materia
terrateniente escocs, James Hutton, public su Theory les de las montaas destruidas han viajado a travs de
of the Earth (Teora de la Tierra) en 1795 (Figura 1.5). En los ros; y adems: En realidad, no hay un solo paso
su trabajo, Hutton estableci un principio fundamental en toda esta sucesin de acontecimientos (...) que no
que constituye el pilar de la geologa actual: el unifor- se perciba. Pas a continuacin a resumir este pensa
mismo. Establece que las leyes fsicas, qumicas y biolgi miento planteando una pregunta y proporcionando in
cas que actan hoy, lo han hecho tambin en el pasado geol mediatamente la respuesta. Qu ms podemos nece
gico. Esto significa que las fuerzas y los procesos que en sitar? Nada, salvo tiempo.
la actualidad observamos que conforman nuestro pla
neta han estado actuando durante mucho tiempo. Por
tanto, para comprender las rocas antiguas, debemos en La geologa actual
tender primero los procesos petrogenticos y sus resul En nuestros das, los principios bsicos del uniformis-
tados en la actualidad. Esta idea suele expresarse di mo son tan viables como en poca de Hutton. De hecho,
ciendo que el presente es la clave del pasado. nos damos cuenta con ms fuerza que nunca de que el
Antes de la Teora de la Tierra de Hutton, nadie haba presente nos permite una percepcin del pasado y que
demostrado de manera eficaz que los procesos geolgi las leyes fsicas, qumicas y biolgicas que gobiernan los
cos se producan a lo largo de periodos extremadamen procesos geolgicos se mantienen invariables a lo largo
te largos. Sin embargo, Hutton sostuvo con persuasin del tiempo. Sin embargo, tambin entendemos que esta
que fuerzas que parecen pequeas producen, a lo largo doctrina no debera tomarse demasiado al pie de la le
de periodos prolongados de tiempo, efectos exactamen tra. Cuando se dice que en el pasado los procesos geo
te igual de grandes que los derivados de acontecimien lgicos fueron los mismos que los que operan en la ac
tos catastrficos sbitos. A diferencia de sus predece tualidad no se pretende sugerir que tuvieran siempre la
sores, Hutton cit con sumo cuidado observaciones misma importancia relativa o que actuaran precisamen
verificables para apoyar sus ideas. te a la misma velocidad. Adems, algunos procesos geo
Por ejemplo, cuando sostena que las montaas lgicos importantes no pueden observarse en la actuali
eran esculpidas y, en ltima instancia, destruidas por la dad, pero hay pruebas fehacientes de que suceden. Por
ejemplo, sabemos que la Tierra ha sufrido impactos de
meteoritos grandes aunque no haya testigos humanos.
Acontecimientos como estos alteraron la corteza de la
Tierra, modificaron su clima e influyeron enormemente
en la vida sobre el planeta.
La aceptacin del uniformismo signific la acepta
cin de una historia muy larga para la Tierra. Aunque la
intensidad de los procesos terrestres vara, estos siguen
tardando mucho en crear y destruir los principales acci
dentes geogrficos del paisaje (Figura 1.6).
Por ejemplo, los gelogos han llegado a la conclu
sin de que en el pasado existieron montaas en zonas
de las actuales Minnesota, Wisconsin, Michigan and
Manitoba. En la actualidad, la regin consiste en coli
nas bajas y llanuras. La erosin (proceso que desgasta la
Tierra) destruy de forma gradual esos picos. Los clcu
los indican que el continente norteamericano est sien
do rebajado a un ritmo de unos 3 cm cada 1.000 aos.
A este ritmo, el agua, el viento y el hielo tardaran 100
millones de aos en rebajar unas montaas cuya altitud
fuera de 3.000 m.
Pero incluso este lapso de tiempo es relativamente
pequeo en la escala temporal de la historia de la Tierra;
el registro rocoso contiene pruebas de que la Tierra ha
FIGURA 1.5. James Hutton (1726-1797), fundador de la Geologa experimentado muchos ciclos de formacin y erosin de
moderna (Foto cortesa del Museo de Historia Natural de Londres). montaas. En lo referente a la naturaleza en continuo
10 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

cambio de la Tierra a travs de grandes periodos de es importante la apreciacin de la magnitud del tiem
tiempo, Hutton hizo una afirmacin que se convertira po geolgico, porque muchos procesos son tan gradua
en una cita clsica. En la conclusin de su famoso artcu les que se necesitan enormes lapsos de tiempo antes de
lo publicado en 1788 en las Transations ofthe Roy al Society que se produzcan cambios significativos.
of Edinburgh, afirm: Por consiguiente, el resultado de Qu representan 4.600 millones de aos? Si empe
nuestra presente investigacin es que no encontramos zramos a contar a un ritmo de un nmero por segun
vestigios de un principio; ni perspectivas de un fin. do y continuramos 24 horas al da, siete das a la sema
En los captulos siguientes examinaremos los mate na y nunca parramos, tardaramos aproximadamente
riales que componen nuestro planeta y los procesos que dos vidas (150 aos) en alcanzar los 4.600 millones! Otra
lo modifican. Es importante recordar que, si bien mu interesante base de comparacin es la siguiente:
chos rasgos de los paisajes de nuestro entorno parecen Comprimamos, por ejemplo, estos millones de aos
no cambiar durante los decenios que nosotros los ob de tiempo geolgico en un solo ao. A esa escala, las ro
servamos, sin embargo, s estn cambiando, pero a es cas ms antiguas que conocemos tienen fecha de me
calas temporales del orden de centenares, miles o inclu diados de marzo. Los seres vivos aparecieron en el mar
so muchos millones de aos. por primera vez en mayo. Las plantas y los anima
les terrestres emergieron a finales de noviembre y las
amplias cinagas que formaron los depsitos de car
TIEMPO GEOLGICO bn de Pensilvania florecieron aproximadamente du
rante cuatro das a principios de diciembre. Los dino
Aunque Hutton y otros reconocieron que el tiempo saurios dominaron la Tierra a mediados de diciembre,
geolgico es extremadamente largo, no tenan mtodos pero desaparecieron el da 26, ms o menos a la vez que
para determinar con precisin la edad de la Tierra. Sin se levantaron por primera vez las Montaas Rocosas.
embargo, en 1896 se descubri la radiactividad. La uti Criaturas de aspecto humano aparecieron en algn mo
lizacin de la radiactividad para datacin se intent por mento de la tarde del 31 de diciembre y los casquetes
primera vez en 1905 y se ha perfeccionado desde enton polares ms recientes empezaron a retroceder desde el
ces. Los gelogos pueden ahora asignar fechas bastan rea de los Grandes Lagos y el norte de Europa alrede
te exactas a acontecimientos de la historia de la Tierra2. dor de 1 minuto y 15 segundos antes de la media noche
Por ejemplo, sabemos que los dinosaurios se extinguie del 31. Roma gobern el mundo occidental durante cin
ron hace alrededor de 65 millones de aos. En la actua co segundos, desde las 11 h 59:45 hasta las 11 h 59:50.
lidad se sita la edad de la Tierra en unos 4.600 millo Coln descubri Amrica tres segundos antes de la me
nes de aos. dianoche, y la ciencia de la geologa naci con los escri
tos de James Hutton pasado un poco el ltimo segundo
del final de nuestro memorable ao3.
La magnitud del tiempo geolgico Lo anterior no es ms que una de las muchas analo
El concepto de tiempo geolgico es nuevo para muchos gas que se han concebido en un intento por comunicar
no gelogos. Las personas estamos acostumbradas a la magnitud del tiempo geolgico. Aunque tiles, todas
tratar con incrementos de tiempo que se miden en ho ellas, por muy inteligentes que sean, solo empiezan a
ras, das, semanas y aos. Nuestros libros de historia ayudamos a comprender la vasta extensin de la histo
suelen examinar acontecimientos que transcurren a lo ria de la Tierra.
largo de siglos, pero incluso un siglo es difcil de apre
ciar por completo. Para la mayora de nosotros, algo o
alguien que tenga 90 aos es muy viejo, y un artefacto de La datacin relativa y la escala
1.000 aos es antiguo. de tiempo geolgico
Por el contrario, quienes estudian la geologa de
ben tratar a diario con enormes periodos temporales: Durante el siglo xix, mucho antes del advenimiento de
millones o miles de millones de aos. Cuando se con la datacin radiomtrica, se desarroll una escala de
templa en el contexto de los 4.600 millones de aos de tiempo geolgico utilizando los principios de la data
antigedad de la Tierra, un acontecimiento geolgico cin relativa. Datacin relativa significa que los acon
que ocurri hace 10 millones de aos puede ser califi tecimientos se colocan en su secuencia u orden apropia
cado de reciente por un gelogo, y una muestra de dos sin conocer su edad en aos. Esto se hace aplicando
roca que haya sido datada en 10 millones de aos pue
3 Don L. Eicher, Geologic Time, segunda edicin (Englewood Cliffs,
de denominarse joven. En el estudio de la geologa,
New Jersey: Prentice Hall, 1978), pgs. 18-19. Reimpreso con permiso.
En este ejemplo se utiliza una edad de la Tierra de 4.500 millones de
2 En el Captulo 11 hay una discusin ms completa sobre esta cues aos. Las estimaciones actuales colocan la cifra ms prxima a los
tin. 4.600 millones de aos.
Introduccin a la Geologa 1 1

FIGURA I.6. A lo largo de millones de aos, la meteorizacin, la gravedad y el trabajo erosivo del Ro Colorado y las corrientes que
desembocan en l han excavado el Gran Can de Arizona. Los procesos geolgicos a menudo actan tan despacio que pueden no ser
visibles en una vida humana entera. Las edades relativas de las capas de rocas en el can pueden determinarse aplicando la ley de la
superposicin. Las rocas ms jvenes estn arriba y las ms antiguas abajo. Las edades numricas de las rocas del can abarcan centenares
de millones de aos. Los gelogos deben tratar de manera sistemtica con materiales antiguos y acontecimientos que se produjeron en el
pasado geolgico distante (Foto de Marc Muench/Muench Photography, Inc.).

principios como la ley de la superposicin (super = so decenios recogiendo fsiles de incontables capas de ro
bre, positum = situar). Esta regla bsica se aplica a los cas por todo el mundo. Una vez establecido, este princi
materiales que se depositaron originalmente en la su pio permiti a los gelogos identificar rocas de la misma
perficie de la Tierra, como las capas de rocas sedimen edad en lugares completamente separados y construir
tarias o de coladas de lava, y establece simplemente la escala de tiempo geolgico mostrada en la Figura 1.8.
que la capa ms joven se encuentra en la parte superior Obsrvese que las unidades en que se divide el tiem
y la ms antigua, en la inferior (en el supuesto de que po geolgico no tienen necesariamente el mismo nme
nada haya volcado las capas, lo cual a veces sucede). ro de aos. Por ejemplo, el periodo Cmbrico dur unos
Dicho de otro modo, una capa es ms antigua que las 54 millones de aos, mientras que el Silrico abarc solo
que estn encima de ella y ms joven que las inferiores. unos 28 millones. Como destacaremos de nuevo en el
El Gran Can de Arizona proporciona un buen ejem Captulo 10, esta situacin existe porque la base para el
plo, en el que las rocas ms antiguas se sitan en el in establecimiento de la escala de tiempo no fue el ritmo
terior del desfiladero y las rocas ms jvenes se hallan regular de un reloj, sino el carcter variable de las for
en el borde. As, la ley de superposicin establece la se mas de vida a lo largo del tiempo. Las edades absolutas
cuencia de las capas de roca (pero no, por supuesto, sus se aadieron mucho despus del establecimiento de la
edades numricas) (Figura 1.6). En nuestros das, esta escala temporal. Un vistazo a la Figura 1.8 revela tam
proposicin parece elemental, pero hace 300 aos, sig bin que el en fanerozoico se divide en muchas ms
nific un gran avance en el razonamiento cientfico al unidades que los eones anteriores aun cuando abar
establecer una base racional para las determinaciones que solo alrededor del 12 por ciento de la historia de la
del tiempo relativo. Tierra. El escaso registro fsil de esos primeros eones es
Los fsiles, restos o impresiones de vida antigua, fue la principal razn de la falta de detalle en esta porcin
ron tambin esenciales para el desarrollo de la escala de de la escala. Sin fsiles abundantes, los gelogos pier
r.empo geolgico (Figura 1.7). Los fsiles son la base del den su principal herramienta para subdividir el tiem
principio de la sucesin faunstica, que establece que po geolgico.
los organismos fsiles se sucedieron unos a otros en un or- Adems de la ley de la superposicin y el principio de la
den definido y determinable, y, por tanto, cualquier periodo sucesin faunstica, hay una serie de otros mtodos ti
ecolgico puede reconocerse por su contenido en fsiles. Este les de datacin relativa, que se examinarn e ilustrarn
rrincipio se desarroll con gran laboriosidad durante en el Captulo 10.
12 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

Toda la ciencia se basa en la suposicin de que el


mundo natural se comporta de una manera constante v
predecible que puede comprenderse mediante el estu
dio atento y sistemtico. El objetivo general de la ciencia
es descubrir los modelos subyacentes en la naturaleza
y luego utilizar ese conocimiento para hacer prediccio
nes sobre lo que cabra o no cabra esperar que ocurriera
dados ciertos hechos y circunstancias. Por ejemplo, sa
biendo cmo se forman los yacimientos de petrleo, Ios-
gelogos pueden predecir los sitios ms favorables para
la exploracin y, quiz igual de importante, cmo evitar
las regiones con escaso o nulo potencial.
El desarrollo de nuevos conocimientos cientficos
implica algunos procesos lgicos bsicos que son um
versalmente aceptados. Para determinar qu est ocu
rriendo en el mundo natural, los cientficos recogen
hechos cientficos a travs de la observacin y la me
dida. Como el error es inevitable, la exactitud de una
medida o una observacin particular es siempre cues
tionable. No obstante, esos datos son esenciales para la
ciencia y sirven como trampoln para el desarrollo de
las teoras cientficas (vase Recuadro 1.1).

Hiptesis
Una vez recogidos los hechos y formulados los prin
cipios que describen un fenmeno natural, los investi
gadores intentan explicar cmo o por qu las cosas su
ceden de la manera observada. Lo hacen elaborando
B.
una explicacin provisional (o no probada), que deno
minamos una hiptesis cientfica. Es mejor que un in
FIGURA 1.7. Los fsiles son herramientas fundamentales para el
vestigador pueda formular ms de una hiptesis para
gelogo. Adems de ser muy importantes para la datacin relativa, los
fsiles pueden ser indicadores ambientales tiles. A. Archaeopteryx, un explicar un conjunto determinado de observaciones. Si
pjaro primitivo que vivi durante el periodo Jursico (vase la Escala un solo investigador no puede idear mltiples modelos,
de Tiempo Geolgico en la FIGURA 1.8). (Foto de Michael Collier). los otros miembros de la comunidad cientfica desarro
B. Pez fsil del Eoceno procedente de la Green River Formation, en llarn casi siempre explicaciones alternativas. Con fre
Wyoming (Foto: Francois Gohier/Photo Researchers, Inc.). cuencia, a todo ello le sigue un debate encendido. Como
consecuencia, quienes proponen hiptesis opuestas lle
van a cabo una investigacin extensa y los resultados se
NATURALEZA DE LA INVESTIGACIN ponen a disposicin del resto de la comunidad cientfica
a travs de las publicaciones de esta materia.
CIENTFICA Antes de que una hiptesis sea aceptada como par
te del conocimiento cientfico, debe someterse a pruebas
Como miembros de una sociedad moderna, se nos est y anlisis objetivos. (Si una hiptesis no puede probarse,
recordando constantemente los beneficios aportados no es cientficamente til, por muy interesante que pueda
por la ciencia. Pero, cul es exactamente la naturaleza parecer.) El proceso de verificacin requiere que se hagan
de la investigacin cientfica? La comprensin de cmo predicciones segn la hiptesis que se est considerando y
se hace la ciencia y cmo trabajan los cientficos es un que las predicciones se prueben comparndolas con ob
tema importante que aparece a todo lo largo de este li servaciones objetivas de la naturaleza. En otras palabras,
bro. Se explorarn las dificultades para recopilar datos las hiptesis deben poder aplicarse a las observaciones
y algunos de los ingeniosos mtodos que se han desa distintas de las utilizadas para formularlas en primer lu
rrollado para superar esas dificultades. Se vern tam gar. A la larga, las hiptesis que suspenden esta prueba
bin muchos ejemplos de cmo se formulan y se com rigurosa se descartan. La historia de la ciencia est reple
prueban las hiptesis, y se informar de la evolucin y ta de hiptesis descartadas. Una de las mejor conocidas
la elaboracin de algunas de las principales teoras. es la idea de que la Tierra era el centro del universo, una
Introduccin a la Geologa 13

En Era Desarrollo de Espacio de tiempo


Periodo poca
plantas y animales relativo de las eras

Holoceno Cenozoico
Cuaternario nm
Pleistoceno Desarrollo de los seres
humanos Mesozoico
o
o Plioceno
o Negeno - 5,3 Paleozoico
N Edad de los
O Mioceno
<D h---------- -------23,0 mamferos
O Oligoceno
33,9
Palegeno Eoceno
00,0
Paleoceno Extincin de los
-------.------- 65,5 dinosaurios y otras
especies

Cretcico
Primeras plantas
o con flor
Mi nn ... 145,5 j
o Edad de
N
O los reptiles
(0 Jursico Primeras aves
<D
o 199.6 j
o
o Dinosaurios dominantes
N Trisico
2
o
c 251 i
ro
Extincin de los
Prmico trilobites y muchos
liilIHIIlWIIAIIii jj 1 i otros animales marinos

Pensilvaniense Edad de los Primeros reptiles


anfibios
r r : 318 Grandes pantanos
carbonferos
ca Misisipiense
O ; Anfibios abundantes
359
Primeros insectos fsiles
Devnico
Edad de Peces dominantes
416 los peces
Primeras plantas
Silrico terrestres
444
Primeros peces
Ordovcico
Cefalpodos dominantes
488
Edad de los
invertebrados Trilobites dominantes
Cmbrico
Primeros organirnos
con concha
542
Primeros organimos
pluricelulares
Proterozoico Denominado
colectivamente
2.500 precmbrico, abarca
n
E alrededor del 88 %
Primeros organimos
de la escala de tiempo unicelulares
geolgico

-4.000

i -4.600 Origen de la Tierra


* Hdico es el nombre informal para el lapso que empieza en la formacin de la Tierra y acaba con las primeras
rocas conocidas de la Tierra

FIGURA 1.8. Escala de tiempo geolgico. Las cifras indicadas en la escala vertical representan el tiempo en millones de aos antes del
presente (MA, AP). Estas fechas fueron aadidas mucho despus de que se hubiera establecido la escala de tiempo utilizando tcnicas de datacin
relativa. El Precmbrico representa ms del 88 por ciento del tiempo geolgico (Datos procedentes de la Sociedad Geolgica de Amrica).
14 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

ENTENDER LA TIERRA
El estudio de la Tierra desde el espacio

Los hechos cientficos se recogen de muchas


maneras, como en los estudios cientficos y
en las observaciones y mediciones de cam
po. Las imgenes de satlite como las des
critas aqu son otra fuente de datos til. Estas
imgenes proporcionan perspectivas difciles
de obtener mediante fuentes ms tradiciona
les. Adems, los instrumentos de alta tecno
loga instalados a bordo de muchos satlites
permiten a los cientficos recoger informacin
de regiones remotas cuyos datos seran es
casos de otro modo.
La imagen de la Figura I.A se cre utili
zando datos de radar por satlite de la Misin
Cartogrfica de la Antrtida. Muestra el mo
vimiento del glaciar Lambed de la Antrtida.
Los glaciares ms pequeos que se unen al
Lambed exhiben velocidades bajas, mostra
das en verde, de 100-300 m al ao. Cerca
de su trmino, donde el hielo se despliega
y adelgaza, las velocidades aumentan has
ta 1.000-1.200 m al ao. Debido a lo remo
to de su ubicacin y a las extremas condi
ciones meteorolgicas asociadas con esta FIGURA I.A. Esta imagen de satlite proporciona informacin detallada sobre el
regin, solo se haban comunicado previa movimiento del glaciar Lambert de la Antrtida. Dicha informacin es bsica para e-:e_cer
mente un puado de medidas de velocidad cambios en el comportamiento del glaciar a lo largo del tiempo. Las velocidades de - e :
in situ tradicionales. Ahora que se dispone de determinan a partir de pares de imgenes obtenidas con una diferencia de 24 das ut ze
medidas precisas por satlite, los cientficos una tcnica denominada interferometra con radar (NASA).
tienen una lnea basal cuantitativa para com
paraciones futuras. continente durante muchos aos utilizando de recoger datos sobre las prec c taco
La imagen de la FIGURA I.B procede radares y otros instrumentos con base en el Adems de los datos para los cor:-en
de la Tropical Rainfall Measuring Mission suelo. En la actualidad, los instrumentos ins este satlite proporciona medidas extra
(TRMM) de la NASA. Se han estudia talados a bordo del satlite TRMM han am damente precisas de lluvia sobre os
do los patrones de precipitaciones sobre el pliado en gran medida nuestra capacidad nos que los instrumentos con base er :c
no pueden ver. Esto es especialme'te
portante porque gran parte de la lluvia d
Tierra cae en las zonas tropicales cube
por ocano y mucha de la energa ce ;
neta que produce el clima procede ce -
cambio de calor implicado en el procese o
lluvia. Hasta la TRMM, la informado- so
la intensidad y la cantidad de lluvia ce ce
bre los trpicos era escasa. Estos dates i
cruciales para entender y predecir e ca
climtico global.

FIGURA I.B. Este mapa de precipitaciones para el 7-13 de diciembre de 2004 en Malasia se construy utilizando datos de TRMM.
Cayeron ms de 800 mm de lluvia a lo largo de la pennsula (rea roja ms oscura). Las extraordinarias lluvias causaron extensas
inundaciones y provocaron muchas avalanchas de lodo (NASA/imagen de TRMM).
Introduccin a la Geologa 1 5

propuesta que se sustentaba en el aparente movimien


to diario del Sol, la Luna y las estrellas alrededor de la
Tierra. Como afirm con tanta habilidad el matemtico
Jacob Bronowski: La ciencia es muchas cosas, pero al fi
nal todas vuelven a esto: la ciencia es la aceptacin de lo
que funciona y el rechazo de lo que no lo hace.

Teora
Cuando ha sobrevivido a una comprobacin intensiva y
cuando se han eliminado los modelos competidores, una
hiptesis puede ser elevada al estatus de teora cientfica.
En el lenguaje cotidiano solemos decir eso es solo una teo
ra. Pero una teora cientfica es una visin bien compro
bada y ampliamente aceptada que, en opinin de la co
munidad cientfica, es la que mejor explica ciertos hechos
observables. Algunas teoras muy documentadas y extre
FIGURA 1.9. El trabajo de laboratorio es una parte importante
madamente bien sustentadas tienen un gran alcance. Por de lo que hacen muchos gelogos. Estos cientficos estn trabajando
ejemplo, la teora de la tectnica de placas proporciona un con un testigo de sondeo de sedimento. Estos testigos suelen
marco para la comprensin del origen de las montaas, los contener datos tiles sobre el pasado geolgico y la historia climtica
terremotos y la actividad volcnica. Adems, la tectnica de la Tierra (Foto de Science Source/Photo Researchers, Inc.).
de placas explica la evolucin de los continentes y las cuen
cas ocenicas a lo largo del tiempo (ideas que se explora Otros descubrimientos cientficos pueden proceder
rn con cierto detalle en el Captulo 1 y en el volumen II). de ideas simplemente tericas, que se enfrentan resuelta
mente a un extenso examen. Algunos investigadores uti
lizan ordenadores de gran velocidad para crear mode
El mtodo cientfico los que simulen lo que sucede en el mundo real. Estos
El proceso que se acaba de describir, en el cual los in modelos son tiles para tratar los procesos naturales que
vestigadores recogen hechos a travs de observaciones suceden en escalas de tiempo muy largas o que se pro
y formulan hiptesis y teoras cientficas, se denomi ducen en lugares extremos o inaccesibles. Tambin, otros
na mtodo cientfico. Al contrario de la creencia popular, avances cientficos tienen lugar tras la produccin de un
el mtodo cientfico no es una receta estndar que los suceso totalmente inesperado durante un experimento.
cientficos aplican de una manera rutinaria para desen Estos descubrimientos casuales son ms que pura suer
maraar los secretos de nuestro mundo natural. Antes te; como dijo Louis Pasteur, en el campo de la observa
bien, es una empresa que implica creatividad e intui cin, la suerte favorece solo a la mente preparada.
cin. Rutherford y Ahlgren lo expresaron de esta for El conocimiento cientfico se adquiere a travs de va
ma: Inventar hiptesis o teoras para imaginar cmo rias vas, de modo que quiz sea mejor describir la na
funciona el mundo y luego aparselas para ponerlas turaleza de la investigacin cientfica como mtodos de
a prueba con los hechos reales es tan creativo como es la ciencia y no como el mtodo cientfico. Adems, debe
cribir poesa, componer msica o disear rascacielos4. recordarse siempre que incluso las teoras cientficas
No hay un camino fijo que los cientficos puedan se ms convincentes siguen siendo solo explicaciones sim
guir siempre y les conduzca infaliblemente al conoci plificadas del mundo natural.
miento cientfico. No obstante, en muchas investiga
ciones cientficas intervienen las siguientes etapas: (1) La tectnica de placas
recogida de hechos cientficos a travs de la observa y la investigacin cientfica
cin y la medida (Figura 1.9); (2) formulacin de pre
guntas que relacionen los hechos y elaboracin de una o En las pginas de este libro tendr muchas oportunida
varias hiptesis de trabajo que puedan responder a esas des para desarrollar y reforzar su comprensin sobre el
preguntas; (3) desarrollo de observaciones y experimen funcionamiento de la ciencia y, en particular, sobre el
tos para probar la hiptesis; y (4) aceptacin, modifica funcionamiento de la ciencia de la Geologa. Aprender
cin o rechazo de las hiptesis sobre la base de extensas los mtodos de recogida de datos y desarrollar un sen
pruebas (vase Recuadro 1.2). tido de las tcnicas de observacin y los procesos de ra
zonamiento que utilizan los gelogos. El Captulo 1,
4 F. James Rutherford y Andrew Ahlgren, Science for All Americans Tectnica de placas: el desarrollo de una revolucin
(New York: Oxford University Press, 1990), pg. 7. cientfica, es un ejemplo excelente.
16 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

ENTENDER LA TIERRA
Se mueven los glaciares? Una aplicaciffilel mtodo cientfico il!H

En el Recuadro 1.1 aprendimos que los ins


trumentos que hay a bordo de los satlites
nos permiten controlar los glaciares desde el
espacio. Por supuesto, este es un avance re
ciente. En el siglo xix, conocer el comporta
miento de los glaciares era mucho ms dif
cil y trabajoso.
El estudio de los glaciares proporciona
una temprana aplicacin del mtodo cien
tfico. En las zonas altas de los Alpes sui
zos y franceses existen pequeos glaciares
en las zonas superiores de algunos valles.
A finales del siglo dieciocho y principios del
diecinueve, los agricultores y ganaderos de
esos valles sugeran que los glaciares de
los trechos ms elevados haban sido an
tiguamente mucho mayores y ocupado las
zonas bajas del valle. Basaban su explica
cin en el hecho de que en el fondo de los
valles se encontraban cantos angulosos y
otros derrubios rocosos dispersos que pa FIGURA I.C. El hielo glacial se mueve tan despacio que es necesario hacer medidas
recan idnticos a los materiales que podan cuidadosas para detectarlo. Alguno de los primeros intentos se realiz en los Alpes (Fotoc^s
ver en los glaciares y cerca de ellos en las de Laurent Gillieron/Keystone/Corbis).
cabeceras de los valles.
Aunque la explicacin para estas obser para comprobar la hiptesis de que el hielo mova, pudiera detectarse el cambio de pos-
vaciones pareca lgica, otros no aceptaban del glaciar poda moverse. cin. Despus de un ao o dos, los resu^s-
la idea de que masas de hielo de centenares Se colocaron marcadores en lnea recta dos eran claros: los marcadores colocaras
de metros de grosor fueran capaces de mo atravesando por completo un glaciar alpino, en el glaciar haban descendido por e .3-
verse. El desacuerdo se resolvi al disear y la posicin de la lnea se seal en las pa lle, demostrando que el hielo glaciar se mue
se y llevarse a cabo un experimento sencillo redes del valle de manera que, si el hielo se ve. Adems, el experimento demostr que
dentro de un glaciar, el hielo no se muee
a una velocidad uniforme, porque los mar
cadores del centro avanzaban ms deprisa
que los que haba a lo largo de los mrgenes.
Aunque la mayor parte de los glaciares se
mueve demasiado despacio para una detec
cin visual directa, el experimento demosrc
de manera satisfactoria que se produce mo
vimiento. En los aos siguientes este experi
mento se repiti muchas veces con ms pre
cisin utilizando tcnicas de vigilancia ms
modernas. Cada vez, se verificaron las rea-
clones bsicas establecidas por los primeros
intentos.
El experimento ilustrado en la Figura I D
se llev a cabo en el glaciar Rhone suizo a fi
nales del siglo diecinueve. No solo permitid
trazar el movimiento de los marcadores den
tro del hielo, sino tambin cartografiar la po
sicin del frente del glaciar. Obsrvese que
aun cuando el hielo situado dentro del gla
ciar estuviera avanzando, el frente de hie^c
estaba retrocediendo. Como suele ocurrir er
FIGURA I.D. Movimiento del hielo y cambios en el frente del glaciar Rhone, Suiza. En este
ciencia, las observaciones y los experimen
estudio clsico de un glaciar de valle, el movimiento de las estacas demostr claramente
tos diseados para comprobar una hiptesis
que el hielo se mueve y que el movimiento de los laterales del glaciar es ms lento que
proporcionan nueva informacin que precisa
el movimiento del centro. Obsrvese tambin que, aun cuando el frente de hielo estaba
anlisis y explicacin ulteriores.
retrocediendo, el hielo dentro del glaciar segua avanzando.
Introduccin a la Geologa 1 7

En las ltimas dcadas, se ha aprendido mucho so


bre la dinmica de nuestro planeta. Este periodo ha
. instituido una revolucin sin igual en nuestra com-
: rensin de la Tierra. La revolucin empez a princi-
nos del siglo xx con la propuesta radical de la deriva
mental, la idea de que los continentes se movan so-
rre la superficie del planeta. Esta hiptesis contradeca
el punto de vista establecido, segn el cual los continen-
:es y las cuencas ocenicas eran caractersticas perma
nentes y estacionarias sobre la superficie terrestre. Por
esta razn, la idea de los continentes a la deriva se re-
dbi con gran escepticismo e incluso se consider rid-
cula. Tuvieron que pasar ms de 50 aos antes de que
recogieran datos suficientes para transformar esta hi-
r : resis controvertida en una teora slida que enlazara
: dos los procesos bsicos que, se saba, actuaban en la
Tierra. La teora que finalmente apareci, denominada
recra de la tectnica de placas, proporcion a los gelogos
el primer modelo exhaustivo del funcionamiento inter
no de la Tierra.
Al leer el Captulo 1, no solo adquirir conocimien-
: os sobre el funcionamiento de nuestro planeta, sino que,
dems, ver un ejemplo excelente de cmo las verda-
des geolgicas se ponen al descubierto y se reelaboran.

A veces los alumnos preguntan... %


En clase, se compar una hiptesis con una teora. En qu
se diferencian cada una ellas de una ley cientfica?

Jna ley cientfica es un principio bsico que describe un


::mportamiento particular de la naturaleza que, en general, tiene
n alcance reducido y puede exponerse, brevemente, como una
ecuacin matemtica simple. Dado que se ha demostrado una y
z'jb vez que en las leyes cientficas coinciden las observaciones
. as medidas, se descartan en muy pocas ocasiones. Sin
e~ cargo, puede ser necesario modificar las leyes para ajustarlas B.
= ios nuevos descubrimientos. Por ejemplo, las leyes del
FIGURA 1.10. A. Perspectiva de la Tierra que vieron los
.'imiento de Newton son todava tiles para las aplicaciones
astronautas del Apollo 8 conforme su nave espacial sala de detrs
:c:idianas (la NASA las utiliza para calcular las trayectorias de
de la Luna (NASA). B. frica y Arabia destacan en esta imagen de
:s satlites), pero no funcionan a velocidades prximas a la
la Tierra tomada desde el Apollo 17. Las zonas de color marrn
.eiocidad de la luz. Por ello, han sido sustituidas por la teora de
que carecen de nubes situadas sobre los continentes coinciden con
a 'elatividad de Einstein.
las principales regiones desrticas. La banda de nubes que cruza
frica central se asocia con un clima mucho ms hmedo que en
algunos lugares y sostiene las selvas tropicales. El azul oscuro de
los ocanos y las nubes arremolinadas nos recuerdan la importancia
de los ocanos y la atmsfera. La Antrtida, un continente cubierto
LAS ESFERAS DE LA TIERRA por hielo glaciar, es visible en el Polo Sur (NASA).

Una visin de la Tierra algn modo, incluso frgil. Bill Anders, uno de los astro
La visin clsica de la Tierra, como la que se muestra en nautas del Apollo 8, lo expres de este modo, Hicimos
ia Figura I.10A, proporcion a los astronautas del Apollo todo ese camino para explorar la Luna y lo ms impor
5 y al resto de la humanidad una perspectiva nica de tante es que descubrimos la Tierra.
muestro planeta. Vista desde el espacio, la Tierra es es A medida que nos acercamos a nuestro planeta des
pectacular por su belleza y llamativa por su soledad. de el espacio, se pone de manifiesto que la Tierra es mu
Una imagen como esta nos recuerda que la Tierra es, cho ms que roca y suelo (Figura I.10B). De hecho, los
despus de todo, un planeta pequeo, autnomo y, de rasgos ms llamativos no son los continentes, sino las
18 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

FIGURA 1.11. La lnea de costa es un ejemplo obvio de una interfaz, un lmite comn donde interactan diferentes partes de un sistema.
En esta imagen, las olas del ocano (hidrosfera) creadas por la fuerza del aire en movimiento (atmsfera) se rompen contra la costa rocosa
Big Sur de California (geosfera). La fuerza del agua puede ser poderosa y el trabajo de erosin que se lleva a cabo, importante (Foto: Kevin
Schafer/www.DanitaDelimont).

nubes turbulentas suspendidas encima de la superficie olas ocenicas, que se forman por el arrastre de aire que
y el enorme ocano global. Estas caractersticas subra se mueve sobre el mar, se rompen contra la costa roco
yan la importancia del aire y el agua en nuestro planeta. sa. La fuerza del agua puede ser poderosa y el trabajo
La visin cercana de la Tierra desde el espacio, mos de erosin que se lleva a cabo, importante.
trada en la Figura I.10B, nos ayuda a apreciar por qu
el medio fsico se divide tradicionalmente en tres partes Hidrosfera
principales: la porcin de agua de nuestro planeta, la hi
drosfera; el envoltorio gaseoso de la Tierra, la atmsfera; A la Tierra se le llama a veces el planeta azul. El agua,
y, por supuesto, la Tierra slida, o geosfera. ms que cualquier otra cosa, hace que la Tierra sea ni
Debe destacarse que nuestro medio ambiente est ca. La hidrosfera es una masa de agua dinmica que
muy integrado. No est dominado nicamente por ro est en movimiento continuo, evaporndose de los
cas, agua o aire. En cambio, se caracteriza por interac ocanos a la atmsfera, precipitndose sobre la Tierra
ciones continuas entre ellos a medida que el aire entra y volviendo de nuevo al ocano por medio de los ros.
en contacto con las rocas, las rocas con el agua y el agua El ocano global es, por supuesto, el rasgo ms desta
con el aire. Adems, la biosfera, que constituye la totali cado de la hidrosfera: cubre casi el 71 por ciento de la
dad de vida vegetal y animal sobre nuestro planeta, in superficie terrestre hasta una profundidad media de
teracciona con cada uno de los tres reinos fsicos y es unos 3.800 m y representa alrededor del 97 por ciento
una parte igualmente integrada del planeta. As, se pue del agua de la Tierra. Sin embargo, la hidrosfera inclu
de pensar que la Tierra est formada por cuatro esferas ye tambin el agua dulce que se encuentra en los torren
principales: la hidrosfera, la atmsfera, la geosfera y la tes, lagos y glaciares. Adems, el agua es un componen
biosfera. te importante de todos los seres vivos.
Las interacciones entre las cuatro esferas de la Tierra Aunque estas ltimas fuentes constituyen tan solo
son incalculables. La Figura 1.11 nos proporciona un una diminuta fraccin del total, son mucho ms impor
ejemplo fcil de visualizar. La lnea de costa es un lugar tantes de lo que indica su escaso porcentaje. Adems de
obvio de encuentro entre las rocas, el agua y el aire. Las proporcionar el agua dulce, tan vital para la vida en la
Introduccin a la Geologa 1 9

160-

^ 140-

w 120-
o Nubes noctilucentes
| 100- /
o
| 80-
0)

60-

40-
Troposfera superior
20- /
0- \
Superficie de la Tierra

FIGURA 1.12. A. Este avin est volando en la atmsfera a una altitud de ms de 9.000 m. Ms de dos tercios de la atmsfera estn debajo
de esta altura. Para alguien que est sobre el suelo, la atmsfera parece extenderse una gran distancia. Sin embargo, comparada con el grosor
(radio) de la Tierra slida, la atmsfera es una capa muy delgada (Foto de Warren Faidley/Weatherstock). B. Esta imagen nica de la atmsfera
de la Tierra fundindose con el vaco del espacio recuerda una pintura abstracta. Fue tomada en el oeste de China en junio de 2007 por un
miembro de la tripulacin de la lanzadera espacial. Las finas tiras plateadas (denominadas nubes noctilucentes) arriba en la zona azul estn a
una altitud de unos 8 km. La atmsfera a esta altitud es muy delgada. La presin del aire aqu es inferior a una milsima la presin al nivel del
mar. La fina zona rojiza en la parte inferior de la imagen es la parte ms densa de la atmsfera. Es aqu, en la capa denominada troposfera,
donde tienen lugar todos los procesos climatolgicos y la formacin de las nubes. El 90 por ciento de la atmsfera terrestre ocupa solo 16 km
desde la superficie (NASA).

Tierra, los torrentes, glaciares y aguas subterrneas son planeta se parecera mucho a la superficie lunar, que no
responsables de esculpir y crear muchos de los variados ha cambiado apreciablemente en casi tres mil millones
paisajes de nuestro planeta. de aos de historia.

Atmsfera Biosfera
La Tierra est rodeada de una capa gaseosa denomina La biosfera incluye toda la vida en la Tierra. La vida
da atmsfera (Figura 1.12). Cuando vemos un avin que ocenica est concentrada en las aguas superficiales del
vuela alto en el cielo, parece que la atmsfera se extien mar iluminadas por el Sol (Figura 1.13). La mayor parte
de una gran distancia hacia arriba. Sin embargo, cuan de la vida en la Tierra est concentrada tambin cerca
do se compara con el grosor (radio) de la Tierra slida de la superficie, alcanzando las races de los rboles y
(unos 6.400 km), la atmsfera es una capa muy delgada. los animales excavadores unos pocos metros bajo tierra
La mitad se encuentra por debajo de una altitud de y los insectos voladores y los pjaros un kilmetro ms
5,6 km y el 90 por ciento ocupa una franja de tan solo o menos en la atmsfera. Una sorprendente variedad
16 km desde la superficie de la Tierra. A pesar de sus de formas de vida estn adaptadas tambin a ambien
modestas dimensiones, este delgado manto de aire es tes extremos. Por ejemplo, en el fondo ocenico, donde
una parte integral del planeta. No solo proporciona el las presiones son extremas y la luz no penetra, hay lu
aire que respiramos, sino que tambin nos protege del gares donde se descargan (emiten) a borbotones lqui
intenso calor solar y de las peligrosas radiaciones ultra dos calientes ricos en minerales que sustentan comu
violetas. Los intercambios de energa que se producen nidades de formas de vida exticas. En tierra, algunas
de manera continua entre la atmsfera y la superficie de bacterias medran en rocas a profundidades de hasta
la Tierra y entre la atmsfera y el espacio, producen los 4 km y en fuentes termales. Adems, las corrientes de
efectos que denominamos tiempo y clima. aire pueden transportar microrganismos muchos kil
Si, como la Luna, la Tierra no tuviera atmsfera, metros en la atmsfera. Aun cuando consideremos es
nuestro planeta no solo carecera de vida, sino que, ade tos extremos, todava debemos pensar en la vida como
ms, no actuaran muchos de los procesos e interac confinada a una estrecha banda muy cerca de la super
ciones que hacen de la superficie un lugar tan dinmi ficie de la Tierra.
co. Sin la meteorizacin y la erosin, la faz de nuestro Las plantas y los animales dependen del ambiente
20 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

estructuras de la superficie de la geosfera se presentara


ms adelante en este captulo.
El suelo, el fino barniz de material de la superficie de
la Tierra que sustenta el crecimiento de las plantas, pue
de considerarse como parte de las cuatro esferas. La por
cin slida es una mezcla de los restos de roca meteori
zada (geosfera) y la materia orgnica de la vida vegetal y
animal en descomposicin (biosfera). Los restos de roca
descompuesta y desintegrada son el producto de Ios-
procesos de meteorizacin que requieren aire (atmsfe
ra) y agua (hidrosfera). El aire y el agua ocupan tambin
los espacios abiertos entre las partculas slidas.

LA TIERRA COMO UN SISTEMA


Cualquiera que estudie la Tierra aprende pronto que
nuestro planeta es un cuerpo dinmico con muchas par
tes o esferas separadas pero interactuantes. La hidrosfe
ra, la atmsfera, la biosfera y la geosfera pueden estu
diarse por separado. Sin embargo, las partes no estn
aisladas. Cada una se relaciona de alguna manera cot
las otras para producir un todo complejo y continua
FIGURA 1.13. La hidrosfera contiene una porcin significativa de mente interactuante que denominamos sistema Tierra.
la biosfera de la Tierra. Los actuales arrecifes de coral son ejemplos
nicos y complejos y son el hogar de alrededor del 25 por ciento de
todas las especies marinas. Dada esta diversidad, a veces se hace La ciencia del sistema Tierra
referencia a ellos como el equivalente ocenico de los bosques
tropicales. En el Recuadro 6.2, encontrar ms informacin sobre los Un ejemplo sencillo de las interacciones entre distin
arrecifes de coral (Foto de Darryl Leniuk/age fotostock). tas partes del sistema Tierra tiene lugar cada invierno,
cuando el agua se evapora del ocano Pacfico y cae des
fsico para los procesos bsicos de la vida. Sin embar pus en forma de lluvia en las colinas y montaas del
go, los organismos no solo responden a su entorno fsi sur de California, provocando deslizamientos destruc
co. De hecho, la biosfera influye poderosamente en las tivos. En el Captulo 15 encontrar un caso de estudio
otras tres esferas. Sin la vida, la constitucin y la natu en el que se explora un acontecimiento de este tipo. Los
raleza de la geosfera, la hidrosfera y la atmsfera seran procesos que mueven el agua desde la hidrosfera hacia
muy diferentes. la atmsfera y luego hacia la geosfera tienen un profun
do impacto en las plantas y los animales (incluidos los
seres humanos) que habitan las regiones afectadas. En la
Geosfera Figura 1.14 se proporciona otro ejemplo.
Debajo de la atmsfera y los ocanos se encuentra la Los cientficos han reconocido que para compren
Tierra slida o geosfera. La geosfera se extiende desde der mejor nuestro planeta, debemos aprender cmo es
la superficie hasta el centro del planeta, una profundi tn interconectados sus componentes (tierra, agua, aire
dad de casi 6.400 km, lo que hace de ella, con gran dis y formas de vida). Esta tentativa, denominada ciencia
tancia, la mayor de las cuatro esferas de la Tierra. Gran del sistema Tierra, tiene el objetivo de estudiar la Tierra
parte de nuestro estudio de la tierra slida se concen como un sistema compuesto por numerosas partes in
tra en los accidentes geogrficos superficiales ms ac teractuantes o subsistemas. Antes que mirar a travs de
cesibles. Por fortuna, muchos de estos accidentes re la lente limitada de solo una de las ciencias tradiciona
presentan las expresiones externas del comportamiento les (geologa, ciencias atmosfricas, qumica, biologa,
dinmico de los materiales que se encuentran deba etc.) la ciencia del sistema Tierra intenta integrar el co
jo de la superficie. Examinando los rasgos superficia nocimiento de diversos mbitos acadmicos. Mediante
les ms destacados y su extensin global, podemos ob un enfoque interdisciplinario, quienes practican la cien
tener pistas para explicar los procesos dinmicos que cia del sistema Tierra intentan alcanzar el nivel de com
han conformado nuestro planeta. Un primer vistazo a prensin necesario para entender y resolver muchos de
la estructura del interior de la Tierra y a las principales nuestros problemas ambientales globales.
Introduccin a la Geologa 2 1

Cuenca fluvial del ro San Julin


(fuente de los derrubios)

rea mostrada
, en la fotografa

Flujo masivo de derrubios

Carballeda,
Mar Caribe Venezuela

Esquema del gelogo

FIGURA 1.14. En esta imagen se proporciona un ejemplo de interacciones entre diferentes partes del sistema Tierra. Vista area de Carballeda,
Venezuela, cubierta por material procedente de un flujo de derrubios (popularmente denominados aludes de barro). En diciembre de 1999, lluvias
extraordinarias desencadenaron este flujo de derrubios y millares de otros a lo largo de esta zona costera montaosa. Carballeda estaba situado en
ia boca de un empinado desfiladero. Se perdieron un total estimado de 19.000 vidas (Foto de Kimberly White/Reuters/Corbis/Bettmann).

Qu es un sistema? de enfriamiento de un coche) del sistema. (En el supues


to de que no haya una fuga en el radiador.) Por el con
Muchos de nosotros omos y utilizamos el trmino sis trario, la mayora de los sistemas naturales son sistemas
tema a menudo. Quiz atendamos al sistema de enfria abiertos y son mucho ms complicados que el ejemplo
miento de nuestro coche, hagamos uso del sistema de anterior. En un sistema abierto, tanto la energa como la
transporte de la ciudad y participemos en el sistema po materia fluyen hacia dentro y hacia fuera del sistema.
ltico. Una noticia quiz nos informe de la aproximacin En un sistema meteorolgico como un huracn, facto
de un sistema meteorolgico. Adems, sabemos que la res como la cantidad de vapor de agua disponible para
Tierra es tan solo una parte pequea de un gran sistema la formacin de nubes, la cantidad de calor liberado por
conocido como Sistema Solar, que, a su vez, es un subsis el vapor de agua que se condensa y la corriente de aire
tema de un sistema todava mayor llamado Va Lctea. que entra y sale de la tormenta pueden fluctuar mucho.
Una definicin poco precisa de sistema podra ser En ocasiones la tormenta puede fortalecerse; en otras
la de un grupo, de cualquier tamao, de partes interac ocasiones puede permanecer estable o debilitarse.
tuantes que forman un todo complejo. La mayora de
los sistemas naturales pueden funcionar gracias a fuen
Mecanismos de realimentacin
tes de energa que desplazan la materia o la energa de
un lugar a otro. Una analoga simple es un sistema de La mayora de los sistemas naturales tiene mecanismos
enfriamiento de un coche, que contiene un lquido (ha que tienden a intensificar el cambio, as como otros me
bitualmente agua y anticongelante) que sale del motor canismos que tienden a resistirlo y, de este modo, estabi
hacia el radiador y vuelve. El papel de este sistema es lizar el sistema. Por ejemplo, cuando tenemos demasia
transferir el calor generado por combustin en el motor do calor, transpiramos para enfriamos. Este fenmeno de
al radiador, donde el aire en movimiento lo hace salir enfriamiento sirve para estabilizar nuestra temperatura
del vehculo. De ah el trmino sistema de enfriamiento. corporal y se denomina mecanismo de realimentacin
Los sistemas como el de enfriamiento de un coche negativa. Los mecanismos de realimentacin negativa
son autnomos con respecto a la materia y se denomi sirven para mantener el sistema tal como es o, en otras
nan sistemas cerrados. Aunque la energa se desplaza palabras, para mantener el status c\uo. Por el contrario, los
libremente dentro y fuera de un sistema cerrado, no en mecanismos que intensifican o impulsan el cambio se de
tra ni sale materia (lquido en el caso de nuestro sistema nominan mecanismos de realimentacin positiva.
22 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

La mayora de los sistemas terrestres, en especial el Los ciclos en el sistema Tierra


sistema climtico, contienen una amplia variedad de
mecanismos de realimentacin negativa y positiva. Por Un bucle o subsistema ms familiar es el ciclo hidrolgica.
ejemplo, pruebas cientficas sustanciales indican que la Representa la circulacin sin fin del agua terrestre ente
Tierra ha entrado en un periodo de calentamiento glo la hidrosfera, la atmsfera, la biosfera y la geosfera. EZ
bal. Una consecuencia del calentamiento global es que agua entra en la atmsfera por evaporacin desde la su
algunos de los glaciares y los casquetes polares han em perficie de la Tierra y por transpiracin desde las plan
pezado a fundirse. Las superficies cubiertas por nieve o tas. El vapor de agua se condensa en la atmsfera v for
hielo, muy reflectantes, estn siendo sustituidas de una ma nubes, que a su vez producen precipitacin que cae
manera gradual por suelos marrones, rboles verdes u de nuevo sobre la superficie terrestre. Una parte de 1=
ocanos azules, todos ellos ms oscuros, de modo que lluvia que cae sobre la superficie penetra y es absorbida
absorben ms luz solar. El resultado es una realimenta por las plantas o se convierte en agua subterrnea, mien
cin positiva que contribuye al calentamiento. tras otra parte fluye por la superficie hacia el ocano.
Por otro lado, un aumento de la temperatura global Consideradas a lo largo de lapsos prolongados de
tambin provoca un incremento de la evaporacin del tiempo, las rocas de la geosfera estn formndose, cam
agua de la superficie continental y ocenica de la Tierra. biando y reformndose constantemente. El bucle que
Un resultado de la existencia de ms vapor de agua en implica los procesos por los cuales una roca camba
el aire es el aumento del espesor de las nubes. Como la a otra se denomina el ciclo de las rocas y se comentar
parte superior de las nubes es blanca y reflectante, una algo ms adelante en este captulo. Los ciclos del siste
mayor cantidad de luz solar se refleja de nuevo hacia ma Tierra, como el ciclo hidrolgico y de las rocas, no
el espacio, con lo cual se reduce la cantidad de luz so son independientes entre s. Por el contrario, hay mu
lar que llega a la superficie terrestre y las temperaturas chos lugares donde interaccionan. Una interfaz es im
globales disminuyen. Adems, las temperaturas ms lmite comn donde las diferentes partes de un siste
clidas tienden a fomentar el crecimiento de la vegeta ma entran en contacto e interaccionan. Por ejemplo, en
cin. Las plantas, a su vez, toman el dixido de carbo la Figura 1.15, la meteorizacin en la superficie desin
no (C02) del aire. Como el dixido de carbono es uno de tegra y descompone de manera gradual la roca slidaJ
los gases invernadero de la atmsfera, su eliminacin tie El trabajo de la gravedad y las aguas superficiales pue
ne un impacto negativo en el calentamiento global5. den acabar moviendo este material a otro lugar y depo
Adems de los procesos naturales, debemos con sitarlo. Ms adelante, el agua subterrnea que se infil
siderar tambin el factor humano. La tala y el desbro tra a travs de los residuos pueden dejar detrs matera
ce extensivos de las selvas y la quema de los combusti mineral que cementa los granos transformndolos en
bles fsiles (petrleo, gas natural y carbn) provocan un roca slida (una roca que suele ser muy diferente de
aumento del C02 atmosfrico. Esta actividad est con roca con la que empezamos). Este cambio de una nxai
tribuyendo al aumento de la temperatura global que en otra no podra haberse producido sin el movimiento
nuestro planeta est experimentando. Una de las tareas de agua a travs del ciclo hidrolgico. Hay muchos lu
abrumadoras de los cientficos del sistema Tierra es pre gares en los que un ciclo o bucle en el sistema Tierra in
decir cmo ser el clima en el futuro teniendo en cuenta teracciona con, y es una parte bsica de otro.
muchas variables: los cambios tecnolgicos, las tenden
cias de la poblacin y el impacto general de numero La energa para el sistema Tierra
sos mecanismos de realimentacin positiva y negativa El sistema Tierra es impulsado por la energa proceden
opuestos. te de dos fuentes. El Sol impulsa los procesos externos
que tienen lugar en la atmsfera, la hidrosfera y la su
El sistema Tierra perficie de la Tierra. El tiempo y el clima, la circulacin
ocenica y los procesos erosivos son accionados por la
El sistema Tierra tiene una serie casi infinita de subsis energa del Sol. El interior de la Tierra es la segunda 1
temas en los que la materia se recicla una y otra vez. Un fuente de energa. El calor que queda de cuando se for
ejemplo, que se abordar en el Captulo 8, traza el movi m nuestro planeta y el calor que est siendo continua
miento del carbono entre las cuatro esferas de la Tierra. mente generado por la desintegracin de los elementos
Nos demuestra, por ejemplo, que el dixido de carbono radiactivos impulsan los procesos internos que produ- I
en el aire y el carbono de los seres vivos y en ciertas ro cen los volcanes, los terremotos y las montaas.
cas forma parte de un subsistema descrito mediante el
ciclo del carbono.
Las partes estn relacionadas
5Los gases invernadero absorben la energa calorfica emitida por la Las partes del sistema Tierra estn relacionadas, de mane- |
Tierra y de este modo ayudan a mantener la atmsfera clida. ra que un cambio en una de ellas puede producir cambios J
Introduccin a la Geologa 2 3

Energa solar
Condensacin

.Cemento

Detritos
meteorizados'
La meteorizacin
disgrega las rocas El agua superficial
mueve el material Depsito El agua subterrnea se infiltra
meteorizado del sedimento a travs del sedimento,
depositando el cemento

FIGURA 1.15. En este diagrama se muestra la interfaz (lmite comn) entre dos ciclos importantes del sistema Tierra, el ciclo hidrolgico
y el ciclo rocoso.

en otra o en todas las dems. Por ejemplo, cuando un vol para los procesos de la Tierra oscilan entre milisegun-
cn hace erupcin, la lava del interior de nuestro planeta dos y miles de millones de aos. A medida que vamos
puede fluir en la superficie y bloquear un valle prximo. aprendiendo sobre la Tierra, resulta cada vez ms claro
Esta nueva obstruccin influye en el sistema de drenaje que, pese a las significativas separaciones en distancia o
de la regin creando un lago o haciendo que las corrien tiempo, muchos procesos estn conectados, y un cambio
tes de agua cambien su curso. Las grandes cantidades de en un componente puede influir en el sistema entero.
cenizas y gases volcnicos que pueden emitirse durante Los seres humanos son parte del sistema Tierra,
una erupcin pueden ascender a las capas altas de la at un sistema en el cual los componentes vivos e inertes
msfera e influir en la cantidad de energa solar que lle estn entrelazados e interconectados. Por consiguiente,
gue a la superficie. El resultado sera una disminucin de nuestras acciones producen cambios en todas las otras
la temperatura del aire en todo el hemisferio. partes. Cuando quemamos gasolina y carbn, elimina
All donde la superficie est cubierta por coladas de mos nuestros residuos y limpiamos los terrenos, hace
lava o por un grueso estrato de ceniza volcnica, los sue mos que otras partes del sistema respondan, a menudo
los existentes son enterrados. Esto hace que los procesos de manera imprevista. A lo largo de todo este libro co
de formacin del suelo empiecen de nuevo a transformar noceremos muchos de los subsistemas de la Tierra: el
el nuevo material superficial en suelo (Figura 1.16). El sue sistema hidrolgico, el sistema tectnico (formacin de
lo que finalmente se forma reflejar la interaccin entre montaas) y el ciclo de las rocas, por citar unos pocos.
muchas partes del sistema Tierra, el material volcnico Recordemos que estos componentes y nosotros, los seres
original, el clima y el impacto de la actividad biolgica. humanos, formamos todos parte del todo interactuante
Por supuesto, habra tambin cambios significativos en complejo que denominamos sistema Tierra.
la biosfera. Algunos organismos y su hbitat seran elimi
nados por la lava y las cenizas, mientras que se crearan
nuevos mbitos de vida, como los lagos. El posible cam
EVOLUCIN DE LA TIERRA PRIMITIVA
bio climtico afectara tambin a algunas formas de vida. Los terremotos recientes causados por los desplaza
El sistema Tierra se caracteriza por procesos que va mientos de la corteza terrestre, junto con las lavas pro
ran en escalas espaciales desde fracciones de milme cedentes de la erupcin de volcanes activos, represen
tros hasta miles de kilmetros. Las escalas temporales tan solo el ltimo de una larga serie de acontecimientos
24 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

FIGURA 1.16 Cuando el monte Santa Helena entr en erupcin en mayo de 1980, la zona de la imagen qued enterrada por una colada
barro volcnico. En la actualidad se ha restablecido la vegetacin y se est formando suelo nuevo (Jack W Dykinga/foto de CORBIS).

por medio de los cuales nuestro planeta ha alcanzado los tomos de hidrgeno y helio generados durante el
su forma y su estructura actuales. Los procesos geol Big Bang, granos de polvo microscpicos y la mate
gicos que se producen en el interior de la Tierra pueden expulsada de estrellas muertas desde haca tiempo tcrA
comprenderse mejor cuando se observan en el contex maban la nebulosa solar. (La fusin nuclear en las
to de acontecimientos muy anteriores en la historia de trellas convierte el hidrgeno y el helio en los otros di
la Tierra. mentos que se hallan en el universo.)
Hace cerca de 5.000 millones de aos, esta inmenn
sa nube de gases y granos diminutos de elementad
El origen del planeta Tierra ms pesados empez a contraerse lentamente debida
En esta seccin se describen las opiniones ms amplia a las interacciones gravitacionales entre sus partculas
mente aceptadas sobre el origen de nuestro Sistema (Figura 1.18). Una influencia externa, como una onda de
Solar. La teora descrita aqu representa el conjunto choque procedente de una explosin catastrfica (swrw
de ideas ms coherente que tenemos para explicar lo nova), pudo haber provocado el colapso. Al contraerse]
que sabemos sobre el Sistema Solar en la actualidad. esta nube que giraba lentamente en espiral rotaba cada
Nuestro escenario empieza hace unos 14.000 millones vez ms deprisa por el mismo motivo por el que lo haca
de aos con el Big Bang, una explosin incomprensible un patinador sobre hielo cuando repliega los brazos soJ
mente grande que lanz hacia el exterior toda la ma bre s mismo. Al final, la atraccin gravitacional se equn
teria del universo a velocidades increbles. En ese mo libr con la fuerza centrfuga causada por el movimies*-
mento, los restos de la explosin, que consistan casi por to rotacional de la nebulosa (Figura 1.17). Pero esta vezj
completo en hidrgeno y helio, empezaron a enfriarse la nube, antes extensa, haba adoptado la forma de \m
y condensarse en las primeras estrellas y galaxias. En disco plano con una gran concentracin de material ed
una de estas galaxias, la Va Lctea, fue donde nuestro el centro denominada protosol (Sol en formacin). (Loa
Sistema Solar y el planeta Tierra tomaron forma. astrnomos estn bastante seguros de que la nebulosa
La Tierra es uno de los nueve planetas que, junto va form un disco porque se han detectado estructuras sw
rias docenas de lunas y numerosos cuerpos ms peque milares alrededor de otras estrellas.)
os, gira alrededor del Sol. La naturaleza ordenada de Durante el colapso, la energa gravitacional se conj
nuestro Sistema Solar lleva a la mayora de los investi virti en energa trmica (calor), lo cual hizo que la tenw
gadores a concluir que la Tierra y los otros planetas se peratura del interior de la nebulosa aumentara especta
formaron esencialmente al mismo tiempo, y de la mis cularmente. A estas temperaturas elevadas, los granasi
ma materia primordial, que el Sol. La teora de la nebu de polvo se descompusieron en molculas y en partcid
losa propone que los cuerpos de nuestro Sistema Solar las atmicas extremadamente energticas. Sin embargo*
se formaron a partir de una enorme nube en rotacin a distancias posteriores a la rbita de Marte, las tempe]
denominada nebulosa solar (Figura 1.17). Adems de raturas probablemente se mantuvieron bastante bajas]
Introduccin a la Geologa 25

FIGURA 1.17. Formacin del Sistema Solar de acuerdo con la hiptesis de la nebulosa primitiva. A. El nacimiento de nuestro Sistema Solar
empez cuando una nube de polvo y gases (nebulosa) empez a colapsarse gravitacionalmente. B. La nebulosa se contrajo en un disco en
rotacin que se calentaba gracias a la conversin de la energa gravitacional en energa trmica. C. El enfriamiento de la nebulosa provoc
la condensacin de material rocoso y metlico en pequeas partculas slidas. D. Colisiones repetidas hicieron que las partculas del tamao
del polvo se unieran de una manera gradual hasta formar cuerpos del tamao de un asteroide. En un periodo de unos pocos millones de aos
estos cuerpos formaron los planetas.

y rocosas que orbitaban alrededor del Sol (Figura 1.17).


A -200 C, es posible que las pequeas partculas de la Colisiones repetidas provocaron la unin de estas ma
parte exterior de la nebulosa estuvieran cubiertas por sas en cuerpos ms grandes, del tamao de un asteroi
una capa gruesa de hielo constituido por agua, dixido de, denominadas planetesimales, que en unas pocas de
de carbono, amonaco y metano congelados. (Algo de cenas de millones de aos crecieron hasta convertirse en
este material todava reside en los confines del Sistema los cuatro planetas interiores que llamamos Mercurio,
Solar, en la regin llamada la nube de Oort.) La nube con Venus, Tierra y Marte. No todas estas masas de mate
forma de disco tambin contena cantidades considera ria se incorporaron en los protoplanetas. Las piezas ro
bles de gases ms ligeros: hidrgeno y helio. cosas y metlicas que permanecieron en rbita se deno
La formacin del Sol marc el fin del periodo de con minan meteoritos cuando sobreviven a un impacto con
traccin y, por tanto, el fin del calentamiento gravitacio la Tierra.
nal. Las temperaturas de la regin en la que ahora se en A medida que los protoplanetas atraan cada vez
cuentran los planetas interiores empezaron a disminuir. ms material, el impacto de gran velocidad de los res
Esta disminucin de la temperatura hizo que las sus tos de la nebulosa provoc el aumento de temperatu
tancias con puntos de fusin elevados se condensaran ra de estos cuerpos. A causa de sus temperaturas re
en pequeas partculas que empezaron a unirse (acre- lativamente elevadas y sus campos gravitacionales
cin). Materiales como el hierro y el nquel y los ele dbiles, los planetas interiores no podan acumular mu
mentos que componen los minerales que forman las ro chos de los componentes ms ligeros de la nebulosa.
cas (silicio, calcio, sodio, etc.) formaron masas metlicas Los ms ligeros de estos componentes, el hidrgeno y
26 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

ascendieron hacia la superficie, donde se solidificaron v


formaron la corteza primitiva. Estos materiales rocosos
estaban enriquecidos en oxgeno y elementos litfilos
en especial silicio y aluminio, con cantidades menores
de calcio, sodio, potasio, hierro y magnesio. Adems, al
gunos metales pesados como el oro, el plomo y el ura

* nio, que tienen puntos de fusin bajos o eran muy solu


bles en las masas fundidas ascendentes, fueron retirados
del interior de la Tierra y se concentraron en la corteza
en desarrollo. Este primer periodo de segregacin qu
mica estableci las tres divisiones bsicas del interior de
la Tierra: el ncleo rico en hierro; la corteza primitiva, muy
delgada; y la capa ms gruesa de la Tierra, denomina
da manto, que se encuentra entre el ncleo y la corteza.
Una consecuencia importante de este periodo de di
ferenciacin qumica es que permiti que grandes canti
FIGURA 1.18. Nebulosa de la Laguna. Es en nubes
resplandecientes como esta donde los gases y las partculas de
dades de compuestos gaseosos se escaparan del interior
polvo se concentran para formar estrellas (Cortesa de los National de la Tierra, como ocurre en la actualidad durante las
Optica! Astronomy Observatores). erupciones volcnicas. Gracias a este proceso fue evo
lucionando de manera gradual la atmsfera primitiva.
el helio, fueron finalmente barridos de la parte interna Fue en este planeta, con esa atmsfera, donde apareci
del Sistema Solar por los vientos solares. la vida como la conocemos.
Al mismo tiempo que se formaban los planetas inte Despus de los acontecimientos que establecieron la
riores tambin se estaban desarrollando los planetas ex estructura bsica de la Tierra, la corteza primitiva se per
teriores (Jpiter, Saturno, Urano y Neptuno), ms gran di a causa de la erosin y otros procesos geolgicos, de
des, junto con sus extensos sistemas de satlites. A causa manera que no disponemos de ningn registro directo de
de las bajas temperaturas debido a la larga distancia su composicin. Cundo y cmo exactamente apareci la
del Sol, el material con el que estos planetas se forma corteza continental (y con ella las primeras masas conti
ron contena un alto porcentaje de hielos (agua, dixi nentales terrestres) es una cuestin que todava es obje
do de carbono, amonaco y metano) y detritos rocosos to de investigacin. Sin embargo, existe un acuerdo gene
y metlicos. La acumulacin de hielos explica en parte ral en que la corteza continental se form de una manera
las grandes dimensiones y la baja densidad de los plane gradual durante los ltimos 4.000 millones de aos. (Las
tas exteriores. Los dos planetas con mayor masa, Jpiter rocas ms antiguas descubiertas hasta hoy son fragmen
y Saturno, tenan una gravedad superficial suficiente tos aislados, encontrados en el noroeste de Canad, que
como para atraer y sostener grandes cantidades incluso tienen unas edades radiomtricas de unos 4.000 millones
de los elementos ms ligeros, el hidrgeno y el helio. de aos.) Adems, como se ver en el Captulo 1, la Tierra
es un planeta en evolucin cuyos continentes y cuencas
ocenicas han cambiado constantemente de forma e in
Formacin de la estructura cluso de situacin durante una gran parte de este periodo.
en capas de la Tierra
A medida que se acumulaba el material para formar la
Tierra (y poco despus), el impacto a gran velocidad de
ESTRUCTURA INTERNA DE LA TIERRA
los restos de la nebulosa y la desintegracin de los ele
AN INTRODUCTION TO GEOLOGY
mentos radiactivos provoc un aumento constante de
la temperatura de nuestro planeta. Durante este perio Earth's Layered Structure
EARTH
do de calentamiento intenso, la Tierra alcanz la tempe
ratura suficiente para que el hierro y el nquel empeza En la seccin anterior, ha aprendido que la segregacin
ran a fundirse. La fusin produjo gotas de metal pesado de material que empez muy temprano en la historia
que penetraron hacia el centro del planeta. Este proceso de la Tierra tuvo como resultado la formacin de tres
sucedi rpidamente en la escala de tiempo geolgico y capas principales definidas por su composicin qumi
form el ncleo denso rico en hierro de la Tierra. ca: la corteza, el manto y el ncleo. Adems de estas
El primer periodo de calentamiento provoc otro tres capas distintas por su composicin, la Tierra puede
proceso de diferenciacin qumica, por medio del cual dividirse en capas en funcin de sus propiedades fsi
la fusin form masas flotantes de roca fundida que cas, la litosfera y la astenosfera. Las propiedades fsicas
Introduccin a la Geologa 27

Hidrosfera Atmsfera
Distribucin en capas Distribucin en capas por
(lquida) (gas)
por propiedades composicin qumica
fsicas
Corteza Corteza (roca de baja
ocenica- densidad, 7-70 km
orteza
de grosor)
Litosfera onti Litosfera
slida y rgida,
100 km de
grosor)

Manto inferior
(slido)
Manto
Manto (roca de alta
superior densidad)
Ncleo externo
(lquido)
410 km

Ncleo
Zona de
transicin <> Interno <hierro + nquel)

= GURA 1.19. Perspectivas de la estructura en capas de la Tierra. El lado derecho de la gran seccin transversal muestra que el interior de
= Tierra se divide en tres capas distintas segn sus diferencias composicionales: la corteza, el manto y el ncleo. El lado izquierdo de la gran
>e:cin transversal ilustra las capas del interior de la Tierra segn sus propiedades fsicas, la litosfera, la astenosfera, la zona de transicin,
e manto inferior, la capa D", el ncleo externo y el ncleo interno. Los diagramas de bloque situados a la izquierda de la gran seccin
.'ansversal muestran una perspectiva aumentada de la porcin superior del interior de la Tierra.

utilizadas para definir estas zonas son su carcter slido diferencia de la corteza ocenica, que tiene una composi
lquido y cun dctil o resistentes son. El conocimien- cin qumica relativamente homognea, la corteza conti
to de ambos tipos de estructuras en capas es esencial nental consta de muchos tipos de rocas. El nivel superior
rara nuestra comprensin de los procesos geolgicos de la corteza continental tiene una composicin media
bsicos, como el vulcanismo, los terremotos y la forma- de una roca grantica denominada granodiorita, pero vara
dn de montaas (Figura 1.19). considerablemente de un lugar a otro.
Las rocas continentales tienen una densidad media
de unos 2,7 g/cm3 y se han descubierto algunas cuya
La corteza de la Tierra edad supera los 4.000 millones de aos. Las rocas de la
La corteza, capa rocosa externa, comparativamente fina corteza ocenica son ms jvenes (180 millones de aos
o menos) y ms densas (aproximadamente 3,0 g/ cm3)
e la Tierra, es de dos tipos diferentes, corteza ocenica
v corteza continental. Ambas comparten la palabra cor- que las rocas continentales.
reza, pero la semejanza acaba ah. La corteza ocenica
rene alrededor de 7 km de grosor y est compuesta por
basaltos, rocas gneas oscuras. Por el contrario, la corteza
El manto de la Tierra
continental tiene un grosor medio de entre 35 y 40 km, Ms del 82 por ciento del volumen de la Tierra est conte
pero puede superar los 70 km en algunas regiones mon- nido en el manto, una envoltura rocosa slida que se ex
raosas, como las Montaas Rocosas y el Himalaya. A tiende hasta una profundidad de unos 2.900 km. El lmite
28 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

entre la corteza y el manto representa un notable cambio El manto inferior


de composicin qumica. El tipo de roca dominante en la
Desde una profundidad de 660 km hasta la parte >a-l
parte superior del manto es la peridotita, que es ms rica
perior del ncleo, a una profundidad de 2.900 knr. =J
en los metales magnesio y hierro que los minerales encon
encuentra el manto inferior. Debido a un aumento a
trados en la corteza, continental u ocenica.
la presin (causada por el peso de la roca superior > di
manto se consolida gradualmente con la profundidad.!
El manto superior Pese a su fuerza, sin embargo, las rocas del interior defl
manto inferior son muy calientes y capaces de un flij!
El manto superior se extiende desde el lmite corte
muy gradual. En los pocos centenares de kilmetros o-1
za-manto hacia abajo hasta una profundidad de unos
feriores del manto se encuentra una capa muy variable
660 km. El manto superior puede dividirse en tres par
e inusual denominada capa D" (pronunciada de do
tes diferentes. La porcin superior del manto superior
ble prima). La naturaleza de esta capa limtrofe en:re
es parte de la litosfera rgida; debajo de ella est la aste-
el manto rocoso y el ncleo exterior de hierro lquido SB
nosfera, ms dbil. La parte inferior del manto superior
examinar en el Captulo 3.
se denomina zona de transicin.
La litosfera (esfera de roca) comprende la corte
za entera y el manto superior y forma la capa relativa El ncleo de la Tierra
mente fra y rgida de la Tierra (Figura 1.19). Con un
grosor medio de unos 100 km, la litosfera alcanza ms Se cree que la composicin del ncleo es una aleacin
de 250 km de grosor debajo de las porciones ms anti de hierro y nquel con cantidades menores de oxgeno.,
guas de los continentes. Debajo de esta capa rgida, has silicio y azufre, elementos que forman fcilmente com
ta una profundidad de unos 410 km, se encuentra una puestos con hierro. A la presin extrema del ncleo, este
capa blanda, comparativamente plstica, que se conoce material rico en hierro tiene una densidad media de cer
como astenosfera (esfera dbil). La porcin superior ca de 11 g/cm3 y se aproxima a 14 veces la densidad del
de la astenosfera tiene unas condiciones de temperatu agua en el centro de la Tierra.
ra y presin que provocan una pequea cantidad de fu El ncleo, compuesto principalmente por una alea
sin. Dentro de esta zona muy dctil, la litosfera est cin de hierro y nquel, se divide en dos regiones que
mecnicamente separada de la capa inferior. La conse muestran resistencias mecnicas muy distintas. El n
cuencia es que la litosfera es capaz de moverse con in cleo externo es una capa lquida de 2.270 km de grosor.
dependencia de la astenosfera, un hecho que se consi Es el movimiento del hierro metlico en esta zona lo que
derar en el siguiente captulo. genera el campo magntico de la Tierra. El ncleo inter
Es importante destacar que la resistencia a la defor no es una esfera con un radio de 1.216 km. A pesar de
macin de los diversos materiales de la Tierra es fun su temperatura ms elevada, el hierro del ncleo inter
cin, a la vez, de su composicin y de la temperatura y no es slido debido a las inmensas presiones que exis
la presin a que estn sometidos. No debera sacarse la ten en el centro del planeta.
idea de que toda la litosfera se comporta como un sli
do quebradizo similar a las rocas encontradas en la su
perficie. Antes bien, las rocas de la litosfera se vuelven CMO SABEMOS LO 0E SABEMOS?
progresivamente ms calientes y dctiles (se deforman
con ms facilidad) conforme aumenta la profundidad. Llegados a este punto quiz se pregunte: Cmo cono
A la profundidad de la astenosfera superior, las rocas cimos la composicin y la estructura del interior de la
estn lo suficientemente cerca de sus temperaturas de Tierra? Puede suponer que se han extrado muestras
fusin (de hecho, puede producirse algo de fusin) que del interior de la Tierra directamente. Sin embargo, la
son fciles de deformar. Por tanto, la astenosfera supe mina ms profunda del mundo (la mina Western Deep
rior es blanda porque se aproxima a su punto de fusin, Levels, en Sudfrica) tiene una profundidad de tan solo
exactamente igual a como la cera caliente es ms blan 4 km, y la perforacin ms profunda del mundo (termi
da que la cera fra. nada en la pennsula de Kola, en Rusia, en 1992) solo
La parte del manto que va desde una profundidad penetra aproximadamente 12 km. En esencia, los seres
de unos 410 km hasta unos 610 km se denomina zona humanos nunca han perforado un agujero en el manto
de transicin. La parte superior de la zona de transicin (y nunca lo harn en el ncleo) con el fin de sacar mues
se identifica por un aumento sbito de densidad desde tras directas de estos materiales.
3,5 hasta 3,7 g/cm3. Este cambio se produce porque los A pesar de estas limitaciones, se han desarrolla
minerales de la roca peridotita responden al aumento do teoras que describen la naturaleza del interior de
de la presin formando minerales nuevos con estructu la Tierra y que coinciden con la mayora de los datos
ras atmicas estrechamente empaquetadas. procedentes de las observaciones. As, nuestro modelo
Introduccin a la Geologa 29

nel interior de la Tierra representa las mejores deduc


ciones que podemos hacer segn los datos disponibles.
Por ejemplo, la estructura en capas de la Tierra se ha
establecido mediante observaciones indirectas. Cada
v ez que se produce un terremoto, unas ondas de ener
ga (denominadas ondas ssmicas) penetran en el interior
ie la Tierra, de una manera parecida a como los rayos X
penetran en el cuerpo humano. Las ondas ssmicas cam-
bian de velocidad y se desvan y reflejan al atravesar zo-
nas con propiedades distintas. Un amplio conjunto de
rotaciones de control en todo el mundo detecta y regis-
ira esta energa. Con la ayuda de ordenadores, se ana-
izan estos datos, que luego se utilizan para determinar
La estructura del interior de la Tierra. En el Captulo 3,
-El interior de la Tierra, encontrar ms informacin
ie cmo se lleva esto a cabo.
Qu pruebas tenemos que respalden la supuesta
: imposicin del interior de nuestro planeta? Puede re
sultar sorprendente conocer que rocas que se origina
ron en el manto se han recogido en la superficie de la
Tierra, entre ellas, muestras que contienen diamantes,
ru, segn los estudios de laboratorio, pueden formar
se solo en ambientes con una presin elevada. Dado que
estas rocas deben de haberse cristalizado a profundida
des superiores a los 200 km, se deduce que son mues
tras del manto que sufrieron muy pocas alteraciones
durante su ascenso a la superficie. Adems, hemos po FIGURA 1.20. Meteorito de hierro encontrado en Namibia, un
dido examinar lminas del manto superior y de la cor pas del sudoeste africano. Los meteoritos son importantes porque
teza ocenica que lo recubre que han sido empujadas representan muestras del material a partir del cual se formaron los
por encima del nivel del mar en lugares como Chipre, planetas interiores (Foto de Neil Setchfield/Alamy).

Ten-ano va y Omn.
Establecer la composicin del ncleo es otra cuestin de hecho, la Tierra se form a partir del mismo material
lompletamente diferente. Debido a su gran profundi en la nebulosa solar que gener los meteoritos y los de
dad y su densidad elevada, ninguna muestra del ncleo ms planetas terrestres, debe contener un porcentaje mu
ha llegado a la superficie. Sin embargo, disponemos de cho ms elevado de hierro del que se encuentra en las
pruebas significativas que sugieren que esta capa cons rocas de la corteza. Por consiguiente, podemos concluir
ta principalmente de hierro. que el ncleo es enormemente rico en este metal pesado.
Sorprendentemente los meteoritos proporcionan im- Este punto de vista tambin est respaldado por los
rortantes pistas sobre la composicin del ncleo y el estudios de la composicin del Sol, que indican que
manto. (Los meteoritos son objetos extraterrestres sli el hierro es la sustancia ms abundante hallada en el
dos que chocan contra la superficie de la Tierra.) La ma Sistema Solar que posee la densidad calculada para el
yora de los meteoritos son fragmentos derivados de co ncleo. Adems, el campo magntico de la Tierra re
lisiones de cuerpos ms grandes, principalmente del quiere que el ncleo est hecho de un material conduc
cinturn de asteroides situado entre las rbitas de Marte tor de la electricidad, como el hierro. Puesto que todas
v Jpiter. Son importantes porque representan muestras las pruebas disponibles apuntan a que una gran par
del material (planetesimales) del que se formaron los pla te del ncleo est compuesta de hierro, tomamos esto
netas interiores, incluida la Tierra (Figura 1.20). Los me como un hecho, al menos hasta que nuevas pruebas nos
teoritos estn compuestos principalmente por una alea indiquen lo contrario.
cin de hierro y nquel (metlicos), minerales silicatados
rocosos) o una combinacin de ambos materiales (mix
tos). La composicin media de los meteoritos rocosos es LA SUPERFICIE DE LA TIERRA
muy parecida a la que se supone que tiene el manto. Por
otro lado, los meteoritos metlicos contienen un porcen Las dos principales divisiones de la superficie de la
taje mucho ms elevado de este material metlico del Tierra son los continentes y las cuencas ocenicas
que se encuentra en la corteza terrestre o en el manto. Si, (Figura 1.21). Una diferencia significativa entre estas dos
LA GEOLOGA FSICA

FIGURA 1.21. En estas dos pginas se muestra la topografa de la superficie slida de la Tierra.

reas son sus niveles relativos. Los continentes son su excepcin de unas reas algo limitadas de terreno mon
perficies notablemente planas con el aspecto de llanuras taoso. Por el contrario, la profundidad media del fon
que sobresalen por encima del nivel del mar. Con una do ocenico es de unos 3,8 km por debajo del nivel del
elevacin media de alrededor de 0,8 km, los bloques mar o unos 4,5 km inferior a la elevacin media de los
continentales se encuentran cerca del nivel del mar, con continentes.
Introduccin a la Geologa 31

Zona de
fractura
Gibbs

Ocano
Atlntico

%. 0orsal de
iV Ch^^cea
Africa I; v^fe
Rift de
frica del
Este ^
Zona de
fractura' : ?;!i
San Pablo g Ocano Fosa
a1 ndico >marirj d-
fa (Sunda)
Dorsal
Ninety Eas
Dorsal
Walvis
Elevacin
Po'Grande
Dorsk;
Broken

Dorsal Norte de Escocia Dorsal


Kerguelen

Fosa submarina
de las Sandwich
del sur
Dorsal Sur

La diferencia de elevacin entre los continentes y las de rocas granticas con una densidad de alrededor de
cuencas ocenicas es consecuencia principalmente de las 2,7 g/cm . Las rocas baslticas que conforman la corteza
diferencias entre sus densidades y sus grosores respecti ocenica tienen un grosor medio de tan solo 7 km y una
vos. Recordemos que el grosor medio de los continentes densidad media de aproximadamente 3,0 g/cm3. Por tan
oscila entre los 35 y los 40 km y que estos estn compuestos to, la corteza continental, ms gruesa y menos densa, es
32 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

Apalaches
Escudo Canadiense Himalaya

o^'an

o" m S
Angara
Alpes

Escudo
Esc
Afric

Leyenda
Cinturones montaosos jvenes (menos
de 100 millones de aos de antigedad

[ Cinturones montaosos antiguos

| Escudos

Plataformas estables (escudos


cubiertos por roca sedimentaria)

FIGURA I.22. Este mapa muestra la distribucin general de los cinturones montaosos, las plataformas estables y los escudos de la Tierra.
[Foto de Robert Hildebrand Photography (izquierda); CORBIS (medio); Image Source Pink/Alamy (Derecho)].

ms flotante que la corteza ocenica. Como consecuencia, distribucin de las montaas parece ser aleatoria, pero
la corteza continental flota sobre la parte superior de las no lo es. Al considerar las montaas ms jvenes (de
rocas deformables del manto a un nivel ms elevado que menos de 100 millones de aos), encontramos que estn
la corteza ocenica por el mismo motivo por el que un bar situadas principalmente en dos zonas. El cinturn del
co de carga grande y vaco (menos denso) navega a ma Pacfico (la regin que rodea el ocano Pacfico) incluye
yor altura que un barco pequeo y cargado (ms denso). las montaas del oeste del continente americano y con
tina en el Pacfico occidental en forma de arcos de islas
volcnicas (Figura 1.21). Los arcos de islas son regiones
Principales caractersticas montaosas activas compuestas en gran parte de rocas
de los continentes volcnicas y rocas sedimentarias deformadas. Las islas
Aleutianas, Japn, Filipinas y Nueva Guinea son ejem
Las principales caractersticas de los continentes pue
plos de arcos de islas.
den agruparse en dos categoras diferenciadas: reas ex
El otro cinturn montaoso importante se extien
tensas, planas y estables que se han erosionado hasta
casi el nivel del mar, y regiones elevadas de rocas de de hacia el este desde los Alpes a travs de Irn y el
Himalaya y luego baja al sur y entra en Indonesia. Una
formadas que en la actualidad forman los cinturones
exploracin atenta de los terrenos montaosos revela
montaosos. Vase en la Figura 1.22 que los cinturones
que la mayora de ellos son lugares donde se han com
montaosos jvenes tienden a ser rasgos topogrficos
primido secuencias gruesas de rocas que han experi
largos y estrechos situados en los mrgenes continenta
les, mientras que las reas llanas y estables se sitan por mentado una gran deformacin, como si estuvieran
en un tomo gigantesco. Tambin se encuentran mon
regla general en el interior de los continentes.
taas ms antiguas en los continentes. Son ejemplos de
ello los Apalaches, al este de los Estados Unidos, y los
Cinturones montaosos
Urales, en Rusia. Sus picos, antes elevados, son ahora
Los rasgos topogrficos ms prominentes de los con bajos, producto de millones de aos de meteorizacin
tinentes son los cinturones montaosos lineales. La y de erosin.
Introduccin a la Geologa 33

El interior estable Aunque la tierra y el mar entran en contacto en la l


nea de costa, esta no es el lmite entre los continentes y las
A diferencia de los cinturones montaosos jvenes, que
cuencas ocenicas. Antes bien, a lo largo de la mayora de
se han formado durante los ltimos 100 millones de
las costas una plataforma suavemente inclinada de ma
ir os, las zonas interiores de los continentes, denomina
terial, denominada plataforma continental, se extiende
das cratones, han permanecido relativamente estables
en direccin al mar desde la costa. Dado que est sobre la
sin cambios) durante los ltimos 600 millones de aos,
corteza continental, se trata claramente de una extensin
: incluso ms. Normalmente estas regiones intervinie
inundada de los continentes. Un vistazo a la Figura 1.21
ron en un episodio de formacin de montaas muy an
demuestra que la anchura de la plataforma continental
terior en la historia de la Tierra.
es variable. Por ejemplo, es ancha a lo largo de las costas
Dentro de estos interiores estables existen zonas cono-
oriental y del Golfo de Estados Unidos, pero relativamen
~aas como escudos, que son regiones extensas y llanas
te estrecha a lo largo del margen Pacfico del continente.
:impuestas por rocas cristalinas deformadas. Obsrvese
cr la Figura 1.22 que el Escudo Canadiense aflora en gran El lmite entre los continentes y las cuencas ocenicas
parte del noreste de Norteamrica. La datacin radiom- profundas se encuentra a lo largo del talud continental,
rica de varios escudos ha revelado que se trata de regio- una estructura relativamente empinada que se extien
nes verdaderamente antiguas. Todas ellas contienen rocas de desde la superficie exterior de la plataforma conti
ir. Precmbrico con una edad superior a los 1.000 millo- nental hasta el fondo ocenico profundo (Figura 1.21).
de aos y algunas muestras se aproximan a los 4.000 Utilizando el talud como lnea divisoria, encontramos
rallones de aos. Incluso estas rocas, las ms antiguas que las cuencas ocenicas representan el 60 por ciento
que se conocen, exhiben muestras de las fuerzas enormes de la superficie terrestre y que el 40 por ciento restante
que las han plegado, fallado y metamorfizado. As, con- corresponde a los continentes.
- -unos que estas rocas una vez formaron parte de un sis- En regiones donde no existen fosas, el empinado ta
sana montaoso antiguo que desde entonces se ha ero- lud continental pasa a tener una inclinacin ms gra
s : nado hasta producir estas regiones extensas y llanas. dual, conocida como pie de talud. El pie de talud est
Existen otras zonas cratnicas en las que rocas muy de- formado por un grueso cmulo de sedimentos que se
:: miadas, como las que se encuentran en los escudos, estn movieron pendiente abajo desde la plataforma conti
cubiertas por una capa relativamente fina de rocas sedimen nental hacia los fondos ocenicos profundos.
tanas. Estas reas se denominan plataformas estables. Las
cas sedimentarias de las plataformas estables son casi ho Cuencas ocenicas profundas
rneen tales, excepto en los puntos en los que se han combado
Entre los mrgenes continentales y las dorsales oce
> han formado grandes cuencas o domos. En Norteamrica,
nicas se encuentran las cuencas ocenicas profundas.
una gran porcin de las plataformas estables se sita entre
Partes de estas regiones consisten en estructuras incre
ei Escudo Canadiense y las Montaas Rocosas.
blemente llanas denominadas llanuras abisales. El fon
do ocenico tambin contiene depresiones extremada
Principales caractersticas mente profundas, que llegan en ocasiones a los 11.000 m
del fondo ocenico de profundidad. Aunque estas fosas submarinas son
relativamente estrechas y representan tan solo una pe
r . se drenara todo el agua de las cuencas ocenicas, se quea fraccin del fondo ocenico, son sin embargo es
: c servara una gran variedad de rasgos, incluidas cade tructuras muy importantes. Algunas fosas se encuen
nas de volcanes, caones profundos, llanuras y largas tran adyacentes a montaas jvenes que flanquean los
e - tensiones de altiplanicies montonamente llanas. De continentes. Por ejemplo, en la Figura 1.21, la fosa Per-
hecho, el paisaje sera casi tan diverso como en los con Chile que recorre la costa occidental sudamericana es
tentes (vase Figura 1.21). paralela a los Andes. Otras fosas son paralelas a cadenas
Durante los ltimos 60 aos, los oceangrafos han de islas lineales denominadas arcos de islas volcnicas.
.irtografiado lentamente gran parte del fondo ocenico Los fondos ocenicos estn salpicados de estructu
utilizando modernos equipos de sonar. A partir de es- ras volcnicas sumergidas llamadas montes submari
: :s estudios se han establecido tres regiones principales: nos, que a veces forman cadenas estrechas y largas. La
k>s mrgenes continentales, las cuencas ocenicas profundas actividad volcnica tambin ha producido varias llanu
y las dorsales ocenicas (centro ocenicas). ras de lava extensas, como la llanura Ontong Java, situa
da al noreste de Nueva Guinea. Adems, algunas lla
Mrgenes continentales
nuras sumergidas estn compuestas de corteza de tipo
El margen continental es la porcin de fondo ocenico ad continental. Algunos ejemplos son la llanura Campbell,
ecente a las principales masas continentales. Puede incluir al sureste de Nueva Zelanda, y la llanura Seychelles, al
u: plataforma continental, el talud continental y el pie de talud. noreste de Madagascar.
34 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

Dorsales ocenicas comprensin de nuestro planeta y su historia. Esta com


prensin tiene tambin muchas aplicaciones prcticas,
La estructura ms prominente del fondo ocenico es la
como en la bsqueda de recursos minerales y energticos
dorsal ocenica o centro ocenica. Como se muestra en bsicos y la solucin de problemas ambientales.
la Figura 1.21, la dorsal Centro-atlntica y la dorsal del
Pacfico oriental son partes de este sistema. Esta estruc
tura ancha y larga forma un cinturn continuo que ser
pentea a lo largo de ms de 70.000 km alrededor del
Tipos bsicos de rocas
planeta de una manera similar a la costura de una pelo Los gelogos dividen las rocas en tres grandes grupos:
ta de bisbol. Lejos de estar constituido por rocas muy gneas, sedimentarias y metamrficas. A continuacin,
deformadas, como la mayora de las montaas de los damos un breve vistazo a estos tres grupos bsicos.
continentes, el sistema de dorsales ocenicas consta de Como iremos aprendiendo, cada grupo est relaciona
capas superpuestas de rocas gneas fracturadas y ele do con los dems por los procesos que actan sobre el
vadas. planeta y dentro de l.
La comprensin de las estructuras topogrficas que
forman la superficie de la Tierra es esencial para enten Rocas gneas
der los mecanismos que han dado forma a nuestro pla
neta. Qu importancia tiene el enorme sistema de dor Las rocas gneas (ignis = fuego) se forman cuando la
sales que se extiende a travs de los ocanos de todo el roca fundida, denominada magma, se enfra y se solidi
mundo? Cul es la conexin, si la hay, entre los cintu fica. El magma es roca fundida que se puede formar a
rones montaosos jvenes y activos y las fosas oceni varios niveles de profundidad en el interior de la corte
cas? Qu fuerzas deforman las rocas para producir ca za y el manto superior de la Tierra. A medida que se en
denas de montaas majestuosas? Estas son algunas de fra el magma, van formndose y creciendo los cristales
las cuestiones que se tratarn ms adelante, cuando em de varios minerales. Cuando el magma permanece en
pecemos a investigar los procesos dinmicos que dieron el interior profundo de la corteza, se enfra lentamen
forma a nuestro planeta en el pasado geolgico y conti te durante miles de aos. Esta prdida gradual de calor
nuarn hacindolo en el futuro. permite el desarrollo de cristales relativamente grandes
antes de que toda la masa se solidifique por completo.
Las rocas gneas de grano grueso que se forman muy
LAS ROCAS Y EL CICLO DE LAS ROCAS por debajo de la superficie se denominan intrusivas. Los
ncleos de muchas montaas estn constituidos por ro
AN INTRODUCTION TO GEOLOGY cas gneas formadas de esta manera. Solo la elevacin y
Rock Cycle la erosin posteriores dejan expuestas estas rocas en la
superficie. Un ejemplo comn e importante es el granito
(Figura 1.23). Esta roca intrusiva de grano grueso es rica
Las rocas son el material ms comn y abundante de la en los minerales silicatados de color claro, cuarzo y fel
Tierra. Para un viajero curioso, la variedad parece casi despato. El granito y las rocas relacionadas son consti
infinita. Al examinar una roca con atencin, encontra tuyentes principales de la corteza continental.
mos que consta de cristales o granos pequeos de mi A veces, el magma se abre paso hacia la superfi
nerales. Los minerales son compuestos qumicos (o en al cie de la Tierra, como durante una erupcin volcnica.
gunas ocasiones elementos nicos), cristalinos, cada uno Dado que se enfra con rapidez en un ambiente de su
de ellos con su propia composicin y sus propiedades f- perficie, la roca fundida se solidifica muy deprisa y no
bay tiempo suficiente para que crezcan cristales gran
fcilmente visibles sin ayuda de un microscopio. des. Antes bien, se produce ia formacin simultnea de
La naturaleza y el aspecto de una roca estn fuer muchos cristales pequeos. Las rocas gneas que se for
temente influidos por los minerales que la componen. man en la superficie terrestre se describen como extru-
Adems, la textura de una roca, es decir, el tamao, la sivas y suelen ser de grano fino. Un ejemplo abundan
forma o la disposicin de los minerales que la constitu te e importante es el basalto (Figura 1.24). Esta roca de
yen, tambin tiene un efecto significativo en su aspec color verde oscuro a negro es rica en minerales silica
to. La composicin mineral y la textura de una roca, a tados que contienen una cantidad significativa de hie
su vez, son el reflejo de los procesos geolgicos que la rro y magnesio. Debido a su mayor contenido de hie
crearon. rro, el basalto es ms denso que el granito. El basalto y
Las caractersticas de las rocas proporcionan a los ge las rocas relacionadas constituyen la corteza ocenica
logos las pistas que necesitan para determinar los proce as como muchos volcanes, tanto en el ocano como en
sos que las formaron. Estos anlisis son esenciales para la los continentes.
Introduccin a la Geologa 35

= IGURA 1.23. El granito es una roca intrusiva gnea especialmente abundante en la corteza continental de la Tierra. La erosin ha descubierto
esta masa de granito en el Parque Nacional Yosemite de California. La muestra de granito exhibe su textura de grano grueso (Foto: E. J. Tarbuck).

procesos de meteorizacin descomponen la roca, es de


cir, modifican qumicamente los minerales en otros nue
vos y en sustancias fcilmente solubles en agua.
El agua, el viento o el hielo glacial suelen transpor
tar los productos de la meteorizacin a lugares de se
dimentacin donde forman lminas relativamente pla
nas, capas. Normalmente los sedimentos se convierten
en roca, se litifican, por uno de los dos procesos siguien
tes. La compactacin tiene lugar a medida que el peso de
los materiales suprayacentes comprime los sedimentos
en masas ms densas. La cementacin se produce con
forme el agua que contiene sustancias disueltas se filtra
a travs de los espacios intergranulares del sedimento.
Con el tiempo, el material disuelto en agua precipita en
tre los granos y los cementa en una masa slida.
Los sedimentos que se originan y son transportados
como partculas slidas se denominan sedimentos detr
ticos y las rocas que ellos forman son las llamadas ro
cas sedimentarias detrticas. Las dimensiones de las part
culas son la principal base para clasificar los miembros
de esta categora. Dos ejemplos comunes son la lutita
y la arenisca. La lutita es una roca de grano fino com
FIGURA 1.24. Esta colada de lava del Monumento Nacional del
Crter Sunset cerca de Flagstaff, Arizona, est compuesta de la puesta por partculas del tamao del limo (entre 1/256
roca gnea negra de grano fino denominada basalto (Foto de Dennis y 1/16 mm) y de la arcilla (menos de 1/256 mm). La se
Tasa). La muestra de basalto exhibe su textura de grano fino. Los dimentacin de estos diminutos granos est asociada a
agujeros, denominados vesculas, son comunes en la zona superior ambientes tranquilos como cinagas, llanuras fluvia
de una colada de lava (Foto de E. J. Tarbuck).
les expuestas a inundaciones y porciones de las cuen
cas ocenicas profundas. Arenisca es el nombre dado a
Rocas sedimentarias las rocas sedimentarias en las que predominan granos
del tamao de la arena (entre 1/16 y 2 mm). Las arenis
Los sedimentos, la materia prima de las rocas sedimenta cas se asocian con una gran variedad de ambientes, en
rias, se acumulan en capas en la superficie de la Tierra. tre ellos las playas y las dunas.
Son materiales que se forman a partir de rocas preexis Las rocas sedimentarias qumicas se forman cuando el
tentes por los procesos de meteorizacin. Algunos de material disuelto en el agua precipita. A diferencia de
estos procesos fragmentan fsicamente la roca en pie las rocas sedimentarias detrticas, que se subdividen se
zas ms pequeas sin modificar su composicin. Otros gn el tamao de las partculas, la principal base para
36 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

sedimentarias como una capa algo discontinua y relati


vamente delgada de la porcin ms externa de la corte
za, lo cual tiene sentido, ya que el sedimento se acumu
la en la superficie.
A partir de las rocas sedimentarias, los gelogos re
construyen muchos detalles de la historia de la Tierra.
Dado que los sedimentos son depositados en muchos
puntos diferentes de la superficie, las capas rocosas
que acaban formando contienen muchas pistas sobre
los ambientes de la superficie en el pasado. Tambin
pueden exhibir caractersticas que permiten a los ge
logos descifrar informacin sobre cmo y desde dnde
se transport el sedimento. Adems, son las rocas sedi
mentarias las que contienen fsiles, que son pruebas vi
tales en el estudio del pasado geolgico.

Pocas metamrficas
Las rocas metamrficas se producen a partir de rocas
gneas, sedimentarias o incluso otras rocas metamrfi
cas. As, cada roca metamrfica tiene una roca madre,
la roca a partir de la que se ha formado. Metamrfico es
un adjetivo adecuado porque su significado literal es
cambiar la forma. La mayora de cambios tienen lu
gar a temperaturas y presiones elevadas que se dan en
la profundidad de la corteza terrestre y el manto supe
rior (Figura 1.26).
Los procesos que crean las rocas metamrficas a me
nudo progresan de una manera gradual, desde cambios
ligeros (metamorfismo de bajo grado) hasta cambios
FIGURA 1.25. Esta gruesa capa de roca sedimentaria queda sustanciales (metamorfismo de alto grado). Por ejem
expuesta en las paredes del Parque Nacional Zion de Utah. plo, durante el metamorfismo de bajo grado, la roca se
Conocida como la Arenisca del Navajo, consiste en resistentes
dimentaria comn lutita se convierte en una roca meta
granos de mineral cuarzo que en una poca pasada cubri esta
regin con kilmetros de dunas de arena acumulada (Foto de Jamie mrfica ms compacta denominada pizarra. En cambio,
& Judy Wild/www.DanitaDelimont). La muestra proporciona una vista el metamorfismo de alto grado provoca una transfor
ms prxima de la arenisca (Foto de E. J. Tarbuck). macin tan completa que no se puede determinar la
identidad de la roca madre. Adems, cuando las rocas
situadas a una profundidad (a la que las temperaturas
distinguir las rocas sedimentarias qumicas es su com
son elevadas) estn sujetas a una presin dirigida, se
posicin mineral. La caliza, la roca sedimentaria qumica
deforman de una manera gradual y generan pliegues
ms comn, est compuesta principalmente por el mine
complicados. En los ambientes metamrficos ms ex
ral calcita (carbonato de calcio, CaC03). Existen muchas
tremos, las temperaturas se aproximan a las tempera
variedades de caliza. Los tipos ms abundantes tienen un
turas de fusin de las rocas. No obstante, durante el me
origen bioqumico, lo que significa que los organismos
tamorfismo la roca debe permanecer esencialmente slida, ya
que viven en el agua extraen la materia mineral disuelta
que, si se funde por completo, entramos en el mbito de
y crean partes duras, como los caparazones. Despus, es
la actividad gnea.
tas partes duras se acumulan como sedimento.
La mayor parte del metamorfismo sucede en uno de
Los gelogos calculan que las rocas sedimentarias
estos tres ambientes:
representan solo alrededor del 5 por ciento (en volu
men) de los 16 km externos de la Tierra. Sin embargo, su 1. Cuando un cuerpo magmtico intruye en la roca, tie
importancia es bastante mayor de lo que podra indicar ne lugar el metamorfismo trmico o de contacto. En este
este porcentaje. Si tomara muestras de las rocas expues caso, el cambio est controlado por un aumento de la
tas en la superficie, encontrara que la gran mayora son temperatura dentro de la roca que rodea una intru
sedimentarias. De hecho, en tomo al 75 por ciento de to sin gnea.
das las rocas expuestas en los continentes son sedimen 2. El metamorfismo hidrotermal implica alteraciones qu
tarias. Por consiguiente, podemos considerar las rocas micas que se producen cuando el agua caliente rica
Introduccin a la Geologa 37

en iones circula a travs de las fracturas de la roca.


Este tipo de metamorfismo suele asociarse con la ac
tividad gnea que proporciona el calor necesario para
provocar reacciones qumicas y hacer que estos flui
dos circulen a travs de la roca.
3. Durante la formacin de las montaas, grandes can
tidades de roca enterradas a una gran profundidad
estn sujetas a presiones dirigidas y a temperaturas
elevadas asociadas con la deformacin a gran escala
denominada metamorfismo regional
El grado de metamorfismo se refleja en la textura y
la composicin mineral de la roca. Durante el metamor
fismo regional, los cristales de algunos minerales re
cristalizarn con una orientacin perpendicular a la di
reccin de la fuerza compresiva. La alineacin mineral
resultante a menudo da a la roca una textura en lminas
o en bandas llamada foliacin. El esquisto y el gneis son
dos ejemplos de rocas foliadas (Figura I.27A).
No todas las rocas metamrficas presentan una tex
tura foliada. Se dice que estas rocas son no foliadas. Las
rocas metamrficas compuestas por un solo mineral
que forma cristales equidimensionales no son, por regla
general, visiblemente foliadas. Por ejemplo, la caliza, si
es pura, est compuesta por un solo mineral, la calci
ta. Cuando una caliza de grano fino experimenta meta
morfismo, los pequeos cristales de calcita se combinan
y forman cristales entrelazados ms grandes. La roca re
sultante es similar a una roca gnea de grano grueso.
Este equivalente metamrfico no foliado de la caliza se
denomina mrmol (Figura I.27B).
En todos los continentes afloran reas extensas de
rocas metamrficas. Estas rocas son un componente
PIGU RA 1.26. La roca oscura mostrada aqu es metamrfica. importante de muchos cinturones montaosos, donde
Conocida como esquisto de Vishnu, aflora en la garganta interna del constituyen una gran porcin del ncleo cristalino de
Gran Can. Su formacin se asocia con los entornos que existen muy
oor debajo de la corteza terrestre donde las temperaturas y las presiones
las montaas. Incluso debajo de los interiores continen
son elevadas y con los procesos formadores de montaas antiguas que tales estables, que en general estn cubiertos por rocas
se produjeron en la poca precmbrica (Foto de Dennis Tasa). sedimentarias, hay basamentos de rocas metamrficas.

A. B.
FIGURA 1.27. Rocas metamrficas comunes. A. La roca foliada gneis a menudo presenta bandas y con frecuencia tiene una composicin mineral
similar a la de la roca gnea granito. B. El mrmol es una roca gruesa, cristalina, no foliada, cuya roca madre es la caliza (Fotos: E. J. Tarbuck).
38 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

En todos estos ambientes, las rocas metamrficas sue Si la roca sedimentaria resultante se entierra pro
len estar muy deformadas y contienen grandes intrusio fundamente dentro de la tierra e interviene en la din
nes de masas gneas. De hecho, partes importantes de mica de formacin de montaas, o si es intruida por
la corteza continental de la Tierra estn compuestas por una masa de magma, estar sometida a grandes pre
rocas metamrficas y rocas gneas asociadas. siones o a un calor intenso, o a ambas cosas. La roca
sedimentaria reaccionar ante el ambiente cambiante
y se convertir en un tercer tipo de roca, una roca me-
El ciclo de las rocas: tamrfica. Cuando la roca metamrfica es sometida a
uno de los subsistemas cambios de presin adicionales o a temperaturas an
mayores, se fundir, creando un magma, que acabar
de la Tierra cristalizando en rocas gneas, volviendo a empezar de
La Tierra es un sistema. Esto significa que nuestro pla nuevo el ciclo.
neta est formado por muchas partes interactuantes que De dnde procede la energa que impulsa el ciclo
forman un todo complejo. En ningn otro lugar se ilus de las rocas de la Tierra? Los procesos impulsados por
tra mejor esta idea que al examinar el ciclo de las rocas el calor desde el interior de la Tierra son responsables
(Figura 1.28). El ciclo de las rocas nos permite examinar de la creacin de las rocas gneas y metamrficas. La
muchas de las interrelaciones entre las diferentes partes meteorizacin y la erosin, procesos externos alimen
del sistema Tierra. Nos ayuda a entender el origen de tados por la energa procedente del Sol, producen el se
las rocas gneas, sedimentarias y metamrficas, y a ver dimento a partir del cual se forman las rocas sedimen
que cada tipo est vinculado a los otros por los procesos tarias.
que actan sobre y dentro del planeta. Aprenda bien el
ciclo de las rocas; examinar sus interrelaciones con ma Caminos alternativos
yor detalle a lo largo de este libro.
Las vas mostradas en el ciclo bsico no son las nicas
posibles. Al contrario, es exactamente igual de probable
Ciclo bsico
que puedan seguirse otras vas distintas de las descri
Empecemos en la parte superior de la Figura 1.28. El tas en la seccin precedente. Esas alternativas se indican
magma, la roca fundida que se forma a una gran pro mediante las lneas azules en la Figura 1.28.
fundidad por debajo de la superficie de la Tierra, con Las rocas gneas, en vez de ser expuestas a la me
el tiempo se enfra y se solidifica. Este proceso, de teorizacin y a la erosin en la superficie terrestre, pue
nominado cristalizacin, puede ocurrir debajo de la den permanecer enterradas profundamente. Esas masas
superficie terrestre o, despus de una erupcin vol pueden acabar siendo sometidas a fuertes fuerzas de
cnica, en la superficie. En cualquiera de las dos si compresin y a temperaturas elevadas asociadas con la
tuaciones, las rocas resultantes se denominan rocas formacin de montaas. Cuando esto ocurre, se trans
gneas. forman directamente en rocas metamrficas.
Si las rocas gneas afloran en la superficie experi Las rocas metamrficas y sedimentarias, as como
mentarn meteorizacin, en la cual la accin de la at los sedimentos, no siempre permanecen enterrados.
msfera desintegra y descompone lentamente las ro Antes bien, las capas superiores pueden ser eliminadas,
cas. Los materiales resultantes suelen ser desplazados dejando expuestas las rocas que antes estaban enterra
pendiente abajo por la gravedad antes de ser capta das. Cuando esto ocurre, los materiales son meteoriza
dos y transportados por algn agente erosivo como dos y convertidos en nueva materia prima para las ro
las aguas superficiales, los glaciares, el viento o las cas sedimentarias.
olas. Por fin, estas partculas y sustancias disueltas, Las rocas pueden parecer masas invariables, pero
denominadas sedimentos, son depositadas. Aunque la el ciclo de las rocas demuestra que no es as. Los cam
mayora de los sedimentos acaba llegando al ocano, bios, sin embargo, requieren tiempo; grandes cantida
otras zonas de acumulacin son las llanuras de inun des de tiempo. Podemos observar las diferentes partes
dacin de los ros, los desiertos, los pantanos y las du del ciclo funcionando por todo el mundo. En la actua
nas. lidad se est formando nuevo magma debajo de la isla
A continuacin, los sedimentos experimentan litifi- de Hawi. Cuando hace erupcin en la superficie, los
cacin, un trmino que significa conversin en roca. flujos de lava aumentan el tamao de la isla. Mientras
El sedimento suele litificarse dando lugar a una roca se tanto, la meteorizacin y la erosin van reduciendo las
dimentaria cuando es compactado por el peso de las ca Montaas Rocosas. Algunos de estos restos meteoriza
pas suprayacentes o cuando es cementado conforme el dos sern transportados finalmente al Golfo de Mxico,
agua subterrnea de infiltracin llena los poros con ma donde se aadirn a la masa ya sustancial de sedimen
teria mineral. to que se ha acumulado ah.
Introduccin a la Geologa 39

Magma
Cuando el magma
El magma se forma o lava se enfran
cuando la roca se funde y se solidifican,
a grandes profundidades 'o^ se forman las
debajo de la superficie ^ rocas gneas
de la Tierra
A

Calor y presin

Cuando la roca \ La meteorizacion


sedimentaria es descompone las rocas,
enterrada en profundidad que son transportadas
en la corteza, el calor y depositadas
y la presin como sedimento
(esfuerzo) hacen que
se transforme
\ en rocas metamrficas

Elevacin,
meteorizacin,
transporte
y depsito -v> Sedimento
Rocas sedimentarias

Utificacio

Los sedimentos se compactan


y se cementan para formar rocas sedimentarias

FIGURA 1.28. Consideradas a lo largo de espacios temporales muy prolongados, las rocas estn en constante formacn, cambio Y
-ansformacin. El ciclo de las rocas nos ayuda a entender el origen de los tres grupos bsicos de rocas. Las flechas representan los procesos
3ue enlazan cada grupo con los dems
40 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

CAPTULO 1 Introduccin a la geologa

RESUMEN
Geologa significa el estudio de la Tierra. Las dos se produjo un acontecimiento totalmente inesperado
amplias ramas de la geologa son: (1) la Geologa fsica, durante un experimento.
que examina los materiales que componen la Tierra El medio fsico de la Tierra se divide tradicionalme?v
y los procesos que actan debajo y encima de su su te en tres partes principales: la Tierra slida o geosferwt
perficie; y (2) la Geologa histrica, que intenta com la porcin de agua de nuestro planeta, la hidrosfera y
prender el origen de la Tierra y su desarrollo a lo lar la envuelta gaseosa de la Tierra, la atmsfera. Ademan
go del tiempo. la biosfera, la totalidad de vida sobre la Tierra, interac
La relacin entre las personas y el medio natural es ciona con cada uno de los tres reinos fsicos y es igual
un objetivo importante de la Geologa y abarca los mente una parte integrante de la Tierra.
riesgos naturales, los recursos y la influencia huma Aunque cada una de las cuatro esferas de la Tierra
na en los procesos geolgicos. puede estudiarse por separado, todas ellas estn rela
Durante los siglos xvn y xviii, el catastrofismo influy cionadas en un todo complejo y continuamente inte
en la formulacin de explicaciones sobre la Tierra. El ractuante que denominamos sistema Tierra. La cienci
catastrofismo establece que los paisajes terrestres se del sistema Tierra utiliza una aproximacin interdiso
han desarrollado fundamentalmente debido a gran plinaria para integrar el conocimiento de varios m
des catstrofes. Por el contrario, el uniformismo, uno bitos acadmicos en el estudio de nuestro planeta y
de los principios fundamentales de la Geologa mo sus problemas ambientales globales.
derna, avanzado por James Hutton a finales del si Un sistema es un grupo de partes interactuantes que
glo xviii, establece que las leyes fsicas, qumicas y forman un todo complejo. Los sistemas cerrados sor.
biolgicas que actan hoy en da, lo han hecho tam aquellos en los que la energa entra y sale libremente
bin en el pasado geolgico. Esta idea suele resumirse mientras que la materia no entra ni sale del sistema
como el presente es la clave para el pasado. Hutton En un sistema abierto, tanto la energa como la mate
sostena que los procesos que parecen ser lentos, po ria entran y salen del sistema.
dran, a lo largo de lapsos prolongados de tiempo, La mayora de sistemas naturales tiene mecanismos
producir efectos que fueran exactamente tan grandes que tienden a intensificar el cambio, llamados meca
como los resultantes de acontecimientos catastrficos nismos de realimentacin positiva, y otros mecanismos,
sbitos. denominados mecanismos de realimentacin negativa
Utilizando los principios de la datacin relativa, la or que tienden a resistir el cambio y, as, a estabilizar el
denacin de los acontecimientos en su secuencia u sistema.
orden apropiados sin conocer su edad en aos, los Las dos fuentes de energa que alimentan el sistema
cientficos desarrollaron una escala de tiempo geo Tierra son: (1) el Sol, que impulsa los procesos exter
lgico durante el siglo xix. Pueden establecerse eda nos que tienen lugar en la atmsfera, la hidrosfera y
des relativas aplicando principios como los de la ley la superficie de la Tierra; y (2) el calor del interior de
de superposicin y el principio de sucesin faunstica. la Tierra, que alimenta los procesos internos que pro
Toda ciencia se basa en la suposicin de que el mun ducen los volcanes, los terremotos y las montaas.
do natural se comporta de una manera constante y La hiptesis de la nebulosa describe la formacin del
predecible. El proceso mediante el cual los cientficos Sistema Solar. Los planetas y el Sol empezaron a for
recogen datos y formulan hiptesis y teoras cientfi marse hace unos 5.000 millones de aos a partir de
cas se denomina mtodo cientfico. Para determinar lo una gran nube de polvo y gases. Conforme la nube se
que ocurre en el mundo natural, los cientficos suelen: contraa, empez a rotar y a adoptar forma de disco.
(1) recoger datos, (2) plantear preguntas y desarro El material que era lanzado gravitacionalmente hacia
llar hiptesis que puedan responder a esas pregun el centro se convirti en el protosol. Dentro del disco
tas, (3) realizar observaciones y elaborar experimen en rotacin, pequeos centros, denominados planetesi-
tos para probar las hiptesis, y (4) aceptar, modificar males, absorban cada vez ms cantidad de los restos
o rechazar en funcin de pruebas extensas. Otros des de la nube. Debido a las elevadas temperaturas cer
cubrimientos representan ideas puramente tericas ca del Sol, los planetas interiores fueron incapaces de
que han soportado un examen exhaustivo. Algunos acumular muchos de los elementos que se evaporan
avances cientficos se han realizado incluso cuando ^a temperaturas bajas. Debido a las temperaturas muy
CAPTULO 1. Introduccin a la Geologa 41

fras existentes en la lejana del Sol, los planetas exte Las estructuras ms grandes de los continentes pue
riores, grandes estn formados de enormes cantidades den dividirse en dos categoras: los cinturones monta
de hielo y materiales ms ligeros. Esas sustancias ga osos y el interior estable. El fondo ocenico se divide
seosas explican los tamaos comparativamente gran en tres grandes unidades topogrficas: los mrgenes
des y las bajas densidades de los planetas externos. continentales, las cuencas ocenicas profundas y las dor
La estructura interna de la Tierra se divide en capas sales ocenicas.
basadas en diferencias de composicin qumica y en Las rocas estn formadas de granos o cristales ms
los cambios de las propiedades fsicas. En cuanto a la pequeos denominados minerales. La composicin mi
composicin, la Tierra se divide en una corteza exter neral y la textura de las rocas (tamao, forma o dispo
na delgada, un manto rocoso slido y un ncleo denso. sicin de los minerales que las componen) reflejan los
Otras capas, segn sus propiedades fsicas, son la li procesos geolgicos que las crearon. Los tres tipos b
tosferai, la astenosfera, la zona de transicin, el manto infe sicos de rocas son gneas, sedimentarias y metamrficas.
rior, la capa D, el ncleo externo y el ncleo. El ciclo de las rocas es uno de los muchos ciclos o bu
Las dos divisiones principales de la superficie terrestre cles del sistema Tierra en los que la materia se recicla.
son los continentes y las cuencas ocenicas. Una dife El ciclo de las rocas es una forma importante de ob
rencia significativa son sus altitudes relativas. Las dife servar muchas de las interrelaciones de la Geologa.
rencias de elevacin entre los continentes y las cuencas Ilustra el origen de los tres tipos de rocas bsicos y el
ocenicas son consecuencia principalmente de dife papel de varios procesos geolgicos en la transforma
rencias entre sus densidades y grosores respectivos. cin de un tipo de roca en otro.

TERMINOS FUNDAMENTALES
stenosfera, 28 hidrosfera, 18 plataforma continental, 33
-nnsfera, 19 hiptesis, 12 plataforma estable, 33
biosfera, 19 interfaz, 22 roca gnea, 34
capa D, 28 litosfera, 28 roca metamrfica, 36
catastrofismo, 7 llanura abisal, 33 roca sedimentaria, 35
ciencia del sistema Tierra, 20 manto, 27 sistema, 21
ciclo de las rocas, 38 manto inferior, 28 sistema abierto, 21
corteza, 27 margen continental, 33 sistema cerrado, 21
cratn, 33 mecanismo de realimentacin sucesin faunstica, principio
cuenca ocenica profunda, 33 negativa, 21 de la, 11
catacin relativa, 10 mecanismo de realimentacin superposicin, ley de, 11
dorsal ocenica (centro ocenica), 34 positiva, 21 talud continental, 33
escudo, 33 monte submarino, 33 teora, 15
: osa submarina, 33 nebulosa solar, 24 teora de la nebulosa
Geologa, 4 ncleo, 28 primitiva, 24
Geologa fsica, 4 ncleo externo, 28 uniformismo, 9
Geologa histrica, 4 ncleo interno, 28 zona de transicin, 28
geosfera, 20 pie de talud, 33

PREGUNTAS DE REPASO
La Geologa se divide tradicionalmente en dos am 4. Describa la doctrina del uniformismo. Cmo con
plias reas. Nombre y describa esas dos subdivi sideraban los defensores de esta idea la edad de la
siones. Tierra?
Describa brevemente la influencia de Aristteles 5. Cul es la edad aproximada de la Tierra?
en las Ciencias Geolgicas. 6. La escala de tiempo geolgico se estableci sin la
Cmo perciban la edad de la Tierra quienes pro ayuda de la datacin radiomtrica. Qu principios
ponan el catastrofismo? se utilizaron para desarrollar esta escala temporal?
42 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

7. En qu se diferencia una hiptesis cientfica de 19. Diga el nombre de cada una de las rocas que se
una teora cientfica? describen a continuacin:
8. Enumere y describa brevemente las cuatro esfe Roca intrusiva de grano grueso y color claro.
ras que constituyen nuestro medio ambiente. Roca detrtica rica en partculas del tamao
9. En qu se diferencia un sistema abierto de un sis limo.
tema cerrado? Roca negra de grano fino que compone la corte
10. Compare los mecanismos de realimentacin posi za ocenica.
tiva y los mecanismos de realimentacin negativa. Roca no foliada cuya roca madre es la caliza.
11. El suelo es un ejemplo de una interfaz en el sistema
Tierra. Qu es una interfaz? Con cul de las cua 20. Para cada una de las siguientes caractersticas, in
tro esferas de la Tierra est asociado el suelo? dique si est asociada con las rocas gneas, sedi
12. Cules son las dos fuentes de energa del sistema mentarias o metamrficas:
Tierra? Puede ser intrusiva o extrusiva.
13. Enumere y describa brevemente los acontecimien Litificada por compactacin y cementacin.
tos que llevaron a la formacin del Sistema Solar. La arenisca es un ejemplo.
14. Enumere y describa brevemente las capas com- Algunos miembros de este grupo son foliados.
posicionales en las que se divide la Tierra. Este grupo se divide en las categoras detrtica
15. Compare la astenosfera y la litosfera. y qumica.
16. Describa la distribucin general de las montaas El gneis forma parte de este grupo.
ms jvenes de la Tierra.
17. Distinga entre escudos y plataformas estables. 21. Utilizando el ciclo de las rocas, explique la afirma
18. Enumere las tres principales unidades topogrficas cin: una roca es la materia prima para otra.
del fondo ocenico.

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Antes de la dcada de 11960 Jf maypriade los gelogos
sostena la opinin de que"ps:cuencas ocenicas
y los continentes tenan posiciones fijas'yeran de
gran antigedad. Megos de una dcada despus los
'iruestigadotes se dieron cuenta de que lostontinentes de la
Tie'ra"'no eran estticos, sino que migraban gradualmente
popel planeta. Debido a esos movimientos, los bloques
de noateria continental colisionan, deforman Jp corteza y
crean asilas grandes cadenas de la Tierra I^icjuraM.1).
Ademas, las masas de tierra a,veces se separa^. Conforme
los bloqes continentales se distancian, emerge una nueva
cuenca ocenica' entre ellos. Mientras tanto, otras porciones
del fondo ocenico se sumergen en^ql manto. En resumen,
surgi un modelo completamente diferente de los procesos
tectnicos de la Tierra*.
Este cambio profundo en el pensamiento cientfico se ha
descrito apropiadamente como una revolucin cientfica. La
revolucin empez a principios del siglo xx con una propuesta
relativamente directa denominada deriva continental.
Durante ms de cincuenta aos los cientficos consagrados
rechazarn categricamente la idea de que los continentes
eran capaces de moverse**. Despus de la Segunda
Guerra Mundial, los instrumentos modernos sustituyeron
ajos martillos como las herramientas elegidas por muchos
investigadores. Armados con sos equipos/ims avanzados,
los gelogos y una nueva generacin, deJrivestigadores,
entre ellos geofsicos y geoqumicos, hicieron varios
descubrimientos sorprendentes qte empezaron a reavivar
el inters por la hiptesis de deriva continental. En 1968
estos avances condujeron al despliegue de una explicacin
ms compTta que se conoce como la teora de la tectnica
de placas.

* Los procesos tectnicos son los que deforman la corteza de la Tierra para
crear los principales rasgos estructurales, como montaas, continentes y
cuencas ocenicas,
* * Unos pocos gelogos, entre ellos Alexander du Toit de Sudfrica y Arthur
Holmes, de Inglaterra, respaldaron la hiptesis de la deriva continental. Pero
estaban claramente en minora.
46 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

En este captulo, examinaremos los acontecimientos que el esbozo bsico de la hiptesis de Wegener, denomi
llevaron a este gran cambio de la opinin cientfica en nada deriva continental, que se atrevi a cuestionar la
un intento de proporcionar una visin de cmo funcio suposicin largo tiempo sostenida de que los continen
na la ciencia. Tambin describiremos brevemente el de tes y las cuencas ocenicas tenan posiciones geogrfi
sarrollo de la hiptesis de la deriva continental, exami cas fijas.
naremos los motivos por los que se rechaz al principio Wegener sugiri que en una ocasin haba existido
y consideraremos las pruebas que finalmente conduje un supercontinente nico, consistente en todas las ma
ron a la aceptacin de su descendiente directa, la teora sas continentales de la Tierra1. Denomin Pangea a esta
de la tectnica de placas. masa continental gigante (que significa todas las tie
rras) (Figura 1.2). Adems plante la hiptesis de que,
hace unos 200 millones de aos, en la era Mesozoica,
DERIVA CONTINENTAL: UNA IDEA este supercontinente empez a fragmentarse en conti
nentes ms pequeos. Estos bloques continentales se
OUE SE ADELANTO A SU PICA desviaron a sus posiciones presentes a lo largo de mi
llones de aos. Se cree que la idea de Wegener de que
La idea de que los continentes, sobre todo Sudamrica los continentes pudieran separarse se le pudo ocurrir
y Africa, encajan como las piezas de un rompecabezas, al observar la fragmentacin del hielo ocenico durante
se origin durante el siglo XVII, a medida que se dispuso una expedicin danesa a Groenlandia.
de mejores mapas mundiales. Sin embargo, se dio poca
importancia a esta nocin hasta 1915, cuando Alfred
1 Wegener no fue el primero en concebir un supercontinente desapa
Wegener (1880-1930), meteorlogo y geofsico alemn,
recido hace mucho tiempo. Edward Suess (1831-1914), un distingui
public El origen de los continentes y los ocanos. En este do gelogo del siglo XIX, reuni evidencias de una masa de tierra gi
libro, que se public en varias ediciones, se estableci gante compuesta por los continentes de Sudamrica, frica, India y
Australia.

i
IM
\'

f\ i\
r \w V.

FIGURA 1.1. Escaladores acampando en la pared rocosa escarpada de una montaa conocida como K7 en el Karakrum de Pakistn, una
parte del Himalaya. Estas montaas se formaron cuando la Indica choc con Eurasia. (Foto de Jimmy Chin/National Geographic/Getty).
C A P T U L O 1 . Tectnica de placas: el desarrollo de una revolucin cientfica 4 7

A. Reconstruccin actual de Pangea se ajustaban los bordes de las plataformas continenta


les sudamericana y africana a profundidades de unos
900 m (Figura 1.3). El notable ajuste que se obtuvo era
Mar de Tethys mejor incluso que el esperado por esos investigadores.
Como se muestra en la Figura 1.3, hay unos pocos luga
res donde los continentes se solapan. Algunos de esos
solapamientos estn relacionados con el proceso de en
sanchamiento y adelgazamiento de los mrgenes con
tinentales a medida que se separaban. Otros pueden
explicarse por el trabajo de los principales sistemas flu
, . , i.Ut'Opd' viales. Por ejemplo, desde la ruptura de Pangea, el ro
NcnTeomericas r Nger ha ido formando un extenso delta que agrand la
Africa' plataforma continental de frica.
Sudamrica
Australia/
\ Ayvtrtdcc
Evidencia: los fsiles coinciden
B. La Pangea de Wegener
en costas opuestas de los mares
r: JRA 1.2. Reconstruccin de Pangea como se piensa
. e era hace 200 millones de aos. A. Reconstruccin actual. Aunque la semilla de la hiptesis de Wegener proce
. -^construccin realizada por Wegener en 1915. da de las notables semejanzas de los mrgenes conti
nentales a ambos lados del Atlntico, fue cuando supo
que se haban encontrado organismos fsiles idnticos
Wegener y quienes defendan la hiptesis de la de- en rocas de Sudamrica y de frica cuando se concen
j continental recogieron pruebas sustanciales que tr ms en la deriva continental. A travs de una revi
-raldaban sus opiniones. El ajuste de Sudamrica y sin de la literatura cientfica, Wegener descubri que la
A-rrica y la distribucin geogrfica de los fsiles y los cli- mayora de los paleontlogos (cientficos que estudian
-.is antiguos parecan apoyar la idea de que esas masas los restos fosilizados de organismos antiguos) estaban
:. derra, ahora separadas, estuvieron juntas en alguna de acuerdo en que era necesario algn tipo de conexin
otasin. Examinemos algunas de esas pruebas.

Evidencias: el rompecabezas
continental Margen
continental
_ mo algunos antes que l, Wegener sospech que
- continentes podran haber estado unidos en algu-
i ocasin al observar las notables semejanzas exis-
jntes entre las lneas de costa situadas a los dos lados AFRICA
cuadr {
:ei Atlntico. Sin embargo, la utilizacin que l hizo
le las lneas de costa actuales para hacer encajar los sai
ntinentes fue inmediatamente cuestionada por otros SUDAMRICA 4 r-,
u$/
nelogos. Estos ltimos sostenan, correctamente, que
is lneas de costa estn siendo continuamente modi-
cadas por procesos erosivos y sedimentarios. Aun

.cando hubiera tenido lugar el desplazamiento de los
continentes, sera improbable un buen ajuste en la ac-
aalidad. Wegener pareca consciente de este problema,
a que su ajuste original de los continentes era muy
.oroximado (Figura 1.2B). Solapamiento

Ms adelante los cientficos determinaron que


-ina aproximacin mucho mejor del lmite externo de
en continente es el borde de su plataforma continen
FIGURA 1.3. Aqu se muestra el mejor ajuste entre Sudamrica
tal que se encuentra sumergido unos cuantos centena
y frica a lo largo del talud continental a una profundidad de unos
res de metros por debajo del nivel del mar. A principios 900 m. Las reas de solapamiento entre los bloques continentales
de la dcada de los sesenta Sir Edward Bullard y dos estn coloreadas en marrn. (Tomado de A. G. Smith, Continental
de sus colaboradores construyeron un mapa en el que Drift, en Understanding the Earth, editado por I. G. Gass)
48 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

continental para explicar la existencia de formas de Rafting Unin stmica


vida mesozoicas similares en masas de tierra enorme
mente separadas. Igual que las formas de vida autc
tonas de Norteamrica son muy distintas de las africa
nas y las australianas, cabra esperar que durante la era
Mesozoica los organismos de continentes muy separa
dos seran tambin bastante diferentes.
- * . - - -

Mesosaurus Saltos entre islotes Deriva continental

Para aadir credibilidad a su argumento, Wegener do


cument casos de varios organismos fsiles que se ha
ban encontrado en diferentes masas continentales, pese
a las escasas posibilidades de que sus formas vivas pu
dieran haber cruzado el vasto ocano que ahora las se
para (Figura 1.4). El ejemplo clsico es el del Mesosaurus,
un reptil acutico depredador de peces cuyos restos f FIGURA 1.5. Estos esquemas de John Holden lustran varias
siles se limitan a lutitas negras del Prmico (hace unos explicaciones para la aparicin de especies similares en masas de
260 millones de aos) en el este de Sudamrica y en el tierra que en la actualidad estn separadas por un enorme ocano
sudoeste de Africa (Figura 1.4). Si el Mesosaurus hubie (Reimpreso con el permiso de John Holden).
ra sido capaz de realizar el largo viaje a travs del enor
me ocano Atlntico meridional, sus restos deberan te (conexiones tsmicas) y saltos entre islotes eran las ex
ner una distribucin ms amplia. Como esto no era as, plicaciones ms invocadas para esas migraciones
Wegener afirm que Sudamrica y frica debieron ha (Figura 1.5). Sabemos, por ejemplo, que durante la Edad
ber estado juntas durante este periodo de la historia de de Hielo, que acab hace unos 8.000 aos, la bajada del
la Tierra. nivel del mar permiti a los mamferos (entre ellos el
Cmo explicaban los opositores a la deriva con ser humano) atravesar el corto estrecho de Bering que
tinental la existencia de organismos fsiles idnti separa Rusia de Alaska. Era posible que puentes de
cos en lugares separados por miles de kilmetros de Tierra hubieran conectado en alguna ocasin frica y
mar abierto? Rafting, puentes de tierra transocenicos Sudamrica y luego se hubieran sumergido por debajo
del nivel del mar? Los mapas actuales del fondo oceni
co confirman la opinin de Wegener de que, si hubieran
existido puentes de tierra de esta magnitud, sus restos
estaran todava debajo del nivel del mar.

Glossopteris
C. Lystrosaurus
Wegener cit tambin la distribucin del helcho con
semilla fsil Glossopteris como una prueba de la exis
Mesosaurus. Lystrosaurus
tencia de Pangea (vase Figura 1.4). Se saba que esta
planta, identificada por sus hojas y semillas en for
ma de lengua que eran demasiado grandes para ser
transportadas por el viento, estaba muy dispersa en
Glossopteris tre frica, Australia, India y Sudamrica. Ms tarde, se
descubrieron tambin restos fsiles de Glossopteris en la
A. Mesosaurus B. Glossopteris Antrtida2. Wegener tambin saba que esos helchos
FIGURA 1.4. Evidencia fsil que respalda la deriva continental.
con semilla y la flora asociada con ellos crecan solo en
A. Se han encontrado fsiles del Mesosaurus solo en depsitos no un clima subpolar. Por consiguiente, lleg a la conclu
~arinos del este de Sudamrica y el oeste de frica. Mesosaurus era sin de que cuando las masas de tierra estuvieron uni
un rptil de agua fresca incapaz de nadar los 5.000 km de ocano das se encontraban mucho ms cerca del Polo Sur.
acierto que separa ahora esos continentes. B. Se encontraron restos
ce Glossopteris y flora relacionada en Australia, frica, Sudamrica,
a Antrtida e India, masas continentales que en la actualidad 2 En 1912, el Capitn Robert Scott y dos compaeros murieron con
cenen climas bastante variados. Sin embargo, cuando Glossopteris gelados cargando consigo 16 kg de rocas y muestras geolgicas para
habitaba esas regiones durante el Paleozoico superior, sus climas la investigacin cientfica, en su regreso de un intento fallido de ser
eran todos subpolares. C. Se han encontrado fsiles de Lystrosaurus, el primero en llegar al Polo Sur. Estas muestras, recogidas en las mo
un reptil que vive en tierra, en tres de esas masas continentales. rrenas del glaciar Beardmore, contenan restos fsiles de Glossopteris.
C A P T U L O 1 . Tectnica de placas: el desarrollo de una revolucin cientfica 4 9

Montaas _____
Calednicas

4 f' # '

Norteamrica \ |S|as ^ Escandinavia


" /' Britnicas
J
y T ' Montaas
Apalaches
frica
V*-S
K
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Sudamrica ) \:yVx l'to, EurPa
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l J Y
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Norteamrica v / Mv

frica
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Sudamrica
B. Y /
FIGURA 1.6. Unin de cordilleras montaosas a travs del Atlntico Norte. A. Los Apalaches se sitan a lo largo del flanco oriental de
Amrica del Norte y desaparecen de la costa de Terranova. Montaas de edad y estructuras comparables se encuentran en las Islas Britnicas
Escandinavia. B. Cuando esas masas de tierra se colocan en sus posiciones previas a la separacin, esas cadenas montaosas antiguas
'arman un cinturn casi continuo.

Evidencia: tipos de roca Wegener describi cmo las semejanzas en los ras
gos geolgicos a ambos lados del Atlntico conectaban
y caractersticas geolgicas esas masas de tierra cuando dijo: Es como si furamos
a recolocar los trozos rotos de un peridico juntando sus
Cualquiera que haya intentado hacer un rompecabe
zas sabe que, adems de que las piezas encajen, la ima bordes y comprobando despus si las lneas impresas
gen debe ser tambin continua. La imagen que debe en coinciden. Si lo hacen, no queda ms que concluir que
cajar en el rompecabezas de la deriva continental es los trozos estaban realmente unidos de esta manera3.
la de los tipos de roca y las caractersticas geolgicas
como los cinturones montaosos. Si los continentes es Evidencias paleoclimticas
tuvieron juntos en el pasado, las rocas situadas en una
regin concreta de un continente, deben parecerse es Dado que Wegener era un estudioso de los climas mun
trechamente en cuanto a edad y tipo con las encontra diales, sospechaba que los datos paleoclimticos (paleo
das en posiciones adyacentes del continente al que es = antiguo, climatic = clima) podan tambin apoyar la
tuvieron unidas una vez. Wegener encontr pruebas de idea de continentes mviles. Sus sospechas se reafirma
rocas gneas de 2.200 millones de aos de antigedad ron cuando supo que se haban descubierto en frica,
en Brasil que se parecan mucho a rocas de antige Sudamrica, Australia e India pruebas de un periodo
dad semejante encontradas en Africa. glaciar datado al final del Paleozoico (Figura 1.7A). Esto
Evidencias similares pueden encontrarse en cinturo significaba que hace unos 300 millones de aos, vastas
nes montaosos que terminan en la lnea de costa, solo lminas de hielo cubran porciones extensas del hemis
para reaparecer en las masas continentales situadas al ferio meridional, as como la India (Figura 1.7B). Gran
otro lado del ocano. Por ejemplo, el cinturn monta parte de las zonas continentales de este periodo de gla
oso que comprende los Apalaches tiene una orienta ciacin paleozoica se encuentra en la actualidad en una
cin noreste en el este de Estados Unidos y desaparece franja de 30 grados en torno al Ecuador en un clima
en la costa de Terranova (Figura 1.6). Montaas de edad subtropical o tropical.
y estructuras comparables se encuentran en las Islas
Britnicas y Escandinavia. Cuando se renen esas ma 3 Alfred Wegener, The Origin of Continents and Oceans, traducido de
sas de tierra, como en la Figura 1.6B, las cadenas mon la cuarta edicin alemana revisada de 1929 por J. Birman (Londres:
taosas forman un cinturn casi continuo. Methuen, 1966).
50 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

A. Cmo pudieron formarse extensas lminas de hielo


cerca del Ecuador? Una propuesta sugera que nuestro
planeta experiment un periodo de enfriamiento glo
bal extremo. Wegener rechaz esta explicacin, porque
durante el mismo lapso de tiempo geolgico existie
ron grandes pantanos tropicales en el hemisferio norte.
Estas cinagas, con su extraordinaria vegetacin, fue
ron finalmente enterradas y se convirtieron en carbn.
En la actualidad estos depsitos comprenden los prin
cipales campos de carbn del este de Estados Unidos,
el norte de Europa y Asia. Muchos de los fsiles encon
trados en estas rocas carbonosas pertenecan a helchos
arbreos que posean grandes frondas; un hecho com
patible con un clima clido y hmedo. Adems, estos
helchos arbreos carecan de anillos de crecimiento,
una caracterstica de las plantas tropicales que crecen
en regiones con fluctuaciones mnimas de la tempera
tura. Por el contrario, los rboles que habitan en latitu
des medias, como los encontrados en la mayor parte de
Estados Unidos, desarrollan mltiples anillos, uno por
cada sesin de crecimiento.
Wegener sugiri que el supercontinente Pangea pro
porcionaba una explicacin ms plausible para la gla
ciacin del final del Paleozoico. En esta configuracin
los continentes meridionales estn unidos y se sitan
cerca del Polo Sur (Figura 1.7C). Esto explicara las con
diciones necesarias para generar extensiones enormes
Antrtida de hielo glaciar sobre gran parte de esas masas de tie
rra. Al mismo tiempo, esta geografa colocara las masas
C.
septentrionales actuales ms cerca del Ecuador y expli
cara los pantanos tropicales que generaron los enor
mes depsitos de carbn. Wegener estaba tan convenci
frica |ndia do de que su explicacin era correcta que escribi: Esta
prueba es tan convincente que, por comparacin, todos
los dems criterios deben ocupar una posicin secun
/ Australia daria.
Cmo se desarroll un glaciar en el centro de la ca
_, , Antrtida
Sudamerica . liente y rida Australia? Cmo migran los animales te
rrestres a travs de amplias extensiones del ocano? Por
muy convincente que esta evidencia pudiera haber sido,
pasaron 50 aos antes de que la mayora de la comuni
dad cientfica aceptara el concepto de la deriva conti
FIGURA 1.7. Pruebas paleoclimticas de la deriva continental. A. nental y las conclusiones lgicas que de l se extraen.
Estriaciones glaciares (araazos) y surcos como estos son producidos
cuando los glaciares arrastran los derrubios de roca por el lecho de
roca subyacente. La direccin del movimiento glacial puede deducirse
de los patrones distintivos de los araazos y los surcos alineados.
EL GRAN DEBATE
(Foto de Gregory S. Springer). B. Casi al final del Paleozoico
(hace unos 300 millones de aos) los casquetes de hielo cubran
La propuesta de Wegener no fue muy discutida hasta
reas extensas del hemisferio sur y la India. Las flechas indican la 1924, cuando su libro fue traducido al ingls, francs,
direccin del movimiento del hielo que puede deducirse del patrn de espaol y ruso. Desde ese momento hasta su muerte,
estriaciones glaciares y surcos encontrados en la roca subyacente. C. en 1930, su hiptesis de la deriva tuvo muchas crti
Se muestran los continentes recolocados en su posicin anterior a la
cas hostiles. El respetado gelogo norteamericano R. T.
deriva cuando formaban parte de Pangea. Esta configuracin explica
las condiciones necesarias para generar un casquete glaciar extenso
Chamberlain afirm: La hiptesis de Wegener es en ge
y tambin explica las direcciones del movimiento glaciar alejndose neral del tipo de las hiptesis poco fundadas, en las que
desde un rea prxima a la posicin actual del polo Sur. se toman considerables libertades con nuestro planeta,
C A P T U L O 1 . Tectnica de placas: el desarrollo de una revolucin cientfica 5 1

y est menos ligada por restricciones o atada por hechos La deriva continental y el mtodo
desagradables e inconvenientes que la mayora de sus
teoras rivales. Su atractivo parece radicar en el hecho cientfico
de que se desarrolla un juego en el cual hay pocas reglas Qu fue mal? Por qu no fue capaz Wegener de modi
restrictivas y un cdigo de conducta poco estipulado. ficar el punto de vista cientfico establecido de su poca?
W. B. Scott, antiguo presidente de la Sociedad En primer lugar estaba el hecho de que, aunque el ncleo
Filosfica Norteamericana, expres la opinin que pre de su hiptesis era correcto, contena algunos detalles in
dominaba en Norteamrica sobre la deriva continental correctos. Por ejemplo, los continentes no se abren paso
en menos palabras al describir la hiptesis como un a travs del fondo ocenico, y la energa de las mareas es
completo disparate. demasiado dbil para impulsar el movimiento de los con
tinentes. Adems, para que cualquier teora cientfica ex
haustiva gane aceptacin general, debe hacer frente al exa
Rechazo de la hiptesis men crtico desde todas las reas de la ciencia. A pesar de
de la deriva continental la gran contribucin de Wegener a nuestro conocimiento
de la Tierra, no todas las pruebas apoyaban la hiptesis de
Una de las principales objeciones a la hiptesis de la deriva continental como l la haba formulado.
Wegener proceda de su incapacidad para identificar un Aunque muchos de los contemporneos de Wegener
mecanismo creble para la deriva continental. Wegener se oponan a sus puntos de vista, incluso hasta conside
propuso que las fuerzas gravitacionales de la Luna y rarlo claramente ridculo, algunos consideraron plau
el Sol que producen las mareas de la Tierra eran tam sibles sus ideas. Entre los ms notables de este ltimo
bin capaces de mover gradualmente los continentes grupo se encontraba el eminente gelogo sudafricano
por el planeta. Sin embargo, el destacado fsico Harold Alexander du Toit y el bien conocido gelogo escocs
Jeffrys contest correctamente con el argumento de que Arthur Holmes. En 1928 Holmes propuso el primer me
las fuerzas marales de la magnitud necesaria para des canismo impulsor plausible para la deriva continental. En
plazar los continentes habran frenado la rotacin de la su libro Geologa fsica, Holmes elaboraba esta idea sugi
Tierra en cuestin de unos pocos aos. riendo que el flujo del material caliente dentro del manto
Wegener sugiri tambin, de manera incorrecta, que era responsable de la propulsin de los continentes a tra
los continentes ms grandes y pesados se abrieron paso vs del planeta. En 1937, du Toit public Our Wandering
por la corteza ocenica ms delgada de manera muy pa Continents, donde elimin algunos de los argumentos
recida a como los rompehielos atraviesan el hielo. Sin ms dbiles de Wegener y aadi una gran cantidad de
embargo, no existan pruebas que sugirieran que el fon nuevas pruebas en apoyo de su revolucionaria idea.
do ocenico era lo bastante dbil como para permitir el Para los gelogos que continuaron la bsqueda, el
paso de los continentes sin deformarse l mismo de ma apasionante concepto del movimiento de los continen
nera apreciable en el proceso. tes atraa su inters. Otros consideraban la deriva conti
En 1930, hizo su cuarto y ltimo viaje a la zona gla nental como una solucin a observaciones previamente
ciar de Groenlandia (Recuadro 1.1). Aunque el objeti inexplicables (Figura 1.8). Sin embargo, la mayor parte
vo fundamental de esta expedicin era estudiar el duro de la comunidad cientfica, en especial en Norteamrica,
clima polar de invierno en esta isla cubierta de hielo, rechaz abiertamente la deriva continental o al menos
Wegener continu comprobando su hiptesis de la de la trat con un escepticismo considerable.
riva continental. Como en las expediciones anteriores,
utiliz mtodos astronmicos en un intento por verifi
car que Groenlandia haba derivado hacia el oeste con
respecto a Europa.
DERIVA CONTINENTAL
En noviembre de 1930, mientras volva de Eismitte
(una estacin experimental localizada en el centro de
PALEOMAGNETISMO
Groenlandia), Wegener muri junto con su compaero. En las dos dcadas siguientes al fallecimiento de
Su intrigante idea, sin embargo, no muri. Tras la muerte Wegener se arroj poca luz sobre la hiptesis de la de
de Wegener, trabajadores daneses siguieron tomando me riva continental. Sin embargo, a mediados de la dca
didas de la posicin de Groenlandia (1936,1938 y 1948), da de los aos cincuenta, empezaron a surgir dos nue
pero no encontraron evidencias de la deriva. As pues, la vas lneas de evidencia, que cuestionaban seriamente
prueba final de Wegener fue un fracaso. En la actualidad la comprensin cientfica bsica de cmo funciona la
el sistema de posicionamiento global (GPS) permite a los Tierra. Una lnea proceda de las exploraciones del fon
cientficos medir el desplazamiento extremadamente gra do ocenico y se tratar ms adelante. La otra lnea de
dual de los continentes que Wegener haba intentado tan pruebas proceda de un campo comparativamente nue
diligente, pero insatisfactoriamente, detectar. vo: el paleomagnetismo.
52 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

/\<
FIGURA 1.8. La tectnica de placas, el descendiente directo de
la deriva continental, explica la distribucin global de los terremotos FIGURA 1.9. El campo magntico de la Tierra consiste en lneas
ms destructivos de la Tierra. Estas ruinas en Pisco, Per, fueron de fuerza muy parecidas a las que producira una barra imantada
consecuencia de un potente terremoto del 16 de agosto de 2007 gigante si se colocara en el centro de la Tierra.
que se gener a lo largo de la zona de subduccin Per-Chile
(Foto de Sergio Erday/epa/Corbis).
consiguiente, los granos de magnetita de la lava fundi
da no son magnticos. Sin embargo, a medida que la
El campo magntico de la Tierra lava se enfra, esos granos ricos en hierro se magnetizan
y el paleomagnetismo y alinean en la direccin paralela a las lneas de fuerza
magnticas existentes en ese momento. Una vez que los
Cualquiera que haya utilizado una brjula para orien minerales solidifican, el magnetismo que poseen per
tarse sabe que el campo magntico de la Tierra tiene un manecer normalmente congelado en esa posicin.
polo norte y un polo sur magnticos. En la actualidad Por tanto, se comportan como la aguja de una brju
estos polos magnticos se alinean estrechamente, pero la: apuntan hacia la posicin de los polos magnticos
no exactamente, con los polos geogrficos. (Los polos existentes cuando se enfriaron. Las rocas que se forma
geogrficos son los puntos en los que el eje de rotacin ron hace miles o millones de aos y que contienen un
terrestre hace interseccin con la superficie.) El campo registro de la direccin de los polos magnticos en el
magntico de la Tierra es similar al generado por una momento de su formacin se dice que poseen magne
barra imantada. Lneas de fuerza invisibles atraviesan tismo remanente o paleomagnetismo. Durante la dca
el planeta y se extienden de un polo magntico al otro da de 1950 se recogieron datos paleomagnticos de las
(Figura 1.9). La aguja de una brjula, un pequeo imn coladas de lava por todo el mundo.
con libertad para rotar sobre un eje, se alinea con las
lneas magnticas de fuerza y apunta hacia los polos
magnticos. Deriva polar aparente
A diferencia de la fuerza de la gravedad, no podemos
sentir el campo magntico de la Tierra; su existencia se Un estudio del magnetismo de las rocas llevado a cabo
revela porque desva la aguja de una brjula. Adems, en Europa por S. K. Runcorn y su equipo llev a un des
algunos minerales que aparecen de forma natural son cubrimiento interesante. El alineamiento magntico de
magnticos y estn influidos por el campo magntico los minerales ricos en hierro de las coladas de lava de
de la Tierra. Uno de los ms comunes es la magneti diferentes pocas indicaba que la posicin de los polos
ta, que es abundante en las coladas de lava de compo paleomagnticos haba cambiado con el tiempo. Una
sicin basltica4. Las lavas baslticas hacen erupcin en representacin de la posicin del polo norte magnti
la superficie a temperaturas superiores a los 1.000 C, co con respecto a Europa revel que, durante los lti
superando una temperatura umbral para el magnetis mos 500 millones de aos, la posicin del polo haba
mo conocido como Punto de Curie (unos 585 C). Por migrado de manera gradual desde una posicin prxi
ma a Hawi hacia el norte a su localizacin actual, cerca
4 Algunos sedimentos y rocas sedimentarias contienen suficientes
del Polo Norte (Figura 1.10A). Esta era una prueba s
granos de mineral con contenido en hierro que adquieren una canti lida a favor de que o bien los polos magnticos haban
dad medible de magnetizacin. migrado a lo largo del tiempo, una idea conocida como
C A P T U L O 1 . Tectnica de placas: el desarrollo de una revolucin cientfica 5 3

ENTENDER LA TIERRA
Alfred Wegener (1880-1930): explorador*palar y visionario

Alfred Wegener, explorador polar y visionario, este puesto, solo lleg al campo una parte de y l y su compaero groenlands, Rasmus
~aci en Berln en 1889. Complet sus estu los suministros necesarios para los dos cien Villumsen, empezaron su camino cuesta aba
cos universitarios en Heidelberg e Innsbruck. tficos all emplazados. jo, de regreso a la costa. Nunca llegaron.
Aunque obtuvo su doctorado en astronoma Como jefe de la expedicin, Wegener di Debido a la imposibilidad de mantener
1905), tambin desarroll un gran inters rigi un grupo de auxilio formado por el me contacto entre las estaciones durante los me
oor la meteorologa. En 1906, l y su herma teorlogo Fritz Lowe y trece groenlandeses ses de invierno, se crey que ambos haban
no Kurt establecieron un rcord de duracin para reabastecer la estacin Eismitte. La pasado el invierno en Eismitte. Si bien se
de vuelo en globo al permanecer en el aire abundante nieve y unas temperaturas inferio desconocen la fecha y la causa exactas de la
curante 52 h, batiendo el rcord anterior, de res a los -50 C hicieron que todos los groen muerte de Wegener, un equipo de bsqueda
17 h. Ese mismo ao, se incorpor a una ex landeses salvo uno regresaran al campo encontr su cuerpo debajo de la nieve, aproxi
pedicin danesa al noreste de Groenlandia, base. Wegener, Lowe y Rasmus Villumsen madamente a medio camino entre Eismitte y
conde es posible que se planteara por prime- continuaron caminando. la costa. Como se saba que Wegener esta
*a vez la posibilidad de la deriva continental. Cuarenta das despus, el 30 de octubre ba en buena forma fsica y en su cuerpo no
Ese viaje marc el inicio de una vida dedicada de 1930, Wegener y sus dos compaeros lle haba seales de traumatismos, inanicin o
a la exploracin de esta isla cubierta por hielo garon a la estacin Eismitte. Incapaces de exposicin a la intemperie, se cree que pudo
conde morira unos 25 aos despus. establecer comunicacin con el campo base, sufrir un ataque cardaco mortal1. Se supone
Tras su primera expedicin a Groenlandia, los investigadores a quienes se crea de que Villumsen, el compaero groenlands de
Wegener regres a Alemania en 1908 y ob sesperadamente necesitados de suministros, Wegener, muri tambin durante el viaje, aun
tuvo un puesto acadmico como profesor haban conseguido excavar una cueva en el que nunca se encontraron sus restos.
de meteorologa y astronoma. Durante esta hielo a modo de refugio e intentado alargar El equipo de bsqueda enterr a Wegener
poca, firm un artculo sobre la deriva conti- sus suministros durante todo el invierno. La en la posicin en la que le haban encontrado
nental y escribi un libro sobre meteorologa. heroica carrera para transportar suministros y, con mucho respeto, construyeron un monu
Wegener volvi a Groenlandia entre 1912 y haba sido innecesaria. mento de nieve. Despus, en el mismo lugar se
1913 con su colega J. P. Koch para una expe Lowe decidi pasar el invierno en Eismitte erigi una cruz de hierro de 6 m. Desde hace
dicin que distingui a Wegener como la pri debido a su agotamiento y que tena los miem tiempo todo ello ha desaparecido bajo la nieve
mera persona que hizo una travesa cientfi bros congelados. Sin embargo, se dijo que y se ha acabado convirtiendo en una parte de
ca del ncleo glaciar de 1.200 km de la isla Wegener pareca tan fresco, feliz y en for este casquete glacial.
Figura 1 .A). ma como si se hubiera ido a dar un paseo.
Poco despus de su regreso de Dos das despus, el 1 de noviembre de 1930, 1Wegener era un gran fumador, lo que algunos
Groenlandia, Wegener se cas con Else celebraron el 50 cumpleaos de Wegener han sugerido que contribuy a su muerte.
Kppen, hija de Wladimir Kppen, un emi-
nente climatlogo que desarroll una clasi
ficacin de los climas del mundo que toda
va hoy se utiliza. Poco despus de su boda,
Wegener combati en la Primera Guerra
Mundial, durante la que fue herido dos veces,
pero permaneci en el ejrcito hasta el fin de
la guerra. Durante su periodo de convalecen
cia, Wegener escribi su controvertido libro
sobre la deriva continental titulado The Origin
of Continents and Oceans. Wegener firm las
ediciones revisadas de 1920, 1922 y 1929.
Adems de su pasin por encontrar
pruebas que respaldaran la deriva conti
nental, Wegener tambin escribi numero
sos artculos cientficos sobre meteorologa
y geofsica. En 1924 colabor con su suegro,
Kppen, en un libro sobre los cambios clim
ticos antiguos (paleoclimas).
En la primavera de 1930, Wegener parti
a su cuarta y ltima expedicin a su querida
Groenlandia. Uno de los objetivos del viaje
era establecer un campo centroglaciar (es
tacin Eismitte) situado a 400 km de la costa
occidental de Groenlandia, a una elevacin FIGURA 1 .A. Alfred Wegener esperando que pase el invierno rtico de 1912-1913 durante
de casi 3.000 m. Dado que el inusual mal una expedicin a Groenlandia, donde hizo una travesa de 1.200 km por la parte ms amplia
tiempo entorpeci los intentos de establecer del casquete glacial de la isla (Foto cortesa de Bildarchiv Preussischer Kulturbesitz, Berln).
54 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

Migracin polar Migracin polar explicacin ms aceptable para las trayectorias de la


aparente para aparente para aparente migracin de los polos era la proporcionada
Eurasia Norteamrica
por la hiptesis de Wegener. Si los polos magnticos se
mantienen estacionarios, su movimiento aparente es pro
ducido por la deriva de los continentes.
Unos pocos aos despus se obtuvo otra prue
ba a favor de la deriva continental cuando se repre
sent una trayectoria de las migraciones polares para
Norteamrica (vase Figura 1.10A). Se encontr que
durante los 300 primeros millones de aos ms o me
nos las trayectorias de Norteamrica y Europa eran si
milares en direccin, pero estaban separadas por unos
5.000 km. Luego, durante la mitad de la era Mesozoica
(hace 180 millones de aos), empezaron a converger en
el actual Polo Norte. Dado que el Ocano Atlntico del
norte tiene unos 5.000 km de ancho, la explicacin a es
frica
tas curvas fue que Norteamrica y Europa estuvieron
A. juntas hasta el Mesozoico, cuando el Atlntico empez
a abrirse. A partir de ese momento, estos continentes se
fueron separando continuamente. Cuando se vuelven a
colocar Norteamrica y Europa en sus posiciones pre
vias a la deriva, como se muestra en la Figura 1.10B, es
tas trayectorias de aparente migracin coinciden.
Aunque los datos paleomagnticos (medidas de cam
po magntico encerrado en las rocas antiguas) respal
daban con fuerza la hiptesis de la deriva continental,
las tcnicas utilizadas para extraerlos eran relativamem
te nuevas y no aceptadas por todos. Adems, la mayo
ra de gelogos no estaban familiarizados con los re
sultados proporcionados por esos estudios. Pese a esos
problemas, las pruebas paleomagnticas restituyeron la
deriva continental como un tema respetable de la inves
tigacin cientfica. Haba empezado una nueva era!

mmimm m una revolucin


FIGURA 1.10. Recorridos simplificados de migracin aparente
CIENTFICA
de los polos segn se ha deducido de los datos paleomagnticos de Despus de la Segunda Guerra Mundial, gelogos ma
Norteamrica y Eurasia. A. El recorrido ms occidental, determinado
rinos equipados con sonar y financiados por la Oficina
a partir de los datos procedentes de Norteamrica, se produjo por el
movimiento hacia el oeste de Norteamrica desde Eurasia durante
Norteamericana de Investigacin Naval se embarcaron
la ruptura de Pangea. B. Las posiciones de las trayectorias de en un periodo de exploracin oceanogrfica sin prece
migracin cuando se renen las masas continentales. dentes. Durante las dos dcadas siguientes, empez a
surgir una imagen mucho mejor del fondo ocenico. De
deriva polar*, o bien que las coladas de lava se movan: en estos estudios llegara el descubrimiento de un sistema
otras palabras, Europa se haba desplazado con respec de elevadas dorsales ocenicas que serpentea por to
to a los polos. dos los principales ocanos de una manera similar a las
Aunque se sabe que los polos magnticos se mue costuras de una pelota de bisbol. Uno de los segmen
ven en una trayectoria errtica en torno a los polos geo tos de esta estructura interconectada se extiende por el
grficos, los estudios de paleomagnetismo de numero centro del ocano Atlntico y por ese motivo se la deno
sos puntos demuestran que las posiciones de los polos mina dorsal centroatlntica.
magnticos, cuya media se ha calculado durante miles En otras partes del ocano se estaban haciendo tam
de aos, se corresponden estrechamente con las posi bin nuevos descubrimientos. Los estudios llevados a
ciones de los polos geogrficos. Por consiguiente, una cabo en el Pacfico occidental demostraron que se produca
C A P T U L O 1 . Tectnica de placas: el desarrollo de una revolucin cientfica 5

actividad ssmica a profundidades mucho mayores por transportando el fondo ocenico de una manera pareci
debajo de las fosas submarinas que en otros mbitos tec da a como se mueve una cinta transportadora alejndo
tnicos. De igual importancia fue el hecho de que los dra se de la cresta de la dorsal. En estos puntos, las fuerzas
gados del fondo ocenico no descubrieron corteza oce tensionales fracturan la corteza y proporcionan vas de
nica con una edad superior a los 180 millones de aos. intrusin magmtica para generar nuevos fragmentos
Adems, las acumulaciones de sedimentos en las cuen de corteza ocenica. Por tanto, a medida que el fondo
cas ocenicas profundas eran sorprendentemente delga ocenico se aleja de la cresta de la dorsal, va siendo sus
das y no de miles de metros, tal como se haba predicho. tituido por corteza recin formada. Hess propuso, ade
Era la velocidad de sedimentacin en el pasado geolgi ms, que las ramas descendentes de estas corrientes de
co mucho menor de lo que es en la actualidad o era el fon conveccin se producen en la proximidad de las fosas
do ocenico ms joven de lo que se pensaba? submarinas. Hess sugiri que estas son sitios donde la
corteza ocenica es empujada de nuevo hacia el interior
de la tierra. Como consecuencia, las porciones ms an
La hiptesis de la expansin tiguas del fondo ocenico se van consumiendo de ma
del fondo ocenico nera gradual a medida que descienden hacia el manto.
Como resumi un investigador, no sorprende que el
A principios de los aos sesenta, Harry Hess, de la
fondo ocenico sea joven, est siendo renovado cons
Universidad de Princeton, incorpor estos hechos recin
tantemente!.
descubiertos a una hiptesis que se denomin expan
Hess present su artculo como un ensayo en
sin del fondo ocenico. En el clsico artculo de Hess,
geopoesa, lo que reflejaba su consideracin sobre la
el autor propona que las dorsales ocenicas estaban lo
naturaleza especulativa de su idea. O, como otros han
calizadas sobre zonas de ascenso convectivo en el man
sugerido, quizs quera desviar la crtica de quienes se
to (Figura l.ll)5. A medida que el material que asciende
guan siendo hostiles a la deriva continental. En cual
alcanza la base de la litosfera, se expande lateralmente,
quier caso, su hiptesis proporcion ideas especficas
demostrables, lo que constituye la marca distintiva de
Aunque Hess propuso que la conveccin en la Tierra consiste en la buena ciencia.
corrientes ascendentes procedentes del manto profundo de debajo
de las dorsales ocenicas, ahora es evidente que estas corrientes as
Con el establecimiento de la hiptesis de la ex
cendentes son estructuras someras no relacionadas con la conveccin pansin del fondo ocenico, Harry Hess haba inicia
profunda del manto. do otra fase de esta revolucin cientfica. Las pruebas

Formacin de nuevo
fondo ocenico

FIGURA 1.11. Expansin del fondo ocenico. Harry Hess propuso que la ascensin del material del manto a lo largo del sistema de
dorsales centro ocenicas creaba nuevos fondos ocenicos. Hess tambin sugiri que el movimiento de conveccin del material del manto
transporta el fondo ocenico de una manera parecida a como se mueve una cinta transportadora hasta las fosas submarinas, donde el fondo
ocenico desciende al manto.
56 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

concluyentes que apoyaron esta idea procedieron unos lEdad Polaridad de las
pocos aos despus del trabajo de un joven estudian Escala de tiempo Millones lavas datadas
magntico de aos Normal Inversa
te de la Universidad de Cambridge, Fred Vine, y su su
pervisor, D. H. Matthews (vase Recuadro 1.2). La im
Cron
portancia de la hiptesis de Vine-Matthews radicaba en Brunhes
que conect dos ideas que antes se consideraban no re normal
lacionadas: la hiptesis de la expansin del fondo oce
Sucron normal >
nico y las inversiones magnticas recin descubiertas. Jaramillo
oo
ooo
Cron oo
Matuyama
Inversiones magnticas: pruebas invertida
de la expansin del fondo ocenico Subcron normal >
Olduvai

Aproximadamente en la misma poca en que Hess for


mul el concepto de la expansin del fondo ocenico,
los geofsicos descubrieron que, durante periodos de Cron Gauss
normal
centenares de millares de aos, el campo magntico de
la Tierra cambia peridicamente de polaridad. Durante Subcron inverso
Mammoth
una inversin geomagntica, el polo norte magnti
oo
co se convierte en el polo sur magntico, y viceversa. Cron Gilbert ooo
invertida oo
La lava que se solidifica durante uno de los periodos
de polaridad inversa se magnetizar con la polaridad
opuesta a la de las rocas que se estn formando en la ac
tualidad. Cuando las rocas muestran el mismo magne FIGURA 1.13. Escala temporal del campo magntico de la
Tierra en el pasado reciente. Esta escala temporal se desarroll
tismo que el campo magntico terrestre actual, se dice estableciendo la polaridad magntica para coladas de lava de edad
que tiene polaridad normal, mientras que las rocas que conocida (Datos de Alien Cox y G. B. Dalrymple).
muestran el magnetismo opuesto se dice que tienen po
laridad invertida. divisiones principales de la escala de tiempo magntico
Una vez confirmado el concepto de las inversio se denominan crones y duran aproximadamente un mi
nes magnticas, los investigadores empezaron a esta lln de aos. A medida que se dispuso de ms medicio
blecer una escala temporal para esos sucesos. La tarea nes, los investigadores se dieron cuenta de que se pro
consista en medir la polaridad magntica de numero ducen varias inversiones de corta duracin (menos de
sas coladas de lava y utilizar tcnicas de datacin ra- 200.000 aos) durante un cron.
diomtrica para establecer sus edades (Figura 1.12). En Mientras, los oceangrafos haban empezado a rea
la Figura 1.13 se muestra la escala de tiempo magn lizar estudios magnticos del fondo ocenico junto con
tico establecida para los ltimos millones de aos. Las sus esfuerzos por cartografiar con detalle la topografa
del fondo. Estos estudios magnticos se consiguieron
Hace 1,8 m.a. remolcando instrumentos muy sensibles, denominados
Polaridad Invertida
magnetmetros, detrs de barcos de investigacin. El
objetivo de estos estudios geofsicos era cartografiar las
variaciones de la intensidad del campo magntico de
la Tierra provocadas por diferencias de las propiedades
magnticas de las rocas subyacentes de la corteza.
El primer estudio exhaustivo de este tipo fue lleva
do a cabo en la costa Pacfica de Norteamrica y se ob
tuvo un resultado inesperado. Los investigadores des
cubrieron bandas alternas de magnetismo de alta y baja
intensidad, como se muestra en la Figura 1.14. Este mo
delo relativamente simple de variacin magntica desa
fi cualquier explicacin hasta 1963, cuando Fred Vine
y D. H. Matthews demostraron que las bandas de alta y
FIGURA 1.12. Ilustracin esquemtica del paleomagnetismo
baja intensidad respaldaban el concepto de Hess de ex
conservado en coladas de lava de varias edades. Se utilizaron datos
paleomagnticos procedentes de varios puntos del planeta para
pansin del fondo ocenico. Vine y Matthews sugirie
establecer la escala temporal de inversiones de polaridad mostrada ron que las franjas de magnetismo de alta intensidad
en la Figura 1.13. son regiones donde el paleomagnetismo de la corteza
C A P T U L O 1 . Tectnica de placas: el desarrollo de una revolucin cientfica 5 7

Eje de la
Buque de investigacin que pasa dorsal
l maonetmtro sobr la ornsta

Registro del magnetmetro que


muestra el campo magntico Baja intensidad
simtrico a travs de una dorsal

FIGURA 1.15. El fondo ocenico como una cinta registradora


magntica. Las intensidades magnticas se registran cuando se
hace atravesar un magnetmetro sobre un segmento de la dorsal
Centroatlntica. Ntense las bandas simtricas de magnetismo de alta
FIGURA 1.14. Modelo de franjas alternas de magnetismo de alta y y baja intensidad que corren paralelas a la cresta de la dorsal. Vine y
baja intensidad descubierto en la costa del Pacfico de Norteamrica. Matthews sugirieron que las bandas de magnetismo de alta intensidad
se producen donde las rocas ocenicas de magnetismo normal
potencian el campo magntico existente. A la inversa, las bandas de
ocenica tiene polaridad normal (Figura 1.15). Por con baja intensidad son regiones donde la corteza est polarizada en la
siguiente, esas rocas potencian (refuerzan) el campo direccin inversa, lo que debilita el campo magntico existente.
magntico de la Tierra. A la inversa, las franjas de baja
intensidad son regiones donde la corteza ocenica est A. Polaridad normal
polarizada en la direccin inversa y, por consiguiente,
debilita el campo magntico existente. Pero, cmo se
distribuyen franjas paralelas de roca con magnetizacin
normal e invertida por todo el fondo ocenico?
Vine y Matthews razonaron que, conforme el
magma se solidifica a lo largo de los estrechos rifts
en la cresta de las dorsales ocenicas, se magneti
za con la polaridad del campo magntico existen
te (Figura 1.16). A causa de la expansin del fondo
ocenico, la anchura de esta franja de corteza magne
tizada aumentara de una manera gradual. Cuando
se produce una inversin de la polaridad del campo
magntico de la Tierra, el fondo ocenico recin for
mado (con una polaridad inversa) se formara en me
dio de la franja antigua. Gradualmente las dos partes
de la franja antigua son transportadas en direccio
nes opuestas lejos de la cresta de la dorsal. Las inver
siones posteriores construiran un modelo de franjas
magnticas normales e inversas como se muestra en
FIGURA 1.16. A medida que se aade nuevo basalto al fondo
la Figura 1.16. Dado que se van aadiendo nuevas ro
ocenico en las dorsales centro ocenicas, se magnetiza de acuerdo
cas en cantidades iguales en los dos lados del fon con el campo magntico existente en la Tierra. Por consiguiente, se
do ocenico en expansin, cabe esperar que el mo comporta de forma parecida a una grabadora a medida que registra
delo de franjas (tamao y polaridad) encontrado en cada inversin del campo magntico de nuestro planeta.
58 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

un lado de la dorsal ocenica sea una imagen especu (tekton = construir). Segn el modelo de la tectnica
lar del otro lado. Unos pocos aos despus, un estu de placas, el manto superior, junto con la corteza su-
dio a travs de la dorsal centroatlntica justo al sur de prayacente, se comporta como una capa fuerte y rgi
Islandia revel un modelo de franjas magnticas que da, conocida como la litosfera (lithos = piedra, sphe-
mostraban un grado considerable de simetra con res re = esfera), rota en fragmentos, a los que se suele
pecto al eje de la dorsal. denominar placas (Figura 1.17). La litosfera es ms del
A finales de los aos sesenta la marea de la opinin gada en los ocanos, donde su grosor puede variar en
cientfica haba cambiado de rumbo. Sin embargo, si tre unos pocos kilmetros a lo largo del eje del sistema
gui habiendo algo de oposicin a la tectnica de pla de dorsales ocenicas y unos 100 km en las cuencas
cas durante al menos un decenio. No obstante, se haba ocenicas profundas. Por el contrario, la litosfera con
hecho justicia a Wegener y la revolucin de la Geologa tinental, por regla general, tiene un grosor superior a
se estaba aproximando a su final. 100 km y puede extenderse a una profundidad de 200
a 300 km debajo de los cratones continentales estables.

lEEliiflSH IE PLAGAS: La litosfera, a su vez, se encuentra por encima de


una regin ms dctil del manto, conocida como la
EL NUEU0 PARADIGMA astenosfera (asthenos = dbil, sphere = esfera). Las tem
peraturas y presiones de la astenosfera superior (a una
PLATE TECTONICS
profundidad de 100 a 200 km) son tales que las rocas
Introduction
que all se encuentran se aproximan mucho a sus tem
GEODE
EARTH peraturas de fusin y, por consiguiente, responden al
esfuerzo fluyendo. Como consecuencia, la capa exte
En 1968 se unieron los conceptos de deriva continen rior rgida de la Tierra se separa efectivamente de las
tal y expansin del fondo ocenico en una teora mu capas inferiores, lo que le permite moverse con inde
cho ms completa conocida como tectnica de placas pendencia.

Placa
Norteamericana
Placa
Arbiga

Placa Africana

Placa Pa2&"-~
Sudamericana Norteameric

V Placa
Euroasitica

Placa
istraliana-lndia

FIGURA 1.17. Ilustracin de las principales placas litosfricas de la Tierra.


C A P T U L O 1 . Tectnica de placas: el desarrollo de una revolucin cientfica
59

, - ''A .

ENTENDER LA TIERRA
La prioridad de las ciencias mi m

Suele darse la prioridad, o crdito, de una es todava ms importante el hecho de que interesante destacar que las ideas bsicas
idea o descubrimiento cientfico al investiga Wegener hizo grandes esfuerzos durante su del artculo de Hess aparecan, de hecho, en
dor, o grupo de investigadores, que publica vida profesional para proporcionar una gran un libro de texto que Arthur Holmes escribi
primero sus descubrimientos en una publi cantidad de pruebas que respaldaran su hi en 1944. Por tanto, la prioridad para la ex
cacin cientfica. Sin embargo, no es infre ptesis. Por el contrario, parece que Taylor pansin del fondo ocenico debera pertene
cuente que dos investigadores diferentes al se content con afirmar: Existen muchos cer a Holmes. Sin embargo, tanto Dietz como
cancen conclusiones parecidas casi a la vez. enlaces de unin que muestran que frica y Hess presentaron nuevas ideas que influye
Dos ejemplos bien conocidos son los descu Sudamrica estuvieron unidas alguna vez. ron en el desarrollo de la teora de la tect
brimientos independientes de la evolucin or Adems, mientras Taylor vea la deriva con nica de placas. As, los historiadores asocian
gnica de Charles Darwin y Alfred Wallace, y tinental como una idea algo especulativa, los nombres de Hess y Dietz con el descu
el desarrollo del clculo de Isaac Newton y Wegener estaba seguro de que los continen brimiento de la expansin del fondo oceni
Gottfried W. Leibniz. Del mismo modo, algu tes haban ido a la deriva. De acuerdo con H. co con menciones ocasionales a las contribu
nas de las ideas principales que condujeron W. Menard en su libro The Ocean of Truth, a ciones de Holmes.
a la revolucin de la Tectnica de Placas en Taylor le incomodaba que sus ideas se aso Quizs el aspecto ms controvertido de
las ciencias de la Tierra tambin fueron des ciaran con la hiptesis de Wegener. Menard la prioridad cientfica relacionada con la tec
cubiertas independientemente por ms de un cita a Taylor, que escribi: Wegener era un tnica de placas se produjo en 1963, cuan
grupo de investigadores. joven profesor de meteorologa. Algunas de do Fred Vine y D. H. Matthews publicaron
Aunque la hiptesis de la deriva con sus ideas son muy distintas de las mas y fue su artculo que relacionaba la hiptesis de
tinental se asocia, correctamente, con el demasiado lejos con su especulacin. la expansin del fondo ocenico con los da
nombre de Alfred Wegener, no fue el pri Otra controversia relacionada con la prio tos recin descubiertos sobre las inversio
mero que sugiri la movilidad continental. ridad apareci con el desarrollo de la hip nes magnticas. No obstante, nueve meses
De hecho, Francis Bacon, en 1620, apunta tesis de la expansin del fondo ocenico. antes, un artculo similar del geofsico cana
ba las similitudes de los contornos de frica En 1960, Harry Hess, de la Universidad de diense L. W. Morley no fue aceptado para su
y Sudamrica; sin embargo, no desarroll Princeton, escribi un artculo que resuma publicacin. Un revisor del artculo de Morley
ms esta idea. Casi tres siglos ms tarde, en sus ideas sobre la expansin del fondo oce coment: Una especulacin como esta es
1910, dos aos antes de que Wegener pre nico. En vez de darse prisa para publicarlo, un tema de conversacin interesante en una
sentara sus ideas de una manera formal, el envi copias del manuscrito a numerosos co fiesta, pero no es el tipo de tema que debe
gelogo estadounidense F. B. Taylor public legas, una prctica habitual entre los investi ra publicarse bajo la proteccin cientfica se
el primer artculo que esbozaba el concepto gadores. Mientras tanto, y aparentemente de ria. Al final, el artculo de Morley se public
que ahora llamamos deriva continental. una manera independiente, Robert Dietz, de en 1964, pero ya se haba establecido la prio
Entonces, por qu se atribuye esta la Institucin de Oceanografa Scripps, publi ridad y la idea se conoci como la hiptesis
idea a Wegener? Porque los artculos firma c un artculo similar en la respetada revista de Vine y Matthews. En 1971, N. D. Watkins
dos por Taylor tuvieron un impacto relativa Nature (1961), titulado Evolucin de los con escribi, acerca del artculo de Morley: El
mente pequeo entre la comunidad cientfi tinentes y la cuenca ocenica por expansin manuscrito tena desde luego un inters his
ca; Wegener no conoca el trabajo de Taylor. del fondo ocenico. Cuando Dietz conoci trico sustancial, situndose como el artcu
Por consiguiente, se cree que Wegener lle el artculo anterior no publicado de Hess, re lo probablemente ms significativo entre los
g a la misma conclusin simultneamente y conoci que la prioridad para la idea de la ex artculos de Geologa a los que se ha nega
de una manera independiente. No obstante, pansin del fondo ocenico era de Hess. Es do la publicacin.

Las principales placas de la Tierra Figura 1.18, que la placa Sudamericana abarca casi toda
Sudamrica y aproximadamente la mitad del fondo del
La litosfera est compuesta por unos 20 fragmentos de Ocano Atlntico sur. Esto constituye una importante
tamaos y formas irregulares, llamadas placas litosf- diferencia con la hiptesis de la deriva continental de
ricas o tectnicas, que estn en constante movimien Wegener, quien propuso que los continentes se movan
to unas con respecto a las otras. Como se muestra en a travs del fondo ocenico, no con l. Obsrvese tam
la Figura 1.18, se reconocen siete placas principales. bin que ninguna de las placas est definida completa
Estas placas, que representan el 94 por ciento del rea mente por los mrgenes de un nico continente.
de superficie de la Tierra, son la placa Norteamericana, Las placas de tamao mediano son la Caribea, la de
la Sudamericana, la del Pacfico, la Africana, la Euroasitica, Nazca, la Filipina, la Arbiga, la de Cocos, la Escocesa y la
la Australiana-India y la Antartica. La mayor es la pla de Juan de Fuca. Estas placas, con excepcin de la pla
ca del Pacfico, que abarca una porcin significativa ca Arbiga, estn compuestas fundamentalmente por li
de la cuenca del ocano Pacfico. Las otras seis placas tosfera ocenica. Adems, se han identificado diversas
grandes incluyen un continente entero ms una canti placas ms pequeas (microplacas), que no se muestran
dad significativa de fondo ocenico. Obsrvese, en la en la Figura 1.18.
60 TIERRA. UNA INTRODUCCION A LA GEOLOGA FSICA

Placa
Norteamericana
Urales
. * Arco de las Aleutie
Placa euroasitica
Rift Baikal

Arco de Jap^tv;'

Himalaya

Placa
j'eJaslVI^ii^

% Placa dl
^Pacfico

, 11 -; . a/
Placa,Australiana e India

...Ardo ae '^p
as Ke/madec;

Placa Antrca

Litosfera
Ocenica

A. Borde divergente

FIGURA 1.18. Un mosaico de las placas litosfricas que constituyen la superficie externa de la Tierra (Tomado de W. B. Hamilton,
U.S. Geological Survey).
C A P T U L O 1. Tectnica de placas: el desarrollo de una revolucin cientfica 61

:.;T X*
^Placa m
Norteamericana
Islandia

de Juan
Fuca /X
Falla de.'
San Andrs. Placa
caribea
Placa Africana

Placa di
Cocos Ar&
las Antillas
3IaCa
Dorsal de
del Pacfico las Galpagos.
,
4 Placa
^^Sudamericana /
i..
Placa de

Dorsal de Chih

Arco volcnico
Placa Antrtida
continental

Litosfera
Ljtosfei ocejlicj
Litosfera

C. Borde de falla transformante $


B. Borde de falla
62 TIERRA. UIUA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

Bordes de placa expansin del fondo ocenico se produce en estos bor


des de placa. Aqu, dos placas adyacentes se separan
Uno de los principales fundamentos de la teora de la una de la otra, produciendo fracturas largas y estrechas
tectnica de placas es que las placas se mueven como en la corteza ocenica. Como resultado, la roca calien
unidades semi-coherentes en relacin con todas las de te del manto inferior migra hacia arriba y rellena los
ms placas. A medida que se mueven las placas, la dis vacos dejados a medida que la corteza se va separan
tancia entre dos puntos situados sobre placas diferen do. Este material fundido se va enfriando gradualmen
tes, como Nueva York y Londres, cambia de manera te para producir nuevo fondo ocenico. De una manera
gradual mientras que la distancia entre puntos situados lenta, aunque continua, las placas adyacentes se sepa
sobre la misma placa (Nueva York y Denver, por ejem ran y se forma nueva litosfera ocenica entre ellas.
plo) se mantiene relativamente constante.
Dado que las placas estn en constante movimien
to en relacin con las dems, la mayora de las principa Las dorsales ocenicas y la
les interacciones entre ellas (y, por consiguiente, la ma
yor deformacin) se produce a lo largo de sus bordes. De
expansin del fondo ocenico
hecho, los bordes de placa se establecieron por primera La mayora de los bodes de placa divergentes est aso
vez representando las localizaciones de los terremotos y ciados con las dorsales ocenicas: reas elevadas del fon
los volcanes. Las placas tienen tres tipos distintos de bor do ocenico que se caracterizan por gran flujo caliente y
des, que se diferencian en funcin del tipo de movimien vulcanismo. El sistema de dorsales global es el rasgo to
to que exhiben. Esos bordes se muestran en la parte in pogrfico ms largo sobre la superficie de la Tierra, su
ferior de la Figura 1.18 y se describen brevemente aqu: perando los 70.000 km de longitud. Como se muestra
en la Figura 1.18, se han nombrado varios segmentos
1. Bordes divergentes (bordes constructivos): donde dos
del sistema de dorsales global: Dorsal Centroatlntica,
placas se separan, lo que produce el ascenso de ma
Dorsal del Pacfico Oriental y Dorsal Centrondica.
terial desde el manto para crear nuevo fondo oceni
co (Figura 1.18 A). Representando el 20 por ciento de la superficie de la
Tierra, el sistema de dorsales ocenicas serpentea a travs
2. Bordes convergentes (bordes destructivos): donde dos
de todas las principales cuencas ocenicas como la costu
placas se juntan provocando el descenso de la litos
ra de una pelota de bisbol. Aunque la cresta de la dorsal
fera ocenica debajo de una placa superpuesta, para
ocenica suele ser de 2 a 3 km ms alta que las cuencas
ser finalmente reabsorbida en el manto, y posible
ocenicas adyacentes, el trmino dorsal puede con
mente acabar en la colisin de dos bloques continen
fundir, dado que esta estructura no es estrecha, al con
tales para crear un sistema montaoso (Figura 1.18B).
trario, tiene anchuras que van desde 1.000 hasta ms de
3. Bordes de falla transformante (bordes pasivos): don
4.000 km. Adems, a lo largo del eje de algunos segmen
de dos placas se desplazan lateralmente una respec
tos de la dorsal hay una profunda estructura fallada de
to de la otra sin la produccin ni la destruccin de li
nominada valle de rift. Esta estructura es una evidencia
tosfera (Figura 1.18C).
de que fuerzas tensionales estn empujando activamente
Los bordes de placa divergentes y convergentes repre la corteza ocenica separndola de la cresta de la dorsal.
sentan cada uno alrededor del 40 por ciento de todos los El mecanismo que acta a lo largo del sistema de
bordes de placa. Las fallas transformantes representan el dorsales ocenicas para crear nuevo fondo ocenico se
20 por ciento restante. En las siguientes secciones se resu denomina, con toda propiedad, expansin del fondo oce
mir la naturaleza de los tres tipos de lmites de placa. nico. Las velocidades tpicas de expansin del fondo
ocenico son de un promedio de unos 5 cm al ao. Esta
es aproximadamente la velocidad a la que crecen las
BORDES DIVERGENTES uas de los dedos de los seres humanos. Alo largo de la
dorsal centroatlntica se encuentran velocidades de ex
pansin comparativamente lentas de 2 cm al ao, mien
PLATE TECTONICS
tras que en secciones de la dorsal del Pacfico oriental se
GeodE Divergent Boundaries
EARTH
han medido velocidades de expansin superiores a los
15 cm. Aunque estas velocidades de produccin de fon
La mayora de los bordes divergentes (di = aparte; ver do ocenico son lentas en una escala temporal huma
bere = moverse) se sita a lo largo de las crestas de las na, son, sin embargo, lo suficientemente rpidas como
dorsales ocenicas y pueden considerarse bordes de placa para haber generado todas las cuencas ocenicas de la
constructivos, dado que es donde se genera nuevo fon Tierra durante los ltimos 200 millones de aos. De he
do ocenico (Figura 1.19). Los bordes divergentes tam cho, ningn fragmento del fondo ocenico que ha sido
bin se denominan centros de expansin, porque la datado supera los 180 millones de aos de antigedad.
C A P T U L O 1 . Tectnica de placas: el desarrollo de una revolucin cientfica 6 3

Valle de Rift

Volcanes

FIGURA 1.19. La mayora de bordes de placa divergentes estn situados a lo largo de las crestas de las dorsales ocenicas.

La razn principal de la posicin elevada de la dor fuerzas tectnicas opuestas actan tirando de la litos
sal ocenica es que la corteza ocenica recin creada est fera para separarla. La etapa inicial de la fragmenta
caliente, lo cual la hace menos densa que las rocas ms cin tiende a incluir el ascenso del manto que se aso
fras encontradas lejos del eje de la dorsal. En cuanto cia con un amplio abombamiento de la litosfera situada
se forma nueva litosfera a lo largo de la dorsal oceni encima (Figura 1.20A). Como consecuencia, la litosfe
ca, esta se separa de una manera lenta pero continua de ra se estira haciendo que las frgiles rocas de la cor
la zona de ascensin. Deben pasar unos 80 millones de teza se rompan en bloques grandes. A medida que
aos antes de que la temperatura se estabilice y la con las fuerzas tectnicas siguen separando la corteza,
traccin cese. En este momento, la roca que haba forma estos fragmentos de la corteza se hunden, generando
do parte del sistema de dorsales ocenicas elevadas se una depresin alargada denominada rift continental
sita en la cuenca ocenica profunda, donde queda en (Figura 1.20B).
terrada por acumulaciones sustanciales de sedimentos. Un ejemplo moderno de rift continental es el rift del
Adems, el enfriamiento provoca el endurecimiento frica oriental (vase Figura 1.18, izquierda). Si este rift
del material caliente situado directamente por debajo acabara de formarse tendra finalmente como conse
de la corteza ocenica, incrementndose as el espesor cuencia la ruptura de frica lo cual es un tema de inves
de la placa. En otras palabras, el grosor de la litosfera tigacin continua. No obstante, el rift del frica oriental
ocenica depende de su antigedad. Cuanto ms anti es un excelente modelo del estadio inicial de la ruptu
gua (ms fra) es, mayor es su grosor. La litosfera oce ra de un continente. All, las fuerzas tensionales han es
nica que excede una edad de 80 millones de aos es de tirado y adelgazado la corteza, permitiendo que la roca
unos 100 km: aproximadamente su grosor mximo. fundida ascienda desde el manto. La evidencia de acti
vidad volcnica reciente abarca varias grandes monta
as volcnicas como el Kilimanjaro y el Monte Kenia,
La fragmentacin continental los picos ms elevados de frica. Las investigaciones
sugieren que, si contina la fragmentacin, el valle del
Tambin pueden desarrollarse bordes de placa diver rift se alargar y aumentar de profundidad, extendin
gentes dentro de un continente, en cuyo caso, la masa dose al final fuera del margen de la masa de tierra emer
continental puede escindirse en dos o ms segmen gida (Figura 1.20C). Llegados a este punto, el valle se
tos ms pequeos separados por una cuenca oceni convertir en un mar somero con una desembocadura al
ca. La fragmentacin continental se produce donde ocano. El mar Rojo, que se form cuando la pennsula
64 TIERRA. UNA INTRODUCCION A LA GEOLOGA FSICA

Pandeo produccin del fondo ocenico. Esta actividad ocurre a


lo largo de los bordes convergentes (con = junto; ver
bere = moverse), donde dos placas se mueven una ha
cia la otra y el borde frontal de una de ellas se dobla ha
cia abajo, a medida que se desliza por debajo de la otra.
Los bordes convergentes tambin se denominan zo
nas de subduccin porque son lugares donde la litosfe
ra desciende (es subducida, o subduce) hacia el manto.
La subduccin se produce porque la densidad de la pla
ca tectnica descendente es mayor que la de la astenos-
fera subyacente. En general, la litosfera ocenica es ms
densa que la astenosfera, mientras que la litosfera conti
nental es menos densa y resiste la subduccin. Por consi
guiente, solo la litosfera ocenica ser subducida a gran
des profundidades.
Las fosas submarinas son las manifestaciones su
perficiales producidas a medida que la litosfera oce
nica desciende hacia el manto. Estas grandes depre
siones lineales son notablemente largas y profundas.
La fosa Per-Chile a lo largo de la costa occidental de
Sudamrica tiene una longitud superior a los 4.500 km
y su base se encuentra hasta 8 km por debajo del nivel
del mar. Las fosas del Pacfico occidental, entre ellas la
fosa de las Marianas y la de Tonga, tienden a ser incluso
ms profundas que la del Pacfico oriental.
Las capas de litosfera ocenica descienden hacia el
manto con ngulos que van desde unos pocos grados a
casi la vertical (90 grados). El ngulo con el que la litosfera
FIGURA 1.20. Fragmentacin continental y formacin de una
nueva cuenca ocenica. A. La etapa inicial de la fragmentacin ocenica desciende depende en gran medida de su densi
continental suele incluir el ascenso en el manto que se asocia con la dad. Por ejemplo, cuando un centro de expansin est lo
formacin de un amplio domo en la litosfera. Las fuerzas tensionales calizado cerca de la zona de subduccin, como ocurre a lo
y el ascenso de la litosfera caliente provocan la ruptura de la corteza largo de la fosa Per-Chile, la litosfera subducente es joven
en grandes lminas. B. Conforme la corteza se va separando, estos
y, por consiguiente, caliente y con alta flotacin. Debido a
grandes bloques se hunden, generando un valle de rift continental.
C. La posterior expansin genera un mar somero similar al actual ello, el ngulo de descenso es pequeo, lo que genera una
Mar Rojo. D. Por fin, se crean una cuenca ocenica en expansin y interaccin considerable entre la placa descendente y la
un sistema de dorsales. placa superior. Por consiguiente, la regin situada en tomo
a la fosa Per-Chile experimenta grandes terremotos, en
Arbiga se escindi de frica, es un ejemplo moderno tre ellos el terremoto chileno de 1960, el mayor registrado.
de esta caracterstica. Por consiguiente, el mar Rojo nos A medida que la litosfera envejece (se aleja del centro
proporciona una perspectiva de cul era el aspecto del de expansin) se va enfriando gradualmente, aumentando
ocano Atlntico en su infancia (Figura 1.20D). su grosor y su densidad. En lugares del Pacfico occiden
tal, alguna parte de la litosfera ocenica tiene 180 millones
de aos de antigedad. Se trata de la ms gruesa y la ms
BORDES CONVERGENTES densa de los ocanos actuales. Las lminas muy densas de
esta regin descienden normalmente en el manto en ngu
los de casi 90 grados. Esto explica en gran medida el hecho
PLATE TECTONICS
de que la mayora de las fosas del Pacfico occidental sean
GEODE Convergent Boundaries
EARTH ms profundas que las fosas del Pacfico oriental.
Aunque todas las zonas convergentes tienen las mis
Constantemente se est produciendo nueva litosfera mas caractersticas bsicas, poseen rasgos muy varia
en las dorsales ocenicas; sin embargo, el tamao de bles. Cada una est controlada por el tipo de material
nuestro planeta no aumenta: su superficie total perma de la corteza que interviene y por el ambiente tectni
nece constante. Se mantiene un equilibrio, porque las co. Los bordes convergentes pueden formarse entre dos
porciones ms densas y antiguas de la litosfera oce placas ocenicas, una placa ocenica y una continental o dos
nica descienden al manto a una velocidad igual a la de placas continentales.
C A P T U L O 1 . Tectnica de placas: el desarrollo de una revolucin cientfica 6 5

Convergencia ocenica-continental la superficie. Segn el entorno, estas masas de roca fun


dida derivadas del manto pueden ascender a travs de
Dondequiera que el borde frontal de una placa con la corteza y provocar una erupcin volcnica. Sin em
corteza continental converja con una placa de litosfe bargo, mucho de este material nunca alcanza la superfi
ra ocenica, el bloque continental flotante seguir flo cie; antes bien, se solidifica en profundidad, un proceso
tando, mientras que la placa ocenica ms densa se que aumenta el grosor de la corteza.
hundir en el manto (Figura 1.21 A). Cuando una placa Los volcanes de los imponentes Andes son el pro
ocenica descendente alcanza una profundidad de unos ducto de roca fundida generada por la subduccin de
100 km, se desencadena la fusin dentro de la cua ca la placa de Nazca por debajo del continente sudame
liente de la astenosfera suprayacente. Pero cmo la ricano (Figura 1.21B). Sistemas montaosos, como los
subduccin de una capa fra de litosfera ocenica pro Andes, que se producen en parte por la actividad volc
voca la fusin de la roca del manto? La respuesta resi nica asociada con la subduccin de la litosfera ocenica,
de en el hecho de que los componentes voltiles actan se denominan arcos volcnicos continentales. La cor
igual que la sal en la fusin del hielo. Es decir, la roca dillera Cascade de Washington, Oregn y California es
hmeda, en un ambiente de alta presin, se funde otro ejemplo que consiste en varias montaas volcni
a temperaturas sustancialmente inferiores que la roca cas bien conocidas, entre ellas el monte Rainier, el mon
seca de la misma composicin. te Shasta y el monte Santa Helena. Este arco volcnico
Los sedimentos y la corteza ocenica contienen una activo tambin se extiende hasta Canad, donde incluye
gran cantidad de agua que es transportada a grandes el monte Garibaldi y el monte Silverthrone, entre otros.
profundidades por una placa en subduccin. A medi
da que la placa se hunde, el calor y la presin expulsan
el agua de los espacios porosos de la roca. A una pro Convergencia ocenica-ocenica
fundidad aproximada de 100 km, la cua de roca del Un borde convergente ocenico-ocenico tiene mu
manto est lo suficientemente caliente como para que la chos rasgos en comn con los bordes de placa oceni-
introduccin de agua provoque algo de fusin. Se cree co-continental. Cuando convergen dos placas oceni
que este proceso, denominado fusin parcial, genera cas, una desciende por debajo de la otra, iniciando la
alrededor del 10 por ciento del material fundido, que actividad volcnica por el mismo mecanismo que ac
se entremezcla con la roca del manto no fundida. Al ser ta en todas las zonas de subduccin (Figura 1.22A). El
menos denso que el manto que la rodea, este material agua expulsada de la capa de litosfera ocenica subdu-
mvil y caliente asciende de una manera gradual hacia cente provoca la fusin en la cua caliente de roca de

Arco volcnico
continental

SUDAMRICA
Ocano
Pcifu n
Corteza ocenica
Ocano
Atlntico
t Volcn
Osorno

FIGURA 1.21. Borde de placas convergente ocenico-continental. A. Ilustracin de litosfera ocenica densa que subduce debajo de un
bloque continental flotante. La fusin en la astenosfera provoca que la roca fundida ascienda hacia la superficie. Esta actividad produce una
cadena de estructuras volcnicas que se acumulan en la masa continental suprayacente, denominado arco volcnico continental. B. El volcn
Osorno es uno de los ms activos del sur de los Andes chilenos, que ha hecho erupcin 11 veces entre 1575 y 1869. Localizado en la costa del
Lago Llanquihue, Osorno es de aspecto similar al Monte Fuji, Japn (Foto de Michael Collier).
GG TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

FIGURA 1.22. Bordes de placa convergentes ocano-ocano. A. Cuando las placas ocenicas convergen, una desciende debajo de la
otra, iniciando actividad volcnica en la placa suprayacente. En esta situacin se crea un arco de islas volcnicas. B. Estas cuatro estructuras
volcnicas son parte de las islas Aleutianas, una cadena de volcanes activos y durmientes alimentados por magma creado por subduccin
de la placa del Pacfico. Recientemente se han observado plumas de vapor emanando del volcn Cleveland (centro), evidencia de actividad
reciente (Foto por cortesa de la NASA).

manto suprayacente. En este marco, los volcanes cre erupcin en 1902 destruyendo la ciudad de San Pedro y
cen sobre el fondo ocenico en lugar de sobre una plata cobrndose una cantidad estimada de 28.000 vidas hu
forma continental. Cuando la subduccin se mantiene, manas. Esta cadena de islas incluye tambin la Isla de
acabar por construir cadenas de estructuras volcnicas Montserrat, donde se ha producido actividad volcni
lo suficientemente grandes como para emerger como is ca reciente6.
las. Las islas volcnicas suelen estar separadas aproxi Los arcos de islas volcnicas relativamente jvenes
madamente 80 km. Esta tierra recin formada que con son estructuras bastante simples constituidas por nu
siste en una cadena en forma de arco de islas volcnicas merosos conos volcnicos que se extienden sobre cor
se denomina arco de islas volcnicas, o simplemente teza ocenica, en general, con un grosor inferior a los
arco de islas (Figura 1.22B). 20 km. Por el contrario, los arcos de islas ms antiguos
Las islas Aleutianas, las Marianas y las Tonga, son son ms complejos y tienen por debajo corteza muy
ejemplos de arcos de islas volcnicas relativamente j deformada que puede alcanzar 35 km de grosor. Son
venes. Los arcos de islas estn localizados generalmen ejemplos las islas que constituyen los pases de Japn,
te a 100-300 km de una fosa submarina. Adyacentes a Indonesia y las Filipinas. Estos arcos de islas se forma
los arcos de islas antes mencionados se encuentran la ron sobre el material generado por episodios de sub
fosa de las Aleutianas, la fosa de las Marianas y la fosa duccin anteriores o sobre pequeos fragmentos de cor
de las Tonga. teza continental.
La mayora de los arcos de islas volcnicas estn lo
calizados en el Pacfico occidental. Solo dos estn loca
lizados en el Atlntico: el arco de las Antillas Menores, Convergencia continental-
en el margen oriental del mar Caribe, y las Islas continental
Sandwich, ubicadas en la punta de Sudamrica. Las
Antillas Menores son el producto de la subduccin del El tercer tipo de borde convergente se produce cuan
fondo ocenico atlntico debajo de la placa Caribea. do una masa continental se mueve hacia el margen
Localizados dentro de este arco se encuentran los
Estados Unidos y las Islas Vrgenes Britnicas, as como 6 En el Captulo 6 encontrar ms informacin sobre estos aconteci

la Isla de La Martinica, donde la montaa Pele hizo mientos volcnicos.


C A P T U L O 1 . Tectnica de placas: el desarrollo de una revolucin cientfica 6 7

de otra por la subduccin del fondo ocenico que las


separa (Figura 1.23A). Mientras la litosfera oceni
ca tiende a ser densa y se hunde en el manto, la flo
[ veces los alumnos preguntan...
Los continentes volvern a unirse y formarn una sola masa
tabilidad de la litosfera continental impide que sea continental algn da?
subducida. Por consiguiente, se produce una coli
S, es muy probable que los continentes acaben unindose
sin entre dos fragmentos continentales convergentes otra vez, pero no ser pronto. Dado que todos los continentes
(Figura 1.23C). Este acontecimiento pliega y deforma se encuentran en el mismo cuerpo planetario, la distancia que
las rocas sedimentarias y los sedimentos acumulados un continente puede viajar antes de colisionar con otra masa
a lo largo de los mrgenes continentales como si estu continental es limitada. Las investigaciones recientes sugieren
vieran colocados en un torno gigantesco. El resultado que puede formarse un supercontinente una vez cada 500
millones de aos aproximadamente. Puesto que han pasado
es la formacin de una nueva cordillera montaosa unos 200 millones de aos desde la fragmentacin de Pangea,
compuesta por rocas sedimentarias y metamrficas nos quedan solo unos 300 millones de aos hasta que se forme
deformadas que a menudo contienen fragmentos de el prximo supercontinente.
corteza ocenica.

Arco volcnico continental

Depsitos de
plataforma Eurasia
continental

Fusin

Astenosfera

H malaya
india en la
actualidad -.

Llanura de -K; ',


Ganges -Antiplanicie
Hace 10 'Tibetana
millones
de aos

Hace 38
millones Sutura
de aos

Litosfera
Hace 55
millones
de aos

Hace 71
millones
de aos
Astenosfera

C.
B.

FIGURA 1.23. La colisin en curso de India y Asia, que empez hace unos 45 millones de aos, produjo el majestuoso Himalaya. A. A
medida que la India migraba hacia el norte, el ocano intermedio se cerr cuando el fondo ocenico subduca debajo de Eurasia. B. Posicin
de la India en relacin con Eurasia en varios momentos (modificado segn Peter Molnar). C. Al final, las dos masas continentales colisionaron,
deformando y elevando los sedimentos que haban sido depositados a lo largo de sus bordes continentales. Adems, fragmentos de rocas de
la corteza se superpusieron a las placas que colisionaban.
68 TIERRA. UNA INTRODUCCION A LA GEOLOGA FSICA

Una colisin como esta empez hace unos 50 mi fallas conectan dos centros de expansin (bordes di
llones de aos cuando el subcontinente de India em vergentes) o, con menos frecuencia, dos fosas (bordes
bisti Asia y produjo el Himalaya: la cordillera mon convergentes). La mayora de las fallas transforman
taosa ms espectacular de la Tierra (Figura 1.23C). tes se encuentran en el fondo ocenico (Figura 1.24).
Durante esta colisin, la corteza continental se abomb Aqu, desplazan segmentos del sistema de dorsa
y se fractur y, en general, se acort y engros. Adems les ocenicas, produciendo un margen de placa es
del Himalaya, otros diversos sistemas montaosos im calonado. Ntese que la forma en zigzag de la dorsal
portantes, entre ellos los Alpes, los Apalaches y los Centroatlntica en la Figura 1.18 refleja aproximada
Urales, se formaron cuando colisionaron fragmentos mente la forma de la fragmentacin original que provo
continentales. c la ruptura del supercontinente de Pangea. (Compare
las formas de los mrgenes continentales de las masas
de tierra a ambos lados del Atlntico con la forma de la
BOR63ES li FALLA TRANSFORMANTE dorsal Centroatlntica.)
Normalmente las fallas transformantes son parte de
unas lneas prominentes de rotura en el fondo oceni
PLATE TECTONICS
co conocidas como zonas de fractura, que abarcan las
GEODE Transform Fault Boundaries
EARTH fallas transformantes activas y sus extensiones inacti
vas en el interior de las placas (Figura 1.24B). Las fallas
A lo largo de una falla transformante (trans = a tra transformantes activas se encuentran solo entre los dos
vs de; forma = forma) las placas se deslizan horizon segmentos desplazados de la dorsal y son definidas ge
talmente una al lado de la otra sin producir ni destruir neralmente por terremotos dbiles y someros. Aqu, el
litosfera (bordes de placa pasivos). La naturaleza de las fa fondo ocenico producido en un eje de la dorsal se des
llas transformantes la descubri el gelogo canadiense plaza en la direccin opuesta al fondo ocenico genera
H. Tuzo Wilson (1965), quien propuso que esas grandes do en un segmento opuesto de la dorsal. Entonces, en
tre los segmentos de la dorsal estas placas adyacentes
Zona de fractura de corteza ocenica se rozan conforme se desplazan a lo
1 Falla transformante largo de la falla. Ms all de las crestas de la dorsal hay
Zona inactiva (act'va) Zona inactiva zonas inactivas, donde las fracturas se conservan como
depresiones topogrficas lineales. La tendencia de estas
zonas de fractura es aproximadamente paralela a la di
reccin del movimiento de la placa en el momento de su
formacin. Por tanto, estas estructuras pueden utilizar
se para cartografiar la direccin del movimiento de las
placas en el pasado geolgico.
Otro papel de las fallas transformantes es proporcio
nar el medio mediante el cual la corteza ocenica crea
frica da en las crestas de la dorsal puede ser transportada
Sudamrica
a una zona de destruccin, las fosas submarinas. En la
Figura 1.25 se ilustra esta situacin. Obsrvese que la
placa de Juan de Fuca se mueve en direccin sureste,
y es finalmente subducida bajo la costa occidental de
LEYENDA Estados Unidos. El extremo sur de esta placa est limi
Centros de expansin \ tado por una falla transformante denominada falla de
Zonas de fractura--------------- Mendocino. Este borde transformante conecta la dorsal
Fallas transformantes de Juan de Fuca con la zona de subduccin de Cascade.
Por consiguiente, facilita el movimiento del material de
FIGURA 1.24. Bordes de falla transformante. A. La mayora
la corteza creado en la dorsal Juan de Fuca hasta su des
de las fallas transformantes desplazan segmentos de un centro de
expansin, produciendo un margen de placa en escalones. La forma tino, debajo del continente norteamericano.
zigzagueante de la dorsal Centroatlntica refleja aproximadamente Como la falla de Mendocino, la mayora de los bor
la forma de la zona de fragmentacin que produjo la ruptura de des de falla transformantes estn localizados dentro de
Pangea. B. Las zonas de fractura son fracturas largas y estrechas las cuencas ocenicas; sin embargo, unas pocas atravie
en el fondo ocenico que son casi perpendiculares a los segmentos
san la corteza continental. Dos ejemplos son la falla de
de la dorsal desplazados. Incluyen la falla transformante activa y
su rastro fosilizado, donde se yuxtaponen edades diferentes. La
San Andrs, en California, con tendencia a los terremo
separacin entre segmentos de la dorsal (fallas transformantes) no tos, y la falla Alpina, en Nueva Zelanda. Obsrvese en la
cambia en longitud con el tiempo. Figura 1.25 que la falla de San Andrs conecta un centro
C A P T U L O 1 . Tectnica de placas: el desarrollo de una revolucin cientfica G 0

Falla
Transformante

Dorsal
de Juan
de Fuca Orego/3,
Gaifpmja . Zona de
Placa del subducin
Cascade
Pacfico ^allade
Abocino

/ V NORTEMEI
Falla de ^
Mendocino
San Francisco

PLACA
DEL
PACFICO Los^^^M;
Angeles

Movimiento relativo'
del Pacfico
Golfo de
California

FIGURA 1.25. La falla transformante Mendocino permite el movimiento hacia el sur del fondo ocenico generado en la dorsal de Juan
de Fuca sobrepasando la placa Pacfica y por debajo de la placa Norteamericana. Por tanto, esta falla transformante conecta un centro
de expansin (borde divergente) con una zona de subduccin (borde convergente). Adems, la falla de San Andrs, tambin una falla
transformante, conecta dos centros de expansin: la dorsal de Juan de Fuca y una zona divergente localizada en el Golfo de California.

de expansin localizado en el golfo de California con la consumida hacia el manto a lo largo de sus flancos sep
zona de subduccin Cascade y la falla de Mendocino, lo tentrional y occidental mucho ms deprisa de lo que
calizada a lo largo de la costa noroccidental de Estados crece a lo largo de la dorsal del Pacfico este y, por con
Unidos. A lo largo de la falla de San Andrs, la placa del siguiente, su tamao se est reduciendo.
Pacfico se mueve hacia el noroeste, con respecto a la pla Otra consecuencia del movimiento de las placas es
ca de Norteamrica (Figura 1.26). Si este movimiento con que los bordes tambin migran. Por ejemplo, la posi
tina, esta parte de California al oeste de la zona de falla, cin de la fosa Per-Chile, que es consecuencia de que
que abarca la pennsula de la Baja California de Mxico, la placa Nazca est siendo inclinada hacia abajo confor
se convertir en una isla separada de la costa occidental me desciende por debajo de la placa Sudamericana, ha
de Estados Unidos y Canad. Podr finalmente alcanzar cambiado con el tiempo (vase Figura 1.18). Debido a
Alaska. Sin embargo, una preocupacin ms inmediata es la deriva hacia occidente de la placa Sudamericana con
la actividad ssmica desencadenada por los movimientos respecto a la de Nazca, la posicin de la fosa Per-Chile
ocurridos a lo largo de este sistema de fallas. ha migrado tambin en direccin hacia occidente.
Tambin pueden crearse o destruirse bordes de pla
ca en respuesta a cambios en las fuerzas que actan sobre
GOMO CAMBIAN LIS PLACAS la litosfera. Recordemos que el Mar Rojo se localiza en un
centro de expansin relativamente nuevo. Empez a for
LOS BORDES li PLACA? marse hace menos de 20 millones de aos cuando la pe
nnsula Arbiga empez a separarse de frica. En otras
Aunque la superficie total de la Tierra no cambia, el localizaciones, placas que transportan corteza continen
tamao y la forma de las placas individuales estn tal estn movindose en la actualidad unas hacia otras. Es
cambiando constantemente. Por ejemplo, las placas posible que, finalmente, esos fragmentos continentales co
Antrtica y Africana estn casi por completo rodeadas lisionen y se junten. Esto podra ocurrir, por ejemplo, en el
por bordes divergentes, sitios de produccin de corte Pacfico sur, donde Australia est desplazndose al norte
za ocenica. Por tanto, estas placas estn aumentando hacia el sur de Asia. Si Australia continuara su migracin
de tamao a medida que se aade nueva litosfera a sus hacia el norte, el borde que la separa de Asia desaparece
bordes. Por el contrario, la placa del Pacfico est siendo ra al convertirse estas placas en una sola (Recuadro 1.3).
70 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

Placa
Norteamericana .

Falla de San Andrs

Wallace Placa
Creek del Pacfico

FIGURA 1.26. A lo largo de la falla de San Andrs, la placa del Pacfico se mueve hacia el noroeste en relacin con la placa
Norteamericana. Esta vista area muestra el desplazamiento del canal seco de Wallace Creek cerca de Taft, California (Foto de Michael Collier).

nuevas interpretaciones de los datos ya existentes las


COMPROBACION DEL MODELO que, a menudo, inclinaron la corriente de opinin.
DE LA TECTNICA 1E PLACAS
Pruebas procedentes de sondeos
Algunas de las pruebas que respaldan la deriva conti
nental y la expansin del fondo ocenico se han presen
ocenicos
tado ya. Con el desarrollo de la teora de la tectnica de Algunas de las pruebas ms convincentes para la ex
placas, los investigadores empezaron a comprobar este pansin del fondo ocenico procedieron del Deep
nuevo modelo de cmo funciona la Tierra. Pese a que Sea Drilling Project, que dur desde 1968 hasta 1983.
se obtuvieron nuevos datos que la apoyaban, eran las Uno de los primeros objetivos era recoger muestras
C A P T U L O 1 . Tectnica de placas: el desarrollo de una revolucin cientfica 71

ENTENDER LA TIERRA
Fragmentacin de Pangea Mi Mi

Wegener utiliz las pruebas procedentes de


fsiles, tipos de rocas y climas antiguos para
crear un ajuste de los continentes en forma
de rompecabezas, creando as su supercon-
tinente, Pangea. De una manera similar, pero
utilizando herramientas modernas de las que
careca Wegener, los gelogos han recreado
las etapas de la fractura de este superconti-
nente, un acontecimiento que empez hace
cerca de 180 millones de aos. A partir de
este trabajo, se han establecido bien las fe
chas en las que fragmentos individuales de
corteza se separaron unos de otros, y tam
bin sus movimientos relativos (Figura 1.B).
Una consecuencia importante de la fractu
ra de Pangea fue la creacin de una nueva
cuenca ocenica: el Atlntico. Como se puede
ver en la parte B de la Figura 1.B, la separa
cin del supercontinente no fue simultnea a
lo largo de los bordes del Atlntico. Lo prime
ro que se separ fueron Norteamrica y frica.
All, la corteza continental estaba muy frac
turada, lo que proporcionaba vas para que
grandes cantidades de lava fluida alcanzaran
la superficie. Restos de esas lavas se encuen
tran a lo largo del borde litoral oriental de los
Estados Unidos, principalmente enterradas de
bajo de las rocas sedimentarias que forman la
plataforma continental. La datacin radiomtri-
ca de estas lavas solidificadas indica que la se
paracin empez en varios estadios hace en
tre 180 y 165 millones de aos. Este lapso de E. Hace 20 millones de aos
(Negeno)
tiempo puede utilizarse como la fecha de na
cimiento de esta seccin del Atlntico norte.
Hace 130 millones de aos, el Atlntico
sur empez a abrirse cerca de la punta de
lo que ahora es Sudfrica. Conforme esta F. En la actualidad
zona de separacin migraba hacia el norte,
el Atlntico sur se abra de manera gradual FIGURA 1 .B. Varias vistas de la fragmentacin de Pangea a lo largo de un periodo de :
(comprense las partes B y C de la Figura millones de aos.
1.B). La fragmentacin continua de la masa
continental meridional condujo a la separacin
de frica y la Antrtida y empuj a India a un Asia, un acontecimiento que empez hace la Tierra, Arabia se separ de frica y se for
viaje hacia el norte. Al principio del Cenozoico, unos 50 millones de aos y cre la cordille m el Mar Rojo, y la baja California se sepa
hace unos 50 millones de aos, Australia se ra del Himalaya, junto con la meseta tibeta- r de Mxico, formando el golfo de California
haba separado de la Antrtida y el Atlntico na. Aproximadamente al mismo tiempo, la se (Figura 1.B, parte E). Mientras, una franja de
sur haba emergido como un ocano comple paracin de Groenlandia de Eurasia complet tierra (conocida ahora como Centroamrica)
tamente desarrollado (Figura 1 .B, parte D). la fragmentacin de la masa continental sep qued atrapada entre Norteamrica y
Un mapa actual (Figura 1.B, parte F) tentrional. Durante los ltimos 20 millones Sudamrica, producindose as el aspecto ac
muestra que la India acab colisionando con de aos, aproximadamente, de la historia de tual que conocemos de nuestro planeta.

del fondo ocenico para establecer su edad. Para con a travs de las capas de sedimentos que recubren la cor
seguirlo, se construy el Glomar Challenger, un buque teza ocenica, as como en las rocas baslticas inferio
para realizar sondeos capaz de trabajar a miles de me res. En vez de la datacin radiomtrica de las rocas de
tros de profundidad. Se perforaron cientos de agujeros la corteza, los investigadores utilizaron los restos fsiles
72 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

de microrganismos encontrados en los sedimentos que El espesor de los sedimentos aumenta


con la distancia desde la cresta de la dorsal
reposaban directamente sobre la corteza para datar el
fondo ocenico en cada sitio7.
Cuando se represent el sedimento ms antiguo de
cada punto de perforacin frente a su distancia con res
pecto a la cresta de la dorsal, se demostr que la edad de
los sedimentos aumentaba a medida que lo haca la dis
tancia desde la dorsal (Figura 1.27). Este hallazgo respal
daba la hiptesis de expansin del fondo ocenico, que
predeca que la corteza ocenica ms joven se encontra
ra en la cresta de la dorsal, el sitio de produccin del fon
do ocenico, y que la corteza ocenica ms antigua es
tara localizada adyacente a los mrgenes continentales. FIGURA 1.27. Desde 1968 los barcos perforadores han
Los datos recogidos por el Deep Sea Drilling Project recogido muestras del sedimento del fondo ocenico y de rocas
reforzaron tambin la idea de que las cuencas ocenicas de la corteza en centenares de sitios. Los resultados de esos
esfuerzos demostraron que el fondo ocenico es, en realidad, ms
son geolgicamente jvenes, porque no se encontr fon
joven en el eje de la dorsal. Esta fue la primera evidencia directa
do ocenico de edades superiores a los 180 millones de que respaldaba la hiptesis de la expansin del fondo ocenico y la
aos. Por comparacin, la mayor parte de la corteza con teora ms amplia de la tectnica de placas.
tinental tiene ms de varios centenares de millones de
aos y se ha localizado alguna que supera los 4.000 mi
llones de aos. Puntos calientes y plumas
El espesor de los sedimentos del fondo ocenico pro
porcion una verificacin adicional de su expansin.
del manto
Las muestras de perforacin del Glomar Challenger re La cartografa de las islas volcnicas y los montes sub
velaron que los sedimentos estn casi por completo au marinos (volcanes submarinos) del ocano Pacfico
sentes en la cresta de la dorsal y que el grosor de los revel varias cadenas lineales de estructuras volcni
sedimentos aumenta con la distancia a la dorsal (idase cas. Una de las cadenas ms estudiadas consta de, por
Figura 1.27). Cabra esperar este modelo de distribucin lo menos, 129 volcanes que se extiende desde las Islas
de los sedimentos si la hiptesis de expansin del fondo Hawi a la Isla Midway y contina hacia el norte, ha
ocenico fuera correcta. cia la fosa de las Aleutianas (Figura 1.29). La datacin
En el Ocean Drilling Program, el sucesor del Deep radiomtrica de esta estructura, denominada cade
Sea Drilling Project, se utiliz un buque perforador na Islas Hawi-Monte Submarino Emperador, demostr
ms avanzado desde el punto de vista tecnolgico, el que la edad de los volcanes aumenta a medida que
JOIDES Resolution para continuar el trabajo del Glomar aumenta la distancia de la gran isla de Hawi. La
Challenger (Figura 1.28). Si bien el Deep Sea Drilling isla volcnica ms joven de la cadena (Hawi), se ele
Project valid muchos de los supuestos de la teora de la v desde el fondo ocenico hace menos de un milln
tectnica de placa, el JOIDES Resolution poda sondear de aos, mientras que la Isla Midway tiene 27 millo
a mayor profundidad en la corteza ocenica. Esto per nes de aos y el monte submarino Suiko, cerca de la
miti el estudio de las zonas generadoras de terremo fosa de las Aleutianas, tiene 65 millones de aos (va
tos en los mrgenes de placas convergentes y la explo se Figura 1.29).
racin directa de las llanuras y montes submarinos. Las La mayora de los investigadores estn de acuerdo
muestras de sedimentos perforadas en el Ocean Drilling en la existencia de un ascenso conectivo de forma cilin
Program han aumentado tambin nuestro conocimien drica de roca caliente, denomina pluma de manto, de
to de los cambios climticos a largo y corto plazo. bajo de la isla de Hawi. A medida que la pluma roco
En octubre de 2003, el JOIDES Resolution entr a for sa caliente asciende por el manto, desciende la presin
mar parte de un nuevo programa, el Integrated Ocean de confinamiento, lo que desencadena la fusin parcial.
Drilling Program (IODP). En este nuevo esfuerzo inter (Este proceso, denominado fusin por descompresin, se
nacional se utilizan muchos buques de exploracin, en comenta en el Captulo 6). La manifestacin superficial
tre ellos el enorme Chikyu (que significa planeta Tierra de esa actividad es un punto caliente, un rea volcni
en japons), de 210 metros de longitud, que empez sus ca, con un flujo trmico elevado y un abombamiento de
operaciones en 2007. Uno de los objetivos del IODP es la corteza que tiene unos pocos centenares de anchu
perforar una seccin completa de la corteza ocenica. ra. A medida que la placa del Pacfico se mova sobre
el punto caliente, se fue formando una cadena de es
7 Las dataciones radiomtricas de la corteza ocenica en s mismas no tructuras volcnicas sucesivas conocida como huella de
son fiables debido a la alteracin del basalto por el agua del mar. punto caliente. Como se muestra en la Figura 1.29, la
C A P T U L O 1 . Tectnica de placas: el desarrollo de una revolucin cientfica 73

Tubo de
perforacin

Cmara de
televisin

Cono de
reentrada
El
K$&VV>,
Baliza
Capa sonar
de sedimentos

Corteza ocenica j
1:
v'j -: *' ", k
A. B.

FIGURA 1.28. El JOIDES Resolution A. JOIDES Resolution, uno de los buques perforadores del Integrated Ocean Drilling Program (Foto por
cortesa de Ocean Drilling Program). B. El JOIDES Resolution tiene una gra metlica alta que se utiliza para dirigir el sondeo rotatorio, mientras
los propulsores del barco lo mantienen en una posicin fija en el mar. Las secciones individuales del can de perforacin se unen para construir
una sola columna de tubera de hasta 8.200 m de longitud. La broca de la tubera, situada al final de la columna de tuberas, rota conforme
es presionada contra el fondo ocenico y puede perforar hasta 2.100 m en el fondo ocenico. Como sucede al girar una caa de refresco en
un pastel de capas, la perforacin corta a travs de los sedimentos y las rocas y retiene un cilindro de material (un testigo) en el interior de la
tubera hueca, que puede entonces subirse a bordo del barco y analizarse en las instalaciones de un laboratorio de vanguardia.

edad de cada volcn indica el tiempo que ha transcurri


do desde que se situ sobre la pluma del manto.
HElieiN m MOHO
Si nos acercamos a las cinco islas Hawi, observa !E PLACAS
mos un patrn similar de edades desde la isla volcnica
mente activa de Hawi hasta los volcanes inactivos que
(jwjfcg PLATE TECTONICS
componen la isla ms antigua, Kauai (vase Figura 1.29).
Formation and Breakup of Pangaea
Hace 5 millones de aos, cuando Kauai estaba coloca arth
da sobre el punto caliente, era la tnica isla hawiana que
exista . Examinando sus volcanes extintos, que han sido Se han utilizado algunos mtodos para establecer la di
erosionados en picos dentados y enormes caones, pue reccin y la velocidad del movimiento de las placas.
den verse las pruebas de la edad de Kauai. Por el con El paleomagnetismo almacenado en las rocas del fon
trario, la Isla de Hawi, comparativamente joven, exhibe do ocenico es un mtodo utilizado para determinar las
coladas de lava fresca, y dos de los volcanes de Hawi, velocidades a las cuales las placas se van separando de
el Mauna Loa y el Kialuea, siguen activos (Figura 1.30). los ejes de la dorsal donde son generadas. Adems, las
La investigacin sugiere que, al menos, algunas plu huellas de los puntos calientes como los de la cadena de
mas del manto se originan a gran profundidad, quizs islas Hawi-Emperador marcan la velocidad y la direc
en el lmite manto-ncleo. Otras, en cambio, pueden te cin del movimiento relativo de la placa con respecto a
ner un origen mucho menos profundo. De los aproxi la pluma caliente fija en el manto bajo la misma.
madamente 40 puntos calientes identificados en todo el
mundo, ms de una docena estn localizados cerca de Plumas del manto y movimientos
centros de expansin. Por ejemplo, la pluma del manto
situada debajo de Islandia es responsable de la gran acu
de las placas
mulacin de rocas volcnicas que se encuentra a lo largo Midiendo la longitud de una huella de puntos calien
de la seccin septentrional de la dorsal Centroatlntica. tes y el intervalo de tiempo entre la formacin de sus
74 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

inferior a 1,0

0,7 hasta la
actualidad

'LfjfflV
Las edades se presentan
P^i
Suiko j I Cadena de montes
en millones de aos
/65 Ma- r submarinos Direccin del
1 > movimiento de la
Cadena Hawaiana

** Hawi

FIGURA 1.29. La cadena de islas y de montaas sumergidas que se extiende desde Hawi a la fosa de las Aleutianas se produce por el
movimiento de la placa del Pacfico sobre una pluma del manto (punto caliente). La datacin radiomtrica de las Islas Hawi muestra que la
edad de la actividad volcnica aumenta al alejarnos de la gran isla de Hawi.

estructuras volcnicas ms antiguas y la ms joven cuando el movimiento de la placa del Pacfico cambi
(Hawi), puede calcularse una velocidad media del mo desde una direccin casi norte a una direccin noroes
vimiento de la placa. Por ejemplo, esta porcin de la ca te. De igual forma, los puntos calientes localizados en
dena Isla Hawi-Monte Submarino Emperador mide el fondo del Atlntico han aumentado nuestro conoci
unos 6.000 km de longitud y se form durante los lti miento sobre la migracin de las masas de tierra des
mos 65 millones de aos. Por tanto, la velocidad media pus de la fragmentacin de Pangea.
de movimiento de la placa del Pacfico, en relacin a la La existencia de las plumas del manto y su relacin
pluma del manto, era de unos 9 cm al ao con los puntos calientes estn bien documentadas. La
Las huellas del punto caliente pueden ser tiles tam mayora de las plumas del manto son estructuras muy
bin cuando se establece la direccin en la que se mueve antiguas que parecen mantener posiciones relativamen
una placa. Obsrvese en la Figura 1.29 que la cadena de te fijas dentro del manto. Sin embargo, la evidencia re
islas Hawi-Emperador se dobla. Esta flexin particu ciente ha demostrado que algunos puntos calientes
lar de la traza se produjo hace unos 50 millones de aos, pueden migrar lentamente. Los resultados preliminares
C A P T U L O 1 . Tectnica de placas: el desarrollo de una revolucin cientfica 7 5

sugieren que el punto caliente hawaiano puede haber


migrado hacia el sur en hasta 20 grados de latitud. Si es
as, habra que revaluar los modelos antiguos de movi
miento de las placas que estaban basados en el marco
de referencia de puntos calientes fijos.

El paleomagnetismo
y los movimientos de placas
Los investigadores han elaborado una escala de tiempo
para las inversiones magnticas yendo hacia atrs casi
200 millones de aos; por consiguiente, puede determi
narse con precisin la velocidad a la que se produce la
expansin del fondo ocenico a lo largo de los diversos
segmentos de la dorsal. En el ocano Pacfico, por ejem
plo, las franjas magnticas son mucho ms anchas para
los intervalos de tiempo correspondientes que las del
ocano Atlntico. Por ende, concluimos que los centros
de expansin encontrados en el Pacfico tenan veloci
dades de expansin ms rpidas que los generados en
la cuenca atlntica.
Al aplicar fechas radiomtricas a esos acontecimien
tos magnticos, se encontr que la velocidad de ex
pansin en el Atlntico norte es de unos 2 cm al ao
(Figura 1.31). La velocidad es solo ligeramente ms r
pida en el Atlntico sur. Por el contrario, las velocidades
FIGURA 1.30. Vulcanismo de punto caliente, volcn Kilauea, de expansin a lo largo de la dorsal del Pacfico orien
Hawi (Foto por cortesa de la U.S. Geological Survey). tal oscilan fundamentalmente entre 6 y 12 cm al ao,

Dorsal
'~lSohns
Placa
Norteamericana v

\ Placa
Placa Africana \ Arbigo /
flaca del Pacfico
Placa de
Cocos
;xJe,'SornaIig ? Placade
Sudamriea } -
Placa
de Nazca
Placa Australiana e Indi:

de Sancyfrsh
?laca de EscociaH^

5 centmetros Placa Antrtica


por ao

FIGURA 1.31. Este mapa ilustra las direcciones y las velocidades del movimiento de las placas en centmetros al ao. Las velocidades
de la expansin del fondo ocenico (mostradas con flechas y marcas negras) se basan en el espaciado de las franjas magnticas datadas
(anomalas). Las flechas rojas muestran el movimiento de placas en localizaciones seleccionadas basado en datos de GPS (Datos del fondo
ocenico de DeMets y colaboradores, Datos de la GPS del Jet Propulsin Laboratory).
76 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

con una velocidad mxima de 20 cm al ao en un lugar. Quiz est familiarizado con el Sistema de
Por tanto, el fondo ocenico acta como una grabadora Posicionamiento Global, que es parte del sistema de na
magntica, grabando los cambios en el campo magn vegacin utilizado en los automviles para localizar la
tico de la Tierra que pueden utilizarse para calcular las posicin propia y dar direcciones hacia otra localiza
velocidades de expansin del fondo ocenico. cin. En el Sistema de Posicionamiento Global se utili
zan dos docenas de satlites que envan seales de ra

A veces los alumnos preguntan.


Si los continentes se mueven, tambin se mueven otras
m dio, las cuales son interceptadas por los receptores de
GPS localizados en la superficie de la Tierra. La posi
cin exacta del receptor se determina estableciendo si
estructuras, como los segmentos de la dorsal centro ocenica?
multneamente la distancia desde el receptor a cuatro o
ms satlites. Los investigadores utilizan un equipo es
sa es una buena observacin, y s, lo hacen. Es interesante pecficamente diseado que es capaz de localizar la po
apuntar que hay muy pocas cosas realmente fijas sobre la superficie
de la Tierra. Cuando hablamos de movimiento de estructuras sobre
sicin de un punto sobre la tierra con una precisin de
la Tierra, debemos tener en cuenta la siguiente cuestin: Moverse unos pocos milmetros (dentro de un dimetro aproxi
en relacin con qu? Sin duda, la dorsal centro ocenica se mado como el de un guisante pequeo). Para establecer
mueve en relacin con los continentes (lo cual a veces provoca el movimiento de las placas, un sitio concreto es investi
la subduccin de segmentos de las dorsales centro ocenicas gado repetidamente durante una serie de aos.
debajo de los continentes). Adems, la dorsal centro ocenica se
mueve en relacin con un punto fijo situado fuera de la Tierra. Eso
Los datos obtenidos de estas y otras tcnicas simila
significa que un observador que orbite por encima de la Tierra vera, res se muestran en la Figura 1.31. Los clculos demues
tras solo unos pocos millones de aos, que todas las estructuras tran que Hawi se mueve hacia el noroeste y se aproxi
continentales y del fondo ocenico, as como los bordes de placa, ma a Japn a 8,3 cm al ao. Un lugar de Maryland se est
realmente se mueven.
alejando de uno en Inglaterra a una velocidad de aproxi
madamente 1,7 cm al ao (una velocidad prxima a la
En resumen, los datos de estudio de las huellas de velocidad de expansin de 2,0 cm al ao que se estable
puntos calientes, el paleomagnetismo y otras tcnicas ci a partir de las pruebas paleomagnticas). Las tcni
indirectas, han sido tiles para medir las velocidades cas en las que se utilizan dispositivos GPS han sido ti
relativas a las que dos placas se juntan, se separan o se les tambin para establecer movimientos de la corteza
deslizan una con respecto a la otra, al menos como un a pequea escala, como los que se producen a lo largo
promedio a lo largo de millones de aos. de las fallas en regiones de actividad tectnica conocida.

Medicin de las velocidades de las QU IMPULSA LOS MOVIMIENTOS


placas desde el espacio li LAS PLACAS?
Las placas no son superficies planas sino que son seccio
nes curvadas de una esfera, lo que complica en gran me La teora de la tectnica de placas describe el movimien
dida la descripcin del movimiento de placas. Adems, to de las placas y el papel que este movimiento repre
las placas suelen exhibir algn grado de movimiento de senta en la generacin y la modificacin de las principa
rotacin, lo que puede provocar que dos localizaciones les estructuras de la corteza terrestre. Por consiguiente,
de la misma placa se muevan a diferentes velocidades y la aceptacin de la tectnica de placas no depende del
en diferentes direcciones. Este ltimo hecho puede dar conocimiento exacto de qu impulsa los movimientos
se haciendo girar el plato de la cena en el sentido de las de las placas. Afortunadamente es as, porque ninguno
agujas del reloj. Al hacer esto, se repara que lo que haya de los modelos propuestos hasta ahora puede explicar
en el lado izquierdo del plato se alejarn de usted (di todos los principales aspectos de la tectnica de placas.
vergencia) y lo que est al lado derecho se acercar a
usted (convergencia). Lo que est en el centro girar,
pero su posicin relativa con respecto a usted no cam
Conveccin placa-manto
biar. La naturaleza compleja del movimiento de placas A partir de los datos geofsicos, hemos aprendido que
hace que la tarea de describirlo sea ms difcil que es aunque el manto est constituido casi por completo de
tablecer simplemente el movimiento relativo entre dos roca slida, est lo suficientemente caliente como para
placas a lo largo del borde que las separa. Por fortuna, exhibir flujo convectivo como un fluido. El tipo ms sen
utilizando tecnologa de la era espacial, los investigado cillo de conveccin es anlogo al calentamiento de una
res han podido recientemente hacer clculos exactos del cazuela de agua en el fuego (Figura 1.32). El calenta
movimiento absoluto de centenares de lugares en todo miento de la base hace que el material ascienda en l
el mundo. minas relativamente finas o en gotas que se expanden a
C A P T U L O 1 . Tectnica de placas: el desarrollo de una revolucin cientfica 7 7

La conveccin del manto se entiende todava poco,


pero los investigadores en general estn de acuerdo en
lo siguiente:
1. El flujo convectivo del manto rocoso de 2.900 km de
espesor (donde las rocas calientes y flotantes ascien
den y el material ms fro y denso se hunde) es la
fuerza impulsora subyacente que provoca el movi
miento de las placas.
2. La conveccin del manto y la tectnica de placas for
man parte del mismo sistema. Las placas ocenicas
en subduccin conducen la porcin fra de la corrien
te de conveccin que se mueve hacia abajo, mientras
el afloramiento somero de roca caliente a lo largo de
la dorsal ocenica y las plumas ascendentes del man
to son el brazo de flujo ascendente del mecanismo
convectivo.
FIGURA 1.32. La conveccin es un tipo de transferencia de
calor que implica el movimiento real de una sustancia. Aqu el fuego 3. El flujo convectivo en el manto es el principal meca
calienta el agua en el fondo de una cazuela. El agua caliente se nismo que transporta el calor desde el interior de la
expande, se vuelve menos denso (ms flotante) y asciende. A la tierra hasta la superficie, donde finalmente es irra
*ez, el agua ms fra y ms densa cerca de la superficie, se hunde. diado al espacio.
Lo que no se conoce con ningn grado de certeza es
la superficie y se enfran. Por ltimo, la capa superficial la naturaleza precisa de este flujo convectivo.
se hace ms gruesa (aumenta en densidad) y se vuelve a Primero observaremos algunas de las fuerzas que
hundir hada el fondo donde vuelve a ser calentada hasta contribuyen al movimiento de las placas y luego exami
que alcanza suficiente flotabilidad para poder ascender. naremos dos de los modelos que se han propuesto para
La conveccin del manto es considerablemente ms describir la conveccin placa-manto.
compleja que el modelo que se acaba de describir. La for
ma del manto no se parece a la de una cazuela. Antes
bien, es una zona con forma esfrica que tiene un borde Fuerzas que impulsan
superior mucho ms grande (superficie de la tierra) que
el borde inferior (borde ncleo -manto). Adems, la con
el movimiento de las placas
veccin del manto es impulsada por una combinacin de Existe acuerdo general en que la subduccin de las ca
:res procesos trmicos: calentamiento en la base por pr pas fras y densas de la litosfera ocenica es la princi
dida de calor desde el ncleo de la Tierra; calentamiento pal fuerza impulsora del movimiento de las placas
desde el interior por la desintegracin de los istopos ra (Figura 1.33). A medida que estas capas se hunden en
diactivos; y enfriamiento desde arriba, que crea lminas la astenosfera, empujan la placa a remolque. Este fe
dtosfricas gruesas y fras que se hunden en el manto. nmeno, denominado fuerza de arrastre de la placa, se
Cuando se introdujo por primera vez la expansin produce porque las capas antiguas de la litosfera oce
del fondo ocenico, los gelogos propusieron que la nica son ms densas que la astenosfera subyacente y,
principal fuerza impulsora para el movimiento de las por tanto, se hunden como una roca.
placas era el ascenso que proceda de zonas profundas Otra fuerza impulsora importante se denomina fuer
del manto. Se pensaba que, al alcanzar la base de la li za de empuje de dorsal (Figura 1.33). Este mecanismo
tosfera, esta masa se expanda lateralmente y arrastraba accionado por la gravedad es consecuencia de la posi
las placas. Por tanto, se consideraba que estas ltimas cin elevada de la dorsal ocenica, que hace que las ca
eran transportadas pasivamente por el flujo convecti pas de la litosfera se deslicen hacia abajo por los flan
vo del manto. Segn las evidencias fsicas, sin embargo, cos de la dorsal. La fuerza de empuje de dorsal parece
result claro que el ascenso por debajo de las dorsales contribuir mucho menos a los movimientos de las pla
ocenicas es bastante superficial y no est relacionado cas que la fuerza de arrastre de la placa. Las principa
con la circulacin profunda en el manto inferior. Es el les pruebas de esto proceden de la comparacin de las
movimiento horizontal de las placas litosfricas alejn velocidades de expansin del fondo ocenico a lo largo
dose de la dorsal lo que causa el ascenso del manto, no de los segmentos que tienen elevaciones diferentes. A
al contrario. Por tanto, en los modelos actuales, las pla pesar de su mayor altura media sobre el fondo oceni
cas constituyen una parte integral de la convencin del co, las velocidades de expansin a lo largo de la dorsal
manto, quiz incluso su componente ms activo. Centroatlntica son considerablemente inferiores que
78 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

El empuje de la dorsal es una fuerza


impulsada por la gravedad que
se produce desde la posicin
elevada de la dorsal

La resistencia
friccional entre
la placa suprayacente
y la capa en subduccin

El arrastre Ef empuje del manto


del manto intensifica el movimiento
se opone a de la placa cuando
la subduccin la velocidad de la
La fuerza de arrastre de la placa astenosfera excede
es consecuencia del hundimiento a la de la placa
de una placa fra, densa
de litosfera

FIGURA 1.33. Ilustracin de algunas de las fuerzas que actan sobre las placas tectnicas.

las velocidades de expansin a lo largo de la dorsal del as como las que son generadas por el vulcanismo de pun
Pacfico oriental, que es menos empinada (Figura 1.31). tos calientes, como las encontradas en Hawi, tienen ori
Adems, las placas en movimiento rpido experimen gen en el manto. Sin embargo, los basaltos de las dorsales
tan subduccin a lo largo de un porcentaje mayor de sus ocenicas son muy homogneos en composicin y care
mrgenes que las placas de movimiento lento. Este he cen de ciertos elementos. Las erupciones de puntos calien
cho respalda la nocin de que la fuerza de arrastre de la tes, por otro lado, tienen concentraciones elevadas de esos
placa es ms importante que la fuerza de empuje de dor elementos y suelen tener composiciones variadas. Dado
sal. Son ejemplos de placas de movimiento rpido que que las lavas baslticas que surgen de diferentes mbitos
tienen zonas de subduccin extensas a lo largo de sus tectnicos tienen diferentes composiciones, se supone que
mrgenes las placas del Pacfico, de Nazca y de Cocos. proceden de fuentes de manto qumicamente distintas.
Las fuerzas de empuje de la placa y de arrastre del
manto parecen ser las fuerzas dominantes que actan Estratificacin a SBQ km
sobre las placas, pero no son las nicas fuerzas que in
fluyen en el movimiento de las mismas. Debajo de las Algunos investigadores sostienen que el manto se pare
placas, el flujo convectivo en el manto ejerce una fuer ce a un pastel de capas gigante dividido a una profun
za, quiz mejor descrita como arrastre del manto (vase didad de 660 km. Como se muestra en la Figura 1.34A,
Figura 1. 33). Cuando el flujo en la astenosfera se mueve este modelo estratificado tiene dos zonas de convec
a una velocidad que supera a la de la placa, el arrastre del cin: una capa dinmica delgada en el manto superior
manto potencia el movimiento de la misma. Sin embar y otra gruesa y lenta situada debajo. Este modelo ofre
go, si la astenosfera se mueve ms despacio que la placa, ce una explicacin satisfactoria de por qu las lavas ba
o en direccin opuesta, esta fuerza tiende a resistirse al slticas que entran en erupcin a lo largo de las dorsales
movimiento de la placa. Otro tipo de resistencia al movi ocenicas tienen una composicin diferente de las lavas
miento de la placa se produce a lo largo de las zonas de que entran en erupcin en Hawi como consecuencia
subduccin. Aqu, la friccin entre la placa supra yacente de la actividad de los puntos calientes. Los basaltos de
y la descendente genera actividad ssmica significativa. la dorsal centro ocenica proceden de la capa convec
tiva superior, que est bien mezclada, mientras que la
pluma del manto que alimenta los volcanes hawaianos
Modelos de conveccin placa-manto utiliza una fuente de magma ms profunda, ms primi
tiva, que reside en la capa convectiva inferior.
Cualquier modelo aceptable de conveccin placa-manto Sin embargo, los datos recogidos del estudio de on
debe explicar las variaciones de composicin que se sabe das ssmicas han demostrado que, al menos, algunas
que existen en el manto. Por ejemplo, las lavas baslticas placas ocenicas en subduccin penetran en el lmite de
que hacen erupcin a lo largo de las dorsales ocenicas, los 660 km y profundizan en el manto. La litosfera en
C A P T U L O 1 . Tectnica de placas: el desarrollo de una revolucin cientfica 7 9

subduccin debera servir para mezclar ambas capas, la Estudios recientes predicen que la conveccin de todo
superior y la inferior, destruyendo as la estructura es el manto causara la mezcla completa del manto en cues
tratificada propuesta por este modelo. tin de unos pocos centenares de millones de aos. Esto
eliminara las fuentes de magma qumicamente diferentes,
Conveccin de todo ei manto observadas en el vulcanismo de puntos calientes y aquel
Otros investigadores estn a favor de algn tipo de con asociado con la actividad volcnica en dorsales ocenicas.
veccin de todo el manto, en la que la litosfera ocenica Por tanto, el modelo de conveccin de todo el manto tam
fra se hunde a grandes profundidades y agita todo el bin tiene inconvenientes.
manto (Figura 1.34B). Un modelo de todo el manto su Aunque todava hay mucho que aprender sobre
giere que el fondo ocenico arrastrado en profundidad los mecanismos que provocan la migracin de las pla
por las placas en subduccin alcanza el lmite ncleo- cas tectnicas de la Tierra por todo el planeta, una cosa
manto. Con el tiempo, este material se funde y asciende est clara, la distribucin desigual del calor en el inte
por flotabilidad hacia la superficie como una pluma del rior de la Tierra genera algn tipo de conveccin trmi
manto, transportando as material caliente hacia la su ca que acaba produciendo el movimiento de las placas
perficie (vase Figura 1.34B). y el manto.

Litosfera Empuje de la dorsal


ocenica t

A. Estratificacin a 660 kilmetros

Dorsal ocenica
^ Punto.
;' yclit-.'

Placa ocenica . :

descendente jsnosfera :v
ti '
A. ' y f / Calentamiento
JE del manto
/f aumento de la
SWfi pluma

A
Calentamiento
aumento de la
mega-pluma

Ncleo

B. Conveccin de todo el manto Placa ocenica descendente

FIGURA 1.34. Modelos propuestos para la conveccin del manto. A. El modelo de tarta en capas consiste en dos capas de conveccin:
una capa de conveccin delgada por encima de los 660 km y otra gruesa por debajo. B. En este modelo de conveccin de todo el manto, la
litosfera ocenica fra desciende al manto ms inferior mientras las plumas calientes del manto transportan el calor hacia la superficie.
80 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

en el pasado geolgico, as como comprender por qu se


LA IMPORTANCIA DE LA TEORA forman yacimientos de minerales econmicamente im
DE LA TECTNICA DE PLACAS portantes en ciertos ambientes tectnicos.
Pese a su utilidad para explicar muchos de los pro
La tectnica de placas es la primera teora que propor cesos geolgicos a gran escala que operan en la Tierra,
ciona una visin exhaustiva de los procesos que produ la tectnica de placas no se comprende por completo.
jeron las principales estructuras de la superficie terrestre, El modelo que se present en 1968 era simplemente un
incluidos los continentes y las cuencas ocenicas. Como marco bsico que dejaba muchos detalles para la inves
tal, ha proporcionado un mejor conocimiento del fun tigacin posterior. Mediante pruebas fundamentales, el
cionamiento de nuestro planeta dinmico relacionando modelo inicial se ha ido modificando y ampliando para
muchos aspectos de la Geologa que antes se considera convertirse en la teora que hoy conocemos. Sin duda,
ban no relacionados. Dentro del marco de la tectnica de la teora actual se perfeccionar conforme se obtengan
placas, los gelogos han encontrado explicaciones para ms datos y observaciones. La teora de la tectnica de
la distribucin geolgica de los terremotos, los volcanes placas, pese a ser una herramienta poderosa, es, sin em
y los cinturones montaosos. Adems, ahora podemos bargo, un modelo evolutivo de los procesos dinmicos
explicar mejor las distribuciones de plantas y animales de la Tierra.

w
CAPITULO 1 Tectnica de placas: el desarrollo de una reuolucin cientfica
RESUMEN
A principios del siglo XX Alfred Wegener estableci la completa conocida como tectnica de placas. Segn la
hiptesis de la deriva continental. Uno de sus principa tectnica de placas, la capa externa rgida de la Tierra
les principios era que un supercontinente denomina (litosfera) se encuentra por encima de una regin ms
do Pangea empez a separarse en continentes ms pe dbil, denominada astenosfera. Adems, la litosfera
queos hace unos 200 millones de aos. Los fragmentos est dividida en varios fragmentos grandes y nume
continentales separados migraron entonces a sus po rosos ms pequeos, denominados placas, que estn
siciones actuales. Para apoyar su hiptesis, Wegener uti en movimiento y cambiando continuamente de for
liz el ajuste entre Sudamrica y frica, la evidencia fsil, los ma y tamao. Las placas se mueven como unidades
tipos y estructuras rocosas y los climas antiguos. Una de las relativamente coherentes y se deforman fundamen
principales objeciones a la hiptesis de la deriva conti talmente a lo largo de sus bordes.
nental fue su incapacidad para proporcionar un meca Los bordes de placa divergentes aparecen donde las
nismo aceptable para el movimiento de los continentes. placas se separan, provocando el ascenso de mate
Del estudio del paleomagnetismo los investigadores rial desde el manto para crear nuevo fondo oceni
aprendieron que los continentes haban migrado, co. La mayora de los bordes divergentes se localiza
como propona Wegener. a lo largo del eje del sistema de dorsales ocenicas y
En 1962, Harry Hess formul la idea de la expansin estn asociadas con la expansin del fondo oceni
del fondo ocenico, que establece que se est generan co. Dentro de un continente pueden formarse nuevos
do continuamente nueva corteza ocenica en las dor bordes divergentes (por ejemplo, los valles de rift del
sales centro ocenicas y que la litosfera ocenica an este de Africa), donde se pueden fragmentar las ma
tigua y densa se consume en las fosas submarinas. El sas de tierra y desarrollar una nueva cuenca ocenica.
descubrimiento de franjas alternas de magnetismo de Los bordes de placa convergentes aparecen donde las
intensidad alta y baja, que son paralelas a las crestas placas se juntan, provocando la subduccin de la li
de las dorsales, proporcionaron apoyo a la teora de tosfera ocenica en el manto a lo largo de una fosa
la expansin del fondo ocenico. submarina. La convergencia de un bloque ocenico
En 1968, la deriva continental y la expansin del fon y uno continental provoca la subduccin de la placa
do ocenico se unieron en una teora mucho ms ocenica y la formacin de un arco volcnico continental
C A P T U L O 1 . Tectnica de placas: el desarrollo de una revolucin cientfica 8

como el de los Andes de Sudamrica. La convergen espesor de los sedimentos de los fondos de las cuencas
cia ocano-ocano produce una cadena en forma de ocenicas submarinas, y (3) la existencia de cadenas
arco de islas volcnicas denominada arco de islas vol de islas que se formaron sobre puntos calientes y pro
cnicas. Cuando dos placas que transportan corteza porcionaron un entramado de referencia para trazar
continental convergen, las placas continentales flo la direccin del movimiento de las placas.
tantes colisionan, lo que provoca la formacin de una El flujo convectivo en el manto rocoso, en el que las ro
cadena montaosa como la del Himalaya. cas calientes flotantes ascienden y los materiales ms
Los bordes de falla transformante se producen donde las densos y fros se hunden, es la fuerza impulsora sub
placas se desplazan una con respecto a la otra sin pro yacente para la tectnica de placas. Los mecanismos
duccin ni destruccin de litosfera. La mayora de las que contribuyen al movimiento de las placas son la
fallas transformantes une dos segmentos de dorsal fuerza de arrastre de la placa, la fuerza de empuje de
centro ocenica donde proporcionan el medio por el la dorsal y la succin de las placas. La fuerza de arrastre
cual la corteza ocenica creada en la cresta de la dor de la placa se produce cuando la litosfera ocenica fra y
sal puede ser transportada a su lugar de destruccin, densa es subducida y arrastra la litosfera hacia el man
a una fosa submarina. Aunque otras, como la Falla de to. La fuerza de empuje de dorsal es impulsada por las
San Andrs, atraviesan la corteza continental. fuerzas gravitacionales que ponen en movimiento las
La teora de la tectnica de placas se ve apoyada por: placas elevadas sobre las dorsales ocenicas. La succin
(1) la distribucin global de los terremotos y su estre de las placas es una fuerza que surge del arrastre de una
cha asociacin con los bordes de placa; (2) la edad y el placa en subduccin sobre el manto adyacente.

TRMINOS FUNDAMENTALES
arco de islas, 66 fuerza de arrastre de la placa, 77 polaridad invertida, 56
arco de islas volcnicas, 66 fuerza de empuje de dorsal, 77 polaridad normal, 56
arco volcnico continental, 65 fusin parcial, 65 punto caliente, 72
astenosfera, 58 huella de punto caliente, 72 punto de Curie, 52
borde convergente, 62 inversin geomagntica, 56 rift continental, 63
borde de falla transformante, 62 litosfera, 58 sistema de elevadas dorsales
borde divergente, 62 magnetismo remanente, 52 ocenicas, 54
centro de expansin, 62 magnetmetro, 56 supercontinente, 46
deriva continental, 46 paleomagnetismo, 52 tectnica de placas, 58
escala de tiempo magntico, 56 Pangaea, 46 valle de rift, 62
expansin del fondo ocenico, 55 placa litosfrica, 59 zona de subduccin, 64
falla transformante, 68 placa tectnica, 59 zona de fractura, 68
fosa submarina, 64 pluma de manto, 72

PREGUNTAS DE REPASO a ei
1. A quin se atribuye el desarrollo de la hiptesis 6. A principios del siglo xx, cul era la opinin predo
de la deriva continental? minante sobre cmo migraban los animales terres
2. Cul fue la primera lnea de evidencia que condu tres a travs de los enormes espacios ocenicos?
jo a los investigadores a sospechar que los conti 7. Cmo explic Wegener la existencia de glaciares
nentes haban estado conectados? en las masas continentales meridionales, mientras
3. Qu es Pangea? al mismo tiempo en algunas zonas de Norteamri
4. Describa las clases de evidencias que Wegener y ca, Europa y Siberia se encontraban pantanos tro
sus partidarios recogieron para apoyar la hiptesis picales?
de la deriva continental. 8. A qu dos aspectos de la hiptesis de la deriva
5. Explique por qu el descubrimiento de restos f continental pusieron objeciones la mayora de los
siles de Mesosaurus en Sudamrica y Africa, pero gelogos?
no en ningn otro lugar, respalda la hiptesis de la 9. Qu se entiende por expansin del fondo oce
deriva continental. nico? A quin se atribuye la formulacin de este
82 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

importante concepto? Dnde se est produciendo 19. Algunas personas predicen que algn da California
expansin activa del fondo ocenico en la actuali se hundir en el ocano. Esta idea es compatible
dad? con el concepto de la tectnica de placas?
10. Describa cmo Fred Vine y D. H. Matthews rela 20. Con qu tipo de borde de placa estn asociados
cionaron la hiptesis de la expansin del fondo los siguientes lugares o estructuras? Himalaya,
ocenico con las inversiones magnticas. Islas Aleutianas, Mar Rojo, Andes, falla de San
11. Compare y contraste la litosfera y la astenosfera. Andrs, Islandia, Japn, monte de Santa Helena.
12. Enumere tres tipos de bordes de placa y describa el 21. Qu edad tienen los sedimentos ms antiguos
movimiento relativo en cada uno de ellos. recuperados mediante perforacin submarina?
13. Dnde se forma nueva litosfera? Dnde se con Cmo se comparan las edades de estos sedimen
sume? Por qu la litosfera debe producirse aproxi tos con las edades de las rocas continentales ms
madamente a la misma velocidad que se destru antiguas?
ye? 22. Suponiendo que los puntos calientes permanecen
14. Describa brevemente el proceso de la deriva conti fijos, en qu direccin se estaba moviendo la placa
nental. Dnde se est produciendo en la actuali del Pacfico mientras se estaban formando las islas
dad? Hawi? (Vase Figura 2.29, pg. 74) Y mientras se
15. Compare un arco volcnico continental y un arco formaba el monte submarino Suiko?
de islas volcnicas. 23. Describa la fuerza de arrastre de la placa y la de
16. Por qu es subducida la porcin ocenica de una empuje de la dorsal. Cul de estas fuerzas parece
placa litosfrica, mientras que no lo es la porcin contribuir ms al movimiento de las placas?
continental? 24. Qu papel se piensa que desempean las plumas
17. Describa brevemente cmo se forman sistemas del manto en el flujo convectivo del manto?
montaosos como los del Himalaya. 25. Describa brevemente los dos modelos propuestos
18. Distinga entre fallas transformantes y los otros dos para la conveccin manto-placa. Qu falta en cada
tipos de bordes de placa. uno de estos modelos?

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ssmicos
El 17 de octubre de 1989, a las 5 h 04 de la tarde, miles
de televidhtesustaban contemplando el tercer partida
de la World Series. Lo que vieron, en cambio, fue qu las
pantallas se apagaron cuando los temblores sacudieron el
Parque Candlestick de San Francisco,'donde se cortaron la
energa y las lneas de comunicacin. Aunque el epicentro
del terremoto se encontraba en una prte remota de las
montaas Santa Cruz, 100 km al sur, el dao principal se
produjo en el distrito de Marina de San Francisco.
El resultado ms trgico de la violenta sacudida fue l
derrumbamiento de algunas secciones elevadas de la autopista
interestatal 880. El movimiento del terreno produjo el
desplome del nivel superior, dispersando el cemento de las
columnas de apoyo a lo largo de una seccin de 2 km y medio
de la autopista. A continuacin, el piso superior se hundi
sobre la carretera inferior, aplastando los coches como si
fueran latas de aluminio. Este terremoto, denominado Loma
Prieta por su punto de origen, se cobr 87 vidas.
A mediados de enero de 1994, menos de cinco aos
despus de que el terremoto de Loma Prieta devastara
algunas zonas de la baha de San Francisco, un gran
terremoto sacudi la zona de IMorthridge en Los ngeles.
Aunque no fue el legendaria Big One, este moderado
terremoto de magnitud 8,7 dej 57 muertos, ms de
5.000 heridos y decenas de miles de hogares sin agua ni
electricidad. Las prdidas superaron los 40.000 millones de
dlares y el terremoto se atribuy a una falla previamente
desconocida que rompi a 18 km de profundidad, bajo la
ciudad de IMorthridge.

.... ..... ..V


86 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

El terremoto de Northridge empez a las 4 h 31 m de la


madrugada y dur unos 40 segundos. Durante este bre
|i ES li TERREMOTO?
ve periodo, el terremoto aterroriz a toda la zona de Los
ngeles. En el complejo de apartamentos de tres plan EARTHQUAKES
tas de Northridge Meadows, 16 personas perdieron la GEODE What is an Earthquake
EARTH
vida cuando parte de los pisos superiores se hundie
ron sobre las unidades del primer piso. Una investiga Los terremotos son fenmenos geolgicos naturales
cin revel que las vigas en mal estado contribuyeron al producidos por un movimiento rpido y repentino de
derrumbe. Casi 300 escuelas resultaron seriamente da un gran volumen de roca (Figura 2.1). La violenta sa
adas y una docena de carreteras principales se estro cudida y destruccin causada por los terremotos son
pearon. Entre estas estaban dos de las principales arte consecuencia de la ruptura y deslizamiento a lo lar
rias de California: la Golden State Freeway (Interestatal go de fracturas de la corteza terrestre denominadas fa
5), que qued bloqueada por el hundimiento de un llas. Los terremotos grandes son consecuencia de la
paso elevado, y algunas secciones de la Santa Mnica ruptura de segmentos de falla ms grandes. El ori
Freeway. Por fortuna, estas carreteras prcticamente no gen de un terremoto se produce a profundidades com
tenan trfico a esta hora de la madrugada. prendidas entre 5 y 700 km, en el foco (foci = punto) o
En la zona de Granada Hills, las tuberas de gas se hipocentro. El punto de la superficie que se encuen
rompieron y ardieron en llamas, mientras las calles se tra directamente encima del foco se denomina epicen
inundaron de agua. Setenta casas ardieron en el rea de tro (Figura 2.2)
Sylmar. Un tren con 64 vagones descarril, entre ellos Durante los terremotos, se libera una enorme can
algunos vagones que transportaban mercancas peligro tidad de energa en forma de calor y ondas ssmicas,
sas. Llama la atencin que la destruccin no fuera ma una forma de energa elstica que provoca vibraciones
yor. No cabe duda de que la mejora de las estructuras, en el material que las transmite. Las ondas ssmicas son
para satisfacer los requisitos de construccin desarrolla anlogas a las producidas cuando se lanza una piedra
dos para esta zona propensa a los terremotos, contribu en un estanque tranquilo. Exactamente igual a como el
y a reducir al mnimo lo que habra podido ser una tra impacto de la piedra induce el movimiento de ondas
gedia humana mucho mayor. en el agua, un terremoto genera ondas ssmicas que se

FIGURA 2.1. Destruccin provocada por un gran terremoto que azot el noroeste de Turqua el 17 de agosto de 1999. Ms de 17.000
personas perdieron la vida (Foto de Yann Arthus-Bertrand/Peter Arnold, Inc.).
C A P T U L O 2 . Los terremotos y los riesgos ssmicos 8 7

nuestras vidas. No obstante, a lo largo del tiempo geo


lgico han contribuido a dar forma a nuestro paisaje.
En general, solo tienen lugar unos 75 terremotos sig
nificativos cada ao, y muchos de ellos se producen
en regiones remotas. A veces se produce un terremo
to grande cerca de un centro de poblacin importante.
Bajo esas condiciones, un terremoto se cuenta entre las
fuerzas naturales ms destructivas de la Tierra.
El temblor del terreno, junto con la licuefaccin de
los suelos, siembra la devastacin en edificios, autopis
tas y otras estructuras. Adems, cuando se produce un
terremoto en un rea poblada, suelen romperse las tube
ras del gas y las lneas de energa, lo que causa numero
sos incendios. En el famoso terremoto de San Francisco,
=:GURA 2.2. Foco y epicentro de un terremoto. El foco o
* oocentro es la zona del interior de la Tierra donde se produce el en 1906, gran parte del dao lo causaron los incendios
zesplazamiento inicial. El epicentro es la localizacin superficial que que se volvieron rpidamente incontrolables cuando la
=s directamente encima del foco. ruptura de las tuberas del agua dej a los bomberos con
solo un hilo de esta (Figura 2.3).
^radian a travs de la Tierra. Aun cuando la energa sis-
nica se disipa rpidamente conforme aumenta la dis
rancia, instrumentos sensibles localizados por todo el Descubrimiento de las causas
mundo detectan y registran estos acontecimientos. de los terremotos
Ms de 30.000 terremotos con intensidad suficien-
:e para dejarse sentir se producen cada ao en todo el La energa liberada por las explosiones atmicas o por
mundo. Por fortuna, en la mayora de los casos se tra el movimiento del magma en la corteza terrestre pue
ta de temblores pequeos que tienen poco efecto en de producir ondas parecidas a un terremoto, pero esos

imiimj

FIGURA 2.3. San Francisco en llamas despus del terremoto de 1906. (Reproduccin de la coleccin de la Biblioteca del Congreso.) La
foto insertada muestra el fuego desencadenado cuando se rompi una tubera de gas durante el terremoto de Northridge en el sur de California
en 1994 (AFP/Getty images).
88 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

acontecimientos son relativamente dbiles. Qu meca el esfuerzo acumulado en forma de ondas ssmicas
nismo produce un terremoto destructivo? Como hemos (Figura 2.5C, D). Este salto atrs de las rocas fue de
aprendido, la Tierra no es un planeta esttico. Sabemos nominado rebote elstico por Reid, porque la roca se
que en algunas ocasiones se han levantado grandes sec comporta de manera elstica, de una manera muy pa
ciones de la corteza terrestre, porque se han encontra recida a como lo hace un anillo de goma elstica cuan
do fsiles de organismos marinos a miles de metros por do es liberado. Las vibraciones que conocemos como un
encima del nivel del mar. Otras regiones muestran evi terremoto se producen cuando la roca vuelve elstica
dencias de subsidencia extensa. Adems de estos des mente a su forma original.
plazamientos verticales, los desalineamientos de vallas, En resumen, los terremotos se producen por la liberacin
carreteras y otras estructuras indican que el movimien rpida de la energa elstica almace?iada en la roca que ha
to horizontal es tambin comn (Figura 2.4). deformada por esfuerzos diferenciales. Una vez superada la
El mecanismo real de generacin de los terremotos resistencia de la roca, esta se rompe sbitamente, provo
result esquivo para los gelogos hasta que H. F. Reid, cando las vibraciones de un terremoto.
de la Universidad Johns Hopkins, llev a cabo un es
tudio despus del gran terremoto de San Francisco en
1906. El terremoto estuvo acompaado por desplaza Sismos precursores y rplicas
mientos horizontales superficiales de varios metros a lo Los terremotos fuertes van seguidos de numerosos tem
largo de la parte norte de la falla de San Andrs. Las in blores ms pequeos, denominados rplicas, que dis
vestigaciones de campo determinaron que durante este minuyen de frecuencia e intensidad gradualmente a
terremoto la placa del Pacfico se desplaz hacia el nor lo largo de varios meses. A las 24 h del gran terremoto
te deslizndose hasta 4,7 m con respecto a la placa nor de Alaska en 1964, se registraron 28 rplicas, 10 de las
teamericana adyacente. cuales superaron la magnitud de 6. En los siguientes 69
Lo que Reid dedujo de sus investigaciones se ilus das se produjeron ms de 10.000 rplicas con magnitu
tra en la Figura 2.5. Los esfuerzos tectnicos que ac des de 3,5 o superiores, y a lo largo de 18 meses se regis
tan durante centenares de aos deforman lentamen traron miles de temblores menores. Dado que las rpli
te las rocas de la corteza a ambos lados de una falla. cas se producen principalmente en la seccin de la falla
Cuando son deformadas por esfuerzos diferenciales, las que se ha deslizado, proporcionan a los gelogos da
rocas se van deformando y almacenando energa els tos tiles para establecer las dimensiones de la superfi
tica, de manera muy parecida a lo que ocurre cuando cie fracturada.
se dobla una varilla de madera (Figura 2.5B). Por fin, Aunque las rplicas son ms dbiles que el terre
se supera la resistencia friccional que mantiene unidas moto principal, a veces pueden desencadenar la des
las rocas. El deslizamiento permite que la roca defor truccin de estructuras ya muy debilitadas. Esto se pro
mada vuelva a su posicin de partida, una vez liberado dujo, por ejemplo, durante un terremoto ocurrido en
Armenia noroccidental en 1988, donde mucha gente
viva en elevados edificios de apartamentos construi
dos con ladrillo y bloques de cemento. Despus de que
un terremoto moderado de magnitud 6,9 debilitara los
edificios, una gran rplica de magnitud 5,8 complet la
demolicin.
Al contrario que las rplicas, terremotos pequeos,
denominados sismos precursores suelen preceder al te
rremoto principal en das o, en algunos casos, en varios
aos. El control de estos sismos precursores se ha utili
zado como medio para predecir la proximidad de terre
motos importantes, con xito limitado.

FRACTURACIN, FALLAS
FIGURA 2.4. El deslizamiento a lo largo de una falla produjo
Y TERREMOTOS
un desplazamiento en este campo de cultivo de naranjos al este
Los terremotos se producen a lo largo de fallas nuevas y
de Calexico, California (Foto de John S. Shelton). La foto insertada
muestra el desplazamiento de 2,5 metros de la valla durante el
de fallas preexistentes donde los esfuerzos diferenciales
terremoto de 1906 en San Francisco (Foto de G.K Gilbert, U.S. han fracturado la corteza terrestre. Algunas de ellas son
Geological Survey). muy grandes y pueden generar grandes terremotos. Un
C A P T U L O 2 . Los terremotos y los riesgos ssmicos 8 9

Deformacin de las rocas Deformacin


de un palo flexible

/\

A. Posicin original

B. Aumento de la deformacin

B. Aumento de los esfuerzos y la deformacin

C. Ruptura (terremoto)

C. Ruptura y deslizamiento (terremoto)

D. Relajacin. Tensin liberada

FIGURA 2.5. Rebote elstico. A medida que la roca se deforma, se dobla, almacenando energa elstica. Cuando se ha deformado ms all
de su punto de ruptura, la roca se rompe, liberando la energa almacenada en forma de ondas ssmicas.

ejemplo es la falla de San Andrs, que es un lmite de fa placa son el origen de la mayora de los terremotos.
lla transformante que separa dos grandes secciones de
la litosfera terrestre: la placa norteamericana y la placa
del Pacfico. Otras fallas son pequeas y producen solo La naturaleza de las fallas
terremotos menores.
Existen tres tipos bsicos de fallas: las fallas normales, las
La mayor parte del movimiento que se produce a fallas inversas (incluyendo los cabalgamientos), y las fallas de
lo largo de las fallas puede explicarse de manera satis desplazamiento horizontal (Figura 2.6). Las fallas normales
factoria acudiendo a la teora de la tectnica de placas. se producen donde la corteza se estira y se alarga; por
Segn esta teora, grandes unidades de la litosfera te consiguiente, la mayora de los terremotos que se pro
rrestre se estn moviendo lenta y continuamente. Estas ducen a lo largo de fallas normales estn asociados con
placas mviles interactan entre s, deformando las ro bordes de placa divergentes, principalmente centros de
cas en sus bordes. Las fallas asociadas con los bordes de expansin del fondo ocenico y rifts continentales. Las
90 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

Las fallas normales se producen donde horizontal de grandes segmentos de la corteza terres
Esfuerzos la corteza es estirada y alargada
tensionales tre unos con respecto a otros. Recordemos que las fallas
de desgarre se denominan fallas transformantes cuando
constituyen un borde de placa. La mayora de las fallas
no son perfectamente rectas ni continuas; por el contra
rio, consisten en numerosas ramas y fracturas menores
Fallas normales que exhiben pliegues y desplazamientos. Un patrn de
este tipo se muestra en la Figura 2.7, en la que se mues
Las fallas normales estn asociadas con bordes de placa tra que la falla de San Andrs es en realidad un sistema
divergentes, fundamentalmente en los centros de expansin
del fondo ocenico y la ruptura continental formado por varias fallas de diferentes tamaos.
A. Fallas normales El sistema de fallas de San Andrs es indudablemen
te el ms estudiado del mundo. A lo largo de los aos
Las fallas inversas y cabalgamientos se producen donde las investigaciones han demostrado que se produce des
las rocas de la corteza se acortan y aumentan de grosor plazamiento a lo largo de segmentos discretos que se
Esfuerzos Fallas inversas/ comportan con cierta diferencia unos de otros. Algunas
compresivos cabalgamiento *gg|
llBir r secciones de la falla de San Andrs muestran un despla
zamiento lento y gradual conocido como reptacin de
falla, que ocurre sin acumulacin de deformacin sig
Placa
suprayacente nificativa. Estas secciones producen solo sacudidas ss
micas menores. Otros segmentos se deslizan de manera
regular, produciendo terremotos de magnitud pequea
Las fallas inversas y cabalgamientos estn asociadas con zonas
a moderada. Sin embargo otros segmentos permanecen
de subduccin y colisiones continentales bloqueados y almacenan energa elstica durante cente
B. Fallas inversas y cabalgamientos
nares de aos antes de romperse provocando grandes
terremotos. Los terremotos que se producen a lo largo
Las fallas de desplazamiento horizontal (desgarre) se producen de los segmentos bloqueados de la falla de San Andrs
donde grandes segmentos de la corteza terrestre se deslizan
horizontalmente uno con respecto a otro tienden a ser repetitivos. En cuanto ha pasado uno, el

Las grandes fallas de desplazamiento horizontal son


bordes de placa transformantes
C. Fallas de desplazamiento horizontal

FIGURA 2.6. Principales tipos de fallas. A. Las fallas normales


estn asociadas con fuerzas tensionales que estiran y alargan la
corteza. B. Las fallas inversas (cabalgamientos) estn producidas
por fuerzas compresivas que acortan y engrasan las rocas de la
corteza. C. Fallas de desplazamiento horizontal, que son resultado
de esfuerzos de cizalla que provocan el deslizamiento horizontal de
grandes segmentos de la Tierra unos con respecto a los otros.

fallas inversas, incluyendo cabalgamientos de bajo ngu


lo, suelen encontrarse a lo largo de bordes convergentes.
Estas fallas se generan por fuerzas compresivas asocia
das con zonas de subduccin y colisiones continentales.
Las fallas de desplazamiento horizontal, tambin lla
madas desgarres o fallas de desgarre, son el resultado FIGURA 2.7. Mapa que muestra la extensin del sistema de la
de esfuerzos de cizalla que provocan el deslizamiento falla de San Andrs y la zona de cizalla del este de California
C A P I T U L O 2 . Los terremotos y los riesgos ssmicos 3 1

i-.,....-----------------------------------------------------------------------------

PERFIL PROFESIONAL
Andrea Donnellan. Pronosticadora de terremotos
de receptores de sistemas de posiciona- simplemente delante de un ordenador todo el
miento global de alta precisin (GPS) por da. De hecho, sus estudios la han llevado a
todo el sur de California, una red conocida lugares de todo el planeta, desde la Antrtida
como la red de GPS integrada del sur de hasta Mongolia y Bolivia, por nombrar unos
California (Southern California lntegrated pocos. Su actual investigacin la ha hecho
GPS Network) (SCIGN), para estudiar los atravesar todo el sur de California, donde ella
movimientos de las placas tectnicas. Los y su equipo estn estudiando la falla de San
receptores, que, segn explica Donnellan, Andrs.
son mucho ms sofisticados que los disposi De vuelta el laboratorio, Donnellan parti
tivos GPS comerciales como los utilizados en cipa tambin en un ambicioso proyecto deno
los telfonos mviles, pueden medir desliza minado QuakeSim, en el cual los cientficos
mientos en escala de milmetros de las fallas estn desarrollando sofisticados modelos in
y proporcionan a los cientficos datos valio formticos de vanguardia de los sistemas de
sos para entender cmo y por qu se produ terremotos.
cen los terremotos. El trabajo de Donnellan Donnellan explica que los resultados del
va ms all de estudiar solo los propios te proyecto acabarn siendo accesibles a todos
rremotos. De hecho, mucho de su trabajo se y que las escuelas estn utilizando ya algo
Dr. Andrea Donnellan, Deputy Manager of realiza entre medias de todo el movimiento del software para procesos educativos.
NASAs Jet Propulsin Laboratory Earth y y agitacin. En lo que se refiere a las implicaciones
Space Sciences Divisin, y desde un equipo
Miro la parte tranquila del ciclo del terre prcticas del trabajo, su investigacin est
I de cientficos que trabajan en el pronstico de
! terremotos. Fue coganadora del premio Women moto, nos dice Donnellan. Cada terremoto proporcionando ya a los cientficos una idea
in Aerospace 2003 Outstanding Achievement cambia donde estar el siguiente terremoto. ms clara de dnde pueden producirse los si
Award y dos veces finalista en el proceso de Como los meteorlogos crean modelos guientes terremotos, permitiendo que los lu
seleccin de astronautas de la NASA (Sede de los sistemas climatolgicos, Donnellan y gares se preparen con mucha ms antici
I central de la NASA). sus colaboradores han reproducido sistemas pacin. Como el clima, probablemente los
de terremotos utilizando superordenadores terremotos nunca podrn ser totalmente pre
Andrea Donnellan habla sobre los terremotos
para entender cmo cambian con el tiempo. decibles, pero el estudio ms estrecho de la
de la misma manera que los meteorlogos
Me centro en la creacin de modelos actividad siempre cambiante que existe deba
hablan sobre el clima: como sistemas dinmi
de los sistemas de terremotos, nos dice. jo del suelo prximo, que realizan Donnellan
cos interconectados con su propio conjunto
Queremos tratarlo como el clima, donde el y su equipo, est consiguiendo que la imagen
peculiar de reglas. De ah que ella se refiera a
sistema est siempre cambiando. sea ms clara.
su trabajo como pronstico de terremotos.
Pero la investigacin de Donnellan
De manera especfica, Donnellan y sus
consiste en mucho ms que presentarse Chris Wilson
colaboradores han instalado centenares

movimiento continuo de las placas empieza a acumu largo de un segmento de la falla, produciendo un te
lar de nuevo deformacin. Dcadas o siglos ms tarde, rremoto.
la falla vuelve a producir un terremoto. Durante un terremoto, la ruptura inicial empieza en
el foco y se propaga (viaja) por la superficie de la falla,
de dos a tres kilmetros por segundo. La propagacin
Ruptura de falla y propagacin de la zona de ruptura a lo largo de una falla de 300 km
de longitud durara alrededor de 1,5 minutos, compa
Sabemos que las fuerzas que provocan el deslizamien rada con los 30 segundos aproximadamente en una fa
to sbito a lo largo de las fallas son provocadas en l lla de 100 km. Aunque la ruptura avanza algunas veces
tima instancia por los movimientos de las placas tect en ambas direcciones a lo largo del plano de falla, a me
nicas terrestres. Tambin est claro que la mayora de nudo se propaga en una sola. El deslizamiento en una
fallas estn bloqueadas, con excepcin de movimien zona aade tensin al segmento adyacente, que puede
tos breves y abruptos que acompaan la ruptura y un romperse tambin. A medida que esta zona de ruptura
terremoto. Las fallas estn cerradas porque la presin avanza, puede reducir su velocidad, acelerar o incluso
de confinamiento generada por la corteza supraya- saltar a otro segmento cercano de falla.
cente es enorme lo que causa que las fracturas de la Durante los terremotos pequeos la cantidad de des
corteza estn fuertemente comprimidas. Dondequiera plazamiento de la superficie de la falla (fault slip), que de
que la energa elstica almacenada en la roca supere termina la zona de ruptura, suele ser inferior a un metro
la resistencia friccional, se produce deslizamiento a lo y ocurre a lo largo de una falla relativamente pequea, o
92 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

un segmento pequeo de una falla grande. Por el contra


rio, despus de los terremotos ms grandes, se han obser
vado desplazamientos de casi 20 m. Adems, la superfi
cie de la falla que se rompe durante un terremoto grande
puede tener una longitud superior a 800 km. Por consi
guiente, las fuertes vibraciones producidas por un terre
moto grande no solo son ms fuertes, sino que tambin
duran ms que las vibraciones producidas por el despla
zamiento a lo largo de un segmento de falla pequeo.
Por qu los terremotos se detienen en lugar de con
tinuar a lo largo de toda la falla? Las pruebas sugieren
que el deslizamiento suele detenerse cuando la ruptura
alcanza una seccin de la falla en la que las rocas no han
sido suficientemente deformadas como para superar la
resistencia friccional, lo cual podra suceder en una sec
cin de la falla que haya experimentado recientemente
un terremoto. La ruptura tambin puede pararse si en
cuentra una curvatura lo suficientemente grande o una
separacin (offset) a lo largo del plano de falla.

SliMOLQSS: EL ESTUDIO
DE LAS ONDAS SSMICAS
FIGURA 2.8. Sismgrafo chino antiguo. Durante un temblor
EARTHQUAKES de tierra, los dragones situados en la direccin de las vibraciones
Seismology principales tiraban una bola en las bocas de las ranas de debajo
GE1DE
EARTH (Foto de James E. Patterson).

El estudio de las ondas ssmicas, la sismologa, data de vibracin de un terremoto alcanza el instrumento, la iner
los intentos realizados por los chinos, hace casi 2.000 cia de la masa suspendida la mantiene relativamente esta
aos, para determinar la direccin desde la que se ori cionaria, mientras que la Tierra y el soporte se mueven1*.
ginaban dichas ondas. Uno de los instrumentos ssmi Los terremotos causan movimiento vertical y hori
cos desarrollados por los chinos era una gran jarra hue zontal del terreno; por consiguiente, se necesita ms de
ca que contena una masa suspendida desde la tapa un tipo de sismgrafo. El instrumento mostrado en la
(Figura 2.8). Esta masa suspendida (similar al pndulo Figura 2.9 est diseado para permitir la oscilacin de la
de un reloj) estaba conectada con las mandbulas de va masa de un lado a otro y, de este modo, la deteccin del
rias figuras de grandes dragones que rodeaban en crcu movimiento horizontal del terreno. El movimiento ver
lo el envase. Las mandbulas de cada dragn sostenan tical del terreno puede detectarse si la masa se suspende
una bola de metal. Cuando las ondas de los terremotos de un muelle, como se muestra en la Figura 2.10.
alcanzaban el instrumento, el movimiento relativo entre Para detectar terremotos muy dbiles, o un gran te
la masa suspendida y la jarra desalojara algunas de las rremoto que se produjo en la otra parte del mundo, la
bolas de metal que caeran en las bocas abiertas de las mayor parte de los instrumentos ssmicos suelen estar
ranas situadas justo debajo. diseados para amplificar el movimiento del terreno.
Los chinos eran conscientes de que el primer gran Otros instrumentos estn diseados para resistir la vio
movimiento del terreno producido por un terremoto es lenta sacudida que se produce muy cerca del origen del
direccional y que, si es lo bastante intenso, todos los ar terremoto.
tculos sujetos dbilmente se caeran en la misma direc Los registros obtenidos con los sismgrafos, denomi
cin. Los chinos utilizaron este hecho, junto con la posi nados sismogramas, proporcionan mucha informacin
cin de las bolas desalojadas, para detectar la direccin til relativa al comportamiento de las ondas ssmicas.
de procedencia de un terremoto.
En principio, los sismgrafos modernos son pare 1 Inercia: de una manera sencilla, los objetos en reposo tienden a permanecer

cidos a los dispositivos utilizados por los chinos. Estos en reposo y los objetos en movimiento tienden a permanecer en movimiento
a menos que acte sobre ellos una fuerza extema. Experimentamos este
dispositivos tienen una masa suspendida libremente de fenmeno cuando intentamos frenar rpidamente el coche: el cuerpo contina
un soporte que se fija al terreno (Figura 2.9). Cuando la movindose hacia delante.
C A P T U L O 2 . Los terremotos y los riesgos ssmicos 9 3

Cable

Lecho de roca

Soporte

Masa suspendida
(no se mueve
por la inercia) j

Tambor
M ovim1eni|0>^ ^ giratorio
horizontal deiirir'et

FIGURA 2.9. Principio del sismgrafo. A. La inercia de la masa suspendida tiende a mantenerla inmvil, mientras que el tambor de registro,
que est anclado al lecho de roca, vibra en respuesta a las ondas ssmicas. Por tanto, la masa estacionaria proporciona un punto de referencia
a partir del cual se puede medir la cantidad de desplazamiento que ocurre cuando las ondas ssmicas atraviesan el suelo que est por debajo.
B. Sismgrafo registrando los temblores de un terremoto (Foto cortesa de Zephyr/Photo Researchers Inc.).

la parte externa de la Tierra se conoce como ondas su


perficiales. Otros viajan a travs del interior de la Tierra
Muelle
y se denominan ondas de cuerpo. Las ondas de cuerpo
se dividen a su vez en dos tipos, que se denominan on
das primarias o P y ondas secundarias o S.
El soporte Tambor
se mueve Bisagra giratorio Las ondas de cuerpo se identifican por su modo de
viajar a travs de los materiales. Las ondas P son on
Masa das que empujan (comprimen) y tiran (expanden) de
suspendida las rocas en la direccin de propagacin de la onda
(Figura 2.11 A). Este movimiento ondulatorio es anlo
go al generado por las cuerdas vocales humanas cuan
do mueven el aire para crear el sonido. Los slidos, los
lquidos y los gases se oponen a un cambio de volumen
cuando son comprimidos y recuperarn elsticamente
su forma cuando cesa la fuerza. Por consiguiente, las
ondas P pueden atravesar todos esos materiales.
Por otro lado, las ondas S sacuden las partculas en
FIGURA 2.10. Sismgrafo diseado para registrar el movimiento ngulo recto con respecto a la direccin en la que se pro
vertical del terreno. pagan. Esto puede ilustrarse sujetando el extremo de una
cuerda y sacudiendo el otro extremo, como se muestra en
Los sismgrafos revelan que el deslizamiento de una la Figura 2.11B. A diferencia de las ondas P, que cambian
masa de roca genera dos grupos principales de ondas transitoriamente el volumen del material por el que via
ssmicas. Uno de esos grupos de ondas que viajan sobre jan comprimindolo y expandindolo alternativamente,
94 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

Muelle en reposo

Se empuja el muelle

=> 4234983539313995692^69711921191139015^
Compresin

Direccin de la onda B S

JTOuuuuuiimuuui
Expansin Compresin
UUU!
Direccin de la onda i N

V Iu'
Movimiento de las partculas

A. Ondas P generadas utilizando un muelle B. Ondas P viajando por la superficie

D. Ondas S viajando por la

FIGURA 2.11. Tipos de ondas ssmicas y su movimiento caracterstico. Obsrvese que durante un terremoto fuerte, el temblor de tierra
consta de una combinacin de varios tipos de ondas ssmicas. A. Como se ilustra con un muelle, las ondas P son ondas compresivas que
alternan la compresin y la expansin del material que atraviesan. B. El movimiento hacia delante y hacia atrs producido cuando las ondas
compresivas recorren la superficie puede hacer que el terreno se doble y se fracture, y pueden provocar la rotura de las lneas elctricas.
C. Las ondas S hacen que el material oscile en los ngulos rectos con respecto a la direccin de propagacin de la onda. D. Dado que las
ondas S pueden desplazarse en cualquier plano, producen un temblor de tierra hacia arriba y hacia abajo y vertical y lateral.

las ondas S cambian transitoriamente la forma del mate como el oleaje ocenico empuja un barco. Adems de su
rial que las transmite. Dado que los fluidos (gases y lqui movimiento ascendente y descendente, las ondas de su
dos) no responden elsticamente a cambios de forma, es perficie tienen un movimiento lateral similar a una onda
decir, que los fluidos no vuelven a su forma original una S orientada en un plano horizontal. Este ltimo movi
vez retirada la fuerza, estos no transmitirn las ondas S. miento es particularmente peligroso para los cimientos
El movimiento de las ondas superficiales es algo ms de las estructuras.
complejo. A medida que las ondas superficiales viajan a Observando un registro ssmico tpico, como el
lo largo de la superficie, hacen que se mueva esta y todo mostrado en la Figura 2.12, puede verse una impor
lo que descansa sobre ella, de manera muy parecida a tante diferencia entre estas ondas ssmicas: la veloci
dad a la que viajan. Las ondas P son las primeras en
llegar a la estacin de registro, luego llegan las ondas
A veces los alumnos preguntan. S y luego las ondas superficiales. La velocidad de las
ondas P a travs del granito del interior de la corteza
Con qu frecuencia se producen terremotos? es de unos 6 km por segundo y aumenta a casi 13 km
Continuamente. De hecho, se producen literalmente miles por segundo en la base del manto. Bajo las mismas
de terremotos a diario! Por fortuna, la mayora de ellos son condiciones, las ondas S viajan a 3,6 km por segundo.
demasiado pequeos para que las personas puedan sentirlos Las diferencias de densidad y las propiedades els
(vase Figura 2.18, pg. 358), y muchos de ellos ocurren en
regiones remotas. Solo se conoce su existencia gracias a los
ticas de las rocas influyen mucho en las velocidades
sismgrafos sensibles. de propagacin de las ondas. En general, en cualquier
material slido, las ondas P viajan aproximadamente
C A P T U L O 2 . Los terremotos y los riesgos ssmicos 9 5

en el hecho de que las ondas P viajan ms deprisa que


las ondas S.
El mtodo es anlogo al de una carrera entre dos co
ches, uno ms rpido que el otro. La primera onda P,
como el coche ms rpido, gana siempre la carrera, lle
gando por delante de la onda S. Pero, cuanto ms dure
la carrera, mayor ser la diferencia en los momentos de
llegada a la lnea final (la estacin ssmica). Por consi
guiente, cuanto mayor sea el intervalo entre la llegada
de la onda P y la primera onda S, mayor ser la dis
tancia al epicentro. En la Figura 2.13 se muestran tres
sismogramas simplificados para el mismo terremoto.
Segn el intervalo P-S, qu ciudad, Nagpur, Darwin o
Pars, est ms lejos del epicentro?
Se ha desarrollado un sistema de localizacin de
(Antes) \ T | E M p q > (Despus) los epicentros ssmicos utilizando sismogramas de te
rremotos cuyos epicentros podan ser identificados
FIGURA 2.12. Sismograma tpico. Obsrvese el intervalo fcilmente por evidencias fsicas. A partir de esos sis
temporal (aproximadamente 5 minutos) transcurrido entre la llegada mogramas, se han construido grficas distancia-tiem
de la primera onda P y la llegada de la primera onda S. po (Figura 2.14). Utilizando el sismograma de mues
tra para Nagpur, India, de la Figura 2.13A y la curva
1,7 veces ms deprisa que las ondas S, y cabe espe distancia-tiempo de la Figura 2.14, podemos determi
rar que las ondas superficiales viajen un 10 por ciento nar la distancia que separa la estacin de registro del
ms lento que las ondas S. terremoto mediante dos operaciones: (1) determina
Adems de las diferencias de velocidad, en la cin, con el sismograma, del intervalo temporal en
Figura 2.12 se observa tambin que la altura, o, ex tre la llegada de la onda P y la primera onda S, y (2)
presado de una manera ms correcta, la amplitud de con la grfica distancia-tiempo, determinacin del in
esos tipos de onda vara. Las ondas S tienen una am tervalo P-S en el eje vertical y uso de esa informacin
plitud ligeramente mayor que las ondas P, mientras para determinar la distancia al epicentro en el eje ho
que las ondas superficiales tienen una amplitud inclu rizontal. A partir de esta informacin, podemos de
so mayor. Las ondas superficiales tambin conservan terminar que este terremoto se produjo a 3.400 km
su mxima amplitud durante mas tiempo que las on de distancia del instrumento de registro en Nagpur,
das P y S. Como consecuencia, las ondas superficia
les tienden a causar una mayor sacudida en superfi
cie y, por ende, una mayor destruccin, que las ondas TRES SISMOGRAMAS DE MUESTRA
P o las ondas S.
Las ondas ssmicas son tiles para determinar la lo
calizacin y la magnitud de los terremotos. Adems,
proporcionan una importante herramienta para estu
diar el interior de la Tierra (vase el Captulo 3).

LOCALIZACION DEL EPICENTRO


II UM TERREMOTO
EARTHQUAKES Sismograma C - Pars, Francia

GEODE Locating the Source of an Earthquake


EARTH
iAwv <wi/v>yvN/V y\AA wf\j j\fp

Cuando se analiza un terremoto, la primera tarea que t


Primera onda P Primera onda S
realizan los sismlogos es la determinacin del epicen
tro, punto de la superficie situado directamente encima FIGURA 2.13. Sismogramas simplificados del mismo terremoto
del foco o hipocentro (vase Figura 2.2). El mtodo utili registrado en tres ciudades diferentes. A. Nagpur, India. B. Darwin,
zado para localizar el epicentro de un terremoto se basa Australia. C. Pars, Francia.
96 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

10
1000 2000 3000 mi MEDICIN 01 LAS DIMENSIONES
9

8
Diferencia de
llegada de las
SSMICAS
Histricamente los sismlogos han utilizado varios m
todos para obtener dos medidas fundamentalmente di
ferentes que describen el tamao de un terremoto: la in
tensidad y la magnitud. La primera que se utiliz fue la
intensidad, una medicin del grado de temblor del te
rremoto en un punto determinado basada en la canti
dad de daos observados. Despus, con el desarrollo
de los sismgrafos, era posible medir el movimiento del
suelo utilizando instrumentos. Esta medicin cuantita
tiva, denominada magnitud, se basa en los clculos que
utilizan los datos proporcionados por los registros ss
micos para calcular la cantidad de energa liberada en el
FIGURA 2.14. La representacin distancia-tiempo se utiliza para origen del terremoto.
determinar la distancia al epicentro de un terremoto. La diferencia
entre el tiempo de llegada de las primeras ondas P y de las primeras Tanto la intensidad como la magnitud facilitan una
ondas S en el ejemplo es de 5 minutos. Por tanto, el epicentro est informacin til, aunque bastante diferente, sobre la
aproximadamente a 3.400 kilmetros. fuerza del terremoto. Por consiguiente, ambas medidas
todava se utilizan para describir la gravedad de los te
India. rremotos.
Ahora que conocemos la distancia, qu pasa con
la direccin? El epicentro podra estar en cualquier di
reccin desde la estacin ssmica. Mediante el m Escalas de intensidad
todo conocido como triangulacin, puede deter
minarse la localizacin precisa cuando se conoce la Hasta hace poco ms de un siglo, los registros histri
distancia para tres o ms estaciones ssmicas diferen cos constituan la nica informacin de la gravedad de
tes (Figura 2.15). Sobre un globo terrestre, trazamos los temblores y la destruccin provocados por los terre
un crculo alrededor de cada estacin ssmica. El ra motos. Quiz el primer intento de describir cientfica
dio de estos crculos es igual a la distancia desde la mente las consecuencias de un terremoto se realiz des
estacin ssmica hasta el epicentro. El punto donde pus del gran terremoto de 1857 en Italia. Mediante el
los tres crculos se cruzan es el epicentro del terre cartografiado sistemtico de los efectos del terremoto, se
moto. estableci una medida de la intensidad del movimiento
del suelo. El mapa generado por este estudio utilizaba l
neas para conectar los lugares con los mismos daos y,
por tanto, con el mismo temblor del suelo. Mediante esta
tcnica, se identificaron las isosistas, y la zona de ma
yor intensidad se situ cerca del centro donde se produ
jo el mayor temblor del terreno, y a menudo (aunque no
siempre) el epicentro del terremoto (Figura 2.16).
En 1902, Giuseppe Mercalli desarroll una escala
de intensidad relativamente fiable, que todava se uti
liza hoy con algunas modificaciones (Figura 2.13). La
escala de intensidad modificada de Mercalli, que se
muestra en la Tabla 2.1, se desarroll utilizando como
estndar los edificios de California. Por ejemplo, si
un terremoto destruye algunas estructuras de madera
bien construidas y la mayora de los edificios de mani
postera, se asignara una intensidad de X (diez) en la
escala de Mercalli a la regin afectada (Tabla 2.1).
A pesar de su utilidad para suministrar a los sism
FIGURA 2.15. Determinacin del epicentro de un terremoto logos una herramienta para comparar la gravedad de
utilizando las distancias obtenidas desde tres estaciones ssmicas o un terremoto, las escalas de intensidad tienen graves in
ms, mtodo denominado triangulacin. convenientes. En particular, las escalas de intensidad se
C A P T U L O 2 . Los terremotos y los riesgos ssmic::

basan en los efectos (en gran medida la destruccin


los terremotos que dependen no solamente de la gra. - -
dad del temblor del terreno, sino tambin de factore-
como el diseo de los edificios y la naturaleza de le ~
materiales superficiales. Por ejemplo, el modesto terre
moto de magnitud de 6,9 ocurrido en Armenia en 198x
fue extremadamente destructivo, fundamentalmente
debido a la baja calidad de construccin de los edifi
cios. El sismo que azot la ciudad de Mxico en 1985 fue
devastador debido a los sedimentos blandos sobre los
cuales descansa la ciudad. Por tanto, con frecuencia la
destruccin producida por los terremotos no es una me
dida verdadera de la cantidad de energa liberada.

Escalas de magnitud
Con el fin de comparar los terremotos en todo el mun
do, era necesaria una medicin que no se basara en pa
rmetros que varan considerablemente de una parte del
mundo a otra, como los tipos de construccin. Por consi
guiente, se desarroll una serie de escalas de magnitud.

Magnitud de Richter
FIGURA 2.16. Zonas de destruccin asociadas con un terremoto
que golpe Japn en 1925. Los niveles de intensidad se basan en En 1935 Charles Richter, del Instituto de Tecnologa de
la escala de intensidad Mercalli modificada. Los nmeros romanos
California, desarroll la primera escala de magnitud
representan las categoras de intensidad. La zona de intensidad
mxima durante este acontecimiento corresponde aproximadamente utilizando registros. Como se muestra en la Figura 2.17
al epicentro, pero no siempre esto es as. (arriba), la escala de Richter se basa en la amplitud de
la mayor onda ssmica (P, S u onda superficial) regis
trada en un sismgrafo. Dado que las ondas ssmicas

Tabla 2.1. Escala de intensidad de Mercalli modificada.

I No sentido, excepto por algunas personas bajo circunstancias especialmente favorables.

II Sentido solo por unas pocas personas en reposo, especialmente en los pisos elevados de los edificios.

Sentido con bastante nitidez en los interiores, especialmente en los pisos superiores de los edificios, pero muchas personas no lo
III
reconocen como un terremoto.

Durante el da, sentido en interiores de edificios por muchas personas, en los exteriores por muy pocas. Sensacin de que un
IV
camin pesado haya chocado contra el edificio.

Sentido por casi todo el mundo, muchos se despiertan. A veces se observan cambios en los rboles, los postes y otros objetos
V
altos.

Sentido por todos; muchos se asustan y salen a la calle. Algunos muebles pesados se mueven; pocos casos de paredes cadas o
VI
chimeneas daadas. Poco dao.

Todo el mundo corre a la calle. Dao despreciable en los edificios de diseo y construccin buenos; de ligero a moderado en las
Vil
estructuras de construccin ordinaria; considerable en los edificios pobres o con estructuras mal diseadas.

Dao ligero en estructuras especialmente diseadas; considerable en edificios sustanciales ordinarios con derrumbamiento parcial;
VIII
grande en estructuras mal construidas (cada de chimeneas, estanteras de fbricas, columnas, monumentos, muros).

Dao considerable en estructuras especialmente diseadas. Los edificios son desplazados de sus cimientos. Se abren grietas en el
IX
suelo.

Se destruyen algunas estructuras de madera bien construidas. La mayora de las estructuras de albailera y madera se destruyen.
X
Se abren muchsimas grietas en el terreno.

XI Quedan de pie muy pocas estructuras, si queda alguna. Se destruyen los puentes; grandes fisuras en el terreno.

XII Dao total. Se ven ondas en el terreno. Los objetos son lanzados al aire.
98 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

se debilitan a medida que la distancia entre el foco ss


mico y el sismgrafo aumenta (de una manera pareci
da a la luz), Richter desarroll un mtodo que da cuen
ta de la disminucin de la amplitud de onda con el
incremento de la distancia. En teora, siempre que se
utilizaran los mismos instrumentos, o unos equivalen
tes, todas las estaciones de control de varios lugares
obtendran la misma magnitud de Richter para cada
terremoto registrado. No obstante, en la prctica, las
diferentes estaciones de registro a menudo obtienen
magnitudes de Richter ligeramente diferentes para el
mismo terremoto, como consecuencia de las variacio
nes en los tipos de roca a travs de los cuales se des
plazan las ondas.
La fuerza de los terremotos vara enormemente; los
grandes terremotos producen amplitudes de onda mi
les de veces superiores a las generadas por temblores
dbiles (Figura 2.18). Para acomodar esta gran varia
cin, Richter utiliz una escala logartmica para expresar
FIGURA 2.17. Ilustracin que muestra cmo puede determinarse
la magnitud. En esta escala, un aumento de diez veces en
grficamente la magnitud Richter de un terremoto utilizando un registro la amplitud de onda corresponde a un incremento de 1
sismogrfico procedente de un instrumento Wood-Anderson. En primer en la escala de magnitud. Por tanto, la cantidad de vi
lugar, se mide la altura (amplitud) de la mayor onda en el sismograma bracin del terreno para un terremoto de magnitud 5 es
(23 mm) y luego la distancia hasta el foco mediante el intervalo de 10 veces mayor que la producida por un terremoto que
tiempo entre las ondas S y P (24 s.) A continuacin, se dibuja una lnea
entre la escala de distancia (izquierda) y la escala de amplitud de onda
tenga una magnitud de Richter de 4.
(derecha). As, deberamos obtener la magnitud Ricther (ML) de 5. Adems, cada unidad de magnitud Richter corres
(Datos procedentes del instituto de Tecnologa de California). ponde aproximadamente a un aumento de la energa de

Magnitud Terremotos Equivalentes de energa Liberacin de energa


(Mw) (kilogramos de explosivos equivalentes)
10 56.000.000.000.000
Terremotos ms grandes registrados-
destruccin sobre reas muy extensas Chile (1960) (
prdida masiva de vidas Alaska (1964) (
9 1.800.000.000.000
Terremotos grandes-
gran impacto econmico Erupcin del Krakatoa
gran prdida de vidas New Madrid, MO(1812)
1 Mayor prueba nuclear del mundo (URSS) 56.000.000.000
Terremotos fuertes- San Francisco, CA (1906)' (|) Erupcin del monte Santa Helena
dao {miles de millones de dlares)
prdida de vidas
1.800.000.000

Terremotos moderados-
daos a las propiedades 56.000.000

1.800.000
Terremotos ligeros-
algo de dao a las propiedades
56.000

p:Bombeo-de:la-ciudad:~; 1.800
le Oklahoma
"^Relmpago moderado

Nmero de terremotos por ao (en todo el mundo)

FIGURA 2.18. El tamao de la magnitud de un terremoto (lado izquierdo) comparado con el nmero de terremotos de diversa magnitud
que se producen cada ao en todo el mundo. Los terremotos ms grandes se producen menos de una vez al ao, mientras que los terremotos
fuertes ocurren ms de una vez al mes y cientos de veces al da se producen terremotos dbiles, los que tienen una magnitud menor de 2.
(Datos procedentes de IRIS Consortium, www.iris.edu).
C A P T U L O 2 . Los terremotos y los riesgos ssmicos 9 9

32 veces. Por tanto, un terremoto con una magnitud de asociados. Por tanto, se dice que la escala de Richter
6,5 libera 32 veces ms energa que uno con una magni est saturada para los grandes terremotos porque no
tud de 5,5, y aproximadamente 1.000 veces (32x32) ms puede distinguir entre ellos.
energa que uno de magnitud 4,5. Un terremoto grande,
con una magnitud de 8,5, libera millones de veces ms Magnitud de momento
energa que los terremotos ms pequeos sentidos por
los seres humanos (Figura 2.18). En los ltimos aos, los sismlogos han desarrollado
Aunque la escala de Richter no tiene un lmite su una medida ms novedosa denominada magnitud de
perior, la mayor magnitud registrada en un sismgrafo momento (Mw), que determina la energa de deforma
Wood-Anderson fue de 8,9. Estos grandes terremotos cin liberada en toda la superficie de la falla. Dado que
liberaron aproximadamente una cantidad de energa en la magnitud de momento se calcula la energa to
equivalente a la detonacin de 1.000 millones de tone tal liberada, es mejor para medir o describir terremotos
ladas de explosivos. A la inversa, los seres humanos no muy grandes. A la luz de esto, los sismlogos han recal
sentimos terremotos con una magnitud Richter inferior culado las magnitudes de terremotos fuertes ms an
a 2,0. tiguos utilizando la escala de magnitud de momento.
El objetivo original de Richter era modesto, ya Por ejemplo, al terremoto de Alaska de 1964 se le asig
que solo intent clasificar los terremotos del sur de n originalmente una magnitud de Richter de 8,3, pero
California en grupos de magnitud grande, media y pe un clculo reciente utilizando la escala de magnitud de
quea. As, la magnitud de Richter se dise para es momento hizo que se aumentara el grado a 9,2. As el
tudiar los terremotos relativamente locales y se indica terremoto de San Francisco de 1906, que tuvo una mag
con el smbolo (ML), en el que M corresponde a magni nitud de Richter de 8,3, se degradara a una Mw de 7,9.
tud y L, a local. El terremoto ms fuerte registrado es el terremoto de la
La ventaja de describir el tamao de un terremoto zona de subduccin chilena en 1960, con una magnitud
utilizando un nico nmero que poda calcularse rpi de momento de 9,5.
damente a partir de los sismogramas hace de la escala La magnitud de momento puede calcularse a par
de Richter una herramienta potente. Adems, a diferen tir de los estudios de campo midiendo el desplaza
cia de las escalas de intensidad que solo podan aplicar miento medio lo largo de la falla, el rea de la super
se a las reas pobladas del mundo, las magnitudes de ficie de la falla que se ha desplazado, y la resistencia
Richter podan asignarse a terremotos en regiones ms de la roca fallada. Puede calcularse aproximadamen
remotas e incluso a acontecimientos sucedidos en las te el rea del plano de falla multiplicando la longitud
cuencas ocenicas. Con el tiempo, los sismlogos modi de la superficie-ruptura por la profundidad de las r
ficaron el trabajo de Richter y desarrollaron nuevas es plicas. Este mtodo es ms efectivo para determinar la
calas de magnitud parecidas a la de Richter. magnitud de terremotos grandes generados a lo lar
Sin embargo, a pesar de su utilidad, la escala de go de fallas de desplazamiento horizontal en las que
Richter no sirve para describir terremotos muy grandes. las rupturas alcanzan las superficies. La magnitud de
Por ejemplo, el terremoto de San Francisco en 1906 y el momento tambin puede calcularse mediante los da
terremoto de Alaska en 1964 tenan aproximadamente tos de los sismogramas.
las mismas magnitudes de Richter. No obstante, el te
rremoto de Alaska liber considerablemente ms ener
ga que el sismo de San Francisco, segn el tamao re cinturones ssmicos
lativo de las zonas afectadas y los cambios tectnicos
Y BORDE! il PLACA
Aproximadamente el 95 por ciento de la energa libera
A veces los alumnos preguntan... i\: da por los terremotos se origina en las pocas zonas re
Los terremotos moderados disminuyen las posibilidades lativamente estrechas alrededor de todo el mundo que
de que se produzca un gran sismo en la misma regin? se muestran en la Figura 2.19. La zona de mayor acti
vidad ssmica conocida como cinturn circum-Pacfico
No. Eso es debido al gran aumento de la liberacin de energa
asociado con los terremotos de mayor magnitud (vase Figura engloba las regiones costeras de Chile, Amrica central,
2.18). Por ejemplo, un terremoto con una magnitud de 8,5 Indonesia, Japn, y Alaska, adems de las Aleutianas
libera millones de veces ms energa que los terremotos ms (Figura 2.19). La mayora de los terremotos del cinturn
pequeos que sienten los seres humanos. De una manera circum-Pacfico se producen a lo largo de los bordes de
parecida, miles de temblores moderados seran necesarios para
placa convergentes donde una placa se desliza con un
liberar la gran cantidad de energa equivalente a un gran
terremoto. ngulo pequeo por debajo de otra. La zona de contac
to entre la placa en subduccin y la suprayacente forma
100 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

* Asia
Europa

Cinturn .
* Alpino-Himalayo*

/
/ *
; S>^ r^r*
Falla de*;
de* V. * ?'
Anatoli
del
el Norte
. 5ts
Norte >** , j './>*
\ >n Africa.* , ^ * Vl
Amrica i 'i,-' !J i ^
del Sur |

Australia

>

FIGURA 2.19. Distribucin de casi 15.000 terremotos con magnitudes iguales o superiores a 5 ocurridos durante 10 aos (Datos de la U.S.
Geological SurveyAsia.

un cabalgamiento denominado megacabalgamiento, a lo generando grandes terremotos que tienen magnitudes


largo del cual se generan los mayores terremotos de la de ocho o superiores. Dado que los terremotos en zonas
Tierra (Figura 2.20). de subduccin normalmente suceden debajo del oca
Hay ms de 40.000 km de bordes en subduccin en no, pueden generar tambin ondas destructivas deno
el cinturn circum-Pacfico, donde el desplazamiento minadas tsunami. Por ejemplo, el terremoto de 2004 que
est dominado por fallas de cabalgamiento. Las rup tuvo lugar en la costa de Sumatra produjo un tsunami
turas se producen en ocasiones a lo largo de segmen que se cobr unas 230.000 vidas.
tos que tienen longitudes de 1.000 km o superiores, Otra importante concentracin de actividad ssmica
es la conocida como cinturn Alpino -Himalaya, que
atraviesa las regiones montaosas que flanquean el
mar Mediterrneo y se extiende ms all del Himalaya
(vase Figura 2.19). La actividad tectnica en esta re
gin se atribuye principalmente a la colisin de la pla
ca africana con Eurasia y a la colisin de la placa india
con el sudeste asitico. Estas interacciones de placas
crearon muchas fallas de cabalgamiento y de despla
zamiento horizontal que siguen activas. Adems, nu
merosas fallas localizadas lejos de estos bordes de pla
ca se han reactivado a medida que la India contina
su avance al norte, hacia Asia. Por ejemplo, el despla
zamiento en un sistema de fallas complejo en 2008 en
la provincia Sichuan de China mat por lo menos a
70.000 personas y dej a otro milln y medio sin ho
gar. El culpable es el subcontinente indio que empu
ja la llanura tibetana hacia el este contra las rocas de la
cuenca Sichuan.
La Figura 2.19 indica que hay an otro cinturn ss
mico continuo que se extiende a travs de miles de ki
lmetros por todos los ocanos del mundo. Esta zona
coincide con el sistema de dorsales ocenicas, que es
un rea de actividad ssmica frecuente, pero de baja in
Esquema del gelogo
tensidad. Como las fuerzas tensionales separan las pla
FIGURA 2.20. Distribucin de los terremotos conocidos de cas durante la expansin del fondo ocenico, el des
magnitud 7,5 o superior desde 1900. plazamiento a lo largo de las fallas normales genera la
C A P I T U L O 2 . Los terremotos y los riesgos ssmicos 1 0 1

mayora de los terremotos. La actividad ssmica rema Muchos factores determinan el grado de destruccin
nente en esta zona est asociada con el desplazamiento que acompaar a un terremoto. Los ms obvios son la
a lo largo de fallas transformantes localizadas entre seg magnitud del terremoto y su proximidad a un rea po
mentos de la dorsal. blada. Durante un terremoto, la regin comprendida en
Tambin hay fallas transformantes y pequeas fa un radio de entre 20 y 50 km con respecto al epicen
llas de desplazamiento horizontal por toda la corteza tro experimentar aproximadamente el mismo grado
continental, donde se pueden generar grandes terremo de vibraciones, pero, ms all de este lmite, la vibra
tos que tienden a producirse de manera cclica. Algunos cin se debilita rpidamente. A veces, durante terremo
ejemplos son la falla de San Andrs de California, la fa tos que ocurren en el interior continental estable, como
lla alpina de Nueva Zelanda y la falla de Anatolia en el el terremoto de Nuevo Madrid en Missouri en 1811, el
norte de Turqua que caus el mortal terremoto en 1999. rea de influencia puede ser mucho mayor. El epicentro
de este terremoto estaba localizado directamente al sur
de Cairo, Illinois, y las vibraciones se sintieron desde el
DESTRUCCIN CAUSADA golfo de Mxico hasta Canad, y desde las Rocosas has
ta las playas del Atlntico.
POR LIS TERREMOTOS
El terremoto ms violento que se ha registrado en Destruccin causada
Norteamrica (el terremoto del Viernes Santo de Alaska)
se produjo a las 5 h 36 m de la tarde del 27 de marzo de
por las vibraciones ssmicas
1964. Sentido en todo el estado, el terremoto tuvo una El terremoto que sacudi Alaska en 1964 proporcion a
magnitud de momento de 9,2 y dur de 3 a 4 minutos. los gelogos nuevas pistas sobre el papel del movimien
Este acontecimiento dej 131 muertos, miles de perso to del terreno como una fuerza destructiva. A medida
nas sin hogar y la economa del estado muy deteriora que la energa liberada por un terremoto viaja a lo largo
da. De haber estado abiertas las escuelas y los barrios de la superficie terrestre, hace que el suelo vibre de una
comerciales, el balance hubiera sido seguramente peor. manera compleja, movindose hacia arriba y hacia aba
A las 24 h del sismo se registraron 28 rplicas, 10 de las jo, as como de un lado a otro. La magnitud del dao es
cuales superaron la magnitud de 6. La localizacin del tructural atribuible a las vibraciones depende de varios
epicentro y las ciudades ms golpeadas por el terremo factores, entre ellos: (1) la intensidad y (2) la duracin
to se muestran en la Figura 2.21. de las vibraciones; (3) la naturaleza del material sobre el

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henega;

Cook
Inlet

Golfo de Alaska
Kodiak

FIGURA 2.21. Regin ms afectada por el terremoto del Viernes Santo de 1964, el terremoto ms grande jams registrado en
Norteamrica. Obsrvese la localizacin del epicentro (punto rojo). La foto insertada muestra el hundimiento de una calle en Anchorage, Alaska
(Foto cortesa de AP Photo).
102 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

que descansan las estructuras, y (4) la naturaleza de los blandos, por ejemplo, amplifican las vibraciones en ge
materiales de construccin y las prcticas de construc neral ms que el sustrato de roca slida. Por tanto, los
cin de la regin. edificios localizados en Anchorage, que estaban situa
Todas las estructuras de mltiples pisos de dos en sedimentos no consolidados, experimentaron un
Anchorage fueron daadas por las vibraciones. Los me gran dao estructural. Por el contrario, gran parte de la
jor parados fueron los edificios residenciales con es ciudad de Whittier, aunque mucho ms prxima al epi
tructura de madera, ms flexible. Sin embargo, muchos centro, descansaba sobre un basamento firme de grani
hogares fueron destruidos cuando el terreno fall. Un to y, por consiguiente, sufri mucho menos dao por las
ejemplo destacable de cmo las variaciones de cons vibraciones ssmicas. Sin embargo, despus del terremo
truccin afectan a los daos provocados por un terre to Whittier fue daada por tsunami, un fenmeno que se
moto se muestran en la Figura 2.22. Obsrvese que el describir mas adelante.
edificio de estructura de acero a la izquierda resisti las
vibraciones, mientras que el edificio mal diseado J. C. Licuefaccin
Penney result muy daado. Los ingenieros han apren
dido que los edificios de albailera no reforzada con En reas donde los materiales no consolidados estn sa
varillas de acero son la amenaza ms grave a la seguri turados con agua, las vibraciones de los terremotos pue
dad durante los terremotos. den transformar un suelo estable en un fluido mvil,
Casi todas las estructuras grandes de Anchorage se un fenmeno conocido como licuefaccin. Como con
destruyeron, aun cuando estaban construidas segn secuencia, el suelo no es capaz de soportar estructuras,
las recomendaciones sismorresistentes del Uniform y los tanques de almacenamiento subterrneo y las con
Building Code. Quiz algo de esa destruccin pueda ducciones de alcantarillado, pueden flotar literalmen
atribuirse a la duracin inusualmente larga de este te te hacia la superficie (Figura 2.23). Durante el terremo
rremoto. En la mayora de los sesmos los temblores du to de Loma Prieta en 1989, en el distrito Marina de San
ran menos de un minuto. Por ejemplo, el terremoto de Francisco, los cimientos se hundieron y giseres de are
Northridge de 1994 se sinti durante unos 40 segundos, na y agua salieron disparados del suelo, indicando que
y las fuertes vibraciones del terremoto de Loma Prieta, se haba producido licuefaccin (Figura 2.24).
en 1989, duraron menos de 15 segundos. Pero el terre
moto de Alaska actu de 3 a 4 minutos. Seiches

Amplificacin de las ondas ssmicas Los efectos de los grandes terremotos pueden sentirse a
miles de kilmetros de su origen. El movimiento del te
Aunque la regin situada cerca del epicentro experimen rreno puede generar seiches: oleaje rtmico del agua en
tar ms o menos la misma intensidad de sacudida del lagos, embalses y cuencas cerradas como la del golfo de
terreno, la destruccin vara considerablemente dentro Mxico. El terremoto de 1964 de Alaska, por ejemplo, ge
de esta rea (vase el Recuadro 2.1). Esta diferencia es ner olas de 2 m en la costa de Texas, que daaron em
atribuidle sobre todo a la naturaleza del terreno sobre barcaciones pequeas, mientras que se notaron ondas
el que estn construidas las estructuras. Los sedimentos mucho menores en las piscinas de Texas y Luisiana.

FIGURA 2.23. Efectos de la licuefaccin. Este edificio inclinado


FIGURA 2.22. Daos causados al edificio de cinco plantas J. reposa sobre sedimentos no consolidados que se comportaron
C. Penney Co., Anchorage, Alaska. El edificio adyacente sufri muy como arenas movedizas durante el terremoto mexicano de 1985
pocos daos estructurales (Foto cortesa de NOAA/Seattle). (Foto de James L. Beck).
C A P T U L O 2 . Los terremotos y los riesgos ssmicos 111

ENTENDER LA TIERRA
Amplificacin de las ondas y riesgos ssrfitcos RECUADRO 2.1
El terremoto de Mxico en 1985 proporcio
n pruebas dramticas de cmo los materia
les superficiales pueden amplificar la vibra
cin del terreno. Una parte de la Ciudad de
Mxico se construy sobre la arena y arcilla
que se haba depositado en el valle una vez
ocupado por el lago Texcoco. El lago fue dre
nado despus de la conquista espaola de
Moctezuma y sus guerreros aztecas a princi
pios del siglo XVI para permitir el desarrollo
de la ciudad. Ms tarde, la moderna ciudad
de Mxico se construy fundamentalmente
sobre tierra alta en torno a la zona donde los
edificios se haban situado en sedimentos la
gunares y poco consolidados.
Durante el terremoto de 1985, las ondas
ssmicas viajaron hacia la Ciudad de Mxico
desde su epicentro, se expandieron y dismi
nuyeron sustancialmente de amplitud. Los
temblores que sacudieron los materiales de
la superficie firme en las partes ms altas de
la ciudad fueron leves, provocando solo da
os menores. Sin embargo pese a estar a
ms de 350 km del epicentro, casi 500 edi
ficios de apartamentos se hundieron o resul FIGURA 2.A. Durante el terremoto mexicano de 1985, los edificios de apartamentos se
taron gravemente daados en la zona cons balacearon hacia adelante y hacia atrs hasta 1 m. Muchos, entre ellos el hotel mostrado
truida sobre los sedimentos del lago Texcoco aqu, se hundieron o resultaron gravemente daados (Foto de L. Beck).
Figura 2.A). El nmero de muertos se aproxi
m a los 9.000 y 30.000 personas sufrieron
lesiones. Casi 500 000 residentes se queda
ron sin hogar cuando se destruyeron sus edi
ficios de adobe.
Para entender por qu ocurre esto, re
cordemos cmo cuando las ondas ssmicas
atraviesan la rocas de la corteza hacen que
vibre el material que atraviesan de una ma
nera muy parecida a lo que ocurre con un
diapasn cuando es golpeado. Aunque la
mayora de los objetos puede verse forza
da a vibrar a lo largo de un amplio espec
tro de frecuencias, cada una tiene su periodo
de vibracin natural preferido. Los diferentes
materiales terrestres, como los diapasones
de diferente longitud, tienen tambin diferen
tes periodos naturales de vibracin*.
La amplificacin del movimiento del te
rreno se produce cuando el material susten
tador tiene un periodo natural de vibracin
'frecuencia) que encaja con el de las ondas

' Para demostrar el periodo natural de vibracin


de un objeto, sujete una regla sobre el borde de FIGURA 2.B. La porcin de la estructura de la autopista Cypress, en Oakland, California,
una mesa de manera que la mayor parte de ella no que se construy sobre lodo blando (lnea roja punteada) se hundi durante el terremoto de
est sustentada por la mesa. Empiece a hacerla
Loma Prieta, 1989. Las partes adyacentes de la estructura (rojo slido), que se construyeron
vibrar y note el ruido que hace. Cambiando la
longitud de la porcin no soportada de la regla, sobre terrenos ms firmes, permanecieron de pie. Los sismogramas de una rplica (arriba a
cambiar en consecuencia el periodo natural de la derecha) muestran que la sacudida se amplifica mucho en el lodo blando, en comparacin
vibracin. con los materiales ms firmes.
104 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA

ssmicas. Un ejemplo comn de este fen mucho la amplitud de las vibraciones. El ni Se piensa tambin que la amplificacin
meno se produce cuando un padre empu vel de agitacin del terreno fue demasiado in de la onda inducida por el sedimento con
ja a su hijo en el columpio. Cuando el padre tenso para muchos edificios mal diseados. tribuy de manera significativa a la destruc
empuja peridicamente al nio a ritmo con Adems, las estructuras de altura intermedia cin de la seccin Cypress de la interesta
la frecuencia de balanceo, el nio se mueve (de cinco a 10 pisos) se balancearon hacia tal 880 durante el terremoto que tuvo lugar
hacia atrs y hacia delante en un arco (am adelante y hacia atrs con un periodo de uno en Loma Prieta en 1989 (Figura 2.B). Los
plitud) cada vez mayor. Por casualidad, la co a dos segundos. Por tanto, tambin se de estudios llevados a cabo en la seccin de
lumna de sedimento situada debajo de la ciu sarroll resonancia entre estos edificios y el 1,4 km que se hundi demostraron que es
dad de Mxico tena un periodo natural de suelo, lo que provoc el fallo de la mayora taba construida sobre el lodo de la baha de
vibracin de unos 2 segundos, que encajaba de las estructuras de altura intermedia (va San Francisco. Otra seccin de esta inter
con el periodo de las ondas ssmicas ms in se Figura 2.A). Por el contrario, los edificios estatal que result daada, pero no se hun
tensas. Por tanto, cuando las ondas ssmicas ms bajos y los ms elevados, como la to di, estaba construida sobre materiales alu
empezaron a sacudir los sedimentos blan rre latinoamericana de 37 pisos, no resulta viales ms firmes.
dos, se origin una resonancia, que aument ron estructuralmente daados.

Los seiches pueden ser particularmente peligrosos desencadenados por las vibraciones de los terremo
cuando ocurren en presas de tierra. Se sabe que estas tos. Esto sucedi durante el terremoto de Alaska de
olas rompen sobre los muros del embalse y debilitan la 1964 en Valdez y Seward, donde la violenta sacudi
estructura, poniendo as en peligro las vidas de quienes da hizo que experimentaran licuefaccin los materia
viven corriente abajo. les deltaicos; el desplome subsiguiente se llev las dos
zonas portuarias. En Valdez, murieron 31 personas
que estaban en un muelle cuando se hundi en el mar.
Deslizamientos y subsidencia Debido a la amenaza de recurrencia, el pueblo entero
del terreno de Valdez fue trasladado a unos 7 km sobre un terre
no ms estable.
A menudo el mayor dao a las estructuras se produ Gran parte del dao causado en la ciudad de
ce debido a deslizamientos y subsidencia del terreno Anchorage se atribuy tambin a los deslizamientos

FIGURA 2.24. Licuefaccin. A. Estos volcanes de lodo se produjeron como consecuencia del terremoto de Loma Prieta en 1989. Se
formaron cuando giseres de arena y agua brotaron del suelo, una indicacin de que se estaba produciendo licuefaccin (Foto de Richard
Hilton, por cortesa de Dennis Fox). B. Estudiantes experimentando la naturaleza de la licuefaccin (Foto de Marli Miller).
C A P T U L O 2 . Los terremotos y los riesgos ssmicos 1 0 5

de terreno. Muchos hogares fueron destruidos en Incendios


Turnagain Heights, cuando un estrato arcilloso per
di su resistencia y ms de 80 hectreas de tierra Hace ms de 100 aos, San Francisco era el centro eco
se deslizaron al ocano (Figura 2.25). Una porcin nmico del oeste de Estados Unidos, gracias sobre todo
de este deslizamiento espectacular qued en su es a la minera de oro y plata. Entonces, en la madrugada
tado natural como recordatorio de este destructivo del 18 de abril de 1906, se produjo inesperadamente un
acontecimiento. El lugar se llam, con toda propie violento terremoto que provoc un enorme fuego. Gran
dad, Parque del Terremoto. Tambin se destruy parte de la ciudad qued reducida a cenizas y ruinas.
el centro de la ciudad de Anchorage cuando algunas Se calcula que murieron 3.000 personas y 225.000 de los
partes del distrito comercial se hundieron hasta tres 400.000 habitantes de la ciudad se quedaron sin hogar.
metros. Ese terremoto histrico nos recuerda la formidable
Un ejemplo reciente de grandes deslizamientos pro amenaza que representa el fuego. La parte central de
vocados por un terremoto se produjo en la Provincia la ciudad tena fundamentalmente grandes estructuras
Schuan de China en mayo de 2008. antiguas de madera y edificios de ladrillo. Aunque mu
chos de los edificios de ladrillo no reforzado sufrieron
un grave dao por las vibraciones, la destruccin mayor
fue causada por los incendios, que empezaron cuando
se destruyeron las lneas elctricas y las tuberas de gas.
Estrato arcilloso
Estrato de Bootlegger
Los incendios estuvieron fuera de control durante tres
arena y grava Cove das y devastaron ms de 500 manzanas de la ciudad.
La sacudida inicial del terreno, que rompi las tuberas
de agua de la ciudad en centenares de trozos separados,
hizo que el control de los incendios fuera virtualmen
te imposible.
Por fin se consiguieron contener los incendios dina
mitando un ancho bulevar para formar un cortafuegos,
la misma estrategia que se utiliza para luchar contra los
incendios forestales. Aunque se atribuyeron solo unas
pocas muertes al fuego de San Francisco, otros incendios
provocados por terremotos han sido mucho ms des
tructivos y se han cobrado muchas ms vidas. Por ejem
plo, el terremoto de Japn en 1923 desencaden unos
250 incendios, que devastaron la ciudad de Yokohama y
destruyeron ms de la mitad de los hogares de Tokio. Se
atribuyeron a los incendios ms de 100.000 muertos, de
bido a que dichos incendios eran alimentados por vien
tos inusualmente fuertes.

Qu es un tsunami?
Los grandes terremotos submarinos ponen en movi
miento en ocasiones grandes olas que los cientficos
llaman maremotos. Quiz est ms familiarizado con
el trmino japons tsunami que se usa a menudo para
describir estos destructivos fenmenos. Dada la situa
cin de Japn a lo largo del cinturn circum-Pacfico y
C.
su extensa lnea de costa, es especialmente vulnerable a
FIGURA 2.25. Deslizamiento en las Turnagain Heights la destruccin de los tsunamis.
causado por el terremoto de Alaska de 1964. A. Las vibraciones La mayora de los tsunamis son consecuencia del des
del terremoto hicieron que aparecieran grietas cerca de la parte plazamiento vertical de una parte de la placa ocenica a
superior del terreno. B. En cuestin de segundos los bloques lo largo de un cabalgamiento situado en el fondo oce
de tierra empezaron a deslizarse hacia el mar sobre un dbil
nico, o de un gran deslizamiento submarino provoca
estrato de arcilla. C. Foto de una pequea parte del deslizamiento
de Turnagain Heights (Foto cortesa del USGS). En menos
do por un terremoto (Figura 2.26). Una vez creado, un
de 5 minutos, hasta 200 m de Turnagain Heights haban sido tsunami recuerda las ondulaciones formadas cuando se
destruidos. lanza una piedra a un estanque. Al contrario que estas
122 TIERRA . UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA CAPITULO 3. El interior de la Tierra 123

/
rocosas forman el manto y la corteza, y los gases se ele- Este aumento de la densidad se produce en par- Fuente del terremoto
LA GRAVEDAD V LOS PLANETAS van para crear una atmsfera. Todos los grandes cuer- te porque los tomos se contraen y ocupan menos es-
pos del Sistema Solar tienen ncleos de hierro y man- pacio cuando son sometidos a una presin inmensa.
CON ESTRUCTURAS EN CAPAS tos rocosos, entre ellos los cuerpos predominantemente Adems, los tomos se comprimen a diferentes velo-
Si una botella llena de arcilla, limaduras de hierro, agt.a gaseosos, Jpiter, Saturno y el Sol. Para ambos casos, la cidades, y es ms fcil comprimir iones negativos que
y aire se agitara, parecera tener una nica composi- botella de agua y los planetas, la fuerza de la gravedad iones positivos. Los iones negativos tienen ms elec-
cin mezclada. Si entonces se dejara sedimentar, los di- es la responsable de la segregacin en capas. trones que protones, y tienden a ser ms mullidos
ferentes materiales se separaran y depositaran en ca- Otro efecto de la gravedad es que los cambios en que los iones positivos. Por ejemplo, cuando las ro-
pas. Las limaduras de hierro, que son las ms densas, densidad se producen no solo entre las capas, sino tam- cas se compactan los iones negativos (como el 0 -2) se
seran las primeras en hundirse hasta el fondo. Por enci- bin dentro de las capas, porque los materiales se com- comprimen con ms facilidad que los iones positivos
ma del hierro, habra una capa de arcilla, luego el '.a gua primen cuando son apretados. Las rocas del manto su- (como el Si4 + y el Mg 2 +), de forma que cambian las Frentes
de onda
3
y luego el aire. Esto es similar a lo que ocurre en el in- perior tienen una densidad de unos 3,3 g/ cm (gramos proporciones de los tamaos inicos. A medida que
terior de los planetas. En su nacimiento, los planetas por centmetro cbico). Sin embargo, la densidad de varan estas proporciones, la estructura puede acabar
esas mismas rocas, cuando llegan a la base del manto volvindose inestable y los tomos se reorganizan en FIGURA 3.2. Cuando viajan a travs de un medio con
acumulan enormes cantidades de detritos de la nebu-
aumenta hasta 5,6 g/ cm3, casi el doble de su valor ori- una estructura ms estable y ms densa. Esto se deno- propiedades uniformes, las ondas ssmicas se propagan desde el
losa, que se funden y segregan rpidamente en capas. origen del terremoto (foco) con una forma esfrica, frentes de onda.
El hierro se hunde para formar el ncleo, las sustancias ginal. mina cambio de fase mineral. Es una prctica comn, sin embargo, considerar las trayectorias
A profundidades comprendidas entre 300 y 400 km, seguidas por esas ondas como rayos ssmicos, lneas trazadas en
Manto superior la intensa presin de las rocas suprayacentes hace que el perpendicular al frente de onda como se muestra en este diagrama.
(rocoso, consta
Corteza (roca de baja mineral olivino se vuelva inestable. Como consecuencia,
de una capa dbil
y una fuerte) densidad, 7-70 km los tomos del olivino se reorganizan en una estructu-
de espesor) La interpretacin de las ondas registradas en los sis-
ra cristalina ms densa y estable tipo espinela. El aumen-
to de la densidad de las rocas del manto se debe tanto a mgrafos es difcil, porque las ondas ssmicas normal-
la compresin de los minerales existentes como a la for- mente no siguen trayectorias rectas. En cambio, experi-
mac;in de nuevos minerales de alta presin. mentan reflexin, refraccin y difraccin a medida que
atraviesan la Tierra (Figura 3.3). Son reflejadas desde los
lmites entre capas y refractadas cuando pasan de una
/ ' . SONDEO DEL INTERIOR capa a otra, de forma similar a como la luz es refractada
(doblada) cuando pasa del aire al agua. Adems, expe-
DE LA TIERRA: VER LAS ONDAS rimentan difraccin alrededor de los obstculos que en-
cuentran (vase Figura 3.3).
SSMICAS Como se ilustra en la Figura 3.4, los cambios en la
composicin o la estructura de las rocas hacen que las
La forma ideal de conocer el interior de la Tierra se- ondas se reflejen en los lmites entre capas. Esta carac-
Atmsfera ra perforarla o taladrar un agujero y examinarla. Por terstica de las ondas es especialmente importante en la
Hidrosfera (gas)
(lquida) desgracia, esto solo es posible a profundidades some- exploracin en busca de petrleo y gas natural, donde
t ras. Lo ms profundo que se ha llegado a penetrar en
una perforacin es 12,3 km, alrededor de 1/500 par-
Ncleo extern o te del trayecto hasta el centro de la Tierra. Incluso esto
(hi erro lquido) Litosfera constituy un logro extraordinario debido a los rpi-
(rgida,
Litosfera slida) dos aumentos de temperatura y de presin con la pro-
(rgida, slida) } 100-250 km fundidad .
-100 km
Afortunadamente para los sismlogos, muchos te-
rremotos son lo suficientemente grandes como para que
Doble
sus ondas ssmicas viajen a travs de toda la Tierra y reflexin
Manto puedan detectarse en el lado opuesto (Figura 3.2). Esta
5.150 km superior
propiedad de las ondas ssmicas es similar a la que per-
Ncleo
interno mite a los rayos X en medicina proporcionar imgenes
(hierro sJido) de nuestros huesos y rganos. Al ao se producen al-
rededor de 100 a 200 terremotos, que son lo suficien-
temente grandes (Mw > 6) como para ser registrados
6.371 km por los sismgrafos en todo el orbe. Estos grandes mo-
FIGURA 3.1. Vi sta de la estructura en capas de la Tierra. El estudio de las ondas ssmicas y otras tcnicas geofsicas han demostrado vimientos proporcionan el medio para ver en el inte-
que la Tierra es un planeta dinmico con muchas partes interactuantes. Las propiedades de las capas de la Tierra incluyen el estado fsico del rior de nuestro planeta y han sido la fuente de la mayor
material (slido, lquido o gas) y su rigidez (por ejemplo, la distincin entre la litosfera y la astenosfera). Estos estudios han demostrado que las parte de los datos que nos permiten entender mejor el FIGURA 3.3 . Unas pocas de las muchas trayectorias posibles
capas de la Tierra estn determinadas principa lmente por la densidad: los materiales ms pesados (hierro) estn en el centro y los ms ligeros,
interior terrestre. que los rayos ssmicos siguen a travs de la Tierra.
en el exterior (gases y lquidos).
126 TIERRA. UNA INTRODUCC IN A LA GEDLDGIA FISICA CAPITULO 3. El interior de la Tierra 127

Observ que se registraban dos grupos diferentes de on- se refractan, cuando entran en el manto. Los sismgrafos
das ssmicas en los sismgrafos localizados dentro de unos que estn cerca del epicentro registran primero las on-
ENTENDER LA TIERRA pocos centenares de kilmeh-os de un terremoto. Unas on-
das se movan a travs de la corteza a unos 6 km/ s, y las
das directas. Sin embargo, los sismgrafos ms alejados
del epicentro registran primero las ondas refractadas. El
Recrear la profundidad terrestre otras viajaban a alrededor de 8 km/ s. A partir de estas dos punto al cual ambas ondas llegan al mismo tiempo, de-
Estos experimentos son tiles porque con-
ondas, Mohorovicic determin, correctamente, que ondas nominado cruce, puede utilizarse para determinar la pro-
La sismologa sola no permite determinar la diversas presiones. En otro se examinan las
naturaleza de los materiales que hay en el in- temperaturas y las presiones a las cuales una tribuyen a identificar dnde existen cambios diferentes viajaban a travs de dos capas diferentes. fw1didad del Moho. Por tanto, utilizando los datos de es-
terior profundo eje nuestro planeta. Debe ob- fase mineral se vo lver inestable y se con- verticales y horizontales de composici n y Durante un terremoto superficial, las ondas direc- tos dos conjuntos de ondas procedentes de sismgrafos
tenerse informacin aadida utilizando otras vertir en una nueva fase de alta presin. temperatura en el interior de la Tierra . tas viajan siguiendo una trayectoria directa a travs de situados a varias distancias del epicentro, puede calcu-
tcnicas. En los experimentos fsicos con mi- la corteza, como se muestra en la Figura 3.8. Otras on- larse el espesor de la corteza en cualquier ubicacin.
nerales pueden med irse las propiedades f- das ssmicas siguen una trayectoria a travs de la corte- La diferencia de tiempos de desplazamiento en-
sicas de las rocas y los minerales, como
la rigidez, la compresibi lidad y la densidad
za y a lo largo de la parte superior del manto. Estas on- tre las ondas directas y las refractadas es comparable a
mientras se simulan las cond iciones extre- das se denominan ondas refractadas, porque se doblan, o conducir hacia un destino por las carreteras comarcales
mas del manto y del ncleo.
La mayora de los experimentos fsicos
minerales se llevaron a cabo utilizando pre-
sas con puntas de acero carbo nizado duro,
Onda directa
que simu lan las enormes presiones sopor-
tadas en profundidad, para comprimir mues-
tras minerales. Las mayores presiones se ob- Corteza
(Velocidad de la onda P, 6 km/s)
tienen utilizando yunques de diamante como
el que se muestra en la Figura 3.A, que apro-
vechan dos propiedades importantes de los
diamantes, su dureza y su transparencia. Se
cortan los extremos de dos diamantes y se
coloca entre ellos una pequea muestra del
mineral o la roca . Se han simulado presiones
tan elevadas como las presentes en el inte- FIGURA 3.A. Los experimentos de alta presin en el interior del yunque de diamante (foto
rior de Jpiter apretando dos diamantes uno de la izquierda) simulan las condicio nes reinantes en el centro de un planeta. El aparato es /
,,. /~"'
contra otro. Se alcanzan altas temperaturas pequeo y puede co locarse encima de una mesa. Se generan altas presiones cortando las
haoiendo pasar un rayo lser a travs del dia- puntas de diamantes de alta ca lidad (foto de la derecha), colocando una pequea muestra
mante y la muestra mineral. de roca entre ellas, apretando los diamantes y calentando la muestra con lser (Foto de
Un experimento determina la temperatura la izquierda, cortesa de Lawrence Livermore National Laboratory; foto de la derecha, de
a la cua l los minerales empiezan a fundir bajo Douglass L. Peck Photography).

alrededor de 5-7 km/s (kilmetros por segundo) y una alrededor de 2,7 g/ cm3, que es mucho menor que la
densidad de unos 3,0 g/ cm3, comparable a los valores densidad de la corteza ocenica y las rocas del manto.
experimentales para las rocas basalto y gabro. Esta baja densidad explica por qu los continentes tie-
nen flotabilidad, es decir, acti:'rnn como barcas gigantes,
Corteza continental flotando sobre las placas tectnicas, y por qu no pue-
den ser subducidas hacia el interior del manto.
Si bien la corteza ocenica es bastante uniforme, no hay
dos regiones continentales que tengan la misma estruc-
El descubrimiento de los lmites: Moho #3

n1
tura ni composicin. La corteza continental tiene un es-
pesor promedio de unos 40 km, pero puede alcanzar ms El lmite entre la corteza y el manto, denominado
Onda
#2 ~#3
refractada
de 70 km en las regiones montaosas, como el Himalaya Discontinuidad de Mohorovicic (Moho), fue una de las
y los Andes. La corteza ms fina en Norteamrica se en- primeras caractersticas del interior de la Tierra que se
cuentra debajo de la regin Basin and Range, en el oes- descubri utilizando ondas ssmicas. En 1909, el sism- Tiempo
logo croata Andrija Mohorovic~icN descubri este lmite,
____------
te de Estados Unidos, donde tiene un grosor de tan solo
20 km. La corteza norteamericana ms gruesa, debajo de que ahora lleva su nombre. En la base de los continen- Distancia
las Montaas Rocosas, tiene ms de 50 km de espesor. tes, las ondas P viajan a unos 6 km/ s, pero la velocidad D.
Las velocidades ssmicas dentro de los continentes aumenta abruptamente a 8 km/ s a una profundidad li-
FIGURA 3.8 . Ondas ssmicas de un terremoto que llegan a tres sismgrafos diferentes. A corta distancia, como en el sismgrafo n. 0 1, la
son bastante variables, lo que sugiere que la composi- geramente mayor. onda directa llega primero. Para distancias mayores, como en el sismgrafo n.0 3, llega primero la onda refractada . En el punto de cruce, que
cin de la corteza continental tambin debe variar mu- Mohorovicic utiliz inteligentemente este gran sal- en este diagrama se encuentra en el sismgrafo 2, las dos ondas llegan al mismo ti empo. La distancia desde el foco al punto de cruce aumenta
cho. Los continentes tienen una densidad promedio de to en la velocidad ssmica para hacer su descubrimiento. con la profundidad del Moho y, por consiguiente, puede utilizarse para determinar el espesor de la corteza.
128 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLDGIA FiSICA CAPITULO 3. El interior de l a Tierra 129

o por las autopistas. Para las distancias cortas, normal- el piroxeno adoptan la forma del mineral perovskita (Fe, caliente, es como la superficie de la Tierra en el sentido
mente se llegar antes si se utiliza la va ms directa, Mg)Si03 . Dado que el manto inferior es sin duda algu- de que hay montaas boca abajo de roca que entran
utilizando las carreteras comarcales. Para distancias lar- na la capa ms grande de la Tierra, ocupando el 56 por en el ncleo. Adems, en algunas regiones del lmite n-
gas, el viaje puede durar menos si se toma una va me- ciento del volumen del planeta, la perovskita es el mine- cleo-manto, la base de D" puede ser lo suficientemente
nos directa que suele estar cubierta fundamentalmen- ral ms abundante en l interior de la Tierra. caliente como para estar fundida en parte. Las eviden-
te por autopistas. El punto de cruce, donde ambas vas
cias de esta fusin parcial proceden de zonas de la mis-
tardan el mismo tiempo, est directamente relacionado La capa D " ma base del manto donde las velocidades de las ondas S
con la velocidad a la que se debe conducir antes de al-
disminuyen en un 30 por ciento.
canzar la autopista. Aplicando esto a la determinacin En los ltimos pocos cientos de kilmetros del manto,
de la profundidad de Moho, el cruce est relacionado se encuentra una capa muy irregular e inusual, deno-
con la velocidad a la que viajan las ondas ssmicas a tra- minada la capa O" (capa de doble prima) que consti- El descubrimiento de los lmites: el lmite
vs de la corteza (capa lenta) antes de alcanzar el'.m anto tuye un lmite entre el manto rocoso y el ncleo externo ncleo-manto
(capa rpida): cuanto mayor es la distancia de cruce, a de hierro lquido (Figura 3.10). La capa D" es similar en La evidencia de que la Tierra tiene un ncleo central ntido
mayor profundidad estar la discontinuidad del Moho. muchos aspectos a la litosfera, que es la capa compren-
FIGURA 3.9. Esta muestra de peridotita (mineral verde) la descubri en 1907 el gelogo britnico Richard Dixon
ascendi desde el manto y proporciona pistas sobre la composicin
dida entre el manto y el ocano o la atmsfera. Tanto la Oldham. (En 1914, Beno Gutenberg calcul una distancia
El manto de la Tierra del interior de la Tierra. El fragmento del manto (xenolito) estaba litosfera como la capa D'' tienen grandes variaciones de de 2.900 km al lmite del ncleo, lo que sigue siendo tm
contenido dentro de una bomba volcnica de Vulken-Eifel, Alemania. composicin y temperatura. La diferencia de temperatu- valor aceptable.) A distancias alejadas aproximadamente
Ms del 82 por ciento del volumen terrestre est conteni- La moneda de un euro sirve de escala (Foto de Woudloper). ra entre las rocas de las dorsales centroocenicas calien-
do dentro del manto, una capa gruesa de casi 2.900 km. de 100 del epicentro de un gran terremoto, Oldham obser-
tes y las del fondo ocenico abisal fro es superior a 1.000 v que las ondas P y S estaban ausentes o eran muy dbi-
espesor que se extiende desde la base de la corteza (Moho) C. Los cambios horizontales de temperatura dentro de
hasta el ncleo externo lquido (vase Figura 3.1). Dado Zona de transicin les. En otras palabras, Oldham encontr pruebas para la
la capa D'' son similares. La composicin de la litosfera existencia de un ncleo central que producira una zona
que las ondas S viajan fcilmente a travs del manto, sabe- vara enormemente al incluir la corteza continental o la
La zona de transicin se encuentra dentro el manto su- de sombra para las ondas ssmicas (Figura 3.11).
mos que este es una capa rocosa slida compuesta de sili- ocenica. A su vez, se considera que la capa D'' es el ce-
perior, a profundidades comprendidas entre los 410 km Como predijo Oldham, el ncleo de la Tierra exhi-
catos, ricos en hierro y magnesio. Sin embargo, pese a su menterio de parte de la litosfera ocenica subducida y el
y los 660 km. La parte superior de la zona de transicin be propiedades elsticas notablemente diferentes de las
naturaleza slida, la roca del manto est bastante caliente lugar de nacimiento de algunas plumas del manto. Por
se identifica mediante un aumento sbito de la densi- del manto superior, lo que provoca una considerable re-
y es capaz de fluir, aunque a velocidades muy lentas. dad, de unos 3,5 a 3,7 g/cm3 . Al iguaLque el Moho, este consiguiente, dentro de la capa D' parecen estar conte-
I
fraccin de las ondas P, similar a como se refracta la luz
lmite refleja las ondas ssmicas. A diferencia de el, sin , .rtidas grandes escamas de diferentes tipos de roca. cuando pasa del aire al agua. Adems, dado que la par-
El manto superior embargo, este lmite se debe a un cambio en la fase mi- / La verdadera base de D' ', la parte del manto direc-
' . te externa del ncleo es hierro lquido, bloquea la trans-
El manto superior se extiende desde el Moho hasta una neral ms que a un cambio en la composicin qumi- tamente en contacto con el ncleo de hierro lquido misin de las ondas S (recordemos que las ondas S no
profundidad de unos 660 km y puede dividirse en tres ca- ca. Cuando el mineral olivino, que es estable en la par- viajan a travs de lquidos).
pas. La parte superior del manto y la corteza definen la li- te superior del manto, se somete a mayor presin en la
zona de transicin colapsa en estructuras ms densas. En la Figura 3.11 se muestra la situacin de las zonas
tosfera. La litosfera (esfera de roca) es, segn sus propie- de sombra para las ondas P y S, y como las trayectorias
dades fsicas, la capa ms externa de la Tierra y forma un En la mitad superior de la zona de transicin, el olivino
se convierte en una fase denominada [J-espinela, y en la de los rayos ssmicos son afectadas por el ncleo. Si bien
nivel relativamente rgido y fro. Aunque este nivel cons- algunas ondas P y S llegan todava a la zona de sombra,
mitad inferior, la [J-espinela se convierte en una estructu-
ta de materiales cuyas composiciones qumicas son no- difieren en gran medida de las que cabra esperar den-
ra de espinela ms compacta denominada ringwoodita.
tablemente diferentes, tiende a actuar como una unidad. tro de un planeta sin ncleo.
Debajo del manto litosfrico se encuentra una capa dbil El agua que realiza su ciclo lentamente por el planeta,
es llevada al interior del manto con la litosfera ocenica
denominada astenosfera. En la parte superior de la aste-
en subduccin y devuelta.hacia la superficie con las plu-
nosfera las condiciones de presin y temperatura favore-
mas ascendentes del manto. Los experimentos fsicos con El ncleo de la Tierra
cen una pequea cantidad de fusin. Esta zona de debi- minerales han revelado que la zona de transicin puede
lidad, mecnicamente despegada de la listosfera permite El ncleo externo
retener una gran cantidad de agua, hasta un 2 por ciento
que esta pueda moverse con independencia de la astenos- en peso. Esta cantidad es considerablemente mayor que El lmite entre el manto de la Tierra y el ncleo exter-
fera. Las diferencias entre estas dos capas son consecuen- la observada en las rocas del manto superior, que solo no, denominado lmite ncleo -manto, es importante de-
cia de la estructura trmica de la Tierra, y se discutir ms pueden retener alrededor del 0,1 por ciento de su peso en bido a las variaciones en las propiedades de los materia-
adelante en este mismo captulo. La porcin inferior del agua. Dado que la zona de transicin representa el 10 por les. Las velocidades de las ondas P disminuyen de 13,7
manto superior se denomina zona de transicin. ciento del volumen terrestre, en potencia podra retener a 8,1 km/sen el lmite ncleo-manto, y las ondas S dis-
Las rocas llevadas a la superficie por el vulcanismo hasta cinco veces el volumen de los ocanos de la Tierra. minuyen dramticamente de 7,3 km/ s a cero. Dado que
y otros procesos geolgicos han proporcionado a los No se ha determinado la cantidad de agua contenida ac- las ondas S no atraviesan los lquidos, su ausencia en el
gelogos informacin valiosa sobre el manto superior tualmente dentro de la zona de transicin. ncleo externo indica su estado lquido. El cambio de
(Figura 3.9). Las velocidades ssmicas observadas para densidad, de 5,6 a 9,9 g/cm3, es incluso mayor que la
el manto son compatibles con la roca peridotita. La pe- El manto inferior
FIGURA 3 . 1 O. Esquema de la capa D", variable e inusual, en la diferencia roca-aire observada en la superficie terrestre.
ridotita, una roca ultramfica compuesta fundamental- base del manto. Como la litosfera en la parte superior del manto, la
capa D" contiene grandes variaciones horizontales de temperatura Segn lo que conocemos de la composicin de los
mente por los minerales olivino y piroxeno, es ms rica en El manto inferior se encuentra entre la zona de transi- Y composicin. Muchos cientficos creen que esta capa es el meteoritos y del Sol, los gelogos esperan que la Tierra
hierro y magnesio que las rocas encontradas en la corte- cin (660 km) y el ncleo lquido (2.900 km). Por deba- cementerio de parte de la litosfera ocenica subducida y el lugar de contenga un porcentaje de hierro significativamen-
za continental u ocenica. jo de la discontinuidad del kilmetro 660, el olivino y nacimiento de algunas plumas del manto. te superior al observado en las rocas encontradas en la
130 TIERRA . UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOG(A FSICA CAPITULO 3. El interior de la Tierra 131

LA TEMPERATURA DE LA TIERRA
Una forma de describir el interior de un planeta es
El trayecto ms examinar cmo cambia la temperatura con la profun-
rpdo para las
ondas ssmicas se didad. Descifrar la estructura de temperatura de la
est desplazando Tierra es importante para determinar los movimientos
hacia el este, lo
que Indica que de las rocas dentro de nuestro planeta. Como proba-
el ncleo interno blemente ya sepan, la energa trmica fluye de las re-
est girando ms
deprisa que el giones ms calientes a las regiones ms fras . La Tierra
resto del planeta tiene una temperatura de unos 5.500 C en su centro y
100 \ 1 Ir ' I~" -.-100
. - O C en .su superficie, de modo que el calor fluye ha-
cia esta ltima.
La velocidad a la que la Tierra se est enfriando pue-
de estimarse determinando la velocidad a la que el calor
escapa de la superficie terrestre, unos meros 87 m W por
metro cuadrado. A esta velocidad, se necesitara toda la
energa emitida desde unos 690 m 2, aproximadamente
el tamao de un campo de bisbol, para encender una
180
Zona de sombra de la onda S
bombilla de 60 W. Sin embargo, dado que la superfi-
(ondas difractadas dbiles) cie terrestre es tan grande, el calor sale a una velocidad
A. Zona de sombra de las ondas P B. Zona de sombra de las ondas S unas tres veces superior a la velocidad mundial de con-
FIGURA 3 .11 . Dos vistas del interior de la Tierra que muestran los efectos de los ncleos externo e interno en las trayectorias de FIGURA 3.12. El ncleo interno slido est separado del sumo de energa.
las ondas P y S. A. Cuando las ondas P interaccionan con el hierro en estado lquido, donde la velocidad es lenta, del ncleo externo, los manto por el ncleo externo lquido, y se mueve de manera En la Figura 3.13 se ilustra como el calor no aban-
rayos son refractados hacia abajo. Esto crea una zona de sombra donde no se registran las ondas P directas (aunque las ondas P difractadas inde;pendiente. Ligeras variacion es en los tiempos de dona la superficie de la Tierra a la misma velocidad en
si viajen hasta aqu). Las ondas P que viajan a travs del ncleo se denominan ondas PKP. La K representa la trayectoria a travs del ncleo desplazamiento de las ondas ssmicas a travs del ncleo,
todos los lugares. El flujo de calor es mayor cerca de
y procede de la palabra alemana para ncleo, que es kern. El aumento de la velocidad ssmica en la parte superior del ncleo interno puede medidas a lo largo de muchas dcadas, sugieren que el ncleo
/ ,.,interno en la actualidad gira ms deprisa que el manto. Todava no las dorsales centro-ocenicas, donde el magma calien-
refractar bruscamente las ondas y algunas llegan al interior de la zona de sombra, que se muestra aqu como un nico rayo. B. El ncleo es un
obstculo para las ondas S, porque no pueden atravesar los liquidas. Por consiguiente, existe una gran zona de sombra para las ondas S. Sin ,/ se entiende la razn de ello. te est ascendiendo constantemente hacia la superficie.
' embargo, algunas ondas S se difractan alrededor del ncleo y se registran al otro lado del planeta. La velocidad del flujo de calor es tambin elevada en las
regiones continentales, donde las rocas estn enriqueci-
Descubrimiento de los lmites: el lmite ncleo das en istopos radiactivos. El flujo de calor es menor
corteza y el manto. Este hecho, junto a la gran densidad El ncleo interno interno-ncleo externo en las llanuras abisales profundas, que son reas de fon-
del ncleo, indica que el ncleo externo est constituido do ocenico antiguo y fro.
El centro del ncleo es una esfera slida de hierro con
fundamentalmente por hierro y cantidades menores de El lmite entre el ncleo interno slido y el ncleo ex-
cantidades residuales de otros elementos, que se deno-
nquel, que tiene una densidad similar al hierro. Los es- terno lquido lo descubri en 1936 la sismloga dane-
mina ncleo interno. Al ser el ncleo interno es una es- Cmo alcanz la Tierra tanto
tudios de densidad y ssmicos sugieren que alrededor sa Inge Lehman. Incapaz de determinar si el ncleo in-
fera, en comparacin con las. otras capas de la Tierra,
del 15 por ciento del ncleo externo est constituido por que tiene forma de caparazn, las representaciones ha-
terno era realmente slido o no, utiliz trigonometra calor
elementos ms ligeros. Segn los experimentos fsicos cen que parezca mucho mayor de lo que realmente es bsica para afirmar que algunas ondas P estaban sien-
do fuertemente refractadas (dobladas) por un aumen- Como todos los planetas de nuestro Sistema Solar, la
con minerales, estos pueden incluir azufre, oxgeno, si- (vase Figura 3.1). En realidad, el ncleo interno es rela-
to sbito de las velocidades ssmicas en el lmite n- Tierra ha experimentado dos etapas trmicas. La prime-
licio e hidrgeno. Por ejemplo, una mezcla hierro-azu- tivamente pequeo, solo 1/142 del volumen de la Tierra
cleo interno -ncleo externo. Esto es lo opuesto a lo que ra se produjo durante su formacin y dur unos 50 mi-
fre se funde a una temperatura mucho menor que el hie- (menos del uno por ciento). El ncleo interno no exista
ocurre para producir la zona de sombra de las ondas P. llones de aos (tiempo relativamente corto en trminos
rro puro. Cuando la Tierra se estaba formando, impactos en las primeras etapas de la historia de la Tierra, cuando geolgicos) e implic un rpido incremento de la tem-
a gran velocidad de los restos de la nebulosa y la desin- nuestro planeta estaba ms caliente. Sin embargo, a me- Cuando las velocidades ssmicas disminuyen de ma-
peratura interna. La segunda etapa ha sido el proceso,
tegracin de los elementos radiactivos hicieron que au- dida que la Tierra se enfriaba, el hierro empez a crista- nera sbita, como en el lmite manto-ncleo externo,
muy lento, de enfriamiento que ha tardado los 4.500 mi-
mentara la temperatura de nuestro planeta. Cuando es- lizar en el centro para formar el ncleo interno slido. las ondas se doblan hacia el interior de la Tierra produ-
llones de aos restantes de historia de la Tierra.
taba suficientemente caliente, el hierro en presencia de Incluso hoy, el ncleo interno sigue creciendo a medida ciendo una zona de sombra en la superficie donde no
Diversos factores contribuyeron al aumento inicial
azufre empez a fundirse. Esta fusin produjo gotas de que el planeta se va enfriando. llegan las ondas directas. Cuando las ondas ssmicas de la temperatura. Como se coment en el Captulo
una aleacin de hierro-azufre que se hundieron para for- Separado del manto por el ncleo externo lquido, aumentan sbitamente de velocidad, como ocurre en el 1, la Tierra se form a travs de un proceso muy vio-
mar el ncleo. De una manera similar se arrastraron al el ncleo interno slido es libre de moverse indepen- lmite ncleo interno-ncleo externo, las ondas se do- lento en el que intervinieron las colisiones de inconta-
interior del ncleo otros elementos ligeros. dientemente. Los estudios recientes sugieren que el n- blan hacia la superficie, lo que provoca la aparicin de bles planetesimales (baby planetas) durante el naci-
El ncleo representa alrededor de 1/6 del volumen cleo interno en realidad gira ms deprisa que la corteza varios grupos de ondas P en la misma ubicacin. Estas miento de nuestro Sistema Solar. Con cada colisin, la
de la Tierra, pero un tercio de su masa, porque est com- y el manto, doblndolos cada pocos cientos de aos ondas pueden refractarse con un ngulo suficiente energa cintica del movimiento se convirti en ener-
puesto fundamentalmente de hierro, que es el ms den- (Figura 3.12). El pequeo tamao del ncleo interno y como para llegar al interior de la zona de sombra d e las ga trmica. A medida que la Tierra primitiva empeza-
so de los elementos comunes. De hecho, el hierro es el su gran distancia desde la superficie hacen de l la re- ondas P. Esta situacin, mostrada en la Figura 3.llA, ba a crecer en tamao, su temperatura aumentaba r-
elemento ms abundante de la Tierra si se mide en masa. gin de la Tierra ms difcil de examinar. confirma la existencia d e un ncleo interno distinto. pidamente. Nuestro joven planeta tambin contena
132 TIERRA . UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FISICA CAPITULO 3. El interior de la Tierra 133

Litosfera
Radiacin

Conduccin

Conveccin

o 40 60 85 120 180 240 350 Conduccin


Flujo de calor en mW M-2 y "
convecc1on
FIGURA 3 .13 . Mapa de la tasa del flujo de calor emitido de la Tierra al irse enfriando gradualmente a lo largo del tiempo, medido en
milivatios por metro cuadrado. La Tierra pierde la mayor parte de su calor cerca de las dorsales centro-ocenicas, donde el magma asciende
hacia la superficie para llenar las fracturas formadas cuando se separan las placas tectnicas. Los continentes pierden calor ms deprisa que
el fondo ocenico antiguo porque contienen cantidades mayores de istopos radiactivos productores de calor. FIGURA 3.15. Un ejemplo sencillo de conveccin, la
transferencia de calor que implica el movimiento real de una
sustancia. En este ejemplo, la llama calienta el agua del fondo del
matraz. Esta agua caliente se expande, se vuelve menos densa
muchos istopos radiactivos con periodos de semides- Flujo de calor (ms flotante) y se eleva. Simultneamente el agua ms fra y ms
integracin muy cortos, como el aluminio-26 y el cal- FIGURA 3.14. Diagrama que muestra el tipo dominante de densa prxima a la superficie descendiente hacia el fondo.
cio-41. Conforme estos istopos se descomponan a las El calor viaja desde el interior de la Tierra hacia el es- , /"transferencia de calor en diversas profundidades del interior de la
pacio a travs de tres mecanismos diferentes: radiacin, ,/ Tierra a medida que el planeta se enfria. En ltima instancia, la
, formas estables, liberaban una gran cantidad de ener- Tierra pierde su calor hacia el espacio a travs de la radiacin. Sin
ga, denominada calor radiognico. conveccin y conduccin. En la Figura 3.14 se muestran ms densa, y con el tiempo, se vuelva a hundir en el
embargo, el calor viaja desde el interior hasta la superficie terrestre
Otro acontecimiento significativo que calent las capas donde estos mecanismos contribuyen de ma- a travs de los procesos de conveccin y conduccin. manto en las zonas de subduccin. Conforme estas l-
nuestro planeta fue la colisin de la Tierra con un ob- nera significativa al flujo de la energa trmica hacia el minas fras que se hunden van descendiendo, absorben
jeto del tamao de Marte que llev a la formacin de exterior. Solo dos de estos procesos, conveccin y con- calor en el proceso. Algo de este material de la corte-
desciende para ocupar su lugar. Si intentramos hervir
la Luna. En esta poca, el ncleo interno y la mayor duccin, funcionan dentro del interior de la Tierra. za acaba calentndose y adquiere suficiente capacidad
agua en el espacio exterior, donde no hubiera una gra-
parte del manto, si no todo, estaban fundidos. A par- de flotacin como para volver a la superficie. Por con-
Conveccin
vedad fuerte, observaramos que no habra conveccin
tir de ese punto, hace alrededor de 4.500 millones de siguiente, la litosfera ocenica puede ser considerada
en el agua de la cazuela.
aos, hasta el presente, la Tierra se ha enfriado gra- La transferencia de calor mediante movimiento mate- como el techo del ciclo de conveccin del manto, mien-
Los materiales tambin deben ser lo suficientemen-
dualmente. rial de una manera fluida en la que los materiales ca- tras que las rocas clidas en ascenso que conocemos
te dbiles como para fluir. Los cientficos suelen medir
Si la nica fuente de calor de la Tierra procediera de lientes desplazan a los que estn ms fros (o vicever- como plumas del manto seran las ramas que fluyen ha-
la fluidez de un material como su resistencia al flujo, lo
su formacin inicial y la desintegracin radiactiva de sa) se denomina conveccin. Es el principal medio de cia arriba de este ciclo de conveccin (Figura 3.16).
que se conoce como viscosidad. El agua fluye fcilmen-
los istopos radiactivos de vida corta, nuestro plane- transferencia de calor en el interior de la Tierra. Si se ha A veces la conveccin se produce cuando surgen di-
te y tiene una baja viscosidad. El hierro lquido del n-
ta se habra enfriado hasta una escoria congelada hace visto alguna vez agua hirviendo en una cazuela, se es- ferencias de densidad a travs de medios qumicos ms
cleo externo de la Tierra probablemente tenga una vis-
mucho tiempo. Sin embargo, el manto y la corteza con- tar familiarizado con la conveccin. El agua parece gi- que trmicos. La conveccin qumica es un mecanismo
cosidad similar a la del agua, y experimente tambin
tienen tambin istopos radiactivos de periodos de se- rar, se eleva en el centro de la cazuela y desciende por importante que opera en el ncleo externo. A medida
fcilmente conveccin. Los materiales que son viscosos
midesintegracin largos que mantienen a nuestro pla- los lados (Figura 3.15). Este patrn, denominado ciclo de que el hierro cristaliza y se hunde para formar ncleo
no fluyen con tanta facilidad como el agua, pero todava
neta cocinndose como si estuviera en un horno lento. conveccin, ocurre dentro del manto y el ncleo exter- interno slido, deja atrs un material fundido que con-
fluyen. Por ejemplo, el ketchup fluye aunque es miles
Como se muestra en la Tabla 10.1, los periodos de semi- no de la Tierra, y posiblemente tambin dentro del n- tiene un porcentaje mayor de elementos ms ligeros.
de veces ms viscoso que el agua. Las rocas del manto
desintegracin de los cuatro istopos principales (ura- cleo interno. Dado que este lquido flota ms que el material rico en
inferior son 100 cuatrillones (10 25 ) de veces ms visco-
nio-235, uranio-238, torio-232 y potasio-40) tienen dura- La conveccin se produce como consecuencia de di- hierro circundante, se eleva y contribuye al flujo con-
sas que el agua, pero an siguen fluyendo.
ciones de miles de millones de aos. Por consiguiente, versos factores: expansin trmica, flotabilidad induci- vectivo en el ncleo externo.
Las diferencias de temperatura entre la superficie y
la radiactividad desempea dos papeles vitales en geo- da por gravedad y fluidez. Cuando se calienta el agua el fondo de un ciclo de conveccin determinan lo vigo-
loga. Proporciona el medio para determinar la edad de del fondo de una cazuela, se expande y asciende, sus- Conduccin
rosa que ser la conveccin. La superficie terrestre es
las rocas y, ms importante an, es la fuente de calor ra- tituyendo al agua ms fra y densa de la superficie. La extremadamente fra en comparacin con su interior, El flujo de calor a travs de un material se denomina con-
diognico que ha mantenido la conveccin del manto gravedad es la fuerza impulsora de la conveccin. El de modo que la litosfera ocenica recin formada se en- duccin. El calor se conduce de dos maneras: (1) a travs
y la tectnica de placas activos durante miles de millo- agua caliente es menos densa (flota ms) que el agua fra muy deprisa (Figura 3.16). Esto hace que la litosfera de colisiones de tomos y (2) a travs del flujo de electro-
nes de aos. fra, de modo que asciende mientras que el agua fra ocenica se contraiga, aumente de densidad y se haga nes. En las rocas, los tomos estn bloqueados en su sitio
134 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEDLOGiA FiSICA CAPITULO 3. El interior de la Tierra 135

Litosfera
Placa
ocenica
descendente o
fra

1.000
Placa

2.000

E
6
l 3.000 -
"O

Ncleo i5
' 1eo
Nuc
0 externo El ncleo externo
1 a: 4.000 '- est fundido
porque la temperatura
FIGURA 3 .16. Conveccin dentro del manto terrestre. Todo el manto est en movimiento, que es impulsado por el hundimiento de la es superior al punto B.
litosfera ocenica fra de vuelta al manto profundo. Es como agitar un guiso golpeando hacia abajo con una cuchara. El flujo ascendente de la de fusin del hierro
roca probablemente se produce mediante una combinacin de plumas del manto y un amplio flujo rocoso de retorno para sustituir la litosfera 5.000 -
ocenica que abandona la superficie en las zonas de subduccin. Ncleo El ncleo interno es slido
interno porque la temperatura
6 ooo 1 es inferior al punto
pero estn oscilando constantemente. Si un lado de la ncleo, debe conducirse a travs del lmite ncleo-man- 1 de fusin de hierro
roca se calienta, los tomos aqu oscilarn ms enrgica- to y ascender a travs de la capa D' '. Una vez que alcan- 1 1 1 1 1 1 1 1 1 1 11
o 1.000 2.000 3.000 4.000 5.000
mente. Esto aumenta la intensidad de las colisiones con za el manto inferior, la energa trmica es transportada Temperatura (C)
los tomos vecinos y, como un efecto domin, la energa hacia la superficie a travs de la conveccin del manto.
A.
se propagar lentamente a travs de la roca. La conduc- La mayor parte de la energa trmka que alcanza el
cin se produce mucho ms deprisa en metales que en manto superior hace su viaje final hacia la superficie me- , ./ FIGURA 3 .17. Estas grficas ilustran cmo est relacionada la viscosidad de los materiales terrestres a varias profundidades con la
sustancias rocosas. En los metales, los tomos estn tam- diante conduccin lenta a travs de la litosfera rgida. La ,/ geoterma de la Tierra y sus puntos de fusin. A. Perfil de la temperatura terrestre con la profundidad, o geoterma. Ntese que la temperatura
terrestre aumenta gradualmente en casi todas partes. En dos capas trmicas limtrofes del interior de la Tierra, la litosfera y la capa D" en
' bin bloqueados en su sitio, pero algunos de sus electro- energa restante es transportada hacia la superficie a lo
el lmite ncleo -manto, la temperatura aumenta rpidamente en cortas distancias. Tambin se muestra la curva del punto de fusin para los
nes tienen libertad de movimiento a travs del material, largo de los lmites de placa divergentes y otras zonas de materiales (roca o metal) encontrados a varias profundidades. En los puntos en los que la geoterma corta (hacia la derecha) la curva del punto
y esos electrones pueden transportar calor rpidamente actividad volcnica donde hace erupcin la roca fundida. de fusin, como en el ncleo externo, el material est fundido . B. En esta grfica se muestra cmo cambia la viscosidad (resistencia al flujo)
de un lado de un objeto metlico a otro. con la profundidad desde la superficie de la Tierra hasta el fondo del manto. Grandes viscosidades, como en la corteza y la litosfera, muestran
Los materiales conducen el calor a velocidades enor- que la roca es ms rgida y fluye con menos facilidad. Si se comparan estas dos figuras, puede observarse que las rocas presentan la menor
memente diferentes. Por ejemplo, el calor se conduce Perfil de temperatura de la Tierra debilidad y fluyen con mayor facilidad a profundidades en las que las temperaturas de las rocas estn cerca del punto de fusin (la astenosfera
y la capa D").
unas 40.000 veces con ms facilidad a travs de un dia-
mante que a travs del aire. La mayora de las rocas son El perfil de temperatura promedio de la Tierra a cada
malos conductores del calor, de modo que la conduc- profundidad se denomina gradiente geotrmico o geo- 1.000 C desde el techo hasta la base de la capa. A tra- elevadas requieren temperaturas de fusin mayores.
cin no es una forma eficiente de mover el calor a tra- terma: curva de gradiente geotrmico (Figura 3.17A). vs del ncleo externo e interno, las temperaturas au- Consideradas juntas, la curva de la geoterma y la del
vs de la mayor parte de la Tierra. Sin embargo, es un Las temperaturas aumentan desde unos O C en la su- mentan de manera gradual. Es difcil determinar las punto de fusin son herramientas valiosas para investi-
mecanismo importante en lugares como la litosfera, la perficie hasta ms de 5.000 C en el centro. Dentro de la temperaturas de las zonas profundas del interior de la gar el comportamiento de los materiales de la Tierra. En
capa D'' y el ncleo. corteza las temperaturas aumentan rpidamente, has- Tierra y sigue habiendo incertidumbres. La temperatu- las capas donde la geoterma (temperatura en profundi-
ta 30 C por kilmetro de profundidad. Las minas de ra en el centro de la Tierra se ha estimado que es de dad) es mayor que la temperatura de fusin, el material
diamantes ms profundas de Sudfrica estn a ms de hasta 8.000 C. Los experimentos fsicos con minerales se funde, una situacin que se produce en el ncleo ex-
Flujo de calor en el interior de la Tierra
3 km por debajo de la superficie terrestre, donde las han sido tiles para establecer la geoterma mostrada en terno (vase Figura 3.17A). La relacin entre la geoterma
Los tipos dominantes de transferencia de calor en el in- temperaturas superan 50 C. Sin embargo, el aumento la Figura 3.17A. Por ejemplo, se utilizan experimentos y la temperatura de fusin no solo determina si un mate-
terior de la Tierra se ilustran en la Figura 3.14. Se cree de la temperatura no contina a esta rpida velocidad; de presin elevada para determinar la temperatura a la rial est fundido o no, tambin indica su rigidez o visco-
que la conduccin es el proceso ms importante en el de lo contrario nuestro planeta estara fundido por de- cual el hierro slido y lquido coexistiran en el lmite sidad. Obsrvese cmo la viscosidad est directamente
ncleo interno. Cuando se conduce el calor desde el n- bajo de los 100 km de profundidad. entre el ncleo interno y el externo. relacionada con la proximidad de las curvas de la geoter-
cleo interno al ncleo externo, la conveccin empieza a En la base de la litosfera, a unos 100 km de profun- Tambin representada en la Figura 3.17A se muestra la ma a las curvas del punto de fusin en la Figura 3.17A.
desempear un papel ms significativo en el transporte didad, la temperatura es de aproximadamente 1.400 C. curva para el punto de fusin del material a cada profun- Cuando la roca se aproxima a su punto de fusin, em-
del calor haca la superficie del ncleo. Habr que descender hasta la base del manto antes de didad. Las curvas del punto de fusin van aumentando pieza a ablandarse y a debilitarse. En la Figura 3.17A
La transferencia de energa desde el ncleo hasta que la temperatura se duplique hasta 2.800 C. Para la en general de manera gradual con la profundidad, como se muestra la viscosidad del material en la corteza y el
el manto se realiza por conduccin, ms que por con- mayor parte del manto, la temperatura aumenta muy consecuencia del aumento continuo de la presin. Al com- manto. Las regiones de gran viscosidad, como la litos-
veccin, porque el material rico en hierro del ncleo despacio, alrededor de 0,3 C por kilmetro. La excep- primir un material, se hace que le resulte ms difcil fun- fera, son muy rgidas. Las regiones de baja viscosidad,
es demasiado denso para entrar en las rocas del man- cin a este patrn es la capa D' ', que acta como lmi- dirse, porque los lquidos normalmente ocupan ms vo- como la astenosfera y la D' ', son mucho ms dbiles.
to, menos densas. Para que la energa trmica salga del te trmico, donde las temperaturas aumentan ms de lumen que los slidos. Como consecuencia, las presiones La mayor parte del manto inferior es muy rgido,
136 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEDLOG(A FfSICA CAPITULO 3. El interior de la Tierra 137
(
de modo que las rocas se mueven con gran lentitud polos (9,83 m/s 2 ). Dos razones explican este fenmeno. terrestre. Por ejemplo, cuando un cuerpo grande de ascendentes y descendentes de conveccin en el man-
(Figura 3.17B). Los investigadores han determinado que La rotacin de la Tierra causa una fuerza centrfuga que roca inusualmente densa est por debajo de la superfi- to. Las zonas de ascenso estn asociadas con plumas ca-
el flujo convectivo es varias veces ms lento en el manto es proporcional a la distancia al eje de rotacin. De ma- cie el aumento en la masa provocar una fuerza gravita- lientes del manto, mientras que las corrientes descen-
inferior que en el manto superior. Sin embargo, justo en nera similar a la fuerza que nos expulsa hacia el exterior cional superior al promedio en la superficie directamen- dentes se producen donde las placas ocenicas fras
la base del manto, la temperatura aumenta rpidall}en- de un vehculo que va demasiado de prisa en una cur- te por encima de ella. Dado que los metales y las menas descienden hacia el interior del manto.
te con la profundidad. Las rocas en la capa D'' son re- va o al girar una esquina, la fuerza centrfuga acta lan- de metal tienden a ser mucho ms densas que las rocas
lativamente dbiles, fluyen con ms facilidad y p ueden zando objetos hacia fuera en el ecuador, donde la fuer- silicatadas, las anomalas de la gravedad local (diferen-
experimentar algo de fusin. za es mxima. cias con respecto a lo esperado) se han utilizado duran- Tomografa ssmica
En el ncleo, la temperatura aumenta mucho ms La rotacin de la Tierra tambin afecta a su forma: el te mucho tiempo para ayudar a encontrar yacimientos Los cambios tridimensionales en composicin y densi-
despacio que la presin. Desde el lmite ncleo-man- ecuador est ligeramente ms alejado del centro de la de minerales. dad que se detectan mediante determinacin de la gra-
to hasta el centro de la Tierra, la temperatura ~umen tierra (6.378 km) que los polos (6.357 km) (Figura 3.18). En la Figura 3.19 se muestra tm mapa de las anoma- vedad pueden verse tambin utilizando sismologa.
ta solo alrededor de un 40 por ciento, desde 4.000 has- La Tierra, por consiguiente, no es una esfera perfecta, las regionales de la gravedad para Estados Unidos. Una La tcnica, denominada tomografa ssmica, implica
ta 5.500 C. La presin, sin embargo, casi se triplica, en cambio esta abultada en el ecuador, una forma que estrecha anomala positiva de la gravedad (ms fuerte de lo la recogida de seales de mltiples terremotos distin-
aumentando desde 1,36 hasta 3,64 megabares. Aunque se conoce como elipsoide oblato. Esta diferencia hace esperado) que desciende por la mitad del pas es el rift tos registrados en muchas estaciones sismogrficas para
el hierro est ms fro en el ncleo externo que en el in- que la fuerza de la gravedad sea ligeramente ms dbil centro-continental (rojo), donde rocas volcnicas densas ver todas las partes del interior de la Tierra. La tomo-
terno, sigue siendo lquido porque est bajo menos pre- en el ecuador que en los polos, porque la atraccin gra- y gruesas rellenaron una ruptura en la corteza hace ms grafa ssmica es similar a la tomografa mdica, en el
sin. A la inversa, el hierro en el ncleo interno perma- vitacional es menor cuando los objetos estn ms sepa- de 1.000 millones de aos. La anomala de gravedad negati- sentido de que los mdicos utilizan tcnicas como la TC
nece slido porque est bajo una presin extrema. rados. De hecho, tu peso en el ecuador ser en realidad va (azul), en la provincia del Basin and Range. Es conse- para tomar imgenes tridimensionales de las estructu-
En resumen, las diferentes capas de la Tierra se compor- un 0,5 por ciento inferior de lo que sera en los polos. cuencia de la corteza caliente, de baja densidad, que ha ras internas de los humanos.
tan en funcin de sus condiciones concretas. La litosfera es r- Las medidas de gravedad demuestran que hay otras sido estirada y adelgazada a medida que ha sido intrui- La tomografa ssmica permite identificar regio-
gida porque su temperatura es menor que su temperatura de variaciones que no pueden explicarse por la rotacin da por cuerpos magmticos ms ligeros. nes donde las ondas P o S viajan ms deprisa o ms
fusin. La astenosfera es ms dbil y blanda porque est muy Utilizando satlites se han detectado tambin al- despacio que el promedio para una profundidad con-
prxima a su temperatura de fusin, y se produce probable- gunas diferencias de intensidad a gran escala deba- creta. Estas anomalas de la velocidad ssmica se inter-
mente fusin parcial en algunos lugares. Aplanamiento jo pe la superficie, en profundidad. Estas anomalas de pretan luego como variaciones en las propiedades de
polar la gravedad son consecuencia de grandes corrientes los materiales, como temperatura, composicin, fase
=
(radio 6.357 km)

ESTRUCTURA TRIDIMENSIONAL ,/

' DE LA TIERRA
Como acabamos de ver, la Tierra no est distribuida en ca-
pas perfectas. En la superficie existe tma variedad de dife-
rencias estructurales y de composicin: ocanos, continen-
tes, montaas, valles, fosas y dorsales centro-ocenicas.
Las observaciones geofsicas demuestran que las variacio-
nes horizontales no estn limitadas a la superficie: ocurren
tambin en el interior de la Tierra y estn directamente re-
lacionadas con el proceso de conveccin del manto y la
tectnica de placas. Se han identificado estructuras tridi-
mensionales en el interior de la Tierra estudiando variacio-
nes en los campos gravitacional y magntico, y obtenien-
do imgenes mediante la denominada tomografa ssmica.

La gravedad de la Tierra
La rotacin de la Tierra es la causa ms significativa de
las diferencias en la fuerza de la gravedad observadas :~

en la superficie. Dado que la Tierra realiza una rotacin -280 -240 -200 -160 - 120 -80 -40 o
mGal
al da alrededor de su eje, la aceleracin debida a la gra- FIGURA 3.18. Como la Tierra gira, se abomba en el ecuador
vedad1 es inferior en el ecuador (9,87 m/s 2) que en los y se aplana en los polos. La combinacin de la forma elptica de FIGURA 3.19. Anomalas de la gravedad debajo de los Estados Unidos continentales. Al cambiar la elevacin se modifica la fuerza de la
la Tierra y su rotacin diaria hace que la fuerza de la gravedad gravedad de la Tierra, de modo que los valores se calculan teniendo en cuenta lo que se medira si uno estuviera al nivel del mar en todas
sea ligeramente ms dbil en el ecuador que en los polos. Esta Partes. Esto permite comparar las anomalas de la gravedad por todo el mapa. Las anomalas negativas (azul) debajo de las Montaas
1 diferencia es lo suficientemente grande como para poder med irse Rocosas y los Apalaches nos muestran que ah la corteza tiene races profundas debajo de las montaas. La anomala negativa (azul) en la
La fuerza de la gravedad es la responsable de que objetos como una
con una bscula de bao . Imaginemos dos pescadores de igual Basin and Range Province es el resultado de corteza tectnicamente activa, ms caliente (rift y volcanes). La estrecha anomala positiva (roj a)
manza na se aceleren segn van cayendo hacia el suelo, de ah la ex-
masa , ambos a nivel del mar, si el que est en el polo Norte pesa que desciende en lnea por la mitad del pas es el rift centro-continental, donde las rocas volcnicas ms densas entraron en la corteza hace
presin aceleracin debida a la graved ad.
91 kg el que est en el ecuador pesara 90 kg. ms de 1.000 millones de aos.
138 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEDLOG(A FfSICA CAPITULO 3. El interior de la Tierra 139

/
mineral o contenido de agua. Por ejemplo, el aumen- observarse una zona en pendiente de rpidas velocida- de nuevo hacia la superficie.
to de la temperatura de la roca unos 100 C puede des ssmicas (azul/verde) que representa una lmina de
disminuir la velocidad de las ondas S en torno al 1 litosfera ocenica descendente conocida como la placa
por ciento, de modo que las imgenes de la tomogra- Farallon. El segmento de esta antigua placa del fondo El campo magntico de la Tierra
fa ssmica suelen interpretarse como variaciones, de ocenico vista en la Figura 3.20 en la actualidad se est La conveccin del hierro lquido en el ncleo exter-
temperatura. hundiendo y calentando a medida que se desplaza hacia no es vigorosa, lo que hace que ste parezca uniforme
En la Figura 3.20 se muestra un corte d e tomo- el lmite ncleo-manto. Con tiempo suficiente, esta placa cuando se ve con las ondas ssmicas. Sin embargo, los
grafa ssmica para el manto centrado debajo de se calentar y se volver lo suficientemente liviana como patrones de flujo en el ncleo externo crean variacio-
Norteamrica. Las regiones donde las ondas viajan para empezar a ascender de nuevo hacia la superficie. nes en el campo magntico terrestre que pueden me-
ms despacio que el promedio (anomalas negativas) La gran regin de velocidades ssmicas lentas que dirse en la superficie, y nos cuentan una historia di-
se muestran en rojo y las regiones donde las;ondas hay debajo de frica (la gran regin de color naranja ferente .
viajan ms deprisa que el promedio (anomalas posi- rojizo en la esquina inferior derecha de la Figura 3.20) Se cree que el flujo convectivo en el ncleo externo
tivas) en azul. Pueden observarse patrones significati- se denomina superpluma africana, una regin de flu- es impulsado por tres mecanismos principales:
vos en este diagrama. Por ejemplo, la litosfera locali- jo ascendente en el manto. Estas velocidades lentas se
zada.debajo de las regiones interiores de Norteamrica deben probablemente a temperaturas inusualmente l. A medida que el calor sale por conduccin del ncleo
y frica exhibe velocidades ssmicas ms rpidas que elevadas y a rocas muy ricas en hierro. La roca ascen- hacia el manto suprayacente, el material de las capas
la litosfera ocenica, porque es ms antigua y se ha es- dente no puede atravesar fcilmente la gruesa corte- ms externas del ncleo se enfra, se vuelve ms den-
tado enfriando durante miles de millones de aos. Las za africana, de modo que parece doblada en ambos la- so y se hunde. Esto es una forma de conveccin de
imgenes ssmicas tambin demuestran que la litosfe- dos del continente, quiz suministrando magma a los arriba hacia abajo impulsada trmicamente.
ra continental (reas azules profundas) puede serbas- centros de expansin centro-atlntico y del Ocano 2. La cristalizacin del hierro slido cerca de la base
tante gruesa, extendindose ms de 300 km en el in- ndico. del ncleo externo hace que se hunda para formar
terior del manto. A la inversa, las dorsales ocenicas, Las imgenes de tomografa ssmica, como la que se el ncleo ms interno y deja atrs fluidos que care- FIGURA 3.21. Ilustracin de los patrones de conveccin en el
como la dorsal centro-atlntica, exhiben velocidades muestra en la Figura 3.20, revelan muchas caractersti- cen de hierro. Conforme este lquido flotante ascien- interior del ncleo externo terrestre, de hierro lquido, que podra
de, alejndose del lmite del ncleo interno, impulsa provocar el campo magntico medido en la superficie. Se cree que
ssmicas lentas, porque estn extremadamente calien- cas asociadas con la conveccin del manto. Lminas de
la conveccin adopta la forma de espirales cilndricas de hierro
tes (vase Figura 3.20). fondo ocenico antiguo, fro, se hunden hacia la base ,un tipo de conveccin qumica.
fundido en rotacin que estn alineadas en la direccin del eje de
En el manto por debajo de Norteamrica puede del manto, donde se calientan, se expanden y ascienden ) . Tambin se ha pensado que hay istopos radiactivos, rotacin de la Tierra.
,/
como el potasio-40, dentro del ncleo que podran
proporcionar ms calor para impulsar la conveccin
trmica. caractersticas del campo magntico terrestre cambian
Los gelogos no han determinado todava la impor- con el tiempo. Durante siglos, los navegantes han uti-
tancia relativa de cada uno de estos mecanismos. lizado brjulas para navegar, fundamentalmente man-
teniendo el curso en la direccin en la que apunta la
La geodinamo
aguja de la brjula. A partir de estas observaciones,
Dorsq C. se determin que las posiciones de los polos magnti-
61
-?tr
A medida que el fluido del ncleo asciende, su tra- cos cambian gradualmente. Comprender este fenme-
0
-1~ yectoria se va retorciendo debido a la rotacin de la no exige un examen de cmo se mide el campo mag-
')~ Tierra. Como consecuencia, se mueve en columnas es- ntico.
<i>
pirales que se alinean con el eje de rotacin de la Tierra En cualquier lugar de la superficie terrestre, la di-
(Figura 3.21). Dado que el fluido rico en hierro tiene reccin del campo magntico se mide con dos ngulos,
carga elctrica, genera un campo magntico como ocu- denominados declinacin e inclinacin. La declinacin
rre con un electroimn, fenmeno denominado geo- mide la direccin hacia el norte magntico en relacin a
dinamo. Si se envuelve un alambre alrededor de un la direccin hacia el Polo Norte geogrfico (eje de rota-
clavo de hierro y se hace pasar una corriente elctri- cin de la Tierra). La inclinacin mide cmo se dirigen
ca a travs del clavo, ste genera un campo magn- hacia abajo (ngulo de inclinacin) las lneas de fuer-
Variaciones porcentuales de la velocidad tico que recuerda al que rodea a un imn de barra za magnticas en cualquier lugar. En el norte magnti-
de la onda S con respecto a los valores promedio (Figura 3.22A, B). Este tipo de campo magntico se de- co el campo apunta directamente hacia abajo, mientras
nomina campo di polar porque tiene dos polos (un polo que en el ecuador es horizontal (Figura 3.23). En el cen-
-1,5% - 1,0% -0,5% o 0,5% 1,0% 1,5% .. -
magntico norte y uno sur). El campo magntico que tro de Estados Unidos, se inclina hacia abajo segn un
Lento Rpido
emana del ncleo externo terrestre tiene la misma for- ngulo intermedio.
FIGURA 3.20. Corte tomogrfico ssmico de la Tierra que muestra la estructura del manto. Los colores muestran variaciones en la ma dipolar (Figura 3.22). Estudios recientes han demostrado que las ubica-
ve locidad de las ondas S con respecto a sus valores promedio. Las porciones ms antiguas de los continentes, como el este de Norteamrica Sin embargo, la conveccin en el ncleo externo es ciones de los polos magnticos cambian significativa-
y frica, son fras y rgidas, y su color azul muestra las velocidades rpidas de propagacin de las ondas S. El oeste de Estados Unidos es
considerablemente ms compleja (vase Recuadro 3.2). mente con el tiempo. El norte magntico terrestre esta-
ms ca liente y tectnicamente activo, haciendo que esta parte del continente sea ms c lida y dbil, lo que ralentiza las ondas S. La gran
estructura azul que se extiende muy por debajo de Norteamrica es una lmina de fondo ocenico pacfico antiguo, denso y fro que se est Ms del 90 por ciento del campo magntico de la Tierra ba localizado antes en Canad, pero se desplaz hacia
hundiendo hacia la base del manto. Las grandes estructuras naranjas que hay debajo del oeste africano y del Ocano Pacfico se cree que son es dipolar, pero el resto es consecuencia de patrones de el norte, al Ocano rtico durante la dcada pasada. En
megaplumas de material cal iente que estn ascendiendo hacia la superficie. conveccin ms complicados. Adems, algunas de las la actualidad, se est desplazando rpidamente hacia el
140 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLDGIA FISICA CAPITULO 3. El interior de la Tierr a 141

La Tierra como siste.ma


Conexiones .dinmicas globales

Las capas del planeta Tierra no estn ais- millones de aos ms tarde el proceso de in- e hiciera erupcin como coladas de basalto.
ladas una de otra, ms bien estn conecta- versin del ncleo se interrumpi, lo que evi- Los Deccan Traps de la India son un ejemplo
das por sus movimientos, impulsados trmi- t la inversin del campo magntico de la de dicho proceso. Al mismo tiempo, la inmer-
A camente. Estos movimientos conectados no Tierra durante 35 millones de aos. Durante sin sbita de litosfera ocenica comparati-
interaccionan necesariamente de una mane- este periodo, emisiones enormes de lava se vamente fra cerca del ncleo caliente en el
ra estable y predecible; en cambio, tienden a han vinculado con la llegada de nuevas plu- lmite ncleo-manto habra enfriado el ncleo
producirse de manera espordica o en pul- mas del manto en los puntos ca lientes a la ms externo. Esto aument el gradiente de
sos. Un ejemplo es la posible conexin entre superficie. temperatura (ms caliente en el fondo , ms
las inversiones magnticas, el vulcanismo de Segn una hiptesis, estos tres aconte- fro en la superficie) del ncleo externo. El
puntos calientes y la ruptura del superconti- cimientos estn ntimamente ligados. En los resultado fue una conveccin ms vigorosa
nente Pangea. 80 millones de aOs siguientes a la ruptura que impidi el debilitamiento e inversin del
Pangea empez a romperse hace de Pangea, se piensa que una gran cantidad campo magntico. Si esta hiptesis se consi-
aproximadamente 200 millones de aos, y de litosfera subducida se ha hundido hasta la dera acertada, es un importante recordatorio
el aumento acompaante del movimiento base del manto. Esto habra desplazado roca de que la Tierra es un planeta complejo, con-
de placas provoc la subduccin de gran- caliente a la base del manto , haciendo que vulso y vibrante, activo en una variedad de
des cantidades de fondo ocenico.Unos 80 mucha de ella ascendiera hacia la superficie procesos geolgicos.

FIGURA 4.22. Demostracin de la semejanza del ca mpo magntico terrestre co n el de un electroimn (A), que co nsiste en una corriente
elctrica que atraviesa una bobina de alambre, o un imn de barra (B). Si bien hubo una poca en la que se crea que el ncleo de la Tierra
actuaba como un gran imn de barra, los cientficos creen ahora que el campo magntico terrestre (C) se parece ms a un electroimn, y que
los cilindros de hierro lquido en espiral mostrados en la Figura 3.21 se comportan como la bobina de corriente que atraviesa los alambres de
un electroimn. /

,/

Polo Norte geogrfico a una velocidad de unos 20 km al


ao (Figura 3.24). El proceso no es simtrico. Aunque el
norte magntico se ha estado desplazando hacia el Polo
Norte geogrfico, el sur magntico se ha movido en di-
reccin contraria al Polo Sur geogrfico, pasando de la
Antrtida al Ocano Pacfico.

Inversiones magnticas
Aunque el patrn de conveccin en el ncleo cambia con
el tiempo, haciendo que los polos magnticos se muevan,
las ubicaciones de los polos magnticos se han alineado
con el eje de rotacin de la Tierra (polos geogrficos) a lo
largo de miles de aos. Una excepcin importante se pro-
duce durante los perodos de inversin del campo mag-

s
ntico. En momentos aparentemente aleatorios, el cam-
po magntico de la Tierra invierte su polaridad de forma
que la aguja de una brjula que apunta al norte apunta-
ra al sur. La importancia de estas inversiones en el estu-
dio del paleomagnetismo se describi en el Captulo l.
Durante una inversin, la fuerza del campo magntico
disminuye hasta alrededor de 10 por ciento de la normal
FIGURA 3.23. En este diagrama se muestra la direccin del y las ubicaciones de los polos empiezan a derivar, llegan-
campo magntico en diferentes lugares a lo largo de la superficie do incluso a atravesar el ecuador (Figura 3.25). Cuando
terrestre. Si bien una brjula mide solo la direccin horizontal del
campo magntico (la declinacin), en la mayor parte de los lugares
la fuerza del campo magntico vuelve a sus niveles nor- FIGURA 3.24. Mapa que muestra el camb io en los lugares medidos del polo norte magntico a lo largo del tiempo. Los patrones de
el campo tambin entra o sale de la superfici e segn un ngulo males, el campo se regenera con la polaridad invertida, conveccin dentro del ncleo externo cambian con la suficiente rapid ez como para que podamos ver un cambio significativo del campo
variable (inclinacin). el proceso entero tarda solo unos pocos miles de aos. mag ntico a lo largo de nuestras vidas.
142 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLDGfA FfSICA CAPITULO 3. El interior de la Tie rra 143

La velocidad a la cual el campo magntico se invier- tectnica de placas. Sin embargo, ls inversiones mag-
te es una evidencia de que los patrones de conveccin nticas tienen consecuencias potencialmente nocivas
en el ncleo externo cambian en lapsos de tiempo rela- para los habitantes de la Tierra. Una capa magnti-


tivamente cortos. En la actualidad se estn creando mo- ca atmosfrica, conocida como magnetosfera, rodea
delos de este complejo proceso utilizando ordenadores
muy veloces (Figura 3.25). Adems, en la Figura 3.25 se
a nuestro planeta y protege la superficie terrestre del
bombardeo por las partculas ionizadas, o viento solar,
RESUMEN
ilustra cmo giran las lneas del campo magntico d e emitidas por el Sol. Si disminuye la fuerza del campo La Tierra est distribuida en capas, con los materia- El ncleo es en gran medida una aleacin de hierro
una manera compleja antes de volver a un patrn dipo- magntico de manera significativa durante una inver- les ms densos en el centro y los ms ligeros en la y nquel que contiene alrededor de un 15 por ciento
lar ms simple y uniforme. sin, el aumento de la cantidad de partculas ioniza- capa ms externa. Esta distribucin en capas es con- de elementos ms ligeros. Dado que el hierro es den-
La existencia d e inversiones magnticas ha sido das que llegaran a la superficie terrestre podra pro- secuencia de la gravedad, y es similar para todos los so, el ncleo constituye una tercera parte de la masa
extremadamente importante para los gelogos, al vocar riesgos para la salud de los humanos y otras planetas. Las capas de la Tierra consisten en el n- de la Tierra, y el hierro es el elemento ms abundante,
proporcionarles el fundament9 para la teor de la formas de vida. cleo interno (hierro slido), el ncleo externo (hierro l- en masa, de la Tierra. El ncleo interno slido va cre-
quido), el manto (roca densa), la corteza (roca de baja ciendo con el tiempo a medida que la Tierra se enfra.
densidad), el ocano (agua) y la atmsfera (gas). Dentro La temperatura de la Tierra aumenta desde los O C
de las capas, la densidad de los materiales aumenta aproximadamente en la superficie hasta unos 5.500 C
con la profundidad, debido a la compresin resultan- en el centro (aunque se desconoce la temperatura
te del aumento de la presin. En el interior del man- exacta). El calor fluye de manera no uniforme desde
to, tambin se producen aumentos de densidad, debi- el interior de la Tierra y la mayor parte de la prdida
do a cambios de fase mineral. de calor se produce a lo largo del sistema de dorsales
Dada la imposibilidad de perforar hasta el interior ocenicas. La Tierra se calent mucho en las prime-
profundo de la Tierra, se utilizan las ondas ssmicas ras etapas de su historia, en gran medida como con-
para sondear el interior terrestre. Los patrones de secuencia de los impactos de planetesimales y del ca-
las ondas ssmicas son complicados porque su com- lor liberado por la desintegracin radiactiva. Desde
portamiento se ve influido por diferentes estructuras entonces, se ha ido enfriando lentamente. La Tierra si-
c;lel interior del planeta antes de volver a la superfi- gue siendo geolgicamente activa debido al calor ra-
cie. Las ondas ssmicas viajan ms deprisa a travs de diognico suministrado por los istopos radiactivos
,,/ / la roca fra y ms despacio a travs de la roca calien- de vida prolongada.
- te. Se reflejan desde capas compuestas por diferentes El calor fluye desde el interior caliente de la Tierra
materiales. Los resultados de las imgenes ssmicas hasta su superficie, y lo hace fundamentalmente me-
del interior de la Tierra pueden interpretarse median- diante conveccin y conduccin. La conveccin trans-
A. Orientacin normal del campo magntico B. El campo magntico se debilita
te comparacin con experimentos fsicos con mine- fiere calor a travs del movimiento del material. La
y los polos empiezan a derivar rales. Estos experimentos recrean las temperaturas y conduccin transfiere calor por colisiones entre to-
las presiones del interior de la Tierra y permiten a los mos o por los movimientos de los electrones. La con-
cientficos ver a qu se parecen las rocas y los metales veccin es muy importante dentro del manto y del
a diversas profundidades. ncleo externo de la Tierra, mientras que la conduc-
La corteza ocenica y la corteza continental son muy di- cin es ms importante en el ncleo interno, la litos-
ferentes. La corteza ocenica se crea en las dorsales fera y la capa D' '. Dentro de la astenosfera y la base
centro-ocenicas, y es similar en composicin y espe- de D' ', la temperatura est lo suficientemente cerca
sor en todas partes. La corteza continental es muy va- del punto de fusin como para que se produzca algo
riable, tiene diferentes composiciones y se forma de de fusin parcial y la roca sea lo suficientemente d-
varias maneras. El espesor de la corteza ocenica tie- bil como para fluir con ms facilidad que en ninguna
ne un promedio de 7 km, pero los continentes pueden otra zona del manto.
tener un espesor superior a 70 km. El lmite entre la La rotacin hace que la forma de la Tierra adopte el
corteza y el manto se denomina Moho. aspecto de un elipsoide oblato, lo que significa que el
El manto constituye alrededor del 82 por ciento del ecuador sobresale ligeramente. La combinacin de
volumen de la Tierra. El manto superior se extiende la rotacin terrestre y su forma elipsoide hace que la
desde la Moho hasta una profundidad de 660 km. El gravedad vare ligeramente desde el ecuador hacia
manto superior abarca la parte inferior de la litosfera los polos. La gravedad tambin vara alrededor de la
rgida, la astenosfera dbil y la zona de transicin. El superficie terrestre debido a la presencia de rocas de
C. Los polos se desvan atravesando D. Inversin completa con el polo norte
el ecuador sealando al sur manto inferior se extiende desde los 660 km hasta el diferentes densidades.
lmite entre el ncleo y el manto, 2.891 km por deba- A partir de un gran nmero de registros ssmicos
FIGURA 3.25. Simulaciones por ordenador que muestran cmo el ca mpo magntico de la Ti erra puede invertir su direccin. El crculo
jo de la superficie. En la base del manto inferior se en- se obtienen imgenes tridimensionales de variacio-
blanco representa el lmite ncleo-manto y las flechas apuntan hacia los polos norte (N) y sur (S) magnticos. Durante una inversin, la fuerza
del campo magntico se debilita, los polos empieza n a desviarse, llegando hasta cruzar el ecuador. Cuando la fuerza del campo vuelve a los cuentra la compleja capa D' '. nes en la estructura d entro del manto, utilizando
niveles normales, el ca mpo se regenera con polaridad inversa.
144 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGIA FISICA CAPITULO 3. El interior de la Tierra 145

tomografa ssmica. Estas imgenes muestran la litos- de conveccin en el ncleo externb cambian con la su- 24. Hubo una poca en que la Tierra giraba mucho ms 26. Por qu la dorsal centroatlntica aparece como
fera ocenica fra en subduccin hundindose en la ficiente rapidez como para que el campo magntico deprisa de lo que lo hace en la actualidad. En qu una anomala de velocidad ssmica lenta en la
base del manto y grandes superplumas de roca ca- vare notablemente a lo largo de nuestras vidas. medida habra sido diferente la forma de la Tierra Figura 3.20?
liente ascendiendo desde el lmite ncleo-manto. Los El campo magntico se invierte aleatoriamente, inter- en el pasado? 27. Cules son las tres fuerzas impulsoras de la con-
movimientos son prueba de que se produce convec- cambindose las posiciones de los polos norte y sur 25. Cabra esperar encontrar una gran capa de mena veccin en el ncleo externo?
cin en todo el manto. ' magnticos. Una inversin dura solo unos pocos miles de hierro debajo de la superficie en una regin con 28. Qu ocurre durante una inversin magntica?
La conveccin del hierro lquido en el ncleo externo de aos e implica una disminucin significativa en la una anomala positiva o negativa de la gravedad. 29. Por qu una inversin magntica podra ser peli-
crea una geodinamo magntica, que es responsable del fuerza del campo dipolar. Esto es importante porque Explquelo. grosa para los humanos?
campo magntico de la Tierra. La conveccin adop- el campo magntico crea una magnetosfera alrededor
ta la forma de cilindros en espiral que se alinean con de la Tierra que protege nuestro planeta de gran parte
el eje de rotacin de la Tierra. El campo magntico es
fundamentalmente dipolar; es decir, se parece l cam-
po de un imn de barra o electroimn. Los patrones
del viento solar procedente del Sol que, de lo contra-
rio, lo bombardeara. Si la magnetosfera se debilitase,
la vida sobre la tierra se vera afectada negativamente.
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geodinamo, 139 Moho (Discontinuidad zona de transicin, 128
gradiente geotrmico o geoterma, 134 de Mohorovicic), 126

,PREGUNTAS DE REPASO
l. Qu papel desempea la gravedad en la distribu-
cin en capas de los planetas?
11
'

12. Por qu el ncleo terrestre es una sexta parte del
volumen de la Tierra, pero un tercio de su masa?
En 1 1 ,/

2. Cules son las dos principales razones del aumen- 13. Describa cmo aumenta de tamao el ncleo inter-
to de la densidad con la profundidad dentro del no de la Tierra.
manto de la Tierra? 14. Por qu no se distribuye uniformemente el flujo
3. Por qu la sismologa es responsable de que los de calor desde la superficie terrestre?
precios de la gasolina sean ms asequibles de lo 15. Describa las fuentes de calor que hicieron que la
que seran sin ella? Tierra estuviera muy caliente al principio de su
4. Enumere fres formas mediante las cuales se diferencia historia.
la corteza ocenica de la corteza continental. Dnde 16. Qu impide que la Tierra sea una esfera fra y sin
se encuenfra la corteza ms espesa? Y la ms fina? movimiento de roca y metal totalmente slidos?
5. Cul es la importancia de determinar la distancia 17. Distinga entre conduccin y conveccin.
entre el foco y el punto de cruce de las ondas ss- 18. Por qu .la conveccin es un medio ineficaz de
micas? (Vase Figura 3.8) transferencia de calor en materiales con gran vis-
6. Por qu las ondas S nos dicen que el manto es cosidad?
un slido? 19. Por qu la conduccin es ms importante que la
7. Si hubiera gran cantidad de agua en el manto te- conveccin en el interior de la corteza terrestre?
rrestre, en qu capa se encontrara con mayor pro- 20. Qu le ocurre a la roca a medida que la geotermia
babilidad? se aproxima a su temperatura de fusin?
8. Qu cambios de fase mineral se producen en la zona 21. Qu le ocurre a la roca en regiones donde la geo-
superficial y en el fondo de la zona de transicin? termia supera las curvas del punto de fusin?
9. Qu capa de la Tierra tiene un mayor volumen? 22. Por qu a las placas tectnicas les costara mover-
10. En qu se parece la capa D" a la litosfera? se si no fuera por la existencia de la astenosfera?
11. Verdadero o falso: ninguna onda ssmica llega a la 23. Por qu la litosfera es ms rgida que la astenos-
zona de sombra. Explquelo. fera?
148 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEDLDGIA FfSICA CAPITULO 4. Materia y minerale s 149

y no de cobre, bronce o madera. Du; ante la Edad Media


MINERALES: COMPONENTES la extraccin de gran variedad de minerales era comn
hielo (agua congelada) se considera un mineral, y el
agua lquida y el vapor de agua no.
azucarera, es un ejemplo comn de uno de dichos
compuestos orgnicos. Sin embargo muchos anima-
BSICOS DE LAS ROCAS por toda Europa y se instaur el mpetu del estudio for-
mal de los minerales.
3. Estructura cristalina ordenada. Los minerales son les marinos excretan compuestos inorgnicos, como
sustancias cristalinas es decir, sus tomos deben es- el carbonato de calcio o calcita, en forma de conchas
1

El trmino mineral se emplea de diferentes formas. tar dispuestos segn un modelo ordenado y repetiti- y arrecifes de coral. Si estos materiales estn enterra-
MATTER ANO MINERALS Por ejemplo, las personas preocupadas por la salud y el dos y pasan a formar parte del registro de rocas son
vo, que se refleja en slidos con formas regulares que 1
GEooE ~ lntroduction ejercicio ensalzan los beneficios de las vitaminas y los considerados minerales por los gelogos.
EARTll denominamos cristales (Figura 4.1). Algunos slidos
minerales. Normalmente la industria minera emplea el naturales, como el vidrio volcnico, u obsidiana, ca-
trmino para referirse a cualquier cosa que se extrae del Las rocas, por otro lado, se definen de una mane-
Vamos a empezar nuestra discusin de los materiales recen de una estructura atmica repetitiva y no se ra menos precisa. Una roca es cualquier masa slida
terrestres con una visin panormica de la mineralo- terreno, como carbn, menas de hierro, o arena y gravi- consideran minerales.
lla. El juego de acertijos conocido como Veinte preguntas de materia mineral, o parecida a mineral, que se pre-
ga (mineral = mineral; ologa = el estudio de), ya que 4. Composicin qumica definida, La mayora de los senta de forma natural como parte de nuestro plane-
los minerales son los componenfes bsicos de las rocas. suele empezar con la cuestin: es animal, vegetal o mi- minerales son compuestos qumicos cuyas compo- ta. Algunas rocas estn compuestas casi por completo
Adems desde hace miles de aos los humanos han uti- neral? Qu criterios siguen los gelogos para determi- siciones vienen definidas por sus frmulas qumi- de un solo mineral. Un ejemplo comn es la roca sedi-
lizado minerales con fines prcticos y decorativos (Fi- nar lo que es un mineral? cas. El mineral pirita (FeS 2 ), por ejemplo, est forma~
Los gelogos definen los minerales como cualquier mentaria caliza, que est compuesta de masas del mine-
gura '4.1). do por un tomo de hierro (Fe) por cada dos tomos ral calcita con impurezas. Sin embargo, la mayora de
slido inorgnico natural que posea una estructura crista- de azufre (S). En la naturaleza, sin embargo, es habi-
Los primeros minerales que se extrajeron fueron el lina ordenada y una composicin qumica bien definida. Por las rocas, como el granito comn mostrado en la Figura
slex y el perdernal, que fueron transformados por las tual que algn tomo dentro de la estructura cristali- 4.21 aparece como agregados de varias clases de minera-
tanto, para que se considere mineral cualquier material
personas en armas y herramientas para cortar. Ya en el na sea sustituido por otros de tamao similar sin que les. Aqu, el trmino agregado significa que los minerales
terrestre, debe presentar las siguientes caractersticas:
ao 3700 a.C. los egipcios empezaron a extraer oro, pla- la estructura interna o las propiedades del mineral estn unidos de tal forma que se conservan las propie-
ta y cobre de las minas, y en el 2200 a.C. los humanos l. Aparece de forma natural. Los minerales se forman se vean afectadas. Por tanto, las composiciones qu- dades de cada uno. Obsrvese que pueden identificarse
descubrieron cmo combinar el cobre con el estao para mediante procesos geolgicos naturales. Por tanto, micas de los minerales pueden variar pero dentro de con facilidad los constituyentes minerales de la muestra
hacer bronce, una aleacin dura y resistente. La Edad de los diamantes y rubes sintticos, adems de otras unos lmites bien definidos y especficos. de granito mostrada en la Figura 4.2.
Bronce empez su declive cuando se descubri la habi- sustancias producidas en un laboratorio no se con- 5. Normalmente son inorgnicos. Los slidos crista- Algunas otras rocas estn compuestas de materia no
lidad para extraer hierro de los minerales como el he- sideran minerales. linos inorgnicos, como ejemplifica la sal de mesa mineral. Entre ellas las rocas volcnicas obsidiana y pumita,
1
matites. Sobre el 800 d.C. la tecnologa para trabajar el 2. Sustancia slida. Los minerales spn slidos dentro comn o halita que se encuentran en el terreno de
1 que son sustancias vtreas no cristalinas, y el carbn, que
1

hierro haba avanzado hasta tal punto que las armas de los intervalos de las temperaturas que normal- / / forma natural se consideran minerales; por el con- est formada por restos orgnicos slidos (Recuadro 4.1).
mente se experimentan en la corteza terrestre. As el ,/ trario los compuestos orgnicos normalmente no lo
,..y muchos objetos cotidianos estaban hechos de hierro Aunque en este captulo se aborda fundamentalmen-
son. El azcar, un slido cristalino como la sal pero te la naturaleza de los minerales se tiene en cuenta que la
1

que se extrae de la caa de azcar o de la remolacha mayor parte de las rocas son simplemente agregados de

Cuarzo Feldespato
(Mineral) (Mineral) (Mineral)

FIGURA 4.2. La mayor parte de las rocas son agregados de dos o ms minerales. Aqu se presenta una muestra de mano de la roca gnea
FIGURA 4.1. Coleccin de cristales de cuarzo bien desarrollados encontrados cerca de Hot Springs, Arkansas (Foto de Jeff Scovil). granito y tres de sus principales minerales constituyentes (Foto de E. J. Tarbuck).
150 TIERRA . UNA INTRODUCCIN A LA GEOLDGIA FISICA CAPITULO 4. Materia y minerales 151

!
minerales. Dado que las propiedades de las rocas vienen
determinadas en gran medida por la composicin qumi-
ellas, consideraremos primero esos materiales terrestres.
Despus, en los Captulos 5, 7 y 8 abordaremos con ms
TOMOS: LAS UNIDADES Protones (carga 1+)
ca y la estructura interna de los minerales contenidos en detenimiento los principales grupos de rocas de la Tierra. DE CONSTRUCCIN DE LOS Neutrones (carga O)

~ Electrones (carga 1-)


MINERALES
( Cuando se examinan cuidadosamente los minerales,
El HOM'BRE' VEl MEDIO:A,l\fl'Bl'E:NJE aunque sea con un microscopio ptico, no son discer-
nibles las innumerables partculas diminutas de sus es-
Hacer vidriQ a partir de minerales tructuras internas. No obstante, los minerales, como
Ncleo
Muchos objetos cotidianos estn fabricados
ocurre con toda la materia, estn compuestos por dimi-
Se aade vidrio El aire fuerza al vidrio El aire fuerza nutas unidades de construccin denominados tomos,
con vidrio, entre ellos los mal denominados
fundido al molde a bajar para al vidrio fundido A.
cristales de las ventanas, las jarras y las formar el cuello a adoptar
las partculas ms pequeas que no pueden ser qumi-
botellas, y las lentes de algunas gafas. El ser de la botella la forma camente divididas. Los tomos, a su vez, contienen par-
hum~no ha estado haciendo vidrio durante al del molde tculas incluso ms pequeas, lbs protones y los neutro-
menos 2.000 aos. El vidrio se fabrica fun-
diendo materiales naturales y enfriando el l-
nes localizadas en un ncleo central que est rodeado
quido rpidamente, antes de que los tomos por electrones (Figura 4.3).
tengan tiempo de disponerse en una forma
cristalina ordenada. (De esta misma manera Nuble electrnica -------..
se genera el vidrio natural, denominado obsi- Propiedades de los protones,
diana, a partir de la lava .)
Es posible producir vidrio a partir de va- neutrones y electrones
rios materiales, pero el ingrediente princi-
pal (75 por ciento) de la mayor parte del vi- Los protones y los neutrones son partculas muy den-
drio producido comercialmente es el mineral sas con masas casi idnticas. Por el contrario, los elec-
cuarzo (Si0 2 }. Se aaden cantidades me- tro.n es tienen una masa despreciable, en torno a 1/2.000
nores de calcita (carbonato clcico) y trona
,, veces la de un protn. Por comparacin, si un protn tu- Ncleo
(carbonato sdico) a la mezcla. Estos mate-
riales reducen la temperatura de fusin y me- / viera la masa de una pelota de bisbol, un electrn ten-
. joran la maniobrabilidad del vidrio fundido. , dra la masa de un solo grano de arroz .
En Estados Unidos, el cuarzo de alta ca- Tubo de aire Protones y electrones comparten una propiedad fun- B.
lidad (normalmente arenisca de cuarzo) y la damental denominada carga elctrica. Los protones tie-
calcita (caliza) son muy asequibles en mu-
chas zonas. La trona, por otro lado, procede
nen una carga elctrica de + 1 y los electrones tienen una
casi en exclusiva de la zona de Green River, carga de - l. Los neutrones, como sugiere su nombre, FIGURA 4.3. Dos modelos del tomo. A. Una visin del tomo muy
al suroeste de Wyoming. Adems de su uso no tienen carga. La carga de los protones y los electro- simplificada. El ncleo central, compuesto por protones y neutrones,
en la fabricacin de vidrio, la trona se utiliza rodeados por electrones de alta velocidad. B. Este modelo del tomo
nes son de igual magnitud, pero de polaridad opuesta,
para fabricar detergentes, papel e incluso bi- muestra nubes de electrones de forma esfrica (capas principales)
de forma que cuando estas dos partculas estn empare- rodeando al ncleo. Obsrvese que estos modelos no estn dibujados
carbonato sdico.
Los fabricantes pueden modificar las jadas, las cargas se equilibran entre s. Dado que la ma- a escala. Los electrones son de tamao minsculo en comparacin
propiedades del vidrio aadiendo cantida-
FIGURA 4 .A. Los frascos de vidrio se hacen vertiendo vidrio fundido en un molde. Luego teria contiene normalmente nmeros iguales de proto- con los protones y los neutrones, y el espacio relativo entre el ncleo y
se hace pasar aire a travs del vidrio fundido para que adopte la forma del molde. Se mezclan las capas de electrones es mucho mayor que la mostrada.
des menores de otros diversos ingredientes nes con carga positiva y electrones con carga negativa, la
(Figura 4.A). Los colorantes son el sulfuro de componentes metlicos con los ingredientes brutos para dar color al vidrio (Foto de Cosmo
Condina/Stock Connection). mayora de las sustancias son elctricamente neutras.
hierro (mbar), el selenio (rosa), el xido de
cobalto (azul} y los xidos de hierro (verde,
En las ilustraciones a menudo representamos los estrellas masivas mediante fusin nuclear y liberados
amarillo, marrn). La adicin de plomo da cla- la fabricacin de cristaleras finas. La vajilla al calor al boro, mientras que el aluminio hace electrones orbitando alrededor del ncleo, como las r- en el espacio interestelar durante las explosiones de su-
ridad y brillo al vidrio y, por tanto: se utiliza en refractaria, como Pyrex, debe su resistencia que el vidrio resista la meteorizacin. bitas de los planetas alrededor del Sol. Sin embargo, los pernovas calientes. A medida que este material se iba
electrones no se comportan de esta forma. Una represen- enfriando, los ncleos recin formados atrajeron elec-
tacin ms realista del tomo muestra los electrones a trones para completar sus estructuras atmicas. A tem-
modo de nubes de carga negativa alrededor de un n- peraturas inferiores a 600 C, todos los tomos libres tie-
Aveces los alumnos preguntan... cleo (Figura 4.3B). Los estudios sobre la disposicin de nen un complemento completo de electrones, uno para
los electrones muestran que se mueven en torno al n- cada protn del ncleo.
Los minerales de los que hemos hablado en clase son los mismos que los que se encuentran en los ~omplementos alimenticios? cleo en regiones denominadas capas principales, cada
Normalmente no. Desde un punto de vista geolgico, un mineral debe ser un slido cristalino presente en la naturaleza. Los minerales que
una de ellas con un nivel de energa asociado. Adems
se encuentran en los complementos alimenticios son, compuestos inorgnicos fabricados por el hombre que contienen elementos necesarios cada capa puede acomodar un nmero especfico de Los elementos definidos
para sustentar la vida. Estos minerales alimenticios suelen contener elementos que son metales (calcio, potasio, fsforo, magnesio y hierro) electrones, y la capa ms externa contiene los electro-
y cantidades mnimas de una docena de otros elementos, como el cobre, el nquel y el vanadio. Aunque estos dos tipos de minerales son nes de valencia, que son los electrones que interaccio- por su nmero de protones
diferentes, estn relacionados. La fuente de los elementos utilizados para hacer complementos alimenticios son, de hecho, los minerales nan con otros tomos para formar los enlaces qumicos. Los tomos ms sencillos tienen un solo protn en su
presentes en la naturaleza en la corteza terrestre. Tambin debe observarse que las vitaminas son compuestos orgnicos producidos por
organismos vivos, no compuestos inorgnicos, como los minerales. La mayora de los tomos del universo (excepto el ncleo mientras que otros tienen ms de 100. El nmero
hidrgeno y el helio) fueron creados en el interior de de protones de un ncleo atmico, llamado el nmero
152 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGfA FSICA CAPITULO 4. Materia y minerale s 153

(
atmico, determina la naturaleza qumica de un to- los diamantes y el oro nativos, estn formados en su to- Grupo I tienen un electrn de valencia, los del Grupo II
mo. Todos los tomos con el mismo nmero de proto- talidad por tomos de un nico elemento (Figura 4.5). tienen dos electrones de valencia y as sucesivamente
nes comparten las mismas propiedades qumicas y fsi- Sin embargo, la mayora de los elementos tienden a hasta los ocho electrones de valencia del Grupo VIII.
cas. Un grupo del mismo tipo de tomos se denomina unirse a tomos de otros elementos para formar com- La primera capa solo puede contener dos electro-
un elemento. Existen unos 90 elementos que apar~cen puestos qumicos. Como consecuencia, la mayora de nes. En la segunda capa y en las superiores, se alcan-
de forma natural y 23 que han sido sintetizados. los minerales son compuestos qumicos formados por za una configuracin estable cuando la capa de valen-
Probablemente le resulten familiares los nombres de tomos de uno o ms elementos. cia contiene ocho electrones. Los gases nobles como el
muchos elementos, como el cobre, el hierro, el oxgeno nen y el argn tienen ocho electrones en su capa exter-
y el carbono. Dado que el nmero de protones identifica na y tienden a no reaccionar. Siguen siendo gases at-
un elemento, todos los tomos de carbono tienen 6 pro- POR QU SE UNEN LOS TOMOS? micos a temperaturas muy por debajo de la temperatu-
tones y 6 electrones. Igualmente, cualquier tomo que ra ambiente.
tenga 8 protones es un tomo de oxgeno. Excepto en lo que se refiere al grupo de elementos co- Cuando la capa externa de un tomo no contiene
Los elementos pueden organizarse de tal forma que nocido como gases nobles, los tomos se unen unos a ocho electrones, es probable que se una qumicamente
los que tienen propiedades similares se siten en co- otros bajo las condiciones (de temperatura y de pre- a otros tomos para rellenar su capa. Un enlace qumi-
lumnas. Esta disposicin, llamada la tabla peridica, se sin) reinantes en la Tierra 1. Algunos tomos se enlazan co consiste en transferir o compartir los electrones que
muestra en la Figura 4.4. A cada elemento se le otorga para formar compuestos inicos, otros forman molculas y permiten a cada tomo obtener una capa de electrones
un smbolo de una o dos letras. Tambin estn incluidos otros forman sustancias metlicas. Por qu sucede esto? de valencia completa. Algunos tomos hacen esto trans-
los nmeros atmicos y las masas para cada elemento. firiendo toda la capa de electrones de valencia a otros
1
Los tomos de los elementos que aparecen de forma El helio, el nen y el argn son ejemplos de gases nobles. En cada tomos, de modo que una capa ms interna se convier-
caso, se considera que la capa externa de los electrones de valencia te en la capa de valencia completa.
natural son las unidades de construccin bsicas de los est llena y por tanto tienen poca tendencia a participar en reaccio-
minerales terrestres. Algunos minerales, como el cobre, nes qumicas. Cuando se transfieren electrones de valencia entre
FIGURA 4.5. Oro con cuarzo. El oro, la plata, el cobre y los
elementos para formar iones, el enlace es un enlace ini-
diamantes son minerales naturales compuestos por completo por co. Si los electrones son compartidos por los tomos, el
Tendencia
tomos de un nico elemento (Foto de Dennis Tasa). enlace es un enlace covalente. Cuando los electrones de
a perder
los ltimos valencia son compartidos por todos los tomos de una
electrones , /'Los experimentos demuestran que las fuerzas que man- sustancia, el enlace es metlico. En todos los casos, los
para dejar Tendencia tomos que constituyen el enlace consiguen configura-
r. completamente
,/ tienen unido el tomo y las fuerzas que enlazan unos
a ganar ciones electrnicas estables que normalmente consisten
libre la ltima Tendencia electrones
Gases tomos a otros son elctricas. Adems, estas atraccio-
capa a completar para
nobles
nes elctricas disminuyen la energa total de los tomos en ocho electrones en sus capas ms externas.
Metales
(inertes)
~ Nmero atmico Metales de transicin la ltima capa comp letar unidos, y los estados de menor energa son en general
la ltima ~
~e

f
compartiendo
1 Smbolo del elemento No metales ms estables. Por consiguiente, estos compuestos tien-
H ~~W~ Peso atmico Gases nobles
electrones capa VlllA
den a estar en un estado ms estable que los tomos que Enlaces inicos: la transferencia
1,0080 ~--J'-----~~ 2
Hidrgeno
- Nombre del elemento Series de lantnidos He
4,003
estn libres. de electrones
IA llA Series de actnidos lllA IVA VA VIA VllA Helio
Como se ha indicado antes, los electrones de valen-
4 5 6 7 8 9 Quiz el tipo de enlace ms fcil de visualizar sea el en-
3 10 cia son los que intervienen generalmente en la forma-
Li Be B C N O F Ne lace inico, en el que un tomo cede uno o ms de sus
6,939 9,012 10,81 12,011 14.007 15,9994 18,998 20,183 cin del enlace qumico. En la Figura 4.6 se muestra una
Litio Berilio Boro Carbono Nitrgeno Oxgeno Flor Nen electrones de valencia a otro para formar iones (tomos
Tendencia a perder electrones forma abreviada de representar el nmero de electrones
11 12 13 14 15 16 17 18 con carga positiva, catin, y negativa, anin). El tomo que
Al p s de valencia (capa externa). Ntese que los elementos del
~5\
Na Si CI Ar
22,990 26,98 28,09 30,974 32,064 35,453 39,948 pierde electrones se transforma en un ion positivo y el
Sodio Magnesio 1118 IVB VB VI B VII B .----- VllllB -------, B 11 B Aluminio Silicio Fsforo Azufre Cloro Argn
tomo que gana electrones en uno negativo. Los iones
19 20 21 22 23 24 25 26 27 28 29 30 31 32 33 34 35 36
K Ca Se Ti V Cr Mn Fe Co Ni Cu Zn Ga Ge As Se Br Kr
con carga opuesta se atraen mutuamente con gran in-
Diagramas de puntos de elec,rones para algunos
39,102
Potasio
40,08
Calcio
44,96
Escandia
47,90
Titanio
50,94
Vanadio
52,00
Cromo
54,94
Manganeso:
55,85
Hierro
58,93
V Cobalto
58,71
Nfquel
63,54
Cobre
65,37
Cinc
69,72
Galio
72,59
Germanio
74,92
Arsnico
78,96
Selenio
79,909
Bromo
83,80
Kriptn de los elementos ms representativos tensidad y se unen para formar compuestos inicos.
37 38 39 40 41 42 43 44 45 46 47 48 49 50 51 52 53 54
Consideremos el enlace inico que se forma entre
111 IV V VI VII VIII
Rb Sr y Zr Nb Mo Te Ru Rh Pd Cd In Sn Sb Te 1 Xe el sodio (Na) y el cloro (Cl) para producir cloruro s-
85,47 87,62 88,91 91,22 92,91 95,94 (99) 101,1 102,90 106,4 1M 1 112,40 114,82 11 8,69 121,75 127.60 126,90 131,30 1
1
Rubidio Estroncio Itrio Circonio Niobio Molibdeno Tecnecio Rutenio Rodio Paladio Plata Cadmio Indio Estao Antimonio Teluro lodo Xenn
H 1 1
1
! 1 He: dico, el mineral halita (la sal de mesa comn). Ntese
55 56 #57 72 73 74 75 76 77 78 79 80 81 82 83 84 85 86 1 1 en la Figura 4.7 A que el sodio cede su nico electrn
Cs Ba TO Hf Ta w Re Os Ir Pt Au
2~~9 TI Pb Bi Po At Rn
Li . Be B . e .
de valencia al cloro. Como consecuencia, el sodio al-
132,91 137,34
#71 178,49 180,95 183,85 186,2 190,2 192,2 195,09 197,0 204,37 207,19 208,98 (210) (210) (222) N : O : F : Ne:
Cesio Bario Hafnio Tantalio Wolframlo Renio Osmio Iridio Platino Oro Mercurio Talio Plomo Bismuto Polonio As tato Radn
canza una configuracin estable que tiene ocho elec-
87 88
Fr Ra
#89
57 58 59 60 61 62 63 64 65 66 67 68 69 70 71 Na Mg Al Si p . : s :c1 : Ar : trones en su capa ms externa. Al adquirir el electrn
TO
Tb 1
La Ce Pr Nd Sm Eu Gd
1~~0 Ho Er Tm Yb Lu
(223) 226,05 Pm
Francio Radio #103
138,91 140 ,1 2 140,91 144 ,24 (147) 150,35 151,96 157,25 158,92 164,93 167,26 168,93 173,04 174,97 que pierde el sodio, el cloro, que tiene siete electro-
Lantano Cerio Praseodimio Neodimio Promeclo Samario Europlo Gadolinio Terbio Dlsproslo Holmio Erbio Tulio Iterbio Lutecio K Ca Ga Ge As : se : Br : Kr : nes de valencia, gana el octavo electrn necesario para
89 90 91 92 93 94 95 96 97 98 99

1

100 101 103 completar su capa ms externa. Por tanto, a travs de


u Am Cm
~3~
Ac Th Pa Pu Bk Cf Es Frn Md Lw
(227)
Actinio
232 ,04
To rro
(231)
Pro tactlnlo
238,03
Uranio Neptunio
(242)
Plutonio
(243)
Americ io
(247)
Curio
(249)
Berkello
(251)
Californio
(254)
Elnstento
(253)
Fermio
(256) (257)
Lawrenclo FIGURA 4.6. Diagrama de puntos para algunos elementos
la transferencia de un solo electrn, los tomos de so-
Mende!ev!o
representativos. Cada punto representa un electrn de valencia dio y de cloro han adquirido una configuracin elec-
FIGURA 4.4. Tabla peridica de los elementos. encontrado en la capa principal ms externa. trnica estable.
154 TIERRA . UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGIA FiSICA CAPITULO 4. Materia y minera les 155

...
tomo de Na neutro tomo de CI neutro Ion Na Ion c1 ~ en la que dos tomos de hidrgeno permanecen fuerte- (Cl 2). Adems, el grupo mineral ms comn, los silica-
11 protones 17 protones 11 protones 17 protones mente unidos sin presencia de iones. La tremenda fuer- tos, contiene tomos de silicio unidos covalentemente a
11 electrones 17 electrones 10 electrones 18 electrones
- za de atraccin que mantiene unidos a dos tomos de tomos de oxgeno.
-
..... ,,. .

hidrgeno es el resultado de un enlace covalente, un en-


Na + . CI :, Na+ : C.I: lace qumico que se forma cuando los tomos comparten un
par de electrones . Enlaces metlicos: los electrones
Imaginemos dos tomos de hidrgeno, cada uno con tienen libertad de movimiento
< ,. ,
un protn y un electrn, que se aproximan uno al otro has-
. ' ta que sus rbitas se solapan (Figura 4.8). Al encontrarse En los enlaces metlicos, los electrones de valencia tie-


' + cambiar la configuracin elechnica para que ambos elec- nen libertad para moverse de un tomo a otro, de ma-
nera que todos los tomos comparten los electrones de
trones ocupen el espacio entre los tomos. Dicho de otra
forma, los dos electrones son compartidos por ambos to- valencia disponibles. Este tipo de enlace se encuentra en
A. mos de hidrgeno y atrados al mismo tiempo por la carga metales como el cobre, el oro, el aluminio y la plata, y
positiva del protn del ncleo de cada tomo (Figura 4.8), en aleaciones como el bronce y el latn. El enlace met-
La atraccin entre los dos electrones y ambos ncleos es la lico es el responsable de la elevada conductividad elc-
fuerza que mantiene unidos a estos tomos. Aunque no trica de los metales, de la facilidad con que son moldea-
existen iones en las molculas de hidrgeno, la fuerza que dos y de las otras numerosas propiedades especiales de
mantiene mudos estos tomos proviene de la atraccin de los metales.
partculas con cargas opuestas: los protones de los ncleos
y los electrones compartidos por los tomos. Otros enlaces: enlaces hbridos
Otros gases que estn compuestos de molculas dia-
tmicas son el oxgeno (02 ), el nitrgeno (N2 ) y el cloro Hemos descrito los extremos dentro de las posibilida-
des del enlace qumico, la transferencia completa de
electrones y el compartir perfectamente los electro-
nes. Como cabe suponer, muchos enlaces qumicos
/
H +H ~H : H son en realidad hbridos que consisten en cierto gra-
,/
do en compartir electrones y, en cierta medida, en la
,. transferencia de electrones. Pueden encontrarse enla-
FIGURA 4. 7. Enlace qumico del cloruro sdico (sal de mesa). A. Mediante la transferencia de un electrn de la capa externa de un tomo ces con tasas y cualquier posible combinacin de ca-
de sodio a uno de cloro, el sodio se convierte en un ion positivo (catin) y el cloro en uno negativo (anin). B. Diagramas esquemticos que rcter covalentemente inico. Por ejemplo, los minera-
ilustran la disposicin (empaquetado) de los iones cloro y sodio en la sal de mesa. les de silicato estn compuestos por tomos de silicio
H y de oxgeno que se unen con otros elementos median-
Una vez ocurrida la transferencia electrnica, los definida que suministra una neutralidad elctrica tomo de te enlaces que exhiben caractersticas de enlaces qu-
hidrgeno micos y covalentes.
tomos ya no son elctricamente neutros. Al ceder un global.
electrn, un tomo de sodio neutro se convierte en un Las propiedades de un compuesto qumico son com- En resumen, un enlace qumico es una gran fuerza
tomo con carga positiva (con 11 protones y 10 elec- pletamente diferentes de las propiedades de los elemen- de atraccin existente entre los tomos de una sus-
trones) . De igual modo, al adquirir un electrn, el to- tos que los componen. Por ejemplo, el sodio es un me- tancia.
mo de cloro neutro se convierte en un tomo con car- tal plateado blando extre.m adamente reactivo y txico.
ga negativa (con 17 protones y 18 electrones). Sabemos Si se consumiera una cantidad muy pequea de so-
que los iones con cargas iguales se repelen y que los dio elemental se necesitara atencin mdica inmedia- H A veces los alumnos preguntan...
que tienen cargas opuestas se atraen. Por tanto, un en- ta. El cloro es un gas verde venenoso, tan txico que se tomo de
lace inico es la atraccin de iones con cargas opues- hidrgeno
utiliz como arma qumica ' durante la Primera Guerra Cul es el trmino utilizado para indicar la pureza tanto del
tas entre s produciendo un compuesto elctricamen- Mundial. Juntos, sin embargo, esos tomos producen el oro como de las piedras precosas-?
te neutro. compuesto cloruro sdico, el inocuo potenciador del sa- El quilate es el trmino utilizado para indica r la pureza
En la Figura 4.7B se ilustra la disposicin de los bor que denominamos sal de mesa. Cuando los elemen- del oro. 24 quilates representan el oro puro. El oro de menos
iones de sodio y de cloro en la sal de mesa ordinaria. tos se combinan para formar compuestos sus propieda- de 24 quilates es una aleacin (mezcla) de oro y otro metal,
Obsrvese que la sal consta de iones sodio y cloro al- normalmente cobre o plata. Por ejemplo, el oro de 14 quilates
des cambian totalmente.
contiene 14 partes de oro (por peso) mezcladas con diez partes
ternativos, colocados de tal manera que cada ion po- H
Molcula de hidrgeno de otros metales.
sitivo es atrado, y rodeado por todas partes, por io- El quilate es una unidad de peso utilizada para las piedras
nes negativos y viceversa. Esta disposicin aumenta Enlaces covalentes: compartiendo FIGURA 4.8. Formacin de un enlace cova lente entre dos preciosas como los diamantes, las esmeraldas y los rubies. El
al mximo la atraccin entre iones con cargas opues- tomos de hidrgeno (H) para formar una molcula de hidrgeno tamao de un quilate ha variado durante el curso de la historia,
tas a la vez que reduce al mximo la repulsin entre
electrones (H 2). Cuando los tomos de hidrgeno se enlazan, los electrones pero a princip ios del siglo xx se estandariz en 200 mg (0,2 g).
son compartidos por los dos tomos de hidrgeno y atrados Por ejemplo, un diamante tpico en un anillo de compromiso
iones con cargas idnticas. Por tanto, los compues- A veces las fuerzas que mantienen juntos los tomos no simultneamente por la carga positiva del protn en el ncleo de podra oscilar entre medio y un quilate, y el famoso diamante
tos inicos son una disposicin ordenada de iones pueden explicarse por la atraccin de iones con cargas cada tomo. La fu erza que mantiene unidos (enlaza ) estos tomos Hope, en la Smithsonian lnstitution, pesa 45,52 qu ilates.
con cargas opuestas reunidos segn una proporcin opuestas. Un ejemplo es la molcula de hidrgeno (H2 ), es la atraccin entre los electrones y ambos ncleos.
156 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEDLDGIA FISICA CAPITULO 4. Materia y minerales 157

ISTOPOS V DESINTEGRACIN y sus aplicaciones a la datacin de los acontecimientos


geolgicos del pasado.
RADIACTIVA
Los tomos del mismo elemento pueden tener diferen- CRISTALES V CRISTALIZACIN
tes masas aunque posean el mismo nmero de p roto-
nes y de electrones, estos tomos se denominan istopos. Muchas personas asocian la palabra cristal con las deli-
Adems, los ncleos de algunos tomos son inestables cadas copas de vino con formas parecidas a piedras pre-
y cambian para convertirse en otros istopos del mismo ciosas. Los mineralogistas, por otro lado, utilizan el tr-
elemento o enteramente en tomos de otro elemepto, un mino cristal o cristalino en referencia a cualquier slido
proceso denominado desintegraci.n radiactiva. natural con una estructura atmica ordenada, repetitiva.
El nmero msico de un tomo es simplemente el Segn esta definicin, los cristales pueden tener o
nmero total de sus neutrones y sus protones. Los to- no caras lisas. La muestra de la Figura 4.1, por ejem-
mos P,el mismo elemento tienen siempre el mismo n- plo, exhibe la forma de cristal caracterstico asociado
mero de protones, pero el nmero de neutrones puede con el cuarzo mineral, una forma sistemtica hexago-
variar. Los tomos con el mismo nmero de protones, nal con extremos piramidales. Sin embargo, los crista-
pero nmeros diferentes de neutrones se denominan les de cuarzo de la muestra de granito mostrada en la
istopos de ese elemento. Los istopos del mismo ele- Figura 4.2 no exhiben caras bien definidas. Todos los
mento se marcan colocando el nmero msico despus minerales son cristalinos, pero las muestras con caras
del nombre o el smbolo del elemento. Por ejemplo, el bien desarrolladas son relativamente poco frecuentes. FIGURA 4.9. Vista area de lagunas de evaporacin de sal, Great Salt Lake, Utah (Foto de Jim Wark/Peter Arnold).
carbono tiene tres istopos bien conocidos. Uno tiene un Si se examinan miles de rocas, la probabilidad nos dice
nmero msico de doce (carbono-12), otro de trece (car- que ninguna contendra un cristal con caras bien defi- agua lquida. La cristalizacin de los minerales pro-
Los minerales pueden precipitar tambin a partir de
bono-13) y el tercero, el carbono-14, tiene un nmero nidas. cedentes de los magmas fundidos, aunque ms com-
aguas subterrneas lentas, saturadas, donde los crista-
msico de catorce. Dado que todos los tomos del mis- les se forman en fracturas y huecos de las rocas y los se- plicada, es similar a la congelacin del agua. Cuando
mo elemento tienen el mismo nmero de protones, y el shmentos. Un ejemplo interesante, denominado geoda, el magma est caliente, los tomos son muy mviles;
carbono tiene seis, el carbono-12 tiene tambin seis neu- Cmo se forman los minerales? ,_,. ./ 'es un objeto de forma algo esfrica con cristales que se pero, a medida que el material fundido se enfra, los
' trones para proporcionarle un nmero msico de 12. El Los minerales se forman a travs del proceso de cris- proyectan hacia el interior (Figura 4.10). Las geodas a tomos se ralentizan y empiezan a combinarse. La cris-
carbono-14, por otro lado, tiene seis protones ms ocho talizacin, en el cual molculas o iones se unen qumi- veces contienen cristales espectaculares de cuarzo, cal- talizacin de un cuerpo magmtico genera rocas gneas
neutrones para proporcionarle un nmero msico de 14. camente para formar una estructura interna ordenada. cita u otros minerales. que consisten en un mosaico de cristales intercrecidos
En cuanto a comportamiento qumico, todos los isto- La cristalizacin puede producirse de muchas formas y Los cambios de temperatura tambin pueden des- que suelen carecer de caras bien desarrolladas (vase
pos del mismo elemento son casi idnticos. Distinguir bajo muchas condiciones diferentes. Examinaremos tres encadenar cristalizacin. Un descenso de temperatu- Figura 4.2) .
entre ellos es como intentar diferenciar a dos gemelos modos amplios de cristalizacin: la cristalizacin de sa- ra puede hacer que los lquidos cristalicen en slidos, Organismos, como las bacterias microscpi-
idnticos, uno de los cuales es ligeramente ms pesado. les a partir de disoluciones acuosas; la cristalizacin que un proceso idntico a la formacin de hielo a partir del cas, tambin son responsables del inicio de la
Dado que los istopos de un elemento tienen el mismo implica un cambio de temperatura; y la cristalizacin
comportamiento qumico, diferentes istopos pueden causada por procesos biolgicos.
formar parte del mismo mineral. Por ejemplo, cuando Quiz el tipo ms familiar de cristalizacin resulte
el mineral calcita se forma a partir del calcio, el carbono cuando se evapora una disolucin acuosa (agua) que
y el oxgeno, algunos de sus tomos de carbono son car- contiene iones disueltos. Como cabra esperar, la con-
bono-12 y algunos son carbono-14. centracin de material disuelto aumenta a medida que
Los ncleos de la mayora de los tomos son esta- se va eliminando el agua mediante evaporacin hasta
bles. Sin embargo, muchos elementos tienen istopos que hay agua solo la suficiente para disolver el material
en los cuales los ncleos son inestables (el carbono-14 en ese momento la disolucin est saturada. Una vez
es un ejemplo de un istopo estable). En este contexto, producida la saturacin, los tomos se juntan para for-
inestable significa que los ncleos cambian a travs de mar sustancias cristalinas slidas que precipitan (sedi-
un proceso espontneo denominado desintegracin ra- mentan desde la disolucin. El Mar Muerto y el Great
diactiva. Durante la desintegracin radiactiva, los isto- Salt Lake proporcionan buenos ejemplos de este pro-
pos inestables radian energa y emiten partculas. Algo ceso (Figura 4.9) . Al estar situados en regiones ridas FIGURA 4.1 D. Geoda parcialmente
de la energa procedente de la desintegracin radiacti- con elevadas tasas de evaporacin, de estos cuerpos de rellena de amatista, una variedad
va del interior de la Tierra contribuye a los movimientos agua precipitan regularmente los minerales halita, sil- morada del cuarzo de Brasil. Las
geodas se form an en cavidades de
de las placas litosfricas. La velocidad a la cual se des- vina y yeso, as como otras sales solubles. En todo el las rocas, como la caliza y las rocas
componen los ncleos inestables es medible. Por consi- mundo, extensos depsitos de sal, algunos de los cuales volcnicas. El agua subterrnea lenta
guiente, ciertos tomos radiactivos se utilizan para de- superan los 300 m de espesor, proporcionan evidencias que contiene silicatos, o carbonatos,
terminar la edad de los fsiles, rocas y minerales. En de mares antiguos que hace tiempo que se evaporaron disueltos depositan materi a mineral en
el Captulo 11 se comenta la desintegracin radiactiva (vase Figura 4.39) . esas estructuras (Foto de Jeff Scovil).
158 TIERRA. UNA I NTRODUCC I N A LA GEOLOGA FS I CA CAPITULO 4. Mater ia y minera les 159

A ueces los alumnos preguntan... Iones negativos Iones positivos


(aniones) (cationes)
Segn el libro de texto, las capas gruesas de halita y yeso
se formaron al evaporarse los ocanos antiguos. Eso ha Fuente
tenido lugar en el pasado reciente? de rayos X
. Mg2+ L..u.J.uu.bJ
o 1 2 3
Angstroms
S. Durante los ltimos seis millones de aos el mar Mediterrneo 2
puede haberse secado y rellenado varias veces. Cuando se . Fe
evapora el 65 por ciento del agua del mar, el yeso mineral
A.
empieza a precipitar, lo cual significa que sale de la disolucin y B.
. F- 2
se asienta en el fondo. Cuando se ha evaporado el 90 por ciento . Na+ . Mn . Al3 Si4
del agua, se forman los crista les de halita, seguidos por las sales FIGURA 4.11. El principio de la difracci n de rayos X. A .
de potasio y magnesio. Las perforaciones de las profundidades Cuando un haz de rayos X paralelos atraviesa un crista l, el haz
K+ - Ca 2
del Mediterrneo han puesto de manifiesto la presencia de capas experimenta difraccin (dispersin) de ta l forma que produce un 3
Ti4+
gruesas de yeso y depsitos salin0s (principalmente halita) unas
encima de las otras a urna profundidad mxima de 2 km. Se
patrn de puntos negros en una placa fotogrfica. B. El patrn de
difraccin mostrado es para la halita mineral (NaCI). .,. ..._,.. ..._,.. -
. Fe

supone que estos depsitos son el 1resultado de acontecimientos -2 -1 o +1 +2 +3 +4


tectnicos que peridicamente cerramn y,ireabrieron la co nexin
u otra materia densa no lo hacen en la pelcula.) El pa- Carga inica
entre el ocano Atlliltiw y el mar Mediterrneo (el actual
estrecho de Gibralfar) d'urante los iltimos millones de aos . trn de difraccin resultante es una funcin del espa-
FIGURA 4.12. Tamaos relativos y cargas inicas de diversos cationes y aniones encontrados habitualmente en los minerales. Los radios
Durante los periodos en los C!1 Ue el Mediterrneo estaba separado ciado y la distribucin de los tomos en el cristal, y es inicos suelen expresarse en angstroms (1 angstrom = 10- s cm).
del Atlntico, el clima cl ido y seco de esta regin provoc la exclusivo de cada mineral. Por ende, la difraccin de
casi evaporacin del' Mediterrneo. Luego, cuando se abra la
rayos X es una herramienta importante en la identifi-
conexin al Atlntico, la cuenca mediterrnea se rellenara con La mayora de las estructuras cristalinas pueden sodio con carga positiva y de iones cloro cargados ne-
agua marina de salinidad normal. Este ciclo se repiti una y otra cacin mineral.
considerarse colecciones tridimensionales de esferas gativamente. Dado que los aniones repelen a los anio-
vez, produciendo las capas de yeso y sal encontradas en el Con el desarrollo de las tcnicas de difraccin de ra-
ms grandes (aniones) con esferas ms pequeas (ca- nes, y que los cationes repelen a los cationes, los iones
fondo del Mediterrneo. yos X, los mineralogistas pudieron investigar directa-
tiones) localizadas en los espacios que quedan entre las de carga similar estn situados lo ms lejos posible unos
mente las estructuras internas de los minerales y, como
pr,imeras, de forma que las cargas positivas y negati- de otros. Por consiguiente, en la halita, cada ion sodio
consecuencia, se descubri que los minerales tienen dis-
vas se neutralizan unas con otras. Consideremos el mi- (Na+) est rodeado por todas partes por iones cloro, y
posiciones atmicas enormemente ordenadas que pue-
cristalizacin de cantidades sustanciales de materia ' / neral halita (NaCl), que tiene una estructura relativa- viceversa (Figura 4.13). Esta disposicin del empaqueta-
den describirse como tomos, o iones, de forma esfri-
.m ineral. Por ejemplo, el mineral pirita, cuando se en- ,/ mente simple, compuesto por un nmero igual de iones do particular provoca unidades bsicas de construccin,
ca que se mantienen juntos mediante enlaces inicos,
,.. cuentra en capas de lutita y de carbn, normalmente
covalentes o metlicos. Las estructuras cristalinas ms
se genera por la accin de ciertas bacterias. Adems, sencillas son las de los metales nativos como el oro y la
los moluscos (almejas) y otros invertebrados marinos plata, que estn compuestos de tan solo un elemento.
segregan caparazones compuestos de los minerales Consisten en tomos que estn empaquetados en una
carbonatados calcita y aragonito. Los restos de esos
caparazones son componentes principales de muchas
red tridimensional bastante simple que reduce al mni-
mo los huecos. Imaginemos un grupo de bolas de can
..-i..
capas de caliza. en las cuales las capas estn apiladas de tal forma que
las esferas de una capa anidan en los huecos que que- A. Iones de sodio y cloro.
dan entre las esferas de las capas adyacentes.
Estructuras cristalinas En la mayora de los minerales, la disposicin at-
Las caras planas y la simetra que poseen los crista- mica es ms complicada que la observada en los me-
les bien desarrollados son manifestaciones del em- tales nativos, porque consisten por lo menos en dos io-
paquetado ordenado de los tomos o molculas que nes diferentes (a menudo de tamaos muy diferentes) .
constituyen la estructura 'interna de un mineral. Esta En la Figura 4.12 se ilustran los tamaos relativos de al-
relacin entre la cristalizacin y la estructura atmi- gunos de los iones ms comunes encontrados en los mi-
ca haba sido propuesta mucho antes, pero la verifica- nerales. Ntese que los aniones, esto es, tomos que ga-
cin experimental no se produjo hasta 1912 cuando se nan electrones, tienden a ser mayores que los cationes,
descubri que los rayos X eran difractados (dispersa- que los pierden.
dos) por los cristales. Las tcnicas de difraccin de ra- Generalmente, los minerales que contienen cationes
yos X hacen atravesar estos rayos por un cristal para ms grandes suelen ser menos densos que los minerales
exponer una lmina de pelcula fotogrfica al otro lado cuyos cationes son ms pequeos. Por ejemplo, la den-
(Figura 4.llA). El haz interacciona con los planos de sidad de la silvina (KCl), que contiene el catin de po-
los tomos y es difractado de una manera que produ- tasio, relativamente grande, es menos de la mitad que C. Conj unto de unidades bsicas
D. Cristales intercrecidos del m ineral halita.
ce un p atrn de puntos oscuros sobre la pelcula (Fi- la densidad de la pirrotita (FeS), aun cuando sus pesos de construcc in (cristal).
gura 4.llB) . (Esto es diferente de cmo se producen moleculares son similares. Esta relacin no se mantie- FIGURA 4.13. En este diagrama se ilustra la disposicin ordenada de los iones de sodio y cloro en el minera l halita. La disposicin de
las imgenes de rayos X mdicas y dentales: en estas ne para los cationes grandes que tienen pesos atmicos los tomos en unidades bsicas de construccin con una forma cbica tiene como resu ltado unos cristales cb icos de forma regu lar (Foto de
imgenes, los rayos X que inciden en nuestros huesos muy elevados. Dennis Tasa).
160 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLOGA FSICA CAPITULO 4. Materia y minerales 161

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EL HOMBRE VEL MEDID AMBIEN1iE l. ~ - J
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Asbesto: cules son los riesgos? RECUADRO 4.2 )'~

Considerado inocuo al principio, incluso para de la inhalacin de fibras), el mesotelioma, blanco del norte de Italia, donde los indices
utilizarse en la pasta de dientes, el asbesto (cncer de trax y la cavidad abdominal) y de mortandad por mesotelioma y cncer de
puede haberse convertido en el ms temido cncer de pulmn. La preocupacin creada pulmn difieren muy poco de la poblacin
contaminante sobre la Tierra. El pnico por el queda demostrada por el crecimiento de una general. Se llev a cabo otro estudio entre
asbesto cundi en 1986 cuando la Agencia industria completa elaborada en torno a la personas que vivian en la zona de Thetford
de Proteccin Ambiental (Environemental eliminacin de asbesto de los edificios. Mines, Qubec, que fue la mayor mina de cri-
Protection Agency, EPA) instituy la Se sabe que las fibras rigidas y rectas sotilo del mundo. Durante muchos aos no
Respuesta de Urgencia al Peligro del Asbesto del asbesto marrn y azul (anfboles) perfo- hubo control de polvo, de manera que esas
(Asbestos Hazard Emergency Response ran fcilmente , y permanecen alojadas en personas estuvieron expuestas a niveles ex-
Act), que exigia la comprobacin de la exis- el revestimiento de los pulmones humanos. tremadamente elevados de asbesto transpor-
A. Cubo (fluorita) B. Octaedro (magnetita) C. Dodecaedro (granates) tencia de asbesto en todas las escuelas pbli- Las fibras son fsica y quimicamente estables tado por el aire. No obstante, exhibian niveles
cas y privadas. Esto atrajo la atencin pblica y no se descomponen en el cuerpo huma- normales de las enfermedades que se pensa-
FIGURA 4.14. Celdas unitarias cbicas se apilan de diferente manera para producir cristales que exhiben formas diferentes. La fluorita (A) sobre l e hizo surgir en los padres el miedo no. Estas formas de asbesto son, por con- ban asociadas con la exposicin al asbesto.
tiende a mostrar cristales cbicos, mientras que los cristales de magnetita (B) suelen ser octaedros y los granates (C) suelen aparecer como de que sus hijos pudieran contraer cnceres siguiente, una causa genuina de preocupa- Pese al hecho de que ms del 90 por
dodecaedros (Fotos de Dennis Tasa). relacionados con el asbesto, dados los eleva- cin. El asbesto blanco, sin embargo, al ser ciento de todo el asbesto utilizado comercial-
dos niveles de fibras de ese elemento presen- un mineral diferente, tiene propiedades dife- mente es asbesto blanco, una serie de pai-
tes en el ambiente escolar. rentes. Las fibras curvas del asbesto blanco ses han prohibido el uso de asbestos en mu-
denominados celdas unidad o unitarias que tienen formas pequeos, como se muestra en la Figura 4.14. Dado que son fcilmente expulsadas desde los pulmo- chas aplicaciones, porque no se distinguen
cbicas. Como se muestra en la Figura 4.13C, estas cel- los bloques de construccin son tan pequeos, las caras Qu es el asbesto? nes y, si no lo son, pueden disolverse al cabo las diferentes formas minerales del asbesto.
das unitarias cbicas se combinan para formar cristales de cristal resultantes son lisas y planas. Asbesto es un trmino comercial aplicado a de los aos. Muy poco asbesto, una vez exaltado, se uti-
de halita de forma cbica. Los cristales de cloruro sdi- Pese al hecho de que los cristales naturales rara vez una variedad de silicatos que se separan f- La U.S. Geological Survey ha tomado la liza actualmente en Estados Unidos. Quiz
co, entre ellos los que proceden de un salero, son a me- son perfectos, los ngulos entre caras de cristal equiva- cilmente en fibras delgadas y fuertes, que posicin de que los riesgos derivados de la estudios futuros permitan determinar si el p-
son "flexibles, resistentes al calor y relativa- forma ms utilizada de asbesto (el cristilo o nico al asbesto, en el cual se han gastado mi-
nudo cubos perfectos. lentes del mismo mineral son notablemente constan- asbesto blanco) son minimos o inexisten- les de millones de dlares en pruebas y elimi-
mente inertes (Figura 4.B). Estas propieda-
La forma y la simetra de estas unidades de cons- tes. Esta observacin la realiz por primera vez Nicolas ., / des hacen del asbesto un material deseable tes. Citan estudios de mineros del asbesto nacin, estaba justificado o no.
truccin estn relacionadas con la forma y la simetra Steno en 1669. Steno encontr que los ngulos entre caras ,/ri para la fabricacin de una variedad de pro-
' del cristal entero. Es importante observar, sin embargo, adyacentes de prismas de cristales de cuarzo son de 120, ductos: aislamientos, fibras incombustibles,
que dos minerales pueden estar construidos con uni- con independencia del tamao de la muestra, el tamao cemento, tejas y tuberias de agua caliente.
Adems, durante el boom de construccin
dades geomtricamente similares y exhib~ no obstan- de las caras del cristal o de donde se recogieran los crista-
de EEUU, en la dcada de los cincuenta y
te, formas externas diferentes. Por ejemplo, los minera- les (Figura 4.15). Esta observacin se denomina normal- principios de los sesenta, se utilizaron de ma-
les fluorita, magnetita y granate estn construidos por mente Ley de Steno, como la Ley de la constancia de los nera generalizada revestimientos de las pa-
celdas unitarias cbicas. Sin embargo, estas celdas pue- ngulos interfaciales, porque se aplica a todos los mine- redes ricos en fibras de asbesto.
den unirse para producir cristales de muchas formas. rales. La ley de Steno establece que los ngulos entre ca- El mineral crisotilo (asbesto blanco)
Normalmente los cristales de fluorita son cubos, mien- ras equivalentes de cristales del mismo mineral son siempre los pertenece al grupo mineral de la serpentina y
representa la gran mayoria del asbesto ven-
tras que los de magnetita son octaedros, y los grana- mismos. Por esta razn, la forma del cristal suele ser tma dido comercialmente. Todas las dems for-
tes forman dodecaedros construidos por muchos cubos herramienta valiosa para la identificacin mineral. mas de asbesto son anfboles y constituyen
menos del 1O por ciento del asbesto de uso
come rcial. Los dos asbestos anfiboles ms
comu nes se denominan informalmente as-
besto azul y asbesto marrn.

Exposicin y riesgo
Las preocupaciones sanitarias sobre el as-
besto proceden de las elevadas tasas de fa-
12~ llecimiento observadas entre los mineros del
asbesto, que se atribuyeron a la asbestosis FIGURA 4. B. Asbesto de crisotilo. Esta muestra es una forma fibrosa del mineral serpentina
(cicatrizacin pulmonar como consecuencia (Foto de E. J. Tarbuck).

Variaciones de composicin algunos minerales vara de manera sustancial de una


Seccin transversal muestra a otra. Estas variaciones de composicin son
Cristales de cuarzo en los minerales posibles porque iones de tamao similar pueden sus-
FIGURA 4.15. Ilustracin de la ley de Steno. Dado que algunas caras de un cristal pueden crecer ms que otras, dos cristales del mismo Utilizando tcnicas analticas sofisticadas, los investi- tituirse fcilmente entre s sin alterar la estructura del
mineral pueden no tener formas idnticas. No obstante, los ngulos entre caras eq uivalentes son notablemente constantes. gadores determinaron que la composicin qumica de mineral. Esto es anlogo a una pared realizada con
162 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEOLDGIA FISICA CAPITULO 4. Mater ia y minerales 163

ladrillos de diferentes colores y materiales. Siempre que dbilmente unidos (Figura 4.16B). 6ado que esas lmi-
los ladrillos sean del mismo tamao, la forma de lapa- nas de carbono se deslizan fcilmente una sobre otra,
red no se ve afectada; solo cambia su composicin. el grafito tiene un tacto graso y constituye un excelen-
Consideremos el mineral olivino como un ejemplo de te lubricante. tomos ~
Los cientficos saben que calentando el grafito a pre- de carbono
variabilidad qumica. La frmula qumica del olivin9 es
(Mg,Fe)Si04, en la cual los componentes variables mag- siones de confinamiento elevadas pueden producir dia-
nesio y hierro estn entre parntesis. Observemos en la mantes sintticos. Los diamantes fabricados por el ser
Figura 4.12 que los cationes, magnesio (Mg2 +) y hierro humano suelen tener imperfecciones y en general no
(Fe 2 +), son prcticamente del mismo tamao y tienen la tienen la calidad gema. Sin embargo, debido a su du-
misma carga elctrica. En un extremo, el olivino puede reza tienen muchos usos industriales. Adems, como
contener magnesio sin nada de hierro o vicevers;a, pero todos los diamantes se forman en entornos de presin
la mayora de las muestras de olivino tienen algo de am- y temperatura extremas, son algo inestables en la su-
bos iones en su estructura. Por consiguiente, puede pen- perficie terrestre donde las condiciones son muy dife-
sarse que el olivino tiene una gama de combinaciones rentes. Por fortuna para los joyeros, los diamantes son
de una variedad denominada fosterita (MgSi0 4) en un para siempre porque la velocidad a la que cambian a A. Diamante
extremo hasta fayalita (Fe 2Si0 4) en el otro. No obstan- su forma ms estable, el grafito, es infinitesimalmen-
te, todos los especmenes de olivino tienen la misma es- te lenta.
tructura interna y exhiben propiedades muy similares, La calcita y el aragonito son otros dos minerales
aunque no idnticas. Por ejemplo, los olivinos ricos en con composiciones qumicas idnticas, carbonato cl-
tomos
hierro tienen una mayor densidad que los especmenes cico (CaC03), pero estructuras internas diferentes. La de carbono
ricos en magnesio, un reflejo del mayor peso atmico de calcita se forma fundamentalmente a travs de proce-
hierro en comparacin con el magnesio. sos bioqumicos y es el principal constituyente de la
Al contrario que el olivino, minerales como el cuarzo roca sedimentaria caliza. El aragonito, un polimorfo del
(Si0 2) y la fluorita (CaF2) tienden a tener composiciones CaC03 menos comn es normalmente depositado en
qumicas que difieren muy poco de sus frmulas qumi- los manantiales termales y es tambin un importante
cas. Sin embargo, incluso estos minerales contienen can- constituyente de las perlas y los caparazones de algu-
tidades extremadamente pequeas de otros elementos nos organismos marinos. Dado que el aragonito cam- ,,,.
~ menos comunes, a los que se denomina elementos tra-
bia gradualmente a la estructura cristalina ms estable
za. Estos ltimos tienen poco efecto sobre las propieda- de calcita, es raro en rocas de ms de cincuenta millo-
des de la mayora de los minerales, pero pueden influir nes de aos.
de manera significativa en el color del mineral. La transformacin de un polimorfo en otro se deno-
mina cambio de Jase. En la naturaleza ciertos minerales B. Grafito Grafito
atraviesan cambios de fase conforme pasan de un am-
FIGURA 4.16. Comparacin de las estructuras del diamante y el grafito. Las dos son sustancias naturales con la misma co mposicin
Variaciones estructurales de los biente a otro. Por ejemplo, cuando una lmina de cor- qu mi ca: tomos de carbo no. No obstante, su estructura interna y sus propiedades fsicas reflejan el hecho de que cada uno se form en un
teza ocenica compuesta por basalto rico en olivino es ambiente muy diferente. A. Todos los tomos de carbono del diamante estn unidos por enlaces covalentes en una estructu ra tridimensional
minerales transportada a mayores profundidades por una placa compacta, que explica la dureza extrema del mineral. B. En el grafito, los tomos de carbo no se enlazan en lminas que se unen a travs de
en subduccin, el olivino cambia a un polimorfo ms fuerzas elctricas muy dbiles. Estos enlaces dbiles permiten que las lm inas de carbono se deslicen fcilmente unas respecto a otras, lo
Tambin es comn que minerales con exactamente la que hace blando y resbaladizo el grafito, y por tanto til como un lubrica nte seco. (A.: fotgrafo Dane Pendland , cortesa de la Smithsonian
misma composicin qumica tengan estructuras inter- compacto denominado espinela. lnstitution; B.: E. J. Tarbuck).
nas diferentes y, por ende, diferentes formas externas.
Los minerales de este tipo se dice que son polimorfos
(poli =muchos; mo1fo = forma). El grafito y el diaman- A veces los alumnos preguntan...
te son ejemplos particularmente buenos de polimorfis-
PROPIEDADES FSICAS un mineral son difciles de determinar sin la ayuda de
ensayos y aparatos sofisticados, se suelen utilizar en su
mo porque, cuando son puros, estn formados en ex-
clusiva por carbono y, sin embargo, tienen propiedades
Existen materiales artificiales ms duros que el diamante?
DE LOS MINERALES identificacin las propiedades fsicas ms fcilmente re-
conocibles.
S, pero no lo veremos pronto. Una forma dura del nitruro de
drsticamente diferentes. El grafito es el material gris y carbono (C 3 N4 ), descrita en 1989 y sintetizada en un laboratorio Las propiedades fsicas diagnsticas de los minera-
blando del cual se fabrica la mina de los lapiceros, mien- poco despus, puede ser ms dura que el diamante, pero no se MATTER ANO MINERALS
les son las que pueden determinarse mediante la obser-
ha producido en cantidades suficientes como para realizar un ~Physical Properties of Minerals
tras que el diamante es el mineral ms duro conocido. vacin o realizando una prueba sencilla. Las principales
examen adecuado. En 1999, los investigadores descubrieron
Las diferencias entre esos minerales pueden atribuirse que una forma de ca rbono hecha apartir de esferas fundida s propiedades fsicas utilizadas habitualmente para iden-
a las condiciones bajo las cuales se formaron. Los dia- de 20 y 28 tomos de carbono (emparentadas con las famosas Cada mineral tiene una estructura cristalina y una com- tificar muestras pequeas de minerales son: el brillo, el
mantes se forman a profundidades que se aproximan buckyba lls) tambin podra ser tan dura como un diamante. posicin qumica definidas, que le proporcionan un color, la raya, la forma cristalina, la tenacidad, la dure-
a los 200 km, donde las presiones y la temperaturas ex- La produccin de estos materiales es ca ra, de modo que los conjunto nico de propiedades fsicas compartidas por za, la exfoliacin, la fractura y la densidad o peso es-
tremas producen la estructura compacta que se mues- diamantes continan utilizndose como abrasivos y en ciertos todas las muestras de ese mineral. Por ejemplo, todas pecfico. Las propiedades secundarias (o especiales)
tipos de instrumentos corta ntes. Los diamantes sintticos,
tra en la Figura 4.16A. El grafito, por otro lado, se for- producidos desde 1955, se utilizan mucho en la actualidad en
las muestras de halita tienen la misma dureza, la mis- que una cantidad limitada de minerales exhiben son: el
ma bajo presiones comparativamente bajas y consiste estas aplicaciones industriales. ina densidad y se rompen de una manera similar. Dado magnetismo, el sabo1~ el tacto, el 0101~ la birrefringencia
en lminas de tomos de carbono muy espaciados y que la estructura interna y la composicin qumica de y la reaccin qumica con cido clorhdrico.
164 TIERRA. UNA INTRODUCCIN A LA GEDLDGIA FISICA CAPITULO 4 . Mat eria y minerales 165

Propiedades pticas Color Forma o hbito del cristal


De las muchas propiedades pticas de los minerales, Aunque el color es en general la caracterstica ms ob- Los mineralogistas utilizan el trmino forma o hbito
cuatro (brillo, capacidad para transmitir la luz, color y via de un mineral, se considera una propiedad diag- del cristal para referirse a la forma comn caractersti-
raya) son las utilizadas con ms frecuencia para la idyn- nstica de solo unos pocos minerales. Ligeras impu- ca de un cristal o agregado de cristales. Unos pocos mi-
tificacin de los minerales. rezas en el mineral comn cuarzo, por ejemplo, le nerales exhiben polgonos algo regulares que son tiles
proporcionan una diversidad de colores, entre ellos el para su identificacin. Recordemos que los cristales de
rosa, el morado, el amarillo, el blanco, el gris e incluso magnetita a veces aparecen como octaedros, los grana-
Brillo el negro (vase Figura 4.34). Otros minerales, como la tes a menudo forman dodecaedros y los cristales de ha- A. Acicular B. Prismtico
turmalina, exhiben tambin una variedad de tintes, y lita y fluorita tienden a crecer en forma de cubos o casi
El aspecto o la calidad de la luz reflejada de la cara de a veces aparecen mltiples colores en la misma mues- cubos (vase Figura 4.14). Si bien la mayora de los mi-
un mineral se conoce como brillo. Los minerales que tra. Por tanto, el uso del color como una manera de nerales tienen solo un hbito comn, unos pocos, como
tienen el aspecto de metales, con 'independencia del co- identificacin suele ser ambigua e incluso llevar a con- la pirita, tienen dos o ms formas de cristal caractersti-
lor, se dice que tienen un brillo metlico (Figura 4.17). Al- fusin. cas (Figura 4.19).
gunos minerales metlicos, como el cobre nativo y la ga-
En contraste, algunos minerales rara vez desarro~
lena, 'd esarrollan una cubierta opaca o deslustre al ser
llan formas geomtricas perfectas. Muchos de ellos, sin
expuestos a la atmsfera. Como no son tan brillantes Raya embargo, desarrollan una forma caracterstica que es
como las muestras recin rotas, a menudo se dice que
El color de una muestra no siempre es til para la iden- til para su identificacin. Algunos minerales tienden
exhiben un brillo submetlico. a crecer por igual en las tres dimensiones, mientras que
La mayora de los minerales tienen un brillo no me- tificacin, pero la raya (el color de un mineral en polvo) C. Bandeado D. Botroidal
suele ser diagnstica. La raya se obtiene frotando a tra- otros tiend en a alargarse en una direccin, o aplanar-
tlico y se describen mediante diversos adjetivos, en- se si se suprime el crecimiento en una dimensin. Los FIGURA 4.20. Algunos hbitos cristalinos comunes. A. Acicular.
tre ellos vtreo. Otros minerales no metlicos se descri- vs del mineral con una pieza de porcelana no vidria- Cristales alargados que estn aplanados en una direccin.
da denominada placa de raya y observando el color de la trminos habitualmente utilizados para describir es- B. Prismtico. Cristales alargados con caras que son paralelas a
ben como con el brillo opaco o terroso (un aspecto ms
marca que deja (Figura 4.18). Aunque el color de un mi- tos y otros aspectos de los cristales son: equidimensional, una direccin comn . C. Bandeado. Minerales que tienen bandas
de como el del suelo) o un brillo perlado (como una per-
neral puede variar de una muestra otra, la raya normal- acicular, fibroso, tabular, prismtico, laminar, masivo y bo- de diferente color o textura. D. Botroidal. Grupos de cristales
la por el interior del caparazn de una almeja). Otros
mente no vara. triqidal (Figura 4.20). entrecrecidos que recuerdan a un racimo de uvas (Foto de Dennis
exhiben un brillo sedoso (como el satn) o un brillo graso Tasa).
(como si estuviera recubierto de aceite). La raya puede ser tambin una ayuda para distin-
guir minerales con brillos metlicos de minerales que
. tienen brillos no metlicos. Los minerales metlicos tie-
,,,,- Fuerza mineral
( Tenacidad
La capacidad para transmitir la luz nen en general una raya densa y oscura, mientras que La facilidad con que los minerales se rompen o se defor-
los minerales con brillos no metlicos ti