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Ingeniera e Investigacin

ISSN: 0120-5609
revii_bog@unal.edu.co
Universidad Nacional de Colombia
Colombia

Uyazn, A.M.; Gil, I.D.; Aguilar, J.L.; Rodrguez, G.; Caicedo, L.A.
Deshidratacin del etanol
Ingeniera e Investigacin, vol. 24, nm. 3, diciembre, 2004, pp. 49-59
Universidad Nacional de Colombia
Bogot, Colombia

Disponible en: http://www.redalyc.org/articulo.oa?id=64324308

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UYAZN, GIL, AGUILAR, RODRGUEZ, CAICEDO
REVISTA INGENIERA E INVESTIGACIN No. 56, DICIEMBRE DE 2004. 49 - 59

Deshidratacin del etanol

Ethanol dehydration
A.M. Uyazn1, I.D. Gil2, J.L. Aguilar3, G. Rodrguez4, L.A. Caicedo5

RESUMEN
El objetivo de esta revisin es presentar los procesos de deshidratacin del etanol y sus caractersticas ms
importantes, adems de las principales variables de operacin y algunos criterios utilizados en el diseo del
esquema de separacin. Se ha hecho una diferenciacin entre los procesos que involucran operaciones equilibrio
lquido-vapor para la separacin y aquellos que lo hacen a travs de diferencias de tamao molecular. Finalmente,
se presenta una comparacin de los tres principales procesos aplicados a nivel industrial, resaltando sus fortalezas
y debilidades desde el punto de vista operativo, de consumo energtico y de servicios industriales.
PALABRAS CLAVE: Deshidratacin del etanol, destilacin extractiva, destilacin azeotrpica, tamices moleculares.

ABSTRACT
This review outlines ethanol dehydration processes and their most important characteristics. It also deals with the
main operating variables and some criteria used in designing the separation scheme. A differentiation is made
between processes involving liquid-steam balance in separation operations and those doing it by screening the
difference in molecule size. The last part presents a comparison between the three main industrial processes,
stressing their strengths and weaknesses from the operational, energy consumption and industrial services points
of view.
KEY WORDS: ethanol dehydration, extractive distillation, azeotropic distillation, molecular screening.
Recibido: Junio 15 de 2004
Aceptado: Noviembre 10 de 2004

1. Introduccin fin de evitar la formacin de dos fases lquidas en la mez-


cla[2]. La primera alternativa puesta en consideracin para
El desarrollo de tecnologas que permitan la produccin superar el punto azeotrpico consiste en modificar las
de compuestos oxigenados con el fin de aumentar el condiciones de operacin de la destilacin, las cuales
octanaje de las gasolinas, reducir las emisiones contami- abarcan desde la aplicacin de alto vaco hasta la adicin
nantes a la atmsfera y mejorar la eficiencia de la com- de solvente; dichas modificaciones varan los coeficien-
bustin, ha propiciado la aplicacin de diferentes mto- tes de actividad de la mezcla. Posteriores a las tcnicas
dos de deshidratacin del etanol, debido a que ste es de destilacin, que involucran operaciones lquido-vapor,
uno de los compuestos ms atractivos porque proviene se han introducido otras que utilizan los principios de
de una materia prima biolgica renovable, no es corrosi- adsorcin y permeacin: entre ellas se destacan la utiliza-
vo ni txico y, adems, mejora el desempeo de las ga- cin de zeolitas y membranas de pervaporacin, y como
solinas[1]. propuestas alternas se encuentran los procesos hbridos
que combinan diferentes tcnicas y procesos.
A travs de los mtodos convencionales de destilacin es
posible obtener etanol con concentraciones cercanas a la En la eleccin de la tcnica ms conveniente, se tienen
composicin azeotrpica (96% en peso); sin embargo, en cuenta principalmente el consumo energtico y de-
para que el etanol pueda ser mezclado con la gasolina es ms costos de operacin, adems de los costos de inver-
necesario que su contenido de agua sea muy bajo, con el sin inicial.

1 Ingeniera Qumica, Estudiante de Maestra. Universidad Nacional de Colombia. Correo electrnico: amuyazanr@unal.edu.co
2 Ingeniera Qumico, Estudiante de Maestra. Universidad Nacional de Colombia. Correo electrnico: idgilc@unal.edu.co
3 Ingeniero Qumico, MSc. Profesor, Facultad de Ingeniera. Universidad Nacional de Colombia. Correo electrnico: jlaguilara@unal.edu.co
4 Ingeniero Qumico, MSc, PhD. Profesor, Facultad de Ingeniera. Universidad Nacional de Colombia. Correo electrnico: grodriguezn@unal.edu.co
5 Ingeniero Qumico, MSc, DSc. Profesor, Facultad de Ingeniera. Universidad Nacional de Colombia. Correo electrnico: lacaicedom@unal.edu.co
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2. Procesos de deshidratacin por de etapas (por encima de 40) y con altas relaciones de
destilacin reflujo, incurriendo en elevados consumos energticos y
altos costos de construccin de la torre (dimetros eleva-
Los problemas de azeotropa de la mezcla etanol-agua dos)[1]. En la Figura 2 se presenta un diagrama esquem-
han exigido la consideracin de diferentes alternativas para tico del proceso.
eliminar o superar el azetropo. Esta bsqueda ha gene-
rado opciones que se han encaminado fundamentalmen- 2.2 Destilacin azeotrpica
te a la reduccin del consumo energtico demandado
En los sistemas de destilacin azeotrpica se aprovecha
por la operacin de deshidratacin del alcohol. Las tcni-
la adicin de un agente de separacin que modifique la
cas de destilacin y sus modificaciones abarcan desde la
condicin de azeotropa de la mezcla a una ms favora-
operacin al vaco hasta la adicin de solventes de sepa-
ble. Los agentes de separacin que inducen la formacin
racin para modificar o eliminar la condicin de azeotropa
de dos fases lquidas (mezclas heterogneas) se utilizan
del sistema.
para separar mezclas azeotrpicas. La efectividad de ta-
les agentes est en el aprovechamiento de la separacin
de fases para lograr que la composicin del alimento se
encuentre en una regin favorable para la operacin de
la columna[3].

Figura 1. Efecto de la presin sobre la composicin azeotrpica


de la mezcla etanol-agua.

2.1 Destilacin al vaco

Es una de las primeras tcnicas utilizadas para eliminar el Figura 2. Diagrama esquemtico de la deshidratacin del
azetropo etanol-agua, aprovechando el efecto conse- etanol por destilacin al vaco
guido al disminuir la presin del sistema y as obtener El agente de separacin se selecciona con criterios eco-
etanol anhidro. En la actualidad ha sido desplazada por nmicos, de baja toxicidad, de eficiencia en la separa-
tcnicas de destilacin que utilizan agentes de separa- cin y de conservacin de energa. El pentano y el
cin[1]. ciclohexano han demostrado tener los mejores rendimien-
En la Figura 1 se observa el efecto de la presin sobre la tos desde el punto de vista del consumo energtico; sin
composicin azeotrpica del sistema etanol-agua. Por embargo, industrialmente son muy utilizados el benceno
debajo de los 6 kPa el azetropo desaparece y la separa- y el dietil-ter[4]. El pentano es muy voltil y por lo tanto
cin de los componentes se hace tericamente posible. las prdidas por evaporacin son considerables, situndo-
lo en desventaja con relacin a otros agentes de separa-
El sistema para obtener etanol anhidro consta de dos co- cin. El benceno, que se utiliz durante muchos aos, ha
lumnas consecutivas; en la primera se alimenta una solu- perdido aceptacin por su toxicidad[5], impidiendo la
cin diluida para llevarla hasta una composicin cercana a aplicacin del etanol obtenido con fines farmacuticos y
la azeotrpica y luego sta se lleva a la segunda columna, alimenticios[6], y obligando a que algunas de las plantas
donde se hace vaco para deshidratar el etanol y obtener existentes cambiaran de tecnologa para la produccin de
una composicin por encima del 99% en volumen. alcohol anhidro.

El incremento de la relacin de reflujo y el nmero de El sistema de deshidratacin consta de tres columnas; al


etapas requerido para la separacin no tiene influencia igual que en la destilacin al vaco, la primera se utiliza
marcada sobre la eficacia de la misma, de tal manera que para concentrar la solucin alcohlica hasta un punto cer-
para obtener un producto de alta pureza es necesario cano al azeotrpico. La segunda, conocida como
utilizar columnas de deshidratacin con un gran nmero deshidratadora y en la que se alimenta un agente de se-
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paracin, permite obtener como producto de cima un se consigue mezclando el alimento azeotrpico binario
azetropo heterogneo que arrastra el agua y que se con- de composicin xF1 con una corriente de agente de sepa-
densa para llevarlo luego a un decantador, en el que se racin, que generalmente se obtiene de una columna de
produce una separacin de fases y se hace la reposicin regeneracin posterior. Las especificaciones de diseo de
del agente de separacin. La fase liviana constituye la la columna son: la composicin de fondos (xB), etanol
mayor parte de la corriente de reflujo de la columna y la bsicamente puro y la composicin del vapor de cima
fase pesada se enva como corriente de destilado a una (yN), la cual se ubica dentro de la regin de dos fases,
columna de recuperacin de benceno; una parte de la cerca al azetropo ternario y dentro de la regin II de
fase pesada se utiliza como reflujo en algunas ocasiones destilacin. El diseo de la columna es tal que en estado
para ajustar parmetros en la columna[7]. Como produc- estacionario el perfil de composicin en la fase lquida va
to de fondos de la columna deshidratadora se obtiene desde xB hasta xN y por lo tanto todas las etapas de la
etanol anhidro. En esta columna el consumo tpico de columna se encuentran en la fase homognea, corres-
vapor es de 1,5 kg por cada litro de etanol anhidro produ-
pondiente a la regin II de destilacin.
cido, con una presin entre 102 y 171 kPa (15 y 25 psig)[8].
La tercera columna, conocida como recuperadora, se ali-
menta con la fase acuosa del azetropo formado para
retirar el solvente remanente y devolverlo a la columna
de deshidratacin. En esta columna el consumo tpico de
vapor es de 0.78 kg por cada litro de etanol anhidro pro-
ducido[8]. En la Figura 3 se presenta un diagrama esque-
mtico del proceso.

Figura 4. Mapa de curvas residuales para la mezcla etanol-


agua-benceno.

El vapor de cima, de composicin yN, se condensa total-


mente en dos fases lquidas en equilibrio: una fase livia-
na, rica en benceno de composicin xre, y una fase pesa-
da, pobre en benceno de composicin xpe. La separacin
de fases en el decantador permite cruzar de una regin
Figura 3. Diagrama esquemtico de la deshidratacin del de destilacin a otra, haciendo que la mezcla del reflujo
etanol por destilacin azeotrpica. y el solvente recirculado formen un lquido de composi-
cin xN en la cima.
Para separar una mezcla binaria homognea de etanol y
agua, que forma un azetropo de mnimo punto de ebu- En un estudio realizado por Kosuge et al.[9], se evala el
llicin, se puede utilizar benceno como agente de sepa- efecto de la velocidad de transferencia de masa sobre la
racin, el cual tiene miscibilidad parcial con el agua y destilacin azeotrpica con benceno. All se encontr que
conduce a la formacin de tres azetropos de mnimo la separacin en la columna deshidratadora es ms eficaz
punto de ebullicin, dos binarios y uno ternario. El mapa a medida que se cuenta con mayor rea libre en el plato
de curvas residuales de este sistema se gener en el si- y cuanto mayor sea la altura del vertedero. Por otro lado,
mulador Aspen Plus con el modelo Uniquac y se ilustra tambin se concluye que la separacin es mejor cuando
en la Figura 4, en el cual se distinguen tres regiones de la concentracin del vapor de cima se aproxima a la del
destilacin. Adems, en la Figura 5 se observa que los azetropo ternario y cuando aumenta la relacin de re-
dos componentes a separar (etanol y agua) se obtienen flujo y el flujo de agente recirculado. Sin embargo, esto
en regiones de destilacin diferentes.
ltimo debe estar acompaado de un anlisis econmico
Para separar el etanol se requiere que la composicin de que permita establecer los valores ptimos, sin acarrear
alimento (xF) se encuentre en la regin II (Figura 5). Esto altos consumos energticos en la operacin.
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2.3 Destilacin extractiva en la separacin de componentes que contienen uno o


ms grupos funcionales, pero es costosa para la separa-
2.3.1 Destilacin extractiva con solventes cin de estereoismeros, series homlogas o ismeros
estructurales[4].
La destilacin extractiva es un mtodo de separacin de
azetropos binarios de mnimo punto de ebullicin, y
ocurre en presencia de una sustancia de alto punto
de ebullicin, llamada solvente, la cual es completa-
mente miscible con los componentes de la mezcla
binaria en todas las proporciones y no forma azetropos
adicionales. El solvente se adiciona a la mezcla
azeotrpica de alimentacin para alterar las
volatilidades relativas de los componentes de la mez-
cla; debido a su baja volatilidad ste tiende a perma-
necer en la fase lquida, razn por la cual se alimenta
en una de las etapas superiores para que su efecto
sea aprovechado a lo largo de toda la columna.

Figura 6. Diagrama esquemtico de la destilacin extractiva


con solvente.

Cuando el agente de separacin es una sustancia lquida


se denomina solvente. La seleccin de los solventes de
destilacin extractiva implica un estudio para determinar
su efectividad, la cual est representada por las modifica-
ciones que produce sobre las no idealidades de la fase
lquida de los componentes a separar. El proceso se hace
posible cuando el solvente altera de manera selectiva los
coeficientes de actividad; para que esto ocurra es nece-
saria una alta concentracin de solvente. Las caractersti-
cas ms importantes de un solvente son[4]:
Debe afectar el comportamiento de la fase lquida de
los componentes claves.
Debe tener un punto de ebullicin superior al de los
componentes a separar y ser relativamente no voltil,
para asegurar su permanencia en la fase lquida.
No debe formar azetropos con los componentes de
la mezcla a separar.
Debe tener baja viscosidad, baja toxicidad y bajo costo.

La deshidratacin o recuperacin completa del etanol a


partir de soluciones acuosas por este mtodo ha sido es-
tudiada durante muchos aos[10,11,8]. Una gran varie-
dad de solventes que modifican la forma de la curva del
equilibrio lquido-vapor y eliminan el azetropo ha sido
Figura 5. (a) Representacin esquemtica de la columna de
destilacin. (b) Lneas de balance de materia para la separacin evaluada; entre dichos solventes se encuentran algunos
de la mezcla etanol-agua con benceno[7]. glicoles[12,13], aminas[14], fenoles hidrofbicos[15],
parafinas[16], tiofenos y otros. La adicin de glicoles como
La destilacin extractiva es ampliamente usada en las in- solvente extractivo no solo elimina el azetropo etanol-
dustrias de procesos qumicos y petroqumicos para la agua sino que tambin cambia la forma de la curva de
separacin de sistemas azeotrpicos, cuyos puntos de equilibrio lquido-vapor en la zona rica en etanol. Ade-
ebullicin son muy cercanos. As mismo, tiene aplicacin ms, la efectividad del agente extractivo depende del
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incremento que produzca en la volatilidad relativa del para evaporar la mayor parte del lquido. La eliminacin
etanol o del agua. Dado que la presin de vapor del etanol de la humedad ligada se consigue fundiendo o calentan-
es aproximadamente 2.5 veces mayor que la del agua, do la sal hasta una temperatura que permita asegurar que
resulta conveniente utilizar un agente de extraccin la sal est libre de lquido. Generalmente, por facilidad
hidroflico que reduzca el coeficiente de actividad del en la manipulacin, se prefiere fundir la sal aunque no
agua y, si es posible, incremente el coeficiente de activi- siempre es posible por problemas de descomposicin;
dad del etanol; y que adems, tenga bajas viscosidad y cuando esto ltimo ocurre, se opta entonces por un se-
toxicidad. cado por aspersin[19,20]. Un estudio reciente[21] pro-
pone dos esquemas para la recuperacin de la sal. En un
Un estudio de Black[10] reporta que la operacin con primer esquema, se alimenta una solucin alcohlica di-
etilenglicol acarrea altos consumos energticos; sin em- luida a la columna salina cuya corriente de fondos es una
bargo, estudios posteriores realizados por Lee[14], solucin diluida acuosa de la sal, que se lleva a una etapa
Hanson[17], Meirelles[11] y Uyazn[18] han demostra- de evaporacin para retirar la mayor parte del agua y lue-
do que los consumos energticos son menores (1760 kJ/ go se somete a un secado por aspersin. El segundo uti-
kg de etanol) y competitivos, comparado con otros pro- liza una columna de destilacin convencional para llevar
cesos existentes de deshidratacin del etanol. Los resul- la solucin alcohlica hasta una concentracin cercana al
tados obtenidos por Meirelles concuerdan con los estu- 80% y, posteriormente, se alimenta dicha solucin a una
dios experimentales reportados por Lee[14] y Hanson[17]. columna salina en la que por los fondos se retira una
Como aplicacin de estos estudios, en Brasil se monta- solucin mucho ms concentrada que la obtenida en el
ron algunas plantas que trabajan con la tecnologa de des- primer esquema y que puede ser sometida directamente
tilacin extractiva utilizando etilenglicol como agente de al proceso de secado por aspersin. En dicho estudio se
separacin[8]. concluye que el esquema ms competitivo desde el pun-
to de vista energtico es el que utiliza la etapa de
En un esquema tpico de un proceso de destilacin preconcentracin del alcohol.
extractiva (Figura 6), que utiliza solvente como agente de
separacin, el equipo consta de una columna extractiva Los iones de la sal son generalmente capaces de causar
con doble alimentacin y una columna de recuperacin efectos superiores y ms selectivos que los causados por
de solvente, a la que se adeca un sistema de vaco de- las molculas de un solvente lquido, por lo que se utilizan
bido al alto punto de ebullicin del solvente a recuperar. relaciones en peso sal/alimento de 0.1 como mximo[20].
El alimento es una mezcla de los componentes A y B a
A diferencia del solvente lquido, el agente salino presen-
separar, los cuales pueden formar un azetropo de mni-
ta problemas de transporte, disolucin y posterior
mo punto de ebullicin o tener una baja volatilidad rela-
recristalizacin, bajas velocidades de disolucin, solubilidad
tiva. El solvente se adiciona a la columna de destilacin
limitada en los componentes de la mezcla alimentada y
extractiva en las etapas superiores, cerca del condensa-
la necesidad de utilizar materiales especiales para prever
dor y por encima de la etapa de entrada del alimento.
la corrosin[19]. Otro problema que limita la utilizacin
Uno de los componentes, B (que no necesariamente es
de esta tcnica es la dificultad para predecir el desempe-
el ms voltil), se recoge en la corriente de destilado con
o y la solubilidad de la sal en un sistema en particular,
alta pureza. El producto de fondos de la columna, el com-
cuando no se cuenta con datos experimentales.
ponente A y el solvente, se enva a la columna de recu-
peracin, cuyo destilado es el componente A puro, y por En la deshidratacin del etanol se han utilizado las siguien-
el fondo se obtiene el solvente, que se recircula a la tes sales: cloruro de calcio, cloruro de potasio, cloruro de
columna extractiva. cobalto (II), cloruro cprico, cloruro de nquel (II), bromuro
de estroncio, acetato de sodio, acetato de potasio, nitrato
2.3.2 Destilacin con sal de calcio, yoduro de sodio y yoduro de potasio[19]. Se ha
reportado que las sales con catin divalente son preferi-
Con la adicin de una sal inica, soluble y no voltil, se
bles debido a que su esfera de hidratacin es superior a la
modifica el comportamiento de la fase lquida de la mez-
de las sales monovalentes[5]. Entre los criterios que se
cla a separar. En este caso, la sal se alimenta por disolu-
tienen en cuenta para elegir la sal estn: bajo costo, estabi-
cin en la corriente de reflujo caliente de la columna.
lidad qumica, alta solubilidad, poca corrosin sobre los
Con el fin de que sea efectiva la separacin, la sal debe
materiales, bajo envenenamiento, baja toxicidad y fcil
ser soluble en ambos componentes de la mezcla a sepa-
manejo[20,22]; la literatura reporta que los cloruros, y en
rar dentro de todo el intervalo de composicin que se
especial el cloruro de calcio, presentan el mejor comporta-
presenta a lo largo de la columna. Por no ser voltil, per-
miento y balance a nivel tcnico y econmico[22]. Ade-
manece en la fase lquida, alterando la volatilidad relativa
ms de satisfacer los requisitos mencionados, incrementa
del sistema. No es necesaria una seccin de rectificacin
fuertemente la volatilidad relativa.
por encima del plato en el que se alimenta la sal; sta se
recupera del producto de fondos, que se encuentra en Un proceso tpico de destilacin extractiva salina para
su punto de burbuja, con un suministro adicional de calor obtener etanol anhidro se muestra en la Figura 7. La co-
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lumna consta de dos secciones de destilacin que ope- Mejora el desempeo del solvente; comparada con la
ran a diferentes presiones. Despus de ser sometida a destilacin extractiva, la cantidad de solvente a
un precalentamiento, una solucin diluida proveniente recircular se reduce a una cuarta o quinta parte, el
de un fermentador, entra a la seccin baja de la columna nmero de etapas tericas requerido se reduce en
que se utiliza como seccin de despojamiento y opera una tercera parte, as como el consumo energtico y
sin sal; esta seccin est limitada a la preconcentracin el costo de los equipos tambin descienden de ma-
del alimento hasta un grado requerido (cerca del 50% en nera importante.
peso de etanol); en este caso, este sistema est operan- Permite la operacin continua dada la alta eficiencia y
do en una regin de alta volatilidad relativa y por tanto las el bajo desperdicio de solvente.
cargas requeridas son bajas, comparadas con las cargas
Se obtiene un producto de alta pureza.
de una columna diseada para obtener etanol con una
composicin cercana a la azeotrpica. Se incrementa la volatilidad relativa del sistema etanol-
agua, comparada con el efecto producido por cada
El contenido calorfico del vapor de cima, que abandona uno de los agentes de manera independiente.
la seccin inferior, se utiliza para el calentamiento de la
sal, que abandona los fondos de la seccin superior de la No se tienen reportes acerca de la implementacin del
columna. La corriente de cima de la seccin inferior se proceso de destilacin extractiva con sal y solvente a ni-
alimenta luego a la seccin superior de la columna, la vel piloto o industrial, pero se han realizado estudios en
cual opera a una presin inferior. En la seccin superior laboratorio para la separacin de sistemas no polares, como
de la torre la sal ingresa disuelta en la corriente de reflujo mezclas de hidrocarburos de cuatro carbonos, y sistemas
y se retira en la solucin salina de fondos, en la que una polares, como la mezcla etanol-agua, que han permitido
porcin se enva al fermentador mientras que la otra se concluir acerca de la eficiencia de los agentes de separa-
alimenta a un cristalizador evaporativo y despus de un cin en el proceso[23]. El anlisis para el sistema etanol-
secado final la sal se recircula al sistema[19]. agua se ha enfocado en la obtencin de datos experi-
mentales del equilibrio lquido-vapor para el sistema
2.3.3 Destilacin extractiva con sal y solvente etanol-agua-etilenglicol-cloruro de calcio, as como en la
realizacin de corridas experimentales a nivel laboratorio
La destilacin extractiva con sal y solvente como agente que han permitido establecer algunos parmetros de ope-
de separacin surge como una nueva alternativa para ob- racin, reportados en el estudio de Rongqi[22]. Uno de
tener productos de alta pureza. Este proceso combina la los resultados que se destaca en este estudio es que el
destilacin extractiva convencional con el principio del agente de separacin (mezcla sal-solvente) fue recupera-
efecto sal. Con esta combinacin se superan los proble- do en una etapa posterior de separacin y recirculado al
mas de transporte, disolucin, corrosin y taponamiento proceso, sin necesidad de separar la sal y el solvente.
que se puedan presentar cuando se utiliza nicamente la Tambin se han realizado estudios de simulacin para el
sal como agente de separacin; sumado a esto tiene las sistema etanol-agua-etilenglicol-cloruro de calcio, en los
siguientes caractersticas[22]: que se concluye utilizar concentraciones de cloruro de
calcio en etilenglicol inferiores a 0.1 g/ml de solvente
y se encuentra que la cantidad de solvente a utilizar es
inferior en casi un 50% respecto de la operacin que
utiliza solvente como nico agente de separacin[18].

3. Procesos de deshidratacin por


diferencia de tamao molecular
3.1 Adsorcin con tamices moleculares

Los tamices moleculares son sustancias granulares de


forma cilndrica o esfrica denominados zeolitas, que
pueden ser naturales o fabricados a partir de
aluminosilicatos de potasio[6,24,25]. Son identifica-
dos de acuerdo con el tamao nominal de los poros
internos, cuyo dimetro generalmente es medido en
angstroms (?). Los tamices moleculares son materia-
les que se caracterizan por su excelente capacidad
para retener sobre su superficie tipos definidos de
especies qumicas. Estas especies son por lo general
solventes (agua la mayora de las veces), que se
Figura 7. Diagrama esquemtico de la deshidratacin del
etanol por destilacin extractiva salina.
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desean retirar de una mezcla para la obtencin de un pro- lecho. La presurizacin maximiza la capacidad de adsorcin
ducto final con unas especificaciones dadas. Una de las del sistema[24]. El paso de los vapores a travs del lecho
caractersticas esenciales en las operaciones que involucran permite que el agua se adsorba liberando 4.185 kJ/kg
la accin de tamices moleculares es que la cantidad de la (1.800 Btu/lb) de agua, de tal manera que el lecho alcan-
sustancia a remover por medio del tamiz debe ser baja[24]. za una temperatura de 466 K (380F), y esto sirve para
Una zeolita sinttica del tipo 3? se utiliza en la gran mayo- almacenar energa como calor sensible que luego ser
ra de los deshidratadores de etanol, debido a que sus po- utilizado en el proceso de regeneracin. Finalmente, el
ros tienen un dimetro de 3?, mientras que las molculas etanol deshidratado pasa a travs de una vlvula cheque,
de agua tienen un dimetro de 2,8? y las molculas de una vlvula de contrapresin, y luego se condensa hasta
etanol un dimetro de 4,4?. De esta manera, las molcu- saturacin para posteriormente subenfriarlo.
las de agua son atradas fuertemente dentro de los poros y
las molculas de etanol pasan a travs del lecho sin expe- Los lechos empacados con zeolitas 3? son capaces de
rimentar atraccin alguna[25]. retener hasta un 22% de su peso en agua[25], sin embar-
go, ellos se operan hasta que se saturan en un 70% con
agua, en un proceso que tarda alrededor de 16 minu-
tos[6]. En este punto cambian su funcin y son colocados
en la etapa de regeneracin.

En forma paralela, en un segundo tamiz se lleva a cabo la


operacin de regeneracin a una presin reducida de 26
pulgadas de mercurio, que se logra por la combinacin
de un condensador y una bomba de vaco de anillo lqui-
do[6]. Al disminuir la presin se modifica el equilibrio de
adsorcin y es posible retirar el agua que ha sido adsorbida
previamente; esto se hace recirculando entre 15 y 40%
del etanol anhidro obtenido en el primer lecho, de tal
manera que se obtienen soluciones alcohlicas con una
concentracin promedio del 65%, que son recirculadas a
una etapa de destilacin anterior. Es importante contabi-
lizar la energa adicional requerida para redestilar este l-
Figura 8. Diagrama esquemtico de la deshidratacin del quido, as como electricidad para operar la torre de en-
etanol con tamices moleculares. friamiento y el compresor de aire. La regeneracin tarda
entre tres y diez minutos. Cuando el ciclo deshidrata-
El proceso de separacin por tamices moleculares puede cin/regeneracin se completa, el primer lecho pasa a la
operar en fase lquida o vapor. En la operacin en fase operacin de regeneracin mientras que el segundo se
lquida se utiliza gas caliente para la regeneracin del le- utiliza en la deshidratacin. En la Figura 8 se presenta un
cho de tamiz, lo que conduce a un deterioro acelerado diagrama esquemtico del sistema de tamices moleculares.
del tamiz a causa del choque trmico[25].
3.2 Pervaporacin
La regeneracin (que no es otra cosa que la remocin del
agua adsorbida sobre la matriz) se lleva a cabo haciendo La pervaporacin es un proceso de separacin relativa-
pasar una corriente de gas caliente (N2 o CO2) a travs mente nuevo en el que se remueven compuestos org-
del lecho de tamiz molecular. Este gas debe ser qumica- nicos voltiles de mezclas acuosas por evaporacin, a tra-
mente inerte, de alta pureza, con una presin cercana a vs de una membrana que tiene elementos en comn
1.378 kPa (200 psig) y no debe contener oxgeno o aire. con la smosis inversa y la separacin de gases. El princi-
La operacin en fase vapor permite alargar la vida prome- pio de la pervaporacin se basa en que la fuerza impulsora
dio del tamiz hasta por 10 aos[25], ya que la regenera- que permite el transporte de masa a travs de la mem-
cin se hace recirculando parte de los vapores de etanol brana se mantiene por vaco en el lado permeado; esta
anhidro sobrecalentado al lecho, con el fin de retirar la fuerza impulsora se presenta por la diferencia de presio-
humedad acumulada. nes parciales o las actividades entre el alimento lquido y
el vapor permeado, que se encuentra al lado de la mem-
Un sistema en fase vapor utiliza tpicamente dos lechos brana al que se aplica vaco. La presin parcial del vapor
de tamiz molecular. En un primer lecho se lleva a cabo la de agua es una funcin de la concentracin y la tempera-
deshidratacin haciendo pasar vapores de etanol tura. La presin y la temperatura del alimento se deben
azeotrpico, provenientes de una columna de rectifica- manipular de tal manera que no se presente la ebullicin
cin y un vaporizador, para aumentar su presin entre del mismo. El vaco del lado permeado debe ser el ade-
205 y 345 kPa (30 y 50 psig) con temperaturas de aproxi- cuado para asegurar que no ocurra condensacin del otro
madamente 423 K (315 F), desde la parte superior del lado de la membrana, debido a que cualquier pelcula de
DESHIDRATACIN DEL ETANOL

condensado en los poros de la membrana puede inhibir El sistema mostrado en la Figura 9 cuenta con nueve
la fuerza impulsora [26]. mdulos que estn agrupados en cuatro etapas, cada una
de las cuales tiene un intercambiador de calor que lleva
La necesidad de un equipo de vaco y, en general, el la solucin de etanol a una temperatura de 333 K (60C)
montaje de los mdulos del sistema de preevaporacin, antes de entrar a los mdulos. En general, este arreglo
hacen de sta y de los sistemas de permeacin de vapor vara en cuanto al nmero de etapas y de mdulos; no
procesos costosos en comparacin con otras tcnicas que obstante, el principio de operacin es el mismo. Las pri-
utilizan membranas[27]. Debido a los bajos flujos de meras dos etapas estn constituidas por dos mdulos cada
permeado alcanzables y a que dichos flujos disminuyen una; all se recircula una buena parte del etanol con el fin
con el descenso de la concentracin del alimento, es de evitar el enfriamiento de la solucin de alimento, a
necesario que la cantidad de compuesto a retirar por la causa del calor de la vaporizacin del agua, lo que provo-
membrana sea la menor posible. La velocidad de ca una baja eficiencia de permeacin. La recirculacin
permeacin, los factores de separacin y la selectividad obliga a que las dos primeras etapas operen sus mdulos
son caractersticas importantes que determinan el des- en paralelo para poder recibir los elevados flujos que se
empeo de las membranas; por tal razn, muchas inves- generan. Las etapas tres y cuatro tienen mdulos operan-
tigaciones se han dirigido a mejorar el desempeo de la do en serie, debido a que los flujos son ms bajos y se
membrana utilizando materiales entre los que sobresalen aproximan al flujo de alimentacin. El sistema tiene ade-
mezclas de polmeros, injertos qumicos y de plasma, y
ms dos lneas de vaco (de cinco torr y una torr) para
cobalto irradiado con rayos gamma[28].
aumentar la eficiencia de la permeacin; estas lneas per-
La deshidratacin del etanol es el proceso ms represen- miten la remocin de los gases inertes nicamente, en
tativo de los sistemas de pervaporacin y separacin por este caso el agua.
membranas hasta ahora estudiados[26,27]. En este pro-
La concentracin del producto se controla por medio del
ceso se parte de una solucin de etanol en agua con una
flujo de alcohol, mientras que la temperatura del alimen-
concentracin cercana al 96% en peso y se lleva a una
to se mantiene constante por medio de un sistema de
concentracin de 99.7% aproximadamente. Junto al pro-
control automtico.
ceso de deshidratacin se encuentran otras aplicaciones
de la pervaporacin, por ejemplo, la separacin de mez- El agua en fase gaseosa se retira a travs de un condensa-
clas de solventes orgnicos con problemas de azeotropa dor que opera entre 278 K y 280 K (5C y 7C). La can-
tales como la mezcla propano-propileno e isopropanol- tidad de calor removida en esta parte del proceso es prc-
agua, entre otros. ticamente equivalente a la cantidad de calor requerida
En el proceso se alimenta una mezcla lquida a un lado para evaporar el agua en la seccin de pervaporacin. La
de la membrana y el producto permeado se remueve al presin de vaco se regula con una bomba de succin de
otro lado, como un vapor a baja presin. Inicialmente se agua a 30 torr.
alimenta etanol del 94% en peso obtenido de una torre Una de las principales ventajas de este proceso se refiere
de destilacin anterior y que se encuentra almacenado a que el alcohol deshidratado obtenido est exento de
en un tanque, al primer mdulo de pervaporacin. El etanol
trazas de agentes de separacin, en contraste con las tc-
alimentado se precalienta por medio de un intercambiador
nicas de destilacin azeotrpica y extractiva, lo que am-
de calor que permite recuperar el calor de la corriente
pla su aplicacin a productos alimenticios y farmacuti-
que abandona la ltima etapa del proceso, la cual se en-
cos. Comparada con tcnicas que utilizan agentes de se-
cuentra a una temperatura cercana a 368 K.
paracin, la pervaporacin presenta otras ventajas
prcticas, como la flexibilidad en el uso de diferen-
tes concentraciones de alimento y la facilidad en la
puesta en marcha y operabilidad de los equipos,
debido a que requiere una mnima supervisin.

4. Procesos hbridos
La combinacin de procesos y tcnicas tiene como
objetivo mejorar la eficiencia de separacin al me-
nor costo posible. Los procesos hbridos son las tec-
nologas ms prometedoras para la deshidratacin
del etanol, en especial el sistema destilacin-
pervaporacin[29]. En un proceso hbrido que inte-
gra la destilacin con la pervaporacin se produce
etanol al 99,5% en peso a partir de un alimento del
Figura 9. Diagrama esquemtico del proceso de deshidratacin
por pervaporacin. 60% en peso (Figura 10). El alimento se enva a la
UYAZN, GIL, AGUILAR, RODRGUEZ, CAICEDO

columna de destilacin que opera a presin atmosfrica, ciclohexano, la destilacin extractiva con etilenglicol y la
donde se produce por el fondo agua casi pura y un desti- adsorcin con tamices moleculares. En las tablas 2 y 3 se
lado rico en etanol. Luego, ste se enva a una etapa de presenta la informacin respectiva de estas tres tecnolo-
pervaporacin donde se produce un permeado y un rete- gas.
nido con un alcohol del 25% y 99,5% en peso, respecti-
vamente. El vapor permeado se condensa bajo condicio- Al comparar los consumos energticos se concluye que
nes de vaco y se recircula a la columna de destilacin. las tecnologas de tamices moleculares y destilacin
Los procesos hbridos disminuyen considerablemente los extractiva con etilenglicol reportan los valores ms bajos,
costos de inversin y operacin del proceso, si stos se lo que las hace competitivas y de inters para su estudio
comparan con los requerimientos de cada proceso por e implementacin. Como se mencion anteriormente,
separado (destilacin y pervaporacin). la tecnologa que utiliza tamices moleculares presenta
consumos de energa bajos, pero no puede perderse de
vista la energa adicional requerida para redestilar el
reciclo de alcohol generado por la operacin.

Por otro lado, al tener en cuenta el consumo de los


servicios industriales, se encuentra que la destilacin
extractiva con etilenglicol aventaja a las otras dos al-
ternativas en cuanto a las cantidades requeridas de
vapor, agua, energa elctrica y agente de separacin.
En segundo lugar estn los tamices moleculares, lo
que significa que los costos de operacin ms eleva-
dos comparativamente se generan en la destilacin
azeotrpica. Sin embargo, aqu es importante anotar
que la calidad del vapor requerido en cada una de los
procesos no es la misma; mientras que la destilacin
extractiva utiliza de 0,4 a 0,75 kg de vapor de 145
Figura 10. Diagrama esquemtico para los procesos hbridos.
psig, la destilacin azeotrpica utiliza aproximadamente
5. Comparacin de las tcnicas de 1,5 kg de vapor de 25 psig. Por tal razn es necesario
tener en cuenta la diferencia del costo de producir vapor
deshidratacin
a diferentes presiones y la dificultad que pueden tener
La tendencia actual en la aplicacin y diseo de procesos los ingenios azucareros con el suministro de vapor de alta
tiene como uno de los requisitos fundamentales la efi- presin.
ciencia energtica de las operaciones de transformacin
y separacin. Los procesos de deshidratacin del etanol Finalmente, los costos de inversin inicial resultan ser ele-
no escapan a esta tendencia y, por lo tanto, el consumo vados para los tamices moleculares, casi cuatro veces con
de energa demandado en la produccin de un kilogramo respecto a la destilacin azeotrpica y dos veces con res-
de etanol anhidro es uno de los principales parmetros pecto a la destilacin extractiva. Estos costos altos tienen
en la aplicacin de una tecnologa. La Tabla 1 presenta su justificacin en el nivel de automatizacin requerido
los consumos energticos tpicos de las tecnologas de para poder controlar los ciclos de deshidratacin/regene-
deshidratacin mencionadas en las secciones anteriores racin de los lechos que permitan hacer una operacin
y que han sido estudiadas por numerosos autores desde continua.
hace varios aos. Todos estos reportes, excepto la desti-
lacin extractiva con cloruro de calcio, cuantifican la ener-
6. Conclusiones
ga requerida para obtener etanol anhidro, partiendo de Dada la importancia que tiene producir alcohol para adi-
una mezcla de composicin azeotrpica. cionarlo a las gasolinas, es necesario tener un conoci-
miento lo ms completo posible de las diferentes tecno-
Adems del consumo energtico, otro parmetro impor- logas de deshidratacin del etanol. En este trabajo se ha
tante en la seleccin de la mejor alternativa tecnolgica hecho una revisin de los aspectos tericos y prcticos
de deshidratacin del etanol, es el consumo de servicios de los procesos de deshidratacin en la que se lograron
industriales requerido, as como los costos de inversin identificar las principales ventajas y desventajas de cada
inicial que acarrea la implementacin de la tecnologa. La uno de ellos. Esta informacin sirve como base para esta-
experiencia de algunas industrias brasileras y americanas blecer criterios de seleccin en el momento de
ha permitido obtener algunos datos importantes acerca implementar un sistema para la obtencin de alcohol
de los costos variables implicados en la elaboracin de anhidro.
etanol anhidro con las tres principales tecnologas predo-
minantes en la actualidad: la destilacin azeotrpica con Por otra parte, tambin se mostr la importancia de con-
siderar los aspectos operativos de consumo de servicios
DESHIDRATACIN DEL ETANOL

industriales de cada tcnica, ya que stos constituyen la Engineering Process Des. Dev, Vol. 24, pp. 168-172, 1985.
mayor parte de los costos variables y pueden llegar a ser [15] Zudkevitch, et al., Extraction and/or extractive
el factor decisivo para la rentabilidad de un proyecto de distillation of low molecular weight alcohols from aqueous
una planta de produccin de alcohol anhidro. solutions, United States Patent, (Jan. 1984), 4.428.798.
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Este trabajo fue posible gracias a la colaboracin de la [17] Hanson, N, Lynn y Scott, D., Multieffect Extractive
Divisin de Investigaciones de la Universidad Nacional Distillation for Separating Aqueous Azeotropes, Industrial
de Colombia (DIB) con el proyecto 1064 de agosto de Engineering Chemical Process Des. Dev., Vol. 25, pp.
2003, y a Colciencias, que junto con la Universidad Na- 936-941, 1988.
cional de Colombia financiaron el proyecto de investiga- [18] Uyazan, A., y Gil, I., Simulacin de la
cin, cdigo: 1101-06-14844. deshidratacin de etanol azeotrpico por destilacin
extractiva, Tesis presentada a la Universidad Nacional de
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