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Cuadernos de Administracin

Pontificia Universidad Javeriana


cuadernos.administracion@javeriana.edu.co
ISSN: 0120-3592
COLOMBIA

2003
Elvira Salgado C.
TEORA DE COSTOS DE TRANSACCIN: UNA BREVE RESEA
Cuadernos de Administracin, julio-diciembre, ao/vol. 16, nmero 026
Facultad de Ciencias Econmicas y Administrativas
Bogta, Colombia
pp. 61-78
TEORA DE COSTOS DE TRANSACCIN: UNA BREVE RESEA

TEORA DE COSTOS DE TRANSACCIN:


UNA BREVE RESEA*
Elvira Salgado C.**

*
Es una revisin crtica del estado del arte sobre los costos de transaccin. Se recibi 28/03/03 y se aprob 01/
10/03.

**
M.A en Administracin (Tulane University), Magster en Administracin (Universidad de los Andes), Licen-
ciada en filosofa y letras (Pontificia Universidad Javeriana). Profesora asociada, Facultad de Administracin,
Universidad de los Andes. Correo electrnico: esalgado@uniandes.edu.co

Cuad. Adm. Bogot (Colombia), 16 (26): 61-78, julio-diciembre de 2003 61


ELVIRA SALGADO C.

RESUMEN A BSTRACT

El propsito de este ensayo es efectuar una Transaction Cost Theory: A Short Review.
presentacin crtica de la teora de costos
de transaccin. En la primera parte se des- The paper makes a critical presentation of
cribe de manera general esta perspectiva, transaction cost theory (TCT). Firstly, TCT
sus supuestos y mecanismos; en la segun- and its assumptions and mechanisms are
da se muestra el tipo de investigacin emp- briefly described; secondly, management
rica que ha inspirado en el campo de la empirical research inspired by TCT is pre-
administracin; en la tercera se sealan los sented; thirdly, a short list of TCT contri-
aportes y limitaciones que diversos autores butions and shortcomings as defined by
le imputan, y, finalmente, se concluye plan- different authors is presented; lastly, some
teando algunas ideas sobre su utilidad para ideas are advanced as to the potential use of
el anlisis de la realidad colombiana. TCT to analyse Colombian reality.

Palabras clave: teora de costos de transac- Key words: transaction cost theory, transac-
cin, costos de transaccin, transacciones, teo- tions, organizational theory, organizational
ra organizacional, economa organizacional. economisc

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Introduccin puestos y mecanismos; en la segunda par-


te se discute el tipo de investigacin emp-
La teora organizacional se ha alimentado a lo rica que ha inspirado en el campo de la
largo de su corta existencia, que an no al- administracin; en la tercera se sealan los
canza el siglo, de contribuciones de gerentes, aportes y las limitaciones que le imputan
psiclogos, socilogos, cientficos polticos diversos autores, y, por ltimo, se presen-
y economistas. Entre stos, Williamson (1975 tan las conclusiones, que plantean un par
y 1985) sintetiza algunas ideas de sus antece- de ideas sobre sus posibles usos en el an-
sores y plantea la teora de costos de tran- lisis de la realidad colombiana.
saccin (TCT), con la que da respuesta a la
pregunta por qu existen las firmas?, pre- 1. La teora de costos
gunta central para los estudiosos de las orga- de transaccin
nizaciones (Coase, 1936). Para Williamson la
firma es un tipo particular de organizacin En esta primera parte se explicarn inicial-
es un una jerarqua gerencial que permi- mente, de manera breve, los conceptos cen-
te administrar los intercambios o transaccio- trales de la TCT. Posteriormente, se
nes y, de esta manera, minimizar sus costos, presentarn dos contribuciones recientes,
a diferencia de otros tipos de organizacin, muy interesantes: una con respecto a los
especialmente los mercados. mecanismos de gobierno y otra referente a
los aspectos histricos de las firmas.
Esta teora explora la frontera de la firma: qu
transacciones se desarrollan en su interior,
1.1 Conceptos centrales
cules se compran, cules se tercerizan, cu-
les se realizan de manera conjunta entre dos o
ms firmas. Entonces, a diferencia de otras La TCT tiene como objetivos identificar las
teoras de la firma, para las que sta haba fuentes de los costos de transaccin (aque-
sido simplemente una caja negra, la (TCT) llas caractersticas o dimensiones de una
tambin trata de explicar el por qu de los me- transaccin que hacen el intercambio pro-
canismos de gobierno en su interior y su ex- blemtico o sumamente costoso) y especi-
tensin a otras formas, como la integracin ficar el mecanismo de gobierno que puede
vertical y la diversificacin. La investigacin coordinar de la manera ms eficiente la tran-
emprica se ha centrado en la explicacin a saccin, de tal forma que se logren econo-
estas formas organizacionales, aunque abor- mizar dichos costos (Jones, 1987: 199). La
da otros temas, como veremos ms adelante. eficiencia se constituye en el criterio con el
cual medir el desempeo, que se entiende
El propsito de este ensayo es presentar como una forma de economizar costos y se
una descripcin crtica de la TCT, una de atribuye a formas organizadas (mercados o
las ramas ms importantes de lo que algu- jerarquas, en la terminologa de Williamson).
nos llaman actualmente la economa orga-
nizacional (Hesterly, Liebeskind y Zenger, Una transaccin es la transferencia de bienes
1990). En la primera parte se describe de y servicios a lo largo de una frontera organi-
manera general esta perspectiva, sus su- zacional o, como dira Williamson, a lo largo

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de una interfase tecnolgica separable Esto trae a colacin las fuentes de los costos
(Williamson, 1981: 552). Es un concepto que de transaccin: factores del comportamiento
incluye tanto la nocin de intercambio como de las personas y del ambiente. Mientras que
la de contrato. La de intercambio de dere- los primeros factores se refieren a la racio-
chos de propiedad por bienes y servicios no nalidad limitada, al oportunismo y a los obje-
implica una promesa de responsabilidad fu- tivos parcialmente traslapados de los
tura y est tpicamente ejemplificada por tran- individuos (Hennart, 1993: 532); el segundo
sacciones en el mercado spot. El contrato s factor hace alusin a la incertidumbre y a la
supone una promesa de desempeo futuro, negociacin de cantidades mnimas (small
esencialmente porque una parte ha hecho una numbers bargaining).
inversin y su retorno depende del compor-
tamiento de la otra parte en el futuro. Este El individuo que hace parte de estas tran-
tipo de transacciones, donde se intercambia sacciones y contratos es un hombre or-
una promesa de desempeo futuro (Alchian ganizacin que experimenta lmites en la
y Woodward, 1988: 66) y se establece un formulacin y resolucin de problemas
contrato, son el objeto central de estudio de complejos y en el procesamiento de la in-
la TCT. formacin (Williamson, 1981: 553, citan-
do a Simon), lo cual no implica en lo ms
Williamson distingue entre costos ex ante y mnimo irracionalidad. Estos individuos con
ex post a la fijacin de un contrato, deriva- intencionalidad e intencionalmente racio-
dos de las actividades de informacin, ne- nales pueden a lo sumo formular contra-
gociacin y de ejecucin esenciales al tos incompletos, y con ellos el intercambio
proceso. Existen costos asociados a la bs- podra efectuarse de manera eficiente, si
queda de personas o de bienes, a la medi- no fuera por el oportunismo. Los contra-
cin de atributos, as como a los derechos tos incompletos no pueden dejar de tener
de la transferencia y a la negociacin de los un costo, ya que a travs de ellos las par-
trminos del acuerdo. A su vez, existen otros tes van a disfrazar los atributos o prefe-
costos debidos al seguimiento y a la revi- rencias, distorsionar datos, eludir temas
sin del cumplimiento del contrato. Las tran- centrales y en general, confundir las tran-
sacciones implican costos, dado que, a sacciones (Williamson, 1981: 554), sea o
diferencia de un mercado sin fricciones no con fines deshonestos, ya que estos
(como el supuesto en los modelos clsicos problemas tambin se derivan de desacuer-
de la economa), esta transferencia de bie- dos de buena fe (Alchian y Woodward,
nes y servicios tiene lugar en un contexto 1988: 6).1 Existen dos tipos diferentes de
de intercambio, donde la informacin es
imperfecta, donde las partes han hecho in-
versiones en activos especficos o donde 1
Citando a Williamson Otra forma de expresar
cada parte busca promover la consecucin esto es decir que aunque el hombre organizacional
de su propio inters a costa del de otros, es menos competente en sus cmputos que el hom-
empleando un comportamiento oportunista bre econmico, en sus motivaciones en mucho
ms complejo. Entonces, mientras el hombre eco-
o estratgico (Jones, 1987: 199). nmico busca simplemente satisfacer su propio

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oportunismo: seleccin adversa u oportu- pos diferentes de especificidad: ubicacin,


nismo precontractual y riesgo moral u activo fsico, activo humano, nombre de
oportunismo poscontractual. marca, activos dedicados a un uso espe-
cfico (dedicated assets) y especificidad
Los factores ambientales hacen referencia temporal.
a mercados no competitivos donde pocos
compradores o vendedores la negocia- La especificidad resulta crtica, dado que una
cin de cantidades mnimas o small vez que se hace una inversin,2 ambas par-
numbers bargaining intercambian en tes del acuerdo empleado y empleador,
ambientes con altos niveles de incertidum- cliente y proveedor operarn en una rela-
bre, lo que produce un aumento en los cos- cin de intercambio con consecuencias fu-
tos de la transaccin y permite que ocurra turas. sta, entonces, no es una situacin
el oportunismo. Pero esta negociacin de tpica de mercado donde fcilmente se
cantidades mnimas ocurre no slo porque fijan transacciones no especficas con cos-
hay lmites a la competencia, sino porque tos insignificantes, sino una situacin
en las relaciones de intercambio, las inver- manejada de manera ineficiente, donde
siones especficas a la transaccin en tr- emergen otro tipo de estructuras gobernan-
minos de conocimiento y equipo pueden tes para transacciones combinadas e
crecer (Pffefer, 1985: 405). La incerti- idiosincrticas cuando las identidades es-
dumbre y el intercambio de cantidades m- pecficas de las partes tienen consecuencias
nimas han trado consigo las enormes importantes en costos (Williamson, 1979:
organizaciones integradas, que han comen- 240), ya sean ocasionales o recurrentes.
zado a tomar el lugar de los mercados, con Esta perspectiva sostiene que las transac-
su nmero considerablemente mayor de ciones, que difieren en sus atributos, se en-
pequeas firmas. cuentran alineadas con estructuras de
gobierno que difieren en sus costos y com-
Pfeffer considera la especificidad como la petencias, de un modo discriminado (prin-
dimensin crucial de las transacciones. Las cipalmente, hacia la economa en los costos
otras dos dimensiones seran la incertidum- de transaccin) (Williamson, 1991: 277).
bre y la frecuencia con que se repiten las Tenemos una explicacin convincente para
transacciones. La especificidad en los ac- la integracin vertical de las firmas, que sur-
tivos hace referencia al grado en que un ge para reemplazar contratos de largo plazo
activo puede ser reubicado bien sea para
usos o para usuarios alternativos sin sa-
crificar su valor productivo (Williamson, 2
Williamson sugiere que la manera de financiar
1991: 281). Williamson distingue seis ti- los recursos depender de los atributos de estos.
En otras palabras, financiacin a travs de deuda o
emisin de acciones variar directamente con el
grado de especificidad del activo y su disposicin
inters, el oportunismo deja la puerta abierta para un punto de vista abiertamente contrario a los
la bsqueda del propio inters con mala inten- teoremas de la irrelevancia de la estructura del
cin (1981: 554). capital (Alchian y Woodward, 1988: 72).

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en condiciones inciertas y con riesgo de tractual (contratacin clsica de mercado,


una toma (hold-up).3 contratacin relacional o ley de la toleran-
cia,5 forbereance). La jerarqua est ca-
La incertidumbre, la negociacin con can- racterizada por la cooperacin, por los
tidades mnimas, las asimetras en la in- controles administrativos (grandes costos
formacin y el oportunismo originan burocrticos contrarrestados por ganancias
imperfecciones en el mercado. El merca- adaptativas bilaterales) y por la ausencia de
do ideal de la economa clsica se desintegra una ley contractual. La firma, ms que
y encontramos bienes y servicios a los cua- como un nodo de contratos, se define por
les ni siquiera les podemos asignar un pre- la existencia de la ley de facto6 (fiat) con
cio, as como bienes y servicios que no su ley contractual implcita, aquella de la
podemos transferir o negociar, porque no tolerancia (forbearance). Por otro lado, en
estn sujetos a derechos comerciales lo su- el mercado las partes son autnomas y tie-
ficientemente claros.4 Estos estudios sobre nen el fuerte incentivo que se deriva del
imperfecciones del mercado produjeron la flujo de ingresos netos acumulados como
TCT, cuando en 1969 se reconoci que las resultado de la reduccin de costos y de la
dificultades innatas de los mercados se re- adaptacin eficiente. Una diferencia clara
montan sin ambigedad alguna a una causa: aqu es que si se supone la ley contractual.
los costos de transaccin (Williamson, La forma hbrida es una combinacin en-
1981: 551). Recurdese que los trabajos de tre el mercado y la jerarqua, donde se sa-
Coase y Knigth son de mucho antes de me- crifican incentivos a favor de una mayor
diados del siglo XX. coordinacin, si se compara con la del
mercado, o donde se sacrifican la mayor
Williamson se refiere a tres formas genri- cooperacin a favor de una mayor intensi-
cas de gobierno: la de mercado, la jerr- dad de incentivos, en comparacin con la
quica y un hbrido entre ambos. Su lgica forma jerrquica.
se revela con una dimensionalizacin que
comprende: los instrumentos (la intensidad
Adems, Williamson afirma que los costos
en el uso de incentivos frente al control
comparativos de la estructura de gobierno y
administrativo) y el tipo de adaptacin (ya
los arreglos institucionales cambian con va-
sea autonoma o coordinacin) y una for-
riaciones en el ambiente institucional, con-
ma especfica correspondiente de ley con-
junto de reglas polticas, sociales y legales
fundamentales que establecen la base para la
3
Este tipo de problema, el hold up, es un tipo de
oportunismo post contractual, mediante el cual
una parte logra aprovecharse de otra que se en- 5
Forbereance se refiere a abstenerse de hacer efec-
cuentra en desventaja dependiendo de los trmi- tivo un derecho legal, una obligacin, una deuda.
nos del contrato.
6
Fiat es una orden o acto de voluntad que crea algo
4
Hennart (1993) cita la crtica de Demsetz en el sin ningn esfuerzo o como si no fuera necesario
sentido de que la teora de costos de transaccin ningn esfuerzo. Viene de una expresin latina:
no explica el porqu del xito de los mercados Hgase! Tambin significa una determinacin au-
sino slo el porqu de sus fracasos. toritaria, una orden autoritaria o arbitraria.

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produccin, intercambio y distribucin ms eficientes que los mercados para cier-


(Williamson, 1991: 287, citando a Davis y tas transacciones. Esta visin origin un
North, 1971: 6-7). Estos cambios en el am- nuevo inters en el mecanismo interno de
biente surgen por cuatro razones: derechos esta caja.
de propiedad, ley contractual, efectos de re-
putacin e incertidumbre. En su artculo, Alchian y Demstez (1972)
definen la firma como una organizacin
Una versin refinada incluye la propuesta contractual de insumos, donde el produc-
de Ouchi, de una forma diferente de gobier- to es el resultado conjunto de contribucio-
no, el clan o la cultura fuerte. Emerge cuan- nes de muchos trabajadores. No slo es la
do la medicin del comportamiento y el produccin en equipo (ms que la suma de
desempeo son ambiguas y tanto el merca- la produccin individual que no necesaria-
do como las jerarquas son inadecuados. mente es separable e identificable), sino que
Hesterly et al. afirman que en este argumento
el producto marginal de cada individuo es
se notan las influencias de la teora organi-
difcil de definir y costoso de medir. Esto
zacional y ya ha sido usado por Williamson
lleva a la prevalencia de la elusin, por lo
en sus explicaciones de contratacin
que este arreglo se hace rentable slo si un
relacional.
miembro del equipo lo toma bajo su admi-
Aunque nos hemos referido a las firmas, nistracin. Surge entonces una funcin
hasta ahora no se han descrito de manera especializada, aquella del seguimiento, cuyo
explcita. El modelo clsico da a entender costo es cubierto por el rendimiento del
que stas, conducidas con el objetivo de lle- grupo.7 l (o ella) vigila el desempeo de
var al mximo la riqueza, existen en un mer- los trabajadores, as como de cualquier otro
cado donde el capital, el trabajo y los insumo y como parte comn a todos los
productos se intercambian sin costos de contratos est en la capacidad de disolver
transaccin. La firma se representa como cualquiera de ellos s el desempeo no re-
una caja negra en la cual entraron trabajo y sulta satisfactorio. Aqu es donde surge el
capital y salieron productos (Alchian y concepto de la firma como un nodo de
Woodward, 1988: 65). Coase (como es ci- contratos.
tado por Alchian y Woodward, 1988: 65)
sugiri que la existencia de firmas produce De no contar con un incentivo, este mo-
una reduccin de los costos de transaccin, nitor tambin podra verse tentado a elu-
y prepar as el terreno para esta nueva dir: l (o ella) es el beneficiario residual
aproximacin terica que se fundamenta en (residual claimant) y est entonces inte-
la idea que las transacciones tienen un cos- resado en mantener e incrementar el valor
to que tiene que ser sumado a los costos de
produccin, y que las cajas negras son una
alternativa a los mercados. Sus estructuras 7
... un mtodo para contar la productividad mar-
de gobierno pueden organizarse para eco- ginal de los insumos individuales a la produccin
nomizar costos de transaccin y volverse del equipo (Alchian y Demsetz, 1972: 782).

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de su activo. Alchian y Woodward acla- La caracterizacin de Alchian y Demsetz tie-


ran que este beneficiario residual lo es ne dos limitaciones:8 primero, las firmas no
sobre los recursos ms especficos del difieren de una contratacin ordinaria de mer-
equipo (team specific), que pueden ser tra- cado. Son formas especializadas del merca-
bajo o capital (Alchian y Woodward, do. Como ya hemos visto, mercados y firmas
1988). Esta afirmacin recae en el supues- (o jerarquas como dira Williamson) son ins-
to de que no existen derechos de propie- tituciones econmicas diferentes, con carac-
dad y que stos son transables (Milgrom tersticas visiblemente distintas que les
y Roberts, 1992: 293), y que se debe ha- permiten a las segundas aventajar a los mer-
cer una distincin entre el retorno residual cados. Estas ventajas son: reduccin de los
y el control residual o derechos de deci- incentivos que se van a suboptimizar por pro-
sin, especialmente, cuando se habla de piedad comn, la existencia de fiat para resol-
firmas incorporadas. Esta ltima diferen- ver las diferencias y el acceso a informacin
relevante (Williamson, 1981: 559).
cia es importante, ya que usualmente el
gerente es el lder del equipo sin necesi-
Segundo, afirman que los contratos de lar-
dad de ser el propietario, e.d., l o ella tie-
go plazo no son la esencia de la organiza-
nen el control residual ms no el retorno
cin y definen los mercados de mano de
residual (Milgrom y Roberts, 1992: 289).
obra como mercados spot, igual que los
mercados de otros factores, suponiendo
Esta definicin desarrolla entonces la visin nuevamente mercados laborales perfecta-
de Coase (1936) y va ms all de la de otros mente competitivos. Williamson observa que
economistas, cuyas firmas estn caracteri- el equipo de trabajo involucra contratos de
zadas nicamente por el poder del jefe de em- largo plazo (Alchian y Woodward, 1988: 70),
plear, botar y acometer acciones disciplinarias ya que los miembros de un equipo se hacen
ms severas que aquellas del mercado. Fiat mutuamente especficos y querrn contar
no es la nica caracterstica, pero sin lugar a con garanta de desempeo y compensacin,
dudas es una muy importante. Williamson antes de que quieran realizar cualquier in-
define posteriormente la ley particular de las versin propia en los esfuerzos del equipo,
firmas, aquella de la forbearance (tolerancia), es decir contratos de largo plazo (Alchian
en la que se basa la existencia de fiat en las y Woodward, 1988: 70). Actualmente, cuan-
firmas. En su crtica general a la aproxima- do existen industrias donde los activos cr-
cin econmica de las organizaciones, ticos toman la forma de conocimiento, las
Perrow argumenta de manera convincente que inversiones especficas a la firma por parte
una relacin de autoridad es de mayor com- de los empleados los convierten en los ver-
plejidad que una simple relacin contractual. daderos propietarios del capital intelectual,
Adems, en un mercado de trabajo imperfec-
to y no perfectamente competitivo como su-
pondran los economistas, Perrow considera 8
Con esta posicin refutan el fundamento concep-
que las acciones autoritarias y disciplinarias tual de la definicin de la firma de teora princi-
pueden existir ya que tienen sentido. pal-agente: la tenencia de riesgos.

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lo que lleva a que se deban encontrar nue- definicin de los conceptos centrales y las
vas formas de compartir la propiedad con diferencias encontradas, stos resultan
ellos, ya que la compaa los necesita ms principalmente del normal desarrollo de una
de lo que ellos necesitan a la compaa teora a lo largo del tiempo. En el aspecto
(Stewart, 1997: 65-68). concerniente a las formas gobernativas,
Hennart (1993) propone, a diferencia de
Hennart (1993: 530) seala otra debilidad en Williamson, un modelo de escogencia en-
la definicin de la firma de la TCT. Dicha tre firmas y mercados, que distinguen en-
teora asegura que las firmas interiorizan las tre mtodos de organizacin e instituciones
transacciones, ya que hay costos de transac- econmicas. Los mtodos se refieren al sis-
cin en los mercados. Pero la organizacin tema de precios o las jerarquas, mientras
del intercambio, la cooperacin y los contro- las instituciones se refieren a los mercados
les administrativos dentro de las firmas tam- y las firmas. No hay una corresponden-
bin generan costos que deben ser tenidos
cia uno a uno entre precios y mercados o
en cuenta con el fin de ver si en realidad las
entre jerarquas y firmas (Hennart, 1993:
firmas economizan costos o no. Esta teora
529), y sta es la razn por la cual usual-
debera explicar cmo las firmas logran ge-
mente existe una mezcla de ambos mto-
nerar menores costos que el mercado.
dos, lo que resulta ser ms eficiente que la
Se tendran tres tipos de costos: de produc- especializacin.
cin (los nicos mencionados por el para-
digma de la teora de precios), de transaccin Cada uno de los mtodos tiene sus propias
(costos de hacer transacciones efectivas en formas de hacer cumplir y de controlar. El
los mercados) y administrativos (costos de sistema de precios impone un control de
organizar las transacciones dentro de la fir- manera indirecta, a travs de precios que
ma). Hesterly, Liebeskind y Zenger (1990: miden la produccin; mientras que la jerar-
408) afirman que, a pesar de que los costos qua controla directamente, restringiendo el
administrativos estn contenidos en la defi- comportamiento de los individuos, que reci-
nicin de Williamson de costos de transac- ben un salario por hacer lo que se les dice.
cin, stos no son tratados con el detalle que Cada sistema tiene su propio sesgo: el siste-
merecen. De este modo, Hennart habla de ma de precios provee un incentivo para lle-
los costos de organizar, que son la suma var al mximo la produccin, ya que minimiza
de los costos de medir y de los costos que la elusin (shirking), pero fomenta la trampa
resultan de mediciones imperfectas (1993: (cheating), ya sea inflando precios o dismi-
531) y que encontramos en los dos mtodos nuyendo la calidad; el sistema jerrquico, por
de organizacin propuestos por el autor y ya otra parte, promueve la elusin porque dado
mencionados. que el esfuerzo no es fcil de supervisar, se
paga a la gente por seguir rdenes, pero mi-
1.2 Contribuciones recientes nimiza la trampa. De esta manera, la mayora
de las transacciones se organizan usando
Aunque los autores reseados hasta el mo- mezclas de ambos mtodos ya que, como
mento presentan mucha consistencia en la afirma el autor, al concentrarse en uno u otro

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mtodo, los costos, ya sean de elusin o de se refiere a la influencia que tienen los com-
la trampa, se incrementan ms que propor- promisos contractuales de una firma en un
cionalmente. momento determinado y que afectan el ran-
go y tipo de mecanismos de gobierno que
Hennart (1993: 530) parece tener una aproxi- les es permitido adoptar en el futuro. Esta
macin ms comprensiva al problema con inseparabilidad puede impedir que una em-
las siguientes ventajas: seala claramente el presa cambie de un mecanismo a otro (con-
problema de los costos de administracin y tratacin de personal a tercerizacin, por
define el problema no como uno de decisin ejemplo) para un mismo tipo de transac-
entre dos o tres alternativas, sino entre un cin o puede obligar a usar un tipo de
rango un continuo de formas organiza- mecanismo dado, a pesar de que ese tipo de
tivas. Perrow resume su crtica a esta teora, transaccin especfica se pueda manejar de
al considerar su omisin de la complejidad de manera ms eficiente de otra forma (fabri-
las instituciones reales de la siguiente forma: cacin de una pieza insumo de un producto
a travs de un joint venture a comprarlo li-
Hay elementos fuertes de los mercados en bremente en el mercado, por ejemplo).
las jerarquas. Por otro lado, los mercados
tienen en s fuertes elementos de jerarqua. La inseparabilidad viene determinada por los
Las diferencias entre mercados y jerarquas compromisos contractuales, pero tambin
estn claramente sobrevaloradas. El rango por los cambios que stos permiten en el
continuo entre mercado y jerarqua es menos poder negociador que diferentes stakehol-
una regla que un baln de ftbol,9 con un ders de la firma. Si el poder de un
tipo puro muy pequeo y casi desvaneciste stakeholder vara y, en especial, si aumen-
en cada punta, y un centro hinchado que ta inesperadamente, ste podr obligar a la
mezcla las dos formas [] Muy poco de la firma a usar un determinado tipo de meca-
vida organizacional sobrevive en los dos nismo en el futuro (pensemos en el efecto
extremos del baln. (Perrow, 1991: 313) de la jurisprudencia en el campo laboral,
por ejemplo).
Otro aporte que constituye un avance para
la TCT es el de Argyres y Libeskind (1999), Aunque la teora aborda el problema de la
quienes le incorporan la historia a la teora. incertidumbre y de los contratos incomple-
Los autores sealan que sta analiza la tran- tos, propone que para problemas de este tipo
saccin como si fuera nica y aislada, lo la solucin es encontrar el mecanismo de
que distorsiona la posible prediccin del me- gobierno adecuado. Pero este planteamien-
canismo de gobierno apropiado o eficiente. to cambia el argumento: en el momento de
Los autores, entonces, plantean una situa- suscribir un contrato, las partes no pueden
cin llamada inseparabilidad de gobierno, que predecir los sucesos futuros, cambios en
su poder, contingencias, etc., y no necesa-
riamente van a poder escoger el mecanismo
de gobierno adecuado. Estas transacciones
9
Obviamente hace referencia a un baln de ftbol
americano, con sus extremos en punta y su centro no son la excepcin, sino la regla de la fir-
hinchado! ma, que est constituida por contratos ha-

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cia su interior y tambin hacia afuera, que le haga una firma en transacciones rentables
dan su alcance total, pero tambin la coar- pueden determinar su xito a largo plazo.
tan y restringen. Las firmas con demasiadas restricciones
pueden no ya tener rentas que le permitan
Esta inseparabilidad tiene consecuencias para subsistir en el momento en que alcancen si-
la teora: primero, para una misma transac- tuaciones ptimas de gobierno.
cin no se puede plantear una forma espe-
cfica de gobierno. La dificultad ya 2. Presentacin de investigacin
encontrada con las mltiples formas que emprica inspirada en la TCT
toma la transaccin trae consigo la indeter-
minacin de las formas de gobierno. Segun- Aunque uno podra plantear de manera re-
do, la inseparabilidad define lmites al tamao sumida que la TCT tiene como foco las
y alcance (scope) de la firma. Si Williamson fronteras organizacionales, como variables
planteaba los lmites de tamao en trminos independientes la negociacin de cantida-
de la atenuacin de incentivos a medida que des mnimas y especificidad de los activos
crece la firma y su alcance en trminos de y como temas centrales de estudio empri-
incertidumbre y caractersticas de los acti- co la integracin vertical y la diversifica-
vos (especificidad, extensibilidad e insepa-
cin, se har un ligero repaso por la
rabilidad), Argyres y Libeskind sealan que
bibliografa emprica no tan prolfica
habr campos donde la empresa no puede
como la de otras corrientes y se selec-
entrar o reducciones que no podr imple-
cionarn unos pocos artculos, para mos-
mentar, debido a compromisos contractua-
trar la riqueza potencial (aun reconociendo
les ya definidos, que imponen restricciones
sus notables limitaciones, que se trataran
o costos intolerables para su rompimiento.
con detalle en las conclusiones) de esta
Una firma dada entrar en ciertos tipos de
perspectiva terica.
transacciones y utilizar ciertos mecanismos,
con lo que se limitar as su alcance. A dife-
Se presenta inicialmente una breve resea
rencia del planteamiento original, que predi-
de cuatro artculos con el objetivo de ofre-
ce la internacionalizacin ante altos ndices
cer un panorama del tipo de problemas que
de incertidumbre, con esta propuesta se pue-
es posible investigar a partir de la TCT. Fi-
de pensar en que la firma debe medir su al-
nalmente, se resea una investigacin, es-
cance en momentos de alta incertidumbre,
cogida por la fusin interesante que plantea
ya que los riesgos futuros en trminos de
el autor (Afuah, 2001) con aproximaciones
ataduras contractuales son impredecibles
recientes en el campo de la estrategia.
y pueden ser muy costosos. Por ltimo, si
una transaccin es ms competitiva en la
medida en que genera rentas que superan 2.1 Panorama de posibles problemas
los costos de llevarla a cabo, una transac- que se deben investigar
cin seguir teniendo sentido mientras sea
rentable a pesar del exceso de costos que Los cuatro trabajos que se resean a conti-
acarree. De esta manera, en ambientes en nuacin son importantes, pero no recien-
competencia, las decisiones tempranas que tes, y presentan tres metodologas diferentes:

Cuad. Adm. Bogot (Colombia), 16 (26): 61-78, julio-diciembre de 2003 71


ELVIRA SALGADO C.

cuantitativa, cualitativa y una mezcla de las Monteverde y Teece (1982), por otro lado,
otras dos. Los textos analizan, adems, di- estudian la integracin vertical como pro-
ferentes tipos de transaccin: las estableci- ducto, en parte, de consideraciones de efi-
das por individuos o grupos, contratando el ciencia. Pero resulta interesante notar cmo
uno con el otro (Umbeck, 1978); las reali- las firmas japonesas han encontrado otras
zadas entre individuos y organizaciones, en formas de resolver este problema, princi-
forma de clientes y organizaciones de ser- palmente a travs de una estrecha coopera-
vicio relativamente pequeas (Jones, 1987), cin. Como Granovetter dira, una red
y las transacciones interorganizacionales estrecha de relaciones interorganizacionales
(Monteverde y Teece, 1982, y Jones y ayuda a prevenir la eventual aparicin del
oportunismo.
Pustay, 1988).
Jones (1987) estudia el surgimiento de ti-
Como vemos, la transaccin como unidad
pos diferentes de organizaciones como re-
de anlisis es una herramienta poderosa, en
sultado de la incertidumbre en el mercado.
cuanto permite conducir investigaciones en
Estudia, en particular, dos tipos: las espe-
varias formas de anlisis y, como Jones pro-
cializadas o las generalistas. El autor con-
pone, considerar transacciones con diferen-
cluye que la adopcin de tecnologa, la
tes stakeholders en el entorno operacional
decisin sobre el tipo de transaccin parti-
de la organizacin: proveedores financieros cular en la frontera organizacional y la es-
o de otros recursos, sindicatos, etc. tructura interna de la organizacin no son
cuestiones independientes y, por el contra-
En su artculo, Umbeck (1978) plantea una rio, estas decisiones deben tomarse de ma-
pregunta muy interesante: cul es el papel nera simultnea, con el fin de optimizar la
del gobierno? Su investigacin, en particu- relacin entre estos factores.
lar, fue simplificada por la ausencia durante
el perodo de estudio la fiebre de oro en El artculo de Jones y Pustay (1988) aborda
California de un gobierno organizado o el problema que los costos implcitos, mas
de un sistema legal en la regin. La existen- no medibles. En este documento encontra-
cia del gobierno afecta directamente los cos- mos un caso cualitativo y cuantitativo ex-
tos de transaccin, y a esto se debe sumar tremadamente interesante: se analizan las
los costos de transaccin del gobierno, por relaciones horizontales en la industria area
lo que una funcin de costos tendra que estadounidense entre 1925 y 1938, desde la
tener en cuenta esta circularidad. Este pun- hiptesis de que la decisin de competir o
to es de gran relevancia para el caso colom- cooperar depende de las dimensiones del
biano. La reduccin de los costos de ambiente que afectan los costos de transac-
transaccin que resulta de la presencia de cin (costos de contratacin en un ambien-
instituciones gubernamentales y legales (o te industrial). Las firmas se coordinan para
de su ausencia, como diran algunos cni- reducir la incertidumbre y administrar la
cos) es un requisito para el desarrollo eco- dependencia crtica de recursos, y cuando
nmico, tal y como ha afirmado Rubio, los costos de transaccin se hacen muy al-
economista estudioso del tema. tos para cooperar en el mercado, las firmas

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TEORA DE COSTOS DE TRANSACCIN: UNA BREVE RESEA

buscan soluciones jerrquicas o de un ter- organizarlo en el interior de una firma y no a


cer actor una agencia reguladora que travs del mercado.
impondr cooperacin y reducir los cos-
tos de transaccin por fiat. Afuah concluye que los lmites eficientes de
una firma son dinmicos, es decir, evolucio-
2.2 Un trabajo reciente nan a medida que la firma y su industria tam-
bin lo hacen. En mercados donde el cambio
A la lnea de investigacin abierta por es rpido y envolvente es importante, segn
Monteverde y Teece (1982) sobre la mayor el autor, mirar no slo la firma aislada, sino
probabilidad de que una firma entre en una en relacin con sus proveedores y clientes
integracin vertical ante una mayor incerti- (en cadena), porque estas relaciones deben
dumbre con sus proveedores, le han segui- cambiar para mantenerse eficientes. En el caso
do otros acadmicos (vase, por ejemplo, particular estudiado por l, es eficiente estar
Pisano, 1990). Sin embargo, aqu quiero lla- verticalmente integrado con el productor de
mar la atencin sobre el artculo de Afuah la nueva tecnologa, cuando un cambio tec-
(2001), que integra en su explicacin la teo- nolgico est produciendo destruccin de
ra de costos de transaccin y la teora de la competencias; pero no tiene sentido la inte-
firma basada en el conocimiento (Conner y gracin cuando uno est integrado a la vieja
Prahalad, 1996). tecnologa.

La bibliografa especializada presenta prue- 3. Aportes y limitaciones


bas no slo para argumentar que el benefi-
cio de la integracin vertical se reduce 3.1 Aportes
sustancialmente ante los cambios tecnol-
gicos, que vuelven obsoleta las capacidades Perrow afirma que una contribucin positiva
en la parte alta de la cadena (upstream) de esta aproximacin terica es haber hecho
(Harrigan, 1984 y 1985; Balakrishnan y explcita la existencia de las transacciones y,
Wernerfelt, 1986), sino tambin para soste- de este modo, haber permitido una mejor
ner la posicin contraria, de que ante mayor explicacin de la transicin del mercado a la
incertidumbre ante los proveedores por jerarqua. Seala que dado que las afirmacio-
ejemplo, derivada de la obsolescencia por el nes de Williamson pueden usarse para expli-
cambio tecnolgico, mayor probabilidad car tanto las relaciones interorganizacionales
hay de integracin vertical (Monteverde y como las intraorganizacionales, se gana ade-
Teece, 1982; Monteverde, 1995, y Pisano, ms en elementos para enriquecer la reflexin
1990). El autor explora esta aparente con- sobre la relacin que existe entre los merca-
tradiccin en el caso de cambio de tecnolo- dos y las organizaciones. Esta relacin ha sido
ga de CISC a RISC (la arquitectura del descuidada an por las aproximaciones in-
conjunto de instrucciones que opera la CPU dustriales que no consideran en su anlisis la
del computador), un caso que le permite, organizacin interna. Este autor concluye que
adems, revisar la proposicin de que el in- la pregunta de por qu hay tantas organiza-
tercambio de conocimiento tcito es mejor ciones se transforma en una ms apropiada:

Cuad. Adm. Bogot (Colombia), 16 (26): 61-78, julio-diciembre de 2003 73


ELVIRA SALGADO C.

por qu hay jerarquas en algunos sectores ciones de todo tipo. Entonces, aunque pode-
y en otros no? (Perrow, 1991: 294-295). roso, el concepto es problemtico ya que cada
tipo de transaccin requerira sus dimensio-
Williamson afirma que el costo de transac- nes crticas diferentes, de manera que la infe-
cin responde parcialmente la pregunta de rencia de una estructura particular de gobierno,
Hannan y Freeman sobre la razn de la exis- a partir de ciertos costos de transaccin, po-
tencia de muchos tipos de organizaciones. dra ser una tarea bastante compleja.
La respuesta subyace en las transacciones
que difieren y producen variados mecanis- Perrow, adems de reconocer los aportes,
mos de gobierno. En otro nivel, uno podra critica duramente la teora. Contiende que
afirmar que la interiorizacin representa una cambiar de una forma de organizacin a otra
absorcin de la amenaza externa y, en con- no implica necesariamente economizar cos-
secuencia, una adaptacin. Las diferentes tos. stos son simplemente originados en
estructuras de gobierno son entonces meca- otra parte. Con esto introducimos nueva-
nismos administrativos ideados para contro- mente el problema de los costos adminis-
lar, coordinar o adaptar, pero la racionalidad trativos, que no se han considerado de
econmica, la eficiencia, selecciona en un manera muy clara en la teora. Granovetter,
nivel de poblacin, el mercado o la industria. por su parte, a este respecto acota: Eccles
nota el hecho algo irnico, de que muchos
Con el campo de relaciones interorganiza- administradores consideren las transaccio-
cionales hay aspectos en comn. La teora nes internas ms difciles que las externas,
de los costos de transaccin propone que aun si la integracin vertical es ejercida por
los lazos interorganizacionales se crean para sus supuestas ventajas (1983: 28)
(Granovetter, 1985: 500).
reducir los costos de transaccin. Los joint
ventures y otro tipo de mecanismos de go-
Los precios de mercado son ms fciles de
bierno se explican como formas que se des-
obtener que los precios de transferencia, no
empean de manera ms eficiente que las
obstante que es un costo fcilmente identifi-
firmas independientes.
cable como un costo de transaccin. Hay
otros costos no tan fcilmente identificables
3.2 Limitaciones despus de una integracin, de acuerdo con
Perrow. Los costos de coordinacin interna
De acuerdo con Williamson (1979: 233), aun aumentan como resultado de la unificacin
si la transaccin es un concepto central en la de los sistemas contables y de presupuesto o
economa, requiere una mejor definicin. Es por la resolucin de problemas polticos y
necesario identificar las dimensiones en las personales con sus costosos efectos en in-
cuales difieren los costos de transaccin y formacin y control. De este modo es claro,
las propiedades economizadoras de las for- como ya se ha mencionado, que los costos
mas institucionales alternativas que permiten de transaccin pueden ser poderosos como
organizar las transacciones (Williamson, unidad de anlisis, pero la idea es an muy
1979: 234). Como vimos en el aparte ante- vaga y no hay una claridad razonable de lo
rior, los investigadores contemplan transac- que pueden o no expresar.

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TEORA DE COSTOS DE TRANSACCIN: UNA BREVE RESEA

Por otro lado, una crtica recurrente es que sobrestima bastante el poder de las jerarquas
la escogencia entre jerarquas y mercados con respecto a los puntos anteriores. La obe-
no da crdito a la complejidad de la vida or- diencia fcil no es un hecho de la vida orga-
ganizacional, como lo plantea Perrow. Este nizacional, donde tambin reinan el conflicto
autor afirma que las fuerzas que originan el y la lucha; por otro lado, las redes estables de
aumento de las jerarquas y la concentra- relaciones dentro las firmas o entre ellas (por
cin econmica son ms complejas y de una ejemplo, con juntas directivas cruzadas) fa-
naturaleza estructural. Los costos de tran- cilitan el arreglo de disputas. Como ya he
saccin y la eficiencia no pueden por s so- mencionado, en la discusin de precios de
los explicar el origen del aumento de las transferencia, la transmisin y reunin de in-
jerarquas y de la oleada de fusiones que han formacin no es necesariamente ms fcil
experimentado las sociedades modernas. dentro que entre las organizaciones.

En el artculo de Granovetter encontramos otra Finalmente, Granovetter afirma que el su-


crtica a esta teora y a las teoras econmicas puesto de accin racional no debera ser
en general. El autor propone que las transac- abandonado, ya que lo que el analista en-
ciones econmicas estn inmersas (embedded) tiende como comportamiento no racional
en las relaciones sociales y afirma que las teo- puede ser bastante razonable cuando las
ras econmicas tienen un concepto sub o restricciones surgidas del entorno, especial-
sobresocializado de la accin humana. El ar- mente aqullas debidas a la inmersin social
gumento de la inmersin (embeddedness) re- (embeddeness) se analizan en su compleji-
calca la importancia de las relaciones personales dad (Granovetter 1985: 506).
y de las redes en el surgimiento de la confian-
za, ms que hacer hincapi en la de los arre- Aunque Williamson (1991) afirma haber es-
glos institucionales o la de la moralidad tudiado el problema de inmersin (embedded-
generalizada (que dara origen a un argumen- ness) de la teora institucional, al definir las
to sobresocializado). Alchian y Woodward
organizaciones como arreglos institucionales
(1988: 77) reconocen la importancia de las
en ambientes institucionales, su teora care-
fuerzas morales y ticas y subrayan que aun-
ce de un sentido de la realidad social. En tr-
que no saben cmo operan, no deben ser des-
minos de dependencia de recursos, uno habla
deadas. Sin embargo, la existencia de
de los ambientes representados (enacted),
relaciones, aunque necesarias para asegurar la
y el de Williamson parece ser un mercado
confianza y el orden, no son suficientes para
con agentes annimos que buscan las for-
garantizarlas y coexisten con la desconfianza,
mas ms eficientes de transar.
el malfeasance y el oportunismo.

Williamson afirma que las transacciones com- Conclusiones


plejas del mercado deben interiorizarse para
evitar diferencias y disputas que pueden ser La economa nos atrae a algunos por su l-
resueltas por fiat. Adems, afirma que las fir- gica cuidadosa y presentacin, que aparen-
mas estructuradas tienen una habilidad supe- ta ser completa de una realidad compleja y
rior para transmitir informacin precisa. La difcil. Cuando uno lee por primera vez bi-
posicin de Granovetter es que Williamson bliografa relacionada con la TCT, siente esa

Cuad. Adm. Bogot (Colombia), 16 (26): 61-78, julio-diciembre de 2003 75


ELVIRA SALGADO C.

fuerte atraccin por lo sucinto, lo claro y lo Como la TCT se enfoca particularmente en


concreto. Adems, lo impresionan esos las fronteras y en los mecanismos de go-
insights que ponen al descubierto las fallas bierno, es interesante plantearse desde sta
de mercado y las explicitan como elemen- por qu surgen los grandes grupos empre-
tos del nuevo modelo. Sin embargo, esa fas- sariales diversificados en economas como
cinacin empieza a perder su magia por la las nuestras. Aunque su tamao y las insti-
misma razn que la origin: la lgica cuida- tuciones vigentes ofrecen parte de la res-
dosa y la pretensin de una explicacin com- puesta, la pregunta especfica que debe
pleta. Cuando nos enfrentamos al hombre hacerse es por el mecanismo de gobierno.
oportunista, al oportunista sagaz y doble, Estos grupos, que ni son corporaciones ni
nos preguntamos qu se hizo la confianza? entes multidivisonales en el sentido estricto
Cuando hablamos de firmas donde la admi- de estos conceptos, parecen haber incurri-
nistracin economiza en costos, parecera do en costosos procesos de diversificacin
que el poder, el conflicto y la poltica no y desinversin, y no haber usado suficien-
fueran parte de la vida organizacional Pa- temente hasta pocas muy recientes las
recera que en la vida organizacional no hu- alianzas de todo tipo que ahora reinan en el
biera organizacin informal, poder ni cultura, mercado. Si se piensa que un mercado bas-
temas tan de los afectos de los socilogos y tante alejado del supuesto por el paradigma
cientficos polticos. econmico y se considera el aspecto hist-
rico planteado por Argyres y Liebeskind
Eisenhardt concluye su artculo afirmando (2000), uno tendra adems que preguntar-
que los investigadores organizacionales de- se las restricciones o los constreimientos
beran mirar ms all de la literatura eco- que obligaron o impidieron a los grupos en-
nmica. Las ventajas de la economa son contrar formas de gobierno no necesaria-
un desarrollo cuidadoso de supuestos y de mente las ms eficientes.
proposiciones lgicas, pero para la inves-
tigacin emprica, los investigadores Por otro lado, el aspecto de negocios fami-
organizacionales tienen ventajas comparati- liares o clanes (el Grupo Empresarial
vas (Eisenhardt, 1989: 72). Pienso que esta Antioqueo tiene una filiacin regional que
conclusin es igualmente vlida para la teo- le resta mucho del carcter annimo de
ra de los costos de transaccin. Parafrasean- las verdaderas corporaciones) se podra
do a Scott (1987), uno podra concluir: una mirar como una manera bsica de contra-
aproximacin que ve las organizaciones como rrestar el oportunismo o una forma de lidiar
sistemas de intercambio, con estructuras de- con mercados laborales profesionales casi
terminadas por las transacciones, en ambien- inexistentes, donde la reputacin social si-
tes de competidores y de compaeros de gue primando sobre la profesional.
intercambio, no es mala pero s claramente
incompleta. Es, entonces, una aproximacin Si se considera el oportunismo como una de
sugestiva, poderosa para explicar ciertas si- las fuentes de los costos de transaccin, es
tuaciones, pero no completa. Afortunadamen- necesario aceptar que la desconfianza des-
te, an no hay explicaciones completas en empea un papel importante y ahorra costos
las ciencias sociales. de transaccin. Sin embargo, hay descon-

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TEORA DE COSTOS DE TRANSACCIN: UNA BREVE RESEA

fianzas con fundamento y desconfianzas sin en: Strategic Management Journal, n. 7, pp.
razones diferentes a nuestra cultura y cos- 347-359.
tumbres. Claro que estas son razones pode-
rosas, pero sera necesario reflexionar sobre Conner Eisenhardt, K. M., 1989. Agency Theory:
los costos que genera en Colombia, en todo An Assessment and Review, en: Academy of
mbito, la desconfianza sin razn de ser: Management Review, n. 14, pp. 57-74.
permea nuestras prcticas y costumbres,
empapela los negocios ms bsicos y podra ________ y Pralahad, C. K., 1996. A Resource-
terminar costando ms que el oportunismo. Based Theory of the Firm: Knowledge versus
Esa podra ser una hiptesis de trabajo. Es Opportunities, en: Organization Science, n. 7,
un tema importante porque, como ya lo han pp. 477-492.
sealado los estudiosos del tema, la confian-
za es un bien que en vez de desgastarse con Eisenhardt, K. M., 1989. Agency Theory: An
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