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Isaac Asimov

Artculos muy interesantes

en primer lugar, acabemos con Scrates, porque ya estoy harto


de ese invento de que No Saber Nada es un signo de Sabidura
Isaac Asimov
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Futurologa

1. Meteorologa Planetaria

El Estudio de Otros Mundos Nos Ayudar a Entender Mejor el Nuestro.

Si hay algo que encierra continuo inters para los hombres es el tiempo
meteorolgico. La temperatura y las precipitaciones, las tormentas y las calmas, las
inundaciones y las sequas nos afectan con carcter inmediato y a largo plazo. Lo
bueno sera poder controlar el tiempo y prevenir extremos destructivos; pero en su
defecto sera til, al menos, predecirlo con precisin.

Las predicciones meteorolgicas, sin embargo, siguen siendo poco certeras e


inseguras incluso a corto plazo, y casi inservibles a plazo largo. A pesar de que
actualmente contamos con satlites metereolgicos que envan cada hora fotografas
de la cubierta de nubes de la Tierra y de los movimientos de las tormentas, no
estamos en condiciones de predecir con exactitud.

El problema es que la atmsfera de la Tierra es un sistema extraordinariamente


complejo. En cualquier momento dado la atmsfera es calentada irregularmente por
el Sol. La configuracin de zonas caldeadas cambia constantemente a medida que la
Tierra gira sobre su eje cada veinticuatro horas, alternando da y noche, y a medida
que la Tierra rota alrededor del Sol recorriendo las estaciones del ao.

Luego tenemos un amplsimo ocano que, al evaporarse bajo la luz del Sol,
engendra nubes, que se forman y se mueven irregularmente, complicando todo ello
por la existencia de extensiones de tierra pluriformes donde la evaporacin es
mucho menor que sobre el mar.

Todos estos cambios imprevisibles de temperatura de un lugar a otro en


configuraciones siempre cambiantes producen vientos cuya velocidad y direccin
varan de forma infinitamente compleja.

Una cosa que podra ayudarnos a comprender mejor el problema sera


simplificar de algn modo el sistema atmosfrico: reducir la irregularidad del
caldeamiento, o dilatar la rotacin planetaria, o enderezar el eje, o eliminar la
cubierta de nubes, o eliminar las masas de tierra irregulares, o vaciar los ocanos.
De este modo podramos estudiar una configuracin ms regular de los
movimientos del aire y de los cambios de temperatura, comprender bien la
situacin, aadir uno a uno los factores que complican la situacin, observar las
modificaciones y complejidades que introduce cada uno y llegar as, en ltimo
trmino, a comprender realmente la meteorologa.

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Pero cmo simplificar la tierra? Pues utilizando otros planetas como


laboratorios atmosfricos.

Los cohetes-sondas han estudiado ya cuatro planetas que poseen atmsfera:


Marte, Venus, Jpiter y Saturno.

Marte gira alrededor de su eje en algo ms de veinticuatro horas; pero como es


un cuerpo menor que la Tierra, la superficie se mueve tan slo a mitad de velocidad.
Su calentamiento es irregular, igual que en la Tierra, y la inclinacin axial es muy
parecida a la de sta; pero dado que Marte se halla ms lejos del Sol, el ao es dos
veces ms largo y los cambios estacionales son ms lentos. Y como tiene muy poca
agua superficial, apenas tiene cubierta de nubes. As pues, la tenue atmsfera de
Marte debe ser ms simple que la terrestre.

Consideremos luego Venus. Este planeta se halla cerca del Sol, pero su cubierta
de nubes y la naturaleza de su espesa atmsfera determinan una temperatura
superficial bastante uniforme a lo largo y ancho de todo el planeta. Carece por
completo de agua superficial, y la temperatura y la capa de nubes no varan
significativamente ni con el lugar ni con el tiempo. Adems, el planeta rota muy
lentamente, de modo que no existe prcticamente el efecto Coriolis, que es el que
ocasiona las tormentas circulares en la Tierra: huracanes, tifones y tornados.

En Cuanto a Jpiter, posee tambin una cubierta de nubes permanente y una


temperatura superficial uniforme. Sin embargo, a diferencia de Venus, gira muy
rpidamente: su ingente masa da una vuelta cada diez horas solamente. Bajo la
espesa atmsfera de Jpiter parece ser que existe una superficie de hidrgeno
lquido, una especie de ocano planetario ininterrumpido.

Saturno se parece a Jpiter, pero sin alcanzar sus extremos. Es ms pequeo,


gira ms despacio y es ms fro. Viene a ser un mundo con todas las caractersticas
de Jpiter, aunque algo simplificadas.

Hasta ahora slo tenemos informacin fragmentaria acerca de las pautas de


cambio atmosfrico en estos cuatro planetas. No obstante, si el programa de
exploracin espacial prosigue, es posible que acabemos sabiendo mucho sobre cada
uno de ellos. Con estos nuevos conocimientos podremos comparar lo que sucede en
el caso de rotaciones rpidas, medias y lentas de atmsferas espesas y tenues, de
superficies enteramente lquidas y enteramente slidas, de calentamiento regular e
irregular. Aprenderemos mucho ms sobre las leyes generales que gobiernan los
movimientos atmosfricos si estudiamos los cuatro planetas que si estudiamos uno
slo.

A continuacin podramos aplicar ese conocimiento a nuestro propio sistema


atmosfrico, que probablemente sea ms complicado que cualquiera de los otros; y

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al comprenderlo mejor, nos convertiramos en expertos hombres del tiempo en la


Tierra.

2. Qu Hora Es?

La Colonizacin Espacial Impondr Otros Sistemas para la Medicin del


Tiempo.

La colonizacin del espacio puede introducir algunos cambios inesperados en la


sociedad humana. Qu efecto tendra, por ejemplo, en nuestros hbitos y
costumbres de medir el tiempo?

El sistema actual de medir el tiempo es un complicado galimatas que depende


de los accidentes astronmicos y de 5,000 aos de hbito primitivo. La duracin del
da es, naturalmente, el periodo de rotacin de la Tierra alrededor de su eje, mientras
que el ao es el periodo de revolucin alrededor del Sol.

Ambos, da y ao, ya no se avienen bien uno con otro, porque 1 ao = 365.2422


das, lo cual complica mucho el calendario. Si a esto aadimos el mes, que en su
origen marcaba el perodo de revolucin de la Luna alrededor de la Tierra, y la
semana, que originalmente marcaba las fases de la Luna, la situacin se hace casi
desesperada.

Por si fuera poco, dividimos el da en 24 horas, la hora en 60 minutos y el


minuto en 60 segundos; y contamos las horas del da de 1 a 12 dos veces, con la
divisin en A.M. y P.M.

Ahora bien, una vez que la humanidad conquiste el espacio, de qu le servir


nuestro enrevesado sistema de medir el tiempo? En las estaciones espaciales el ao
carecer de estaciones, pues los habitantes podrn ajustar la luz solar a su gusto, por
lo cual no habr razn para mantener deliberadamente un ao en el que los meses
no cuadran perfectamente. Tampoco habr ciclo lunar que d sentido a los meses y a
las semanas; e incluso el da ser artificial, pues la alternancia entre luz y oscuridad
podr ajustarse a voluntad.

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Si pensamos en la gente que viva en otros mundos naturales, no cabe duda de


que la astronoma terrestre ser irrelevante. El da dura aproximadamente 24 horas
en Marte, pero el ao marciano es casi dos veces el nuestro. En la Luna, el ao es
igual de largo que en la Tierra, mientras que el da dura dos semanas.

Puede ser que los habitantes de distintas regiones espaciales retengan el absurdo
calendario terrestre por puro sentimentalismo o porque facilite las relaciones
econmicas y culturales con la Tierra. Pero tarde o temprano surgir un movimiento
en pro de un esquema racional de medir el tiempo, un sistema que no se halle ligado
a los movimientos de un nico cuerpo astronmico.

Este esquema racional podra utilizarse en la vida cotidiana en el espacio, con la


ventaja de que un ordenador convenientemente programado puede convertir
fcilmente ese esquema en el tradicional y viceversa.

Cul sera el esquema racional? He aqu mi propuesta.

Para empezar, podramos mantener el da tal como est, no por su conexin con
la Tierra, sino porque los seres humanos han adquirido ya un ciclo natural de ritmos
biolgicos cuyo periodo es de 1 da aproximadamente (circadianos).
Ahora bien, en lugar de dividir el da en 24 y 60 partes, lo dividiramos
sencillamente en dcimas, centsimas, milsimas y diezmilsimas, segn el sistema
decimal usual.

Una centsima de da son 14.4 minutos, o aproximadamente un cuarto de hora.


Hay mucha gente que para las actividades ordinarias no quieren mayor precisin en
el tiempo. Si uno pregunta Qu hora es?, la respuesta cero punto setenta y dos
podra ser suficiente y significara que han transcurrido 72 centsimas del da. Si el
da comienza a media noche, sera el equivalente de las 5:17 P.M.

En el caso de necesitar una precisin mayor, podramos dar el tiempo en


milsimas o diezmilsimas. Una milsima de da son 1.44 minutos, y una
diezmilsima es aproximadamente 8.64 segundos. Una precisin de diezmilsimas
de da (son las cero punto setenta y dos treinta y cuatro) sera suficiente para
todos los propsitos, incluso si no queremos perdernos algo tan sensible al tiempo
como el despegue de una nave espacial.

La gente no tiene el hbito de dar el tiempo en forma decimal, por lo cual puede
que haya un periodo de transicin en el que todos se sientan ms a gusto utilizando
nombre: por ejemplo rato para la centsima de da y tris para la diezmilsima.
Preguntando uno por la hora, podra contestar 23 ratos, 42 tris, lo que significa
que ha transcurrido 0.2342 del da y son lo que ahora llamamos las 5:37 A.M.

En la otra direccin, 100 das podran formar una estacin (E) y 100
estaciones, una generacin (G). Puesto que 100 estaciones (1,000 das) seran

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aproximadamente 27.4 aos terrestres, tendramos aproximadamente la longitud de


lo que se entiende hoy por generacin.

Tendra que llegarse a alguna clase de acuerdo general acerca del momento a
partir del cual se empezaran a contar las generaciones. Una vez tomado el acuerdo,
podran especificarse los das en la forma 15G, 84E, 06D, o bien, una vez afincado
el sistema generacin / estacin / da, en la forma simplificada 15, 84, 06. En
esencia estaramos contando simplemente das, y el indicado sera el 158,406-
simo, empezando a contar desde un origen arbitrario. Si quisiramos situar el
acontecimiento con segundos de aproximacin, lo diramos, por ejemplo, as: 15,
84, 06.0487.

Todo esto suena un poco raro porque no estamos acostumbrados; pero cunto
nos facilitara los registros del tiempo y qu conveniente sera, por mil razones, una
vez que nos habituramos!.

3. Volar, Volar, Volar

El Sueo Universal de caro Podra Hacerse Realidad en los Cielos de la Luna

Se dice que Jerjes, rey de los persas, ofreci una recompensa a quien lograra
ensearle un nuevo placer. Que yo sepa, nadie accedi al premio.

Existen, claro est, muchos placeres que no agradan a todo el mundo. El


alpinismo entusiasma a muchos y el esqu todava a ms; pero ni uno ni otro me
apartara a m ni un dedo de mi camino. Y al revs, algunas de las cosas que me
deparan un intenso placer como estar sentado a la mquina de escribir- puede que
no guste a otros.

Existe sin embargo un sueo que quiz sea universal. No debe de haber en el
mundo ni un solo nio que no haya querido volar como un pjaro y sentir un
movimiento tridimensional completamente controlado. Los hombres han volado en
sus sueos, en sus leyendas y en sus fantasas desde que existen documentos
escritos.

Volar ya volamos hoy da, porque desde que ascendi el primer globo ha
existido la posibilidad de viajar por el aire. Pero nunca a base del propio control

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muscular. Los aviones modernos son tan lujosos, cmodos y seguros que es como
estar sentado en casa en un silln de orejas. Y aunque utilizramos un pequeo
motor a reaccin para elevarnos en el aire, seguira siendo lo mismo, porque
seramos transportados.

Por qu no podemos volar batiendo alas artificiales y utilizando nuestra propia


fuerza muscular? Muy sencillo: porque nuestros msculos no son bastante fuertes.
Incluso una aeronave tan ligera y de diseo tan ingenioso como el Gossamer
Albatross, que se sostiene en el aire por la sola fuerza muscular, exige demasiado
esfuerzo para que el vuelo sea un ejercicio placentero. El problema es que el aire es
demasiado tenue para proporcionar al pesado cuerpo humano una sustentacin
suficiente contra la fuerza de la gravedad. (Los organismos vivos ms pesados que
son capaces de volar no pesan ms de veinte kilos o as).

Ahora bien, si colonizamos la Luna cambiara mucho la situacin. La fuerza de


la gravedad en su superficie es slo un sexto de la terrestre, as que una persona
pesara slo entre diez y veinticinco kilos.

Con el tiempo, cuando existan colonias lunares subterrneas, podra construirse


una gran caverna en la que se mantuviera el aire a una presin algo mayor de la
normal (aadiendo quiz argn, un gas inocuo que acaso exista en la Luna). La
combinacin de bajo peso y aire ms denso podra hacer del vuelo un ejercicio fcil.

Las alas de plstico resistente y semirrgido, iran unidas a un arns ligero,


adosado a los brazos, a las piernas y al tronco. Dentro del plstico iran finas
varillas, sujetas a su vez a cada dedo y a las piernas como las alas de los
murcilagos.

En estas condiciones sera tan fcil planear que no habra apenas riesgo de
hacerse dao, y con un poco de prctica podra inclinarse, doblarse y batirse las alas
para poder subir, bajar, girar y ladearse.

El simple vuelo, en semejantes circunstancias, estara al alcance de cualquiera;


pero, como en cualquier otra cosa, habra sin duda quienes, gracias a su mayor
rapidez de respuesta y superior coordinacin muscular, podran realizar maniobras
inasequibles para el individuo medio.

No es difcil imaginarse carreras de obstculos protagonizadas por expertos


astronautas, o juegos equivalentes al ftbol areo, o ejercicios de acrobacia
ejecutados por equipos entrenados.

Como es lgico, las colonias lunares subterrneas seran demasiado reducidas


para ejecutar vuelos autnticamente espectaculares. Pero, y las posibles colonias
espaciales construidas dentro de gigantescos cilindros de kilmetros de dimetro?

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Lo ms probable es que el aire no sea all ms denso que en la Tierra; en todo


caso ms tenue. La gravedad, sin embargo, ser el resultado del efecto centrfugo
originado por la rotacin del cilindro alrededor de su eje mayor. Esta gravedad
ser probablemente menos que la de la Tierra; y an en el caso de que no lo sea,
disminuye a medida que uno se aleja de la superficie interna del cilindro hacia el eje
central, donde sera nula.

En el caso de que hubiera montaas artificiales en ciertas porciones de la


superficie interna de la colonia espacial, ni la temperatura ni la densidad del aire
disminuiran al escalar hacia las alturas, porque seran uniformes, o casi uniformes,
en toda la colonia. Lo que s disminuira sera la gravedad, de manera que uno
podra lanzarse al aire desde la cumbre y subir; y a medida que se subiera sera cada
vez ms fcil seguir hacindolo.

En una de estas colonias habra kilmetros y kilmetros donde maniobrar, con


una dimensin adicional de agradable complejidad, pues la gravedad variara
perceptiblemente al remontarse uno hacia arriba y dejarse caer hacia abajo. En un
mundo semejante quin querra limitarse a caminar?

He ah el nuevo placer, Jerjes pero no en la Tierra.

4. La Plaga del Exterior

Los Cometas Pueden Ser Portadores de Microorganismos

En el espacio interestelar existen, aqu y all, ingentes nubes de polvo y gas.


Para su sorpresa, los astrnomos han descubierto en los ltimos aos que la parte
gaseosa no consiste ntegramente en tomos aislados.

Aunque los tomos se hallan muy separados y dispersos si los comparamos con
las condiciones que prevalecen en la Tierra, consiguen, no se sabe como, juntarse y
combinarse. Lo cierto es que se han detectado molculas compuestas hasta de siete
tomos.

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La mayora de estas molculas se agrupan alrededor del tomo de carbono,


como las molculas de los tejidos vivos. Lo cual no es sorprendente: el tomo de
carbono es el ms verstil de todos, pudiendo formar complicadas cadenas y anillos
a los que se pueden unir gran variedad de otros tomos. Los tomos del espacio
csmico tienen las mismas propiedades que los tomos del cuerpo, y hay plena
confianza en que obedecen a las mismas reglas.

Pero cul es el resultado en esas nubes de gas? Las molculas crecern y


adquirirn un grado cada vez mayor de complicacin? No habr algunas cuya
nfima abundancia las haga indetectables, pero que hayan alcanzado ya el nivel de
la materia viva?

Para decirlo de una vez habr, all fuera en el espacio, grmenes que algn da
supongan una amenaza para el hombre?

La cosa parece sacada de una novela de ciencia-ficcin, pero lo cierto es que


Fred Hoyle (un astrnomo ingls de primera fila, bien que algo heterodoxo), ha
estudiado el tema con toda seriedad. Olvidmonos ahora de las nubes en el espacio
interestelar y pensemos en los cometas que pululan por nuestro sistema solar.

Los cometas son ricos en carbono, hidrgeno, oxgeno y nitrgeno: los cuatro
elementos que constituyen el 99 por ciento de los tejidos vivos en general. No
podran combinarse estos cuatro elementos dentro del cometa lo mismo que lo
hacen en las nubes de gas- e incluso ms rpidamente, por estar mucho ms juntos?
Hoyle sugiere que, en efecto, las molculas pueden agregarse en los cometas, hasta
el punto de convertirse en microorganismos vivos.

De ser as, el cometa, al pasar cerca del Sol, dispersara esos microorganismos
por el espacio. Parte del cometa se convertira, por calentamiento, en gas y polvo,
que, barridos por el viento solar, se transformaran en una gigantesca cola que
constituye la caracterstica espectacular de los grandes cometas cerca del Sol.

La Tierra atraviesa de cuando en cuando la cola de un cometa; en 1986 ha


pasado por la del cometa Halley. Las colas son demasiado tenues como para
afectarnos de algn modo, a menos que cojamos alguno de esos grmenes de los
que hablbamos: nuevos grmenes contra los cuales el cuerpo humano no tendra
defensas.
La epidemia de gripe espaola de 1918 acab con 30 millones de vidas
humanas. No podra haber venido del cometa Halley? Y las dems plagas que han
azotado respectivamente a la humanidad? Son de origen cometario? Y la Peste
Negra? Uno piensa inevitablemente en el best-seller de Michael Crichton titulado
La amenaza de Andrmeda, que trataba de una plaga mortal proveniente del
espacio.

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Ms, pese a Michael Crichton y pese incluso a Fred Hoyle- no creo que pueda
ocurrir tal cosa.

La gente tiende a infravalorar la eficacia con que los procesos evolutivos


producen un ajuste entre los organismos y su medio. Nadie creer que un ser
humano se va a sentir a sus anchas en cualquier planeta donde ponga el pie. El
planeta ha de tener el tamao justo para que la gravedad no sea molesta; ha de
hallarse a la distancia precisa de un tipo determinado de estrella para que la
temperatura sea agradable; tiene que poseer una composicin atmosfrica concreta;
el agua no debe contener nada indeseable; y tiene que estar abastecido de alimentos
que no sean venenosos ni desagradables al gusto y que sean digeribles y nutritivos.

En el sistema solar no hay un solo objeto fuera de la Tierra- que nos convenga,
y en todo el universo es seguro que de cada mil millones de cuerpos celestes no
existir ms de uno que nos resultara, no ya agradable, sino simplemente soportable.

Y lo mismo ocurre con los grmenes. Los parsitos evolucionan en perfecto


ajuste con sus huspedes. Invaden un husped y viven de l en combinacin tan
estrecha como mano y guante. Un parsito est generalmente circunscrito a un solo
organismo o a un pequeo grupo de organismos; no pueden vivir en otros, lo mismo
que nosotros no podemos vivir en Jpiter. Cree alguien que un ser humano, o
incluso un roble, puede coger la enfermedad holandesa del olmo? Por la misma
razn cree alguien que un olmo o un roble puede coger nuestros resfriados?.

An en el caso de que los microorganismos pudieran proliferar en un cometa


qu probabilidad hay de que hayan adquirido justamente la estructura necesaria
para invadir las clulas humanas y producir los sntomas de la gripe? La
probabilidad es menor que la de sacar un milln de veces seguidas un seis doble con
dados no trucados.

De dnde vinieron entonces la Peste Negra y la gripe espaola? De mutaciones


de grmenes ya existentes y perfectamente conocidos.

As que ya pueden ir tachando uno de los posibles horrores que quiz les estn
quitando el sueo.

5. Quin Necesita Dinero?

Las Huellas Dactilares Sern Nuestras Tarjetas de Crdito

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Hay mucha gente a quien la palabra ordenadores o computadores le resulta


aversiva. Le parece que estos artilugios amenazan con la deshumanizacin, que son
mquinas incapaces de mirar los problemas con ojos humanos y que slo saben
hacer las cosas con nmeros.

Con esa misma lgica cabra decir entonces lo mismo de la regla de clculo, de
la balanza y del metro del carpintero, e incluso de cualquier artefacto utilizado por
la humanidad para resolver mecnicamente sus problemas.

Puede que algn arquitecto de los tiempos prehistricos se quejara amargamente


de la moda de construir estructuras con ayuda de una nueva vara de medir: No se
puede fiar uno de un vulgar trozo de madera para saber qu largo dar a los sillares.
Hay que usar el ojo clnico de un arquitecto, o acabaremos deshumanizndonos.

Los ordenadores, claro est, son muchsimo ms complejos que cualquier otro
dispositivo inventado hasta ahora para resolver problemas, y muchsimo ms
rpidos y capaces de manejar simultneamente mltiples factores. Y eso es bueno,
porque hasta ahora nunca habamos tenido en nuestra historia tantos problemas ni
tan complejos. Jams ha habido tanta gente trabajando con tantos recursos y de
maneras tan variadas, constituyendo una sociedad tan enrevesada.

Hoy da se han alcanzado tales cotas de complejidad social y tecnolgica, que el


desistir de resolver problemas con ordenadores nos trasladara treinta aos atrs, sin
posibilidad de alimentar a esos mil quinientos millones de personas que hemos
aadido a la poblacin mundial en ese perodo. Las lneas areas, los bancos, la
industria y, sin duda, los gobiernos, no podran realizar las tareas que hoy se les
exige de no contar con ordenadores que les resuelven los problemas a velocidades
superhumanas.

Si decidiramos humanizar las operaciones industriales, financieras,


comerciales y gubernamentales empleando seres humanos en lugar de ordenadores,
no tendramos manos (ni cerebros) suficientes.

Y as como sin duda suceder, so pena de querer caer en el caos- la sociedad se


hace an ms compleja en el siglo que viene, necesitaremos un grado de
mecanizacin y automatizacin mayor todava que el actual.

Que eso conlleva el riesgo de abusos, nadie lo duda. Peligro de abuso lo hay en
todo. Imagnense lo que podra ocurrir (y a veces ocurre) si un general decidiera
abusar de su poder militar.

An as, los abusos no son tan frecuentes como podran serlo, porque la sociedad
es tanto ms estable cuanto menos abusos haya. Minimizar el abuso redunda, a fin
de cuentas, en beneficios de todos. Los ordenadores pueden proporcionar las
tcnicas necesarias para controlar, con mucha ms eficacia que jams en la historia,
los abusos, incluso los de los propios ordenadores.

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Pero si los ordenadores vigilan a los ordenadores, quin vigila a los vigilantes?
La cuestin no es nueva, y tiene solucin. Cada guardin no pierde de vista (de vista
electrnica, claro) a los dems. En un sistema de gobierno democrtico se llama a
eso separacin de poderes.

Qu otras bendiciones nos traer la automatizacin? Uno de los sueos es un


mundo sin dinero.

Haciendo repaso de la historia veremos que las transacciones financieras se han


hecho cada vez mas etreas. La moneda metlica de uso universal reemplaz a los
objetos reales y concretos. El papel moneda, impreso a voluntad del emisor,
sustituy a su vez a las monedas; y los talones, o billetes caseros de cualquier valor
nominal, sustituyeron a los billetes emitidos por el gobierno. Los cheques
individuales fueron a su vez desplazados en parte por las tarjetas de crdito, que son
como cheques a un mes. Cul ser el siguiente paso? El cmputo electrnico
automtico de los haberes personales, actualizado despus de cada transaccin?

Imaginemos que cada cual tuviera un dispositivo sintonizado con sus huellas
digitales, o con la estructura qumica de sus secreciones glandulares, o con algo ms
sutil an. Tras una operacin preestablecida, el dispositivo nos dira el estado exacto
de nuestra cuenta corriente, la cantidad disponible para nuestras transacciones.

Cualquier transaccin imaginable ingresos por sueldo, inversiones, gastos,


desde la compra de un peridico a la renta de acciones- slo quedara legalizada
cuando los dispositivos de todas las partes que intervinieran en la transaccin fueran
introducidos en una terminal de computadora, que transferira luego los importes
(en impulsos electrnicos) de una tarjeta a otra. Lo que tendramos sera una
procesin interminable de cheques firmados al instante, por valor de cualquier
cantidad inferior al lquido disponible.

La Administracin podra descontar automticamente los impuestos sobre


cualquier transaccin, en proporcin a su importe y al nivel de renta del sujeto que
recibiera el dinero. Y tambin se tendran en cuenta otras posibles complicaciones,
reajustando el balance a fines de ao.

El concepto de riqueza perdera importancia en una sociedad como sta en la


que no circulara el metlico, porque el dinero sera menos visible. Y esto seria tanto
ms cierto si la sociedad del siglo XXI encontrara alguna manera lgica de mitigar,
siquiera parcialmente, la desigualdad en la distribucin de la riqueza; aparte de que
en una sociedad sin dinero sera menos doloroso pagar los impuestos, porque las
transacciones jams se haran visibles.

Abusos? En todo caso disminuiran, porque el fraude fiscal y la estafa seran


ms difciles. Parte de la inhumanidad del ordenador es que, una vez que est

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programado y funciona correctamente, no admite ya deslices en su


comportamiento.

6. Casi Borrada del Mapa

Otra Catstrofe Csmica Acabara con la Vida en la Tierra

De cuando en cuando se especula con la posibilidad de que alguna catstrofe


csmica destruya la vida sobre la Tierra. Es realmente probable? Al fin y al cabo,
la vida lleva existiendo en la Tierra ms de 3,000 millones de aos. Por qu no iba
a proseguir tan pacfica existencia?

Lo cierto es que sta no ha sido tan pacfica. En varias ocasiones parece ser que
hubo extinciones masivas de especies. La ms reciente hace unos 70 millones de
aos. En aquel tiempo se extinguieron completamente los dinosaurios y grandes
reptiles que haban sido dueos y seores de la Tierra durante 150 millones de aos.
Aproximadamente el 75 por ciento de todas las especies animales vivas se
extinguieron en un perodo relativamente breve. En cuanto al 25 por ciento restante,
puede que se salvaran por los pelos. Es posible que muchos de ellos, pero no todos,
murieran; pero al ser de pequeo tamao y muy prolficos, quiz se reprodujeron
rpidamente y evitaron la extincin. No es exagerado decir que en el momento
culminante de esa Gran Mortandad murieron un noventa por ciento de todos los
animales.

Pero por qu? Los cientficos han intentado explicarlo, y teoras han surgido
para todos los gustos: que los mares poco profundos se retiraron a medida que
emergieron los continentes, matando a muchas especies que dependan del
equilibrio ecolgico de esas aguas; o que se extingui un cierto tipo de vida vegetal
y provoc una especie de efecto domin de extinciones en cadena; o que el clima
vari bruscamente por alguna razn, o que una supernova cercana inund la Tierra
con rayos csmicos, en un tiempo en que el escudo magntico del planeta era dbil
o inexistente.

Lo sabremos algn da?

Walter Alvarez, de la Universidad de California, estudi la velocidad de


sedimentacin del fango en los mares antiguos en el proceso de formacin de las
rocas sedimentarias. El objetivo final era esclarecer la historia primitiva de la Tierra,
para lo cual trabaj con ciertas rocas sedimentarias antiguas de Italia. Su plan
consista en bombardear lminas finas de roca con neutrones, haciendo que los
tomos all presentes se hicieran radioactivos. A partir de la naturaleza de la
radioactividad, Alvarez esperaba deducir algo sobre la velocidad de formacin de la
roca.

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Para comprobar la sensibilidad del mtodo, Alvarez se bas en el iridio, de


propiedades parecidas a las del platino, y que se presenta en trazas diminutas de
menos de una parte en diez millones. Para su asombro, hall en las rocas una
estrecha franja donde la concentracin de iridio era unas veinticinco veces mayor
que en aquellas otras partes de la roca que eran algo ms antiguas o algo ms
recientes.

Y a qu edad corresponda? Alvarez calcul la edad de esta franja en partculas


y obtuvo la cifra de 70 millones de aos. Es decir, que el iridio subi de
concentracin justo hacia la poca en que los dinosaurios estaban extinguindose.

Qu significa esto? Es slo una coincidencia? La Tierra, al formarse,


almacen cierta cantidad de iridio. Sin embargo, la mayor parte se precipit hacia
abajo, junto con el ncleo de hierro lquido en el centro del planeta. El iridio que
permaneci en la corteza terrestre era slo una pequea fraccin del total, de
manera que la corteza es ms pobre en iridio que el material del universo en
general.

No cabra suponer entonces que el salto en la concentracin de iridio se debi a


que durante breve tiempo cay sobre la Tierra una lluvia de materiales del espacio
exterior y que esta lluvia estuvo a punto de extinguir toda vida terrestre?

Supongamos, por ejemplo, que el Sol sufri una breve y pequea explosin, y
que despus volvi a la vida normal. Su onda trmica dur quiz lo suficiente como
para matar casi toda la vida en la Tierra, siendo los animales grandes los ms
vulnerables, por ser menos en nmero y por resultarles ms difcil hallar proteccin.
Ms tarde, cuando parte del material vomitado por el Sol en la explosin llegara a la
Tierra, una porcin pequea de aqul se precipitara hasta el fondo del ocano,
transportando esa alta concentracin de iridio.

La posibilidad de que el Sol haya explosionado alguna vez es estremecedora. Si


fue as puede volver a hacerlo en cualquier momento? No parece probable. La
opinin que parece prevalecer hoy es que hace unos setenta millones de aos choc
con la Tierra un pequeo asteroide de unos cuantos kilmetros de dimetro, dejando
sobre la superficie del planeta una fina pelcula de iridio.

La colisin tuvo que levantar tambin montones de kilmetros cbicos de grava,


polvo y suciedad, enturbiando hasta tal punto la estratosfera que durante unos trece
aos no pudo apenas llegar la luz solar a la superficie. De este modo muri la mayor
parte de la vida vegetal y, junto con ella, la mayor parte de la vida animal. La Tierra
qued prcticamente esterilizada.

La catstrofe podra repetirse, que duda cabe; pero hoy no sabemos de ningn
asteroide que siga rumbo de colisin. Pero como las rbitas de los asteroides varan
continuamente por la accin de los planetas, tampoco est excluida del todo esa
eventualidad. De presentarse, habra que desintegrar el asteroide.

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7. El Indestructible

El Entretenimiento de Nuestros Sueos Existe Desde Hace Siglos

Algunos de los cambios ms espectaculares que hemos presenciado en este


siglo tiene que ver con los vehculos para el entretenimiento de los seres humanos.
De las pianolas se pas a los gramfonos; del vaudeville al cine; de la radio a la
televisin. A las pelculas se les aadi sonido; a la radio, imgenes; y a ambas, el
color. Y nadie duda de que podemos ir ms lejos.

Con el lser y la holografa podemos producir imgenes tridimensionales de


mayor definicin que la que puede ofrecer cualquier fotografa corriente. Las
modernas tcnicas de grabacin en cinta nos permiten editar videocassettes sobre
cualquier tema, de modo que el cliente puede reproducir en cualquier momento lo
que le apetezca en su propio televisor.

Cada nuevo invento desplaza a los antiguos en la medida en que el pblico


acude a aquella tcnica que le da ms. El cine mat al vodevil, la televisin al radio
y el color al blanco y negro. Las tres dimensiones acabarn sin duda con la
bidimensionalidad, y los cassettes puede que maten a la televisin de masas. Cul
es la tendencia general? A qu se llegar en ltimo trmino?

En cierta ocasin asist a una exhibicin de cassettes de televisin y me salt a la


vista lo voluminoso y caro que era el equipo auxiliar necesario para decodificar la
cinta, llevar el sonido hasta los altavoces y proyectar la imagen sobre la pantalla. No
hay duda de que las mejoras vendrn por el lado de la miniaturizacin y de la mayor
complejidad, que es el mismo proceso que en aos recientes nos ha proporcionado
radios, cmaras, computadores y satlites ms pequeos y compactos. Es posible
que el equipo auxiliar disminuya de tamao y desaparezca. La cassette se convertir
en un objeto autnomo que contenga la cinta y todos los mecanismos necesarios
para producir el sonido y la imagen. La miniaturizacin har que aqulla sea cada
vez ms manejable y ligera, casa hasta poderla llevar bajo el brazo. Y su

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funcionamiento requerir tambin cada vez menos energa, llegando a no consumir


prcticamente ninguna.

Una cassette ordinaria produce sonidos y proyecta luz, porque ese es


precisamente su propsito. Pero por qu invadir la esfera de otras personas ajenas a
ellos? La cassette ideal sera visible y audible para la persona que la est utilizando,
y para nadie ms. Las que hoy existen necesitan una serie de mandos: un botn de
encendido y apagado y otros para regular el color, el volumen, el brillo, el
contraste La direccin del cambio ser hacia una simplificacin de los controles.
En ltimo trmino habr un solo botn, o ninguno.

Cabra imaginar una cassette que estuviese siempre perfectamente ajustada; que
empezara a funcionar en cuanto uno la mirara; que se parara en cuanto uno dejara
de mirarla; que pudiera avanzar o retroceder deprisa o despacio, a saltos o con
repeticiones, a placer del usuario. Qu duda cabe que se es el aparato de nuestros
sueos: una cassette que puede contener informacin sobre infinitos temas; que es
autnoma, manejable, parsimoniosa en el consumo de energa, perfectamente
privada y sometida en gran medida al control de la voluntad. Ser slo un sueo?
Tendremos algn da una cassette as? La respuesta es un s rotundo. No es que la
vayamos a tener algn da, es que la tenemos ya; para ser ms exactos: existe desde
hace siglos. El ideal que he descrito es la palabra impresa: el libro, la revista, un
objeto ligero, privado y manipulable a voluntad.
Piensa usted que el libro, a diferencia de la cassette, no produce sonido e
imgenes? Pues se equivoca.

Es imposible leer sin or las palabras en la mente y sin ver las imgenes que
producen. Y con la ventaja de que son sonidos e imgenes propios, no inventados
por otros. Las imgenes y el sonido que ofrecen todos los dems medios de
entretenimiento son congelados, y tienen un nivel de detalle que mejora con el
avance de la tecnologa. El resultado es que los medios exigen cada vez menos del
usuario. Incluso se insertan cuas musicales y risas pregrabadas para felicitar
determinadas emociones en el cliente sin esfuerzo de su parte. La persona a quien le
cuesta leer (y a la mayora le cuesta) recurrir a estos productos congelados, y
seguir siendo un espectador pasivo.

La palabra impresa, por el contrario, presenta un mnimo de informacin. Todo


lo dems tiene que ponerlo el lector: la entonacin de las palabras, la expresin de
los rostros, la accin y el escenario han de ser extrados de estas sartas de smbolos
en blanco y negro. El libro es una empresa compartida entre el escritor y el lector,
como ninguna otra forma de comunicacin puede serlo.

Si usted pertenece a esa pequea y afortunada minora para quienes la lectura es


fcil y agradable, el libro, en cualquiera de sus manifestaciones, le ser
irreemplazable e indestructible, porque exige participacin. Por agradable que sea el
papel de espectador, participar siempre es mejor.

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8. Chico o Chica?

Aproximadamente, Nace el Mismo Nmero de Hembras que de Varones

Cada mujer produce a lo largo de su vida un cierto nmero de vulos que son
genticamente idnticos. Cada uno tiene veintitrs cromosomas, entre ellos uno
relativamente largo llamado cromosoma X.

Los hombres, por el contrario, producen dos tipos de clulas espermticas: uno
contiene veintitrs cromosomas, entre ellos el X; el otro contiene un rechoncho
cromosoma Y en lugar del X. Cada varn produce cantidades iguales de cada
variedad, y las probabilidades de que sea un espermatozoide de cromosoma X o uno
de cromosoma Y el que fecunde el vulo son ms o menos iguales.

Si es un espermatozoide X el que fecunda, el vulo resultante es XX y da lugar a


una hembra. Si es Y, el vulo fecundado es XY y engendra un varn.

Como las posibilidades del juego son parejas, nace aproximadamente igual
nmero de nios que de nias. Por consiguiente, la mitad, ms o menos, de los seres
humanos son mujeres y la otra mitad hombre.

Con la evolucin de las tcnicas de ingeniera gentica humana es verosmil que


una de las primeras conquistas consista en descubrir mtodos de alterar las
probabilidades, permitiendo as que la pareja elija entre tener un nio o una nia, en
lugar de plegarse al capricho del destino.

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Qu suceder entonces?

Por diversas razones sociales e histricas, parece ser que la mayora de las
parejas quieren ms nios que nias. La impresin general es que si cada pareja
pudiese elegir libremente el sexo de sus hijos, los varones llegaran a predominar en
nmero, quiz de manera abrumadora.

Pero, sera una situacin permanente?

An en el caso de que en la primera generacin de libre eleccin del sexo


abundaran los varones y las mujeres escasearan, no sera una situacin inestable?
Si el nmero de mujeres fuera relativamente escaso, no se convertiran en algo
valioso, por diversas razones? Las parejas querran entonces tener nias, y el
pndulo oscilara en sentido contrario. De pasarse hacia el otro lado, sera en ese
momento la cotizacin de los varones la que subira. Puede ser que las generaciones
oscilaran cierta distancia a un lado y otro del punto de equilibrio, pero no es
probable que la proporcin se estabilizara permanentemente en ninguno de los
bandos.

Mas y si la cuestin del sexo de los hijos no fuese un problema de decisin


voluntaria? Imaginemos que el Gobierno interviene.

Lo primero que cabe preguntarse es por qu lo iba a hacer. Hay alguna razn
para que los encargados de planificar el futuro de la especie humana decidiesen
desequilibrar la proporcin de sexos? Por qu iban a anunciar de pronto que la
cuota de hembras estaba saturada y que hasta finales de ao slo se daran licencias
de nios varones?

Bien, la tasa de natalidad depende del nmero de mujeres en edad reproductiva


que hay en la poblacin. El nmero de varones no importa, siempre que no rebase
mrgenes muy generosos. Un solo hombre puede tener preada a una mujer todo el
tiempo; dos hombres (o cualquier nmero de hombres) no podran embarazarla ms.

Por consiguiente, si hubiera alguna manera de controlar el sexo de los nios


antes de nacer, puede ser que los Gobiernos impusieran un dficit de mujeres como
una forma de disminuir la tasa de natalidad. Incluso cabra imaginar un gobierno
mundial que en cada periodo censal sopesara cuidadosamente las estadsticas de las
tasas de crecimiento demogrfico y estableciera las proporciones de
varones/hembras para las distintas regiones del mundo, con el fin de que esas tasas
de crecimiento subieran o bajaran, segn las necesidades.

Por otro lado, supongamos que los principios del feminismo prosperan y que se
comprueba que las mujeres son, por una razn u otra, ms capaces de resistir los
rigores del espacio, o de ajustarse a un mundo computarizado o a un mundo
descentralizado y de baja densidad demogrfica. En ese caso merecera la pena

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ajustar la razn de sexos para que hubiera diez mujeres por cada varn. Bastara
entonces modificar las costumbres sociales, o bien utilizar a los hombres como
fuentes de esperma para inseminacin artificial, para cubrir las necesidades
reproductoras.

Ahora bien, sera prctico cualquiera de los dos extremos, fueran cuales fueran
sus fines? En un mundo en que los hombres tuvieran que compartir las mujeres o
prescindir de ellas, o en el cual las mujeres tuvieran que elegir entre compartir a los
hombres o abstenerse, no habra demasiada tirantez como para no poder hacer otra
cosa? La poltica de harn (el peor tipo de poltica) predominara en cualquier caso.

La especie humana es, al fin y al cabo, el producto de una larga historia


evolutiva, y si su estrategia reproductora se basa en proporciones iguales de ambos
sexos creo que es porque es lo que mejor funciona. Sospecho que ninguna otra
solucin gozara nunca de aceptacin general.

9. Lubricar la Tierra

Algn Da Ser Posible Prever y Evitar los Terremotos

De vez en cuando tiembla la Tierra. En la escala del planeta es un fenmeno


nimio, una sacudida breve y diminuta. A escala humana, por el contrario, es enorme,
el nico fenmeno natural que puede matar a cientos de personas y causar daos
gravsimos en menos de cinco minutos.

Es lo que llamamos un terremoto.

El 24 de enero de 1556 hubo un movimiento ssmico en la provincia de Shense,


en China, y se dice que murieron 830,000 personas; hasta ahora es la cifra ms alta
en esta clase de catstrofes. Otro terremoto, el del 30 de diciembre de 1703, caus
200,000 victimas en Tokio, y el 11 de octubre de 1757 murieron 300,000 en
Calcuta.

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El 1 de diciembre de 1755 qued asolada la ciudad de Lisboa a raz de otro


movimiento ssmico y del tsunami (o maremoto) subsiguiente, murieron 60,000
personas.

El destino de los terremotos es que, con el tiempo, se hagan cada vez ms


mortferos, por la sencilla razn de que cada vez hay ms gente en la Tierra y de que
las obras de los seres humanos son cada vez ms numerosas, complejas y costosas.

Pensemos, por ejemplo, en el terremoto de 1906 que destruy la ciudad de San


Francisco, mat a 700 personas, dej a 250,000 sin hogar y caus daos materiales
por valor de 500 millones de dlares. Si hoy hubiese un terremoto similar, es
probable que muriera ms gente, que muchas ms quedaran sin hogar y que los
daos materiales fuesen infinitamente mayores.

Qu se puede hacer? Es posible predecir los terremotos para que al menos la


gente pueda alejarse a tiempo?

Puede que s. Hay ciertos fenmenos preliminares que, al parecer, presagian un


movimiento ssmico: elevaciones del suelo o ligeras separaciones de las rocas, que,
a su vez, ocasionan cambios en el nivel del agua de los pozos o en las propiedades
elctricas y magnticas del suelo.

Las personas somos insensibles a algunos de los temblores preliminares, pero


los animales, que viven cerca de la naturaleza s los detectan y muestran signos de
inquietud. Los caballos se encabritan y se desbocan, los perros allan y los peces
empiezan a brincar; los animales que, como las serpientes y las ratas, permanecen
por lo comn escondidos en agujeros, salen de pronto al aire libre; y los chimpancs
de los zoolgicos muestran desasosiego y pasan ms tiempo en el suelo.

En la China, donde los terremotos son ms comunes y dainos que en los


Estados Unidos, se ha pedido a la poblacin que est pendiente de conductas poco
usuales de los animales, de ruidos extraos en la Tierra, de cambios en el nivel de
los pozos e incluso de un descascaramiento anormal de la pintura, debiendo dar
parte inmediatamente.

Los chinos dicen haber predicho algunos terremotos y afirman haber salvado
muchas vidas en el sesmo registrado el 4 de febrero de 1975 en la regin
nororiental del pas. Pero otro, ocurrido en 27 de julio de 1976, no pudo ser
detectado con antelacin y arras toda una ciudad.

Ahora bien, evacuar una ciudad es todo un problema y ocasiona casi tantos
trastornos como los que produce el terremoto. Adems, an en el caso de que la
poblacin evace la zona, no tiene ms remedio que abandonar sus propiedades.

Es posible impedir, no ya prever, los terremotos?

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Quiz. La corteza terrestre se compone de varias placas enormes que rozan y se


restriegan entre s al moverse. Las junturas donde se unen las placas (fallas) son
desiguales e irregulares, de manera que la friccin es descomunal. Las rocas que se
hallan a ambos lados de estas fallas se deslizan unas contra otras, luego se
encasquillan, haciendo que la presin se acumule, hasta que finalmente, cuando la
tensin es suficientemente alta, acaba por ceder la falla: entonces se produce un
movimiento brusco, seguido de un nuevo atoramiento.

Cada uno de estos movimientos produce un terremoto, que ser de mayor


magnitud cuando ms brusca y extensa sea la dislocacin. Como es lgico, si el
grado de atoramiento es pequeo y los desplazamientos son frecuentes, habr
muchos terremotos pequeos, incapaces de causar ningn dao. Por el contrario, si
el atoramiento y la friccin son enormes y la tensin se acumula durante aos o
incluso decenios, acabar producindose un gran deslizamiento, un gigantesco
terremoto que destruya todo lo que encuentre en kilmetros a la redonda.

Es posible reducir la friccin entre las placas y facilitar el deslizamiento?

Imaginemos que abriramos pozos muy profundos a lo largo de una falla y que
inyectramos agua. El lquido se abrira paso entre las masas rocosas, lubricara, en
cierto modo, su superficie y favorecera un deslizamiento gradual que dara lugar a
un rosario de terremotos pequeos e inocuos. Los temidos terremotos asesinos no
volveran jams.

Si se consigue hacer viable este proyecto, u otro semejante, la Humanidad


podra empezar a lubricar la Tierra sin tener que vivir ya nunca ms bajo el miedo
de los terremotos.

10. Man Cado del Cielo

Colonias Espaciales Servirn de Granero a la Humanidad

En el MUY INTERESANTE 6 mencion la posibilidad de establecer colonias


espaciales, de grandes cifras de poblacin que tendran su hogar en mundos
artificiales girando alrededor de la Tierra a distancias parecidas a la de la Luna. Y en

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el artculo del mes pasado sugera que las plantas industriales tambin podran
instalarse en rbitas alrededor del planeta.

Si la gente y la industria abandonan la superficie de la Tierra qu quedar en


ella? Lgicamente, otra gente y otras industrias, pero adems granjas y
explotaciones agrcolas. La Tierra sera seguramente el gran globo verde que
generara alimento y nutrira a la creciente poblacin espacial. Pero no corramos
tanto y examinemos la cuestin ms despacio.

Las diversas colonias espaciales estaran recubiertas interiormente por


materiales lunares, con un suelo perfectamente diseado para el cultivo de plantas y
provisto de proporciones adecuadas de trazas minerales, ni en defecto ni en exceso.
La luz solar, regulada por grandes espejos y por persianas venecianas regulables
en las ventanas de las colonias, suministraran a lo largo de todo el ao una
intensidad luminosa apropiada. Y la temperatura, el agua y el bixido de carbono
estaran regulados tambin con todo cuidado.

En resumen, la explotacin agrcola en las colonias espaciales no dependera de


la volubilidad estacional de un mundo demasiado grande para controlarlo, sino que
estara cuidadosamente diseada para conseguir condiciones ptimas. El
rendimiento por rea de los cultivos en las colonias espaciales sera mucho ms alto
que en la Tierra, y aqullas produciran seguramente alimentos para la exportacin.

A medida que las colonias fueran proliferando, podran convertirse en el granero


de la humanidad. La Tierra podra permitirse el lujo de especializarse en el cultivo
de alimentos menos econmicos rebaos de animales, por ejemplo-, de manera que
habra un intenso comercio de grano de las colonias a cambio de carne del planeta.

Aunque cada colonia espacial tendera a una produccin equilibrada de


alimentos para abastecer a su limitada poblacin, podra tambin especializarse cada
una en un producto de exportacin diferente, con vista al cual se planificara
detenidamente su equilibrio ecolgico. Incluso podra haber experimentacin
gentica, utilizando rayos X y ultravioleta del Sol para obtener mutaciones que
diesen plantas con nuevos sabores, gustos u otras propiedades. Del espacio llegara
as alimento vegetal no slo en cantidades apreciables sino en variedades inslitas.
Por fin tendramos un verdadero man del cielo.

En un plan ms terico, las colonias espaciales, para hacer que la agricultura


funcione, tendran que estudiar intensamente la ciencia del equilibrio y
manipulacin ecolgicos: cul es el nmero de especies de microorganismos que
satisfacen los requisitos para mantener la fertilidad del suelo, qu plantas necesitan
cules insectos, qu grupos de plantas y animales se ajustan mutuamente y forman
un todo armnico, cules no, etc. El conocimiento as obtenido podra luego
aplicarse a la gigantesca estructura ecolgica de la Tierra, con el fin de que sta
pudiera producir a su vez cantidades muy superiores de alimentos.

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Los efectos secundarios pueden ser deliciosos y tediosos a la vez. Por un lado,
las diferencias entre las colonias promover el turismo, porque cada una de ellas
tendra su propia cocina especializada. Por otra, los turistas (sobre todo los que
vengan de la Tierra) tendrn probablemente que someterse a tediosos exmenes y
cuarentenas para asegurarse de que no introducen por descuido ninguna especie
indeseada que rompa el frgil equilibrio.

Yendo an ms lejos cabra imaginar estructuras espaciales que sean, en esencia,


grandes recipientes de agua. Cada recipiente podra ser iluminado
intermitentemente por luz solar reflejada desde todos los ngulos; esta iluminacin
mantendra el agua a una temperatura adecuada, mientras que el espesor del vidrio
de las paredes sera suficiente para absorber la nociva radiacin ultravioleta de la
luz solar. Dentro del recipiente habra algas, organismos unicelulares que pueden
multiplicarse y producir sustancias comestibles con ms rapidez que cualquier
forma de vida multicelular.

El contenido del recipiente circulara a travs de un equipo auxiliar, de manera


que por un extremo se introducira bixido de carbono y diversos nutrientes
minerales, mientras que por el otro se filtraran las algas. Peridicamente se hara
una renovacin total, aadiendo nuevas partidas de algas. Todo el proceso se
automatizara para requerir un mnimo de supervisin humana.

Las toneladas y toneladas de algas as recogidas, una vez desecadas y


fraccionadas, podran producir un polvo nutritivo que servira, en el peor de los
casos, como alimento animal, y probablemente como aditamento para la
alimentacin humana.

11. El Otro T

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La Clonacin de Seres Humanos nos Planteara Problemas de Muy Difcil


Solucin

Qu ocurrira si la sociedad utilizara las nuevas tcnicas de ingeniera


gentica para inmiscuirse en la naturaleza biolgica de los seres humanos? No
tendra consecuencias desastrosas? Qu sucedera con la clonacin, por ejemplo?

Clonar y clonacin son trminos que originalmente se utilizaron en conexin


con la reproduccin no sexual de plantas y animales muy elementales. Actualmente
empiezan a emplearse en conexin con animales superiores, pues los bilogos han
hallado la manera de aislar una clula de un animal adulto e inducirla a que se
multiplique para formar otro individuo adulto.

El lector seguramente no ignora que cada clula de su cuerpo posee toda la


informacin gentica que exista en ese vulo fecundado que, con el tiempo, se
convirti en un ser completo. Pero, qu ocurrira si reintegrramos una de esas
clulas de la piel o del hgado- al medio original del vulo? No comenzara a
crecer y a diferenciarse una vez ms y a formar finalmente un segundo individuo
con los mismos genes que los del lector, otro t, por decirlo de alguna manera? Es
algo que se ha hecho con ranas y con ratones y, sin duda, puede hacerse con seres
humanos.

La pregunta, naturalmente, es si la clonacin encierra algn peligro para la


sociedad. No podra utilizarse para fines destructivos? Se nos ocurre, por ejemplo,
que una minora opresiva podra decidir clonar a sus sumisos y pateados sbditos y
fabricar as hordas interminables de semirobots que trabajaran como esclavos para
que otros nadaran en la abundancia, o que militaran en filas infinitas de soldados
para conquistar el resto del mundo. La idea es sin duda terrible pero gratuita. En
primer lugar, hoy da nacen por va natural suficientes personas como para poner a
la civilizacin en peligro inminente de destruccin. Qu ms puede hacer la
clonacin?

En segundo lugar, un ejrcito de semirobots no especializados nada puede contra


hbiles usuarios de mquinas en las granjas, en las fbricas o en los ejrcitos
convencionales. Cualquier pas que dependa de masas subyugadas ser presa fcil
para una sociedad menos populosa pero ms hbil y verstil.

Pero aunque nos olvidemos de esas hordas de esclavos, qu decir de la


clonacin de unos cuantos individuos? Porque hay gente adinerada que podra
permitirse el lujo de pagarlo, o gente dotada que podra someterse a la operacin por
peticin popular. Habra entonces dos copias o tres o mil-, de tal banquero, o de
cual gobernador , o del cientfico de ms all. No correramos el peligro de crear
una especie de casta privilegiada que se reproducira cada vez en mayor nmero y
que poco a poco tomara el mundo en sus manos?

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Antes de preocuparnos hemos de preguntar si realmente va a haber una gran


demanda de clonaciones. Le gustara al lector que le clonaran? El nuevo individuo
tendra los mismos genes que usted, por tanto su mismo aspecto y, quiz, el mismo
talento pero no sera usted. El clon, en el mejor de los casos, no sera ms que un
gemelo suyo. Los gemelos comparten la misma dotacin gentica, pero cada cual
tiene su propia individualidad y son dos personas distintas y distinguibles. La
clonacin no es, pues, el camino a la inmortalidad, porque la conciencia de uno no
sobrevive en el clon. Adems, nuestro clon sera bastante menos que un gemelo.
Los genes, por s solos, no forman la personalidad; a ello contribuye el medio a que
est expuesto el individuo. Los gemelos se cran en entornos idnticos, en la misma
familia y bajo la influencia mutua del otro. Un clon de nosotros mismos, quiz 30
40 aos ms joven, se criara en un mundo absolutamente distinto y se vera
conformado por influencias que, de seguro, le haran parecerse cada vez menos a
nosotros con la edad. Incluso podra suscitar envidia y celos, porque l es joven y
nosotros viejos. Quizs nosotros hayamos sido pobres y luchado para hacernos con
una posicin, mientras que l gozar de ese status desde el principio. El simple
hecho de que no lo veamos como un nio, sino como un alter ego ms aventajado,
acentuara la envidia y los celos.

Me imagino que, tras algunos experimentos iniciales, la demanda de clonaciones


sera prcticamente nula. Mas supongamos que no sea cuestin de deseos, sino de
exigencia de la sociedad. Yo, por ejemplo, he publicado casi 250 libros hasta ahora
pero me hago viejo. Si el mundo necesitara desesperadamente que yo escribiera
quinientos libros ms, tendran que clonarme. Mi otro yo, o yoes, podran continuar
la labor. De veras?

Los clones no creceran igual que yo. No tendran la misma motivacin que yo
tuve para lanzarme a escribir, que fue la de escapar a la miseria de los barrios
bajos, a menos, claro, que les diramos a cada uno su barrio bajo para que
pudiera escapar de l. Tendran adems cosa que yo no tuve- una diana a la que
disparar: el yo original, mi persona. Yo hice lo que me vino en gana, mientras que
ellos estaran condenados a imitarme y, probablemente, se negarn. Cuntos de mis
clones habr que mantener y alimentar y cuidar para que no se metan en los, hasta
encontrar uno que sea capaz de escribir como yo y acceda a ello?

No merece la pena que la sociedad se moleste, se lo aseguro.

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Historia y Datos Interesantes

1. Asuntos Militares

Un enano de 46 centmetros de altura sirvi como capitn de caballera en el


ejrcito britnico. Fue Jeffrey Hudson y vivi de 1619 a 1682. Hizo su primera
aparicin oficial cuando fue servido dentro de un pastel en la mesa del duque de
Buckingham. Despus, cuando tena alrededor de 30 aos, haba crecido a ms del
doble de su anterior estatura adulta a 1.14 metros.

Los estadounidenses salvaron dos veces de la ejecucin al barn Fabian von


Schlabrendorff, uno de los oficiales alemanes que haba intentado asesinar a Hitler.
Los conspiradores hicieron detonar una bomba en el cuartel general de Hitler el 20
de julio de 1944, mas el Fhrer sufri nicamente heridas menores. La evidencia
que implicaba a Schlabrendorff estaba en manos del presidente de la Corte Popular
Alemana, cuando una bomba de una incursin de miles de aviones americanos lo
mat. Von Schlabrendorff viv para ser liberado de la prisin por tropas de los
Estados Unidos el 4 de mayo de 1945, cuando un guardia de la Gestapo estaba
preparndose para ejecutarlo.

Antes de construir el vapor con el que triunf econmicamente, Robert Fulton


desarroll un barco sumergible que crey poda ser utilizado para poner cargas
explosivas contra los cascos de navos enemigos. Napolen alent al inventor
norteamericano, pero interrumpi su respaldo despus de que Fulton invirtiera el
verano de 1801 tratando, sin xito, de alcanzar a un barco britnico. Impvido,
Fulton recurri a los britnicos, quienes autorizaron un ataque contra la flota
francesa en Boulogne. Los torpedos no funcionaron. De vuelta a Nueva York,
Fulton torpede un barco en una demostracin, pero los Estados Unidos no
mostraron inters por el invento.

Cinco horas de que los japoneses hubieran lanzado con xito un ataque sorpresa
contra las bases de los Estados Unidos en Hawai, en 1941, un mensaje enviado a
travs de canales comerciales fue recibido por los comandantes del ejrcito y la
armada de los Estados Unidos destacados en aquellas islas. Era del jefe del Estado
Mayor, general George C. Marshall, en Washington, advirtiendo a las fuerzas
defensivas de la isla que deban estar alerta.

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El nico hombre de la Armada de los Estados Unidos colgado por motn fue hijo
de un secretario de Guerra. En 1842, el guardamarina Phillip Spencer fue hallado
culpable, junto con dos marinos, de conspirar para utilizar su barco, el U.S.S.
Somers, en la piratera.

Espaa adquiri ms territorio en una sola generacin que el conquistado por


Roma en cinco siglos. A la postre fue duea de toda Amrica Meridional y Central,
desde el cabo de Hornos hasta el ro Bravo, y adems, de mucho de lo que son ahora
los Estados Unidos. (En 1580, Espaa tena las nicas colonias europeas
permanentes en el Nuevo Mundo, adems de puestos avanzados en Filipinas.)

Investigadores franceses afirman que el primer soldado francs que fue herido
en la Guerra Franco-Prusiana fue tambin el ltimo en morir, seis meses despus, en
1871.

Marie Joseph Paul Ives Roch Gilbert du Motier, marqus de Lafayette, tema
que nadie le conociera cuando volvi a los Estados Unidos para una visita en el
decenio de 1820. Estaba equivocado. El gran amigo de Norteamrica durante la
revolucin (fue herido en Brandywine y ayud a obtener colaboracin francesa) fue
bien recibido y aclamado en todas partes. El Congreso vot para hacerle un regalo
de 200,000 dlares y un terreno de casi 60 kilmetros cuadrados.

La madre de Douglas MacArthur sola enviar cartas adulatorias a los superiores


de ste en el ejrcito, sugiriendo que era tiempo de que su hijo fuera ascendido a
general.

El general britnico Jacob Wolfe, sentado en un bote de remos en el ro San


Lorenzo, en el crepsculo del 12 de septiembre de 759, repiti casi toda la Elega de
Gray. Habra preferido ser el autor de ese poema, dijo, a la gloria de batir a los
franceses al amanecer. Al da siguiente, Wolfe muri en el momento de la victoria.
El verso ms conocido del poema de Gray es los caminos de la gloria conducen
nicamente a la tumba.

Durante las cruzadas, los rabes tuvieron una mujer que tom el lugar de su
esposo cado en combate. La esposa de un arquero que muri en la Batalla de
Damasco recogi su arco y se uni inmediatamente al conflicto. Hiri con una
flecha al portaestandarte de los cruzados y con otra al comandante, daando su
moral y contribuyendo a la victoria rabe.

Aunque nunca se sabrn las cifras exactas, aproximadamente 500,000 soldados


de la Segunda Guerra Mundial de los ejrcitos alemanes todava se encuentran en
paradero desconocido y an no se sabe la suerte de 50,000 civiles alemanes, casi
todos desaparecidos despus de incursiones areas. Sin embargo, el servicio de
rastreo de la Cruz Roja de Alemania Occidental ha localizado o respondido a dudas
respecto de 1,200,000 soldados desaparecidos en accin, y cerr los expedientes
relativos a 208,000 civiles alemanes no localizados. La agencia ha reunido a

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muchos padres e hijos separados por la guerra, mas piensa que alrededor de 3,000
nios todava estn vivos, aunque no se sabe dnde.

El general francs cuyo nombre lleg a significar un estricto disciplinador


militar, el martinete, fue vctima del fuego de artillera de sus propios hombres
cuando encabezaba una carga. El general Jean Martiner pona en forma a los
soldados de Luis XIV mediante un adiestramiento seversimo y se convirti,
naturalmente, en un hombre odiado. (Tal vez su muerte fue un accidente.)

Hiram Maxim puso a punto, en 1884, la primera ametralladora totalmente


automtica, aprovechando la energa del retroceso de una bala disparada para
expulsar el cartucho percutido y cargar el siguiente.

La caballera captur una flota durante las guerras de la Revolucin Francesa. El


general Charles Pichegru, que invadi Holanda en el invierno de 1794, encontr
barcos holandeses inmovilizados por el hielo frente a la costa. Gui a sus hsares en
una carga sobre las aguas congeladas y se apoder de los navos.

A los pilotos kamikazes japoneses de la Segunda Guerra Mundial les era


otorgado un tratamiento de privilegio y eran considerados hroes. Todos
voluntarios, pasaban por un entrenamiento riguroso que los preparaba para sus
misiones suicidas. Si se negaban a permanecer en el cuerpo, eran fusilados como
traidores.

El barco de guerra de los Estados Unidos George Washington fue capturado por
fuerzas del bey de Argel en octubre de 1800 y obligado a navegar bajo escolta hasta
Constantinopla. All el capitn y la tripulacin fueron obsequiados como esclavos al
sultn.

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2. Arte

Un error, dramtico y casi fatal, seal el nacimiento de Pablo Picasso. La


partera, creyndolo muerto, lo abandon sobre una mesa; pero su to, un mdico que
fumaba puros, lo revivi con una rfaga del aire necesario (aunque lleno de humo)
en sus pulmones.

La estatua ms clebre de la antigedad, la Afrodita de Praxiteles, esculpida en


el siglo IV a. C., tena una melliza casi idntica. La diferencia principal era que la
segunda Afrodita, que se levant en Cos, estaba vestida. La Afrodita desnuda
permaneci durante siglos en el punto ms alto de Cnido, que se encontraba en el
sudoeste lejano de Turqua.

Despus de pintar su obra ms famosa, Desnudo bajando la escalera, que fue


causa de una gran controversia al exhibirse en la exposicin Armony de Nueva York
en 1913, el cubista francs Marcel Duchamp abandon la pintura en favor de la
escultura confeccionada. Despus, en los ltimos 40 aos de su vida, abandon
completamente el arte para dedicarse al ajedrez.

Charles Willson Peale, retratista norteamericano que pint siete veces a George
Washington, tambin hizo para l innovadoras dentaduras: dientes de alce montadas
en plomo.

Los artistas consideran que los colores bsicos son el amarillo, el rojo y el azul;
pero los hombres de ciencia dicen que son el rojo, el verde y el azul. Ninguna
combinacin de pigmentos rojo, verde y azul producir amarillo. Sin embargo, si un
haz de luz roja y otro de luz verde se yuxtaponen, el resultado es amarillo. La
respuesta a este acertijo reside, de forma primordial, en los modos diferentes en que
se obtienen los colores con la luz y con los pigmentos.

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El cuadro ms grande del mundo es La Batalla de Gettysburg, pintado en 1883


por Paul Philippoteaux y 16 ayudantes, quienes trabajaron durante dos aos y
medio. Mide 125 metros de longitud por 21 metros de altura y pesa 5,349 kilos. En
1964, la pintura fue comprada por Joe King, de Winston, alem, Carolina del Norte.

Claude Monet trabajaba en los campos de hierba de los acantilados en Etretat


sobre cinco o seis cuadros a la vez. A medida que cambiaba el tiempo, pasaba de
una tela a otra.

Czanne fue rechazado por la cole des Beaux-Arts cuando solicit su entrada.

En 1930, durante lo ms profundo de la depresin, Andrew Mellon, el financiero


norteamericano, compr 21 pinturas al Museo Sovitico Hermitage en siete
millones de dlares. Los soviticos necesitaban el dinero, y este millonario
estadounidense tena mucho, aun en la depresin.

La galera de arte ms grande es el Palacio de Invierno y su vecino Hermitage en


Leningrado, U.R.S.S. Uno tiene que caminar 24 kilmetros para visitar cada una de
las 322 salas, que alojan cerca de tres millones de obras de arte y restos
arqueolgicos.

Las obras de arte ms antiguas son las pinturas de animales paleolticos


descubiertos en cuevas prehistricas en la Francia Meridional (Lascaux) y la Espaa
Septentrional (Altamira). Las pinturas, que son soberbias, datan de 30,000 a 10,000
aos a. de C.

Van Gogh empez a dibujar a los 27 aos de edad.

Fra Filipo Lippi, fraile carmelita y uno de los maestros pintores del
Renacimiento, utiliz como modelo para su famosa Madona y el Nio a la monja
con quien se fug. Tambin escribi una novela humorstica de estilo picante.

El pintor holands Pedro Pablo Rubens prefera hablar italiano en lugar de


holands, cuando conversaba con una persona culta. Incluso cuando escriba cartas
en holands, firmaba con el nombre de Pietro Paolo.

La pintora suiza Anglica Kauffman (1741-1807) era ya famosa a la edad de 1


aos. Muri a los 67, tras haber pasado toda su vida pintando. Sus retratos y
pinturas histricas son exhibidas en casi todos los grandes museos de Europa.

Le Bateau, de Henri Matisse, estuvo expuesto durante 47 das, en 1961, en el


Museo de Arte Moderno de Nueva York de Nueva York, antes de que alguien notara
que estaba boca abajo. Haban pasado frente al cuadro alrededor de 116,000
personas antes de que se descubriera el error.

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Como si no tuviera todo lo dems en su favor, Leonardo da Vinci fue descrito


por gente que le conoci como el hombre ms bello que vivi jams.

Uno de los peones en el Canal de Panam fue Paul Gauguin, el pintor y tallista
francs (1848-1903): Tengo que excavar de las cinco y media de la maana
hasta las seis de la tarde, bajo el sol y lluvia tropicales. Por las noches soy devorado
por los mosquitos (Alrededor de 25,000 trabajadores murieron en su construccin.)

En el siglo XIX, el pintor francs Jean Gricault estudi hombres agonizantes en


un hospital, se afeit la cabeza y se encerr con despojos humanos en el depsito de
cadveres. Esta fue su forma de llevar al extremo el espritu del realismo social
cuando estaba trabajando en su obra maestra, La Balsa de la Medusa. Haba sido
inspirado por un desastre marino en el cual 149 pasajeros de un barco hundido
terminaron flotando en una balsa en el mar. Su Balsa provoc furiosas protestas de
los miembros de la escuela clsica.

La falsificadora de arte madame Claude Latour era tan hbil que algunas de sus
pinturas de calles y suburbios de Pars al estilo de Maurice Utrillo engaaron al
propio Utrillo. El pintor confes que muchas veces no estaba seguro de cules eran
suyas y cules de Latour.

Si no fuera tan famoso como inventor del telgrafo elctrico y la clave Morse,
Samuel F. B. Morse sera recordado por introducir, desde Francia a los Estados
Unidos, el proceso del daguerrotipo y por sus notables retratos. Fue fundador, en
1825, de la Academia Nacional de Dibujo y su primer presidente. Adems fue
durante 40 aos profesor de pintura y escultura en la Universidad de la Ciudad de
Nueva York (ahora Universidad de Nueva York).

El rcord, tanto para el mvil (objeto escultural que se mueve suspendido en el


aire) ms grande, como para el ms pesado pertenece a Alexander Calder. Su pieza
ms pesada es Espiral, que pesa 1,814 kilos. La ms grande pesa solo 272 kilos,
pero mide 13.7 metros de longitud y 5.18 metros de altura.

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3. Arca de No

La presin de la sangre de la jirafa es el doble o el triple de la del hombre sano,


y puede ser la ms elevada del mundo. Como la jirafa tiene un cuello tan largo, de
tres a tres metros y medio, su corazn requiere de una fuerza tremenda para
bombear sangre por la arteria cartida hasta el cerebro. El corazn de la jirafa es
enorme, pesa once kilos, mide 60 centmetros de longitud y tiene paredes hasta de
siete y medio centmetros de grosor.

Los lagartos y los ancianos tienen algo en comn, cuando menos auditivamente.
Slo pueden or notas hasta de 4,000 vibraciones por segundo.

Los cientficos han aplicado electrodos al centro del placer en el cerebro de una
rata. La rata oprimi una palanca 48,000 veces en un da completo para recibir el
choque elctrico que le pareca placentero, escogiendo el estimulador en vez de
disfrutar de agua, alimentos o actividades sexuales.

Una especie de esponja, llamada la esponja roja, puede ser empujada a travs de
una tela de modo que sea despedazada en miles de trozos minsculos. El animal no
muere, sino que todos los pedazos se renen hasta que la esponja vuelve a su estado
original completo y sigue viviendo.

El ganado era marcado ya hace 4,000 aos. Pinturas de tumbas antiguas


muestran a los egipcios marcando su gordo y jaspeado ganado.

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El rinoceronte negro, de aspecto formidable, que pesa ms de una tonelada, es el


animal ms domesticable de frica. Una vez introducido en un corral, se vuelve tan
manso que come de la mano de su cuidador.

nicamente los monos del Nuevo Mundo (los de Amrica Central y Meridional)
pueden colgar de sus colas. Ningn mono del Viejo Mundo (africanos y asiticos)
puede hacerlo, aunque muchos cuentan con largas colas. Otra diferencia: los monos
del Nuevo Mundo no tienen cojincillos de piel dura para sentarse; los monos del
Viejo Mundo los tienen.

Gracias a los trasplantes de vulos en ganado, un toro de Texas puede ser


cruzado con una vaca de Escocia, y los diferentes embriones, incubados en la matriz
de conejas, ser transportados por avin a cualquier pas de la Tierra, por ejemplo, a
Australia, Argentina o Kenia, para su implantacin, all, en vacas.

A pesar de su reputacin como carroeras, las hienas son activas y valientes


cazadoras cuyas presas principalmente son us y cebras, ejemplares sanos y adultos,
ms que animales enfermos o indefensos. Incluso atacan a bfalos africanos de
media tonelada.

A mediados de la dcada de 1880 la poblacin de bisontes en Norteamrica fue


reducida de alrededor de 13,000,000 a unos pocos centenares.

Las proporciones de un animal, la forma de sus patas y sus alas, por ejemplo,
son determinadas por su tamao, y sera malo si sus dimensiones fueran alteradas
sin un cambio apropiado de sus proporciones. Ningn insecto del tamao de un
hombre que mantuviera las proporciones de los insectos ordinarios podra (en el
campo gravitacional de la Tierra) caminar, volar, saltar o avanzar en cualquier otra
forma, la fraccin ms pequea de un centmetro.

Aunque un caimn puede cerrar sus mandbulas con fuerza suficiente como para
romper el brazo de una persona, los msculos que las abren son tan dbiles, que un
hombre puede mantener cerrada la boca de un lagarto adulto solamente con una
mano.

Bfalo Bill Cody afirm haber matado 4,862 bisontes, un rcord para una
temporada, incluyendo 69 en un slo da. (Aunque conocidos popularmente como
bfalos, eran bisontes que vagaban por las llanuras del Oeste.)

El lobo a la puerta fue en una poca una triste realidad. Podran encontrarse
manadas de lobos en todos los bosques de Europa, y en 1420 y 1438 vagaban por
las calles de Pars.

La zarigeya, el nico marsupial (animales que llevan a sus vstagos en una


bolsa) originario de Norteamrica, da a luz cras que pesan nicamente seis gramos
y no estn todava desarrolladas plenamente. Las cras de marsupiales no nacen en

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la bolsa, y como son ciegas, palpan por instinto su camino a lo largo del abdomen
de la madre hasta llegar a la bolsa. Luego permanecen dentro durante varios meses
para completar su desarrollo.

Una rata puede asociar estmulo con recompensa durante veinticinco segundos
ms o menos. Si la demora entre pulsar un botn y recibir un bocado de alimento se
prolonga ms de 30 segundos, el animal se ve frustrado.

El hipoptamo hembra da a luz bajo el agua y amamanta a sus pequeos


tambin en el ro, aunque los pequeos hipoptamos emergen peridicamente a
respirar.

El caso de la Rhinoderma darwinii, llamada as por ser descubierta por Darwin,


es singular porque es el nico anfibio cuyas larvas son incubadas por el macho en
una gran bolsa bucal. Cuando los huevos puestos por la hembra estn casi a punto
de madurar, una rana macho, no necesariamente el padre, recoge varios a un tiempo
y los introduce en la bolsa. Los renacuajos permanecen en ella hasta que son ranas
adultas.

Un animal pequeo, siendo en todas las otras cosas ms o menos igual, debe
tener un metabolismo ms rpido para reemplazar la energa , que mengua con
mayor rapidez. La estructura metablica de un organismo est relacionada con sus
dimensiones. Una musaraa o un colibr deben estar comiendo todo el tiempo o
moriran de hambre en cuestin de horas, mientras que un animal grande puede
ayunar durante largos perodos.

El koala de Australia est adaptado perfectamente a un rbol especfico, el


eucalipto, y no necesita nada ms, ni siquiera agua. Es uno de los pocos animales
terrestres que no necesitan agua para complementar sus alimentos.

Elefantes, leones y camellos vagaban por Alaska hace 12,000 aos.

Si los eucaliptos se extinguieran, el koala tambin se extinguira, pues no come


otra cosa sino hojas de eucalipto. Si la poblacin de cebras se desvaneciera de la
noche a la maana, los leones africanos disminuiran en nmero drsticamente. Si
las abejas se extinguieran, innumerables especies de plantas que dependen de ellas
para la polinizacin cruzada, tambin desapareceran.

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4. Tecnologa Moderna

Los Estados Unidos podran haber lanzado un satlite antes de que los
soviticos proyectaran el Sputnik. Un cohete del Ejrcito de los Estados Unidos,
lanzado desde Cabo Caaveral el 20 de septiembre de 1957, pudo haber logrado
velocidad fcilmente. Debido a rdenes del gobierno, la ltima parte era un casco
vaco, de modo que no tuvo el combustible y el impulso para volar en rbita. El
equipo de Wernher von Braun solamente tard veintiocho das en preparar un
satlite para volar en rbita en torno a la Tierra, una vez que fue dada la orden de
hacerlo.

Un aparato inventado como una primitiva mquina de vapor por el ingeniero


Hern, aproximadamente en la poca del nacimiento de Cristo, es empleado hoy
como riego por aspersin para prados.

El foco ms grande meda 30 centmetros de longitud, era de 75,000 vatios y fue


soplado a mano en la Corning Glass Works para celebrar el 75 aniversario del
invento, debido a Thomas Edison, de la lmpara incandescente.

Cuando fue instalada la primera escalera mecnica en el almacn comercial


Harrods de Londres, a principios de siglo, se serva brandy a los pasajeros que
sentan vrtigo.

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Para que sus coches pudieran transitar mejor por los caminos de los Estados
Unidos, el fabricante britnico de automviles BL. Ltd. (conocido originalmente
como British Leyland) reprodujo en su pista de pruebas, cerca de Coventry, algunos
de los baches de la ciudad de Nueva York. Se hicieron moldes de yeso de estos
romperruedas y se los emple en el diseo de la pista de pruebas.

Los cientficos pueden condensar la materia a densidades y temperaturas


mayores que las del centro del Sol. La investigacin de fusin de la energa en el
Laboratorio Lawrence Livermore, en California, emplea 20 rayos lser para
concentrarlos en objetivos tan diminutos que pueden reunirse docenas de ellos en la
cabeza de un alfiler. El sistema es llamado Shiva, igual que el nombre ms antiguo
de Dios en la religin hind.

En 1920, un polica de Detroit llamado William L. Potts ide un sistema


elctrico de alumbrado que le permita controlar tres intersecciones de calles desde
una torre. Escogi los colores rojo, amarillo y verde porque los ferrocarriles los
empleaban. Fueron los primeros semforos.

A fines de la dcada de 1920, la polica de California irrumpi en un pequeo


laboratorio donde pensaban que un hombre de ciencia, Philo Taylor Farnsworth,
estaba montando un alambique para hacer whisky ilegal. En vez de eso, hallaron
que Farnsworth estaba haciendo un aparato de televisin. (El desarrollo de la
televisin domstica fue interrumpido por la Segunda Guerra Mundial.)

Cuando se bot el vapor Great Eastern en el Tmesis de Londres, en 1858, era


cinco veces mayor que el navo ms grande a flote existente: 211 metros de eslora,
con 22,500 toneladas de desplazamiento. El barco fue construido para transportar
4,000 pasajeros, casi el doble que el Queen Mary botado 77 aos despus. El Great
Eastern deba llevar 15,000 toneladas de carbn, que le permitiran navegar
alrededor del globo sin reabastecerse de combustible.

Cuando fue descubierto petrleo en los Estados Unidos, en 1859, la gasolina era
un intil producto secundario. Sigui sindolo hasta la aparicin del automvil. En
los das antiguos se prestaba mucha mayor atencin a productos como el aceite para
cilindros y el aceite para motor (ambos lubricantes), queroseno, nafta para limpiar,
vaselina para ungentos y parafina. El primer producto comercial derivado del
petrleo fue el aceite mineral, vendido a un dlar la botella, como medicina para la
clera, los callos, el dolor de muelas y las neuralgias. En 1870, una empresa
convirti en chicle 31,752 kilos de parafina.

Cuanto ms tiene que hacer un organismo, ms complicado es, y ms


informacin gentica requiere. Una bacteria unicelular tiene poca informacin
gentica. Un alga, como las algas marinas, tiene mucha. Con instrucciones
preprogramadas equivalentes a unos pocos millones de datos en sus computadoras,
los mdulos de descenso de la nave Viking, que buscaron vida en Marte, tenan por

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analoga un poco ms de informacin gentica que una bacteria, pero bastante


menos que un alga.

Los cientficos han estado midiendo durante tres siglos la velocidad de la luz,
hasta alcanzar una precisin de 15 centmetros por segundo. La velocidad de la luz
es de 299,728.375 kilmetros por segundo.

Los mtodos de cadena de montaje hicieron posible a los astilleros de los


Estados Unidos de Henry J. Kaiser producir durante la Segunda Guerra Mundial un
barco en solamente cuatro das.

Rusia construy ms de 16,000 kilmetros de ferrocarril entre 1896 y 1900, para


el Transiberiano, que se extendi firmemente hacia el este sin importar el precio. Se
abrieron 32 tneles a travs de montaas.

Se cree que el noventa por ciento de los cientficos que han existido estn con
vida, y que en los aos transcurridos desde 1950 han sido publicados tantos estudios
cientficos como los divulgados en todos los siglos antes de 1950.

Podan viajar por s solos hasta su destino. Estaban capacitados para transitar
fcilmente dentro de ciertas reas. Les era posible trabajar, casarse, establecer un
hogar. Ellos eran prisioneros rusos exiliados en Siberia bajo el zarismo, y era en
verdad una forma singularmente rusa de castigo. Las eficaces paredes de su prisin
eran los desiertos helados que les rodeaban. (Uno de los hombres que se cas en el
destierro siberiano fue Lenin. Su esposa tambin haba sido exiliada por actividades
revolucionarias.)

Para que la pelcula fuera revelada, las primeras cmaras porttiles Kodak tenan
que ser devueltas con la pelcula impresionada todava en la cmara. Despus, la
misma cmara recargada e impresiones de la pelcula procesada eran enviadas al
propietario. George Eastman invent la cmara Kodak en 1888 y fund la
Compaa Eastman Kodak en 1892.

F. O. Stanley, quien invent, junto con su hermano mellizo F. E. Stanley, el


automvil impulsado por vapor, condujo uno de los vehculos a la cima del monte
Washington, de 1,916 metros de altura, el pico ms elevado de Nueva Inglaterra, en
dos horas y diez minutos en 1899. Cuatro aos despus, el primer automvil
impulsado por gasolina consigui llegar a la cumbre en poco menos de dos horas.
Al ao siguiente, F. E. Stanley llev un nuevo modelo Stanley de vapor montaa
arriba en veintiocho minutos.

Se ha inventado una mquina que puede leer en voz alta a los ciegos libros
impresos en ingls, y es capaz de hacerlo a velocidades un 50 por ciento ms
elevadas que una conversacin normal. La mquina lectora de Kurzwell, llamada
as por su inventor, emplea una cmara electrnica para recorrer el material impreso
en virtualmente cualquier tipo. Alimenta con estas imgenes una minicomputadora

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que reconoce cada letra, las agrupa en palabras, computa la pronunciacin y acento
y, con velocidad relampagueante, produce un lenguaje sinttico. La mquina tiene
acento, pero es entendida fcilmente por sus usuarios.

5.- Palabras

Louis Braille (1809-1852), el hombre que construy un alfabeto de letras


realzadas para el uso de los ciegos, era ciego desde los tres aos. El sistema Braille,
que es una evolucin del sistema de Charles Barbier para escribir con puntos, tiene
sesenta y tres combinaciones de seis puntos en relieve.

Uno de los ms grandes oradores de todos los tiempos, Demstenes (384-322 a.


de C.), era un tartamudo que luch tenazmente para vencer ese defecto, inclusive
ponindose a veces piedras pequeas en la boca y practicando sus discursos en voz
alta.

La actriz polaca Helena Modjeska (1844-1909) era popular entre sus seguidores
por su estilo realista y emotivo al actuar. Una vez dio una conferencia en su lengua
nativa, en una comida entre gente que no sabia nada de polaco, y sus oyentes

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lloraban cuando termin. Result que la actriz slo haba recitado el alfabeto
polaco.

Casi nadie habla ruso en la provincia de Georgia, donde naci Jos Stalin. Los
rusos de todas partes se encuentran con que tienen que aprender georgiano a fin de
poder comunicarse all. Cuando el gobierno de Mosc trat de hacer obligatorio el
ruso en 1977, hubo tumultos en las calles, y los soviticos se echaron atrs.

La palabra milln no existi sino hasta el ao 1300. Hasta entonces, la palabra


para expresar el mayor nmero conocido era mirada, la palabra griega para indicar
10,000. Arqumedes, al calcular el nmero de semillas de amapola en todo el
universo que l conoca, us la expresiones que significaban miradas de miradas
de miradas

El filsofo francs Descartes sugera que los simios y los monos tienen la
habilidad de hablar, pero que no lo hacen para evitar que los pongan a trabajar.

La prodigiosa memoria de Winston Churchill le haca posible repetir palabra por


palabra una conferencia o toda una obra de Shakespeare.

En la Unin Sovitica existen ms de 170 nacionalidades diferentes y ms de


200 lenguas y dialectos.

La prctica de unir los caracteres del alfabeto para producir las pequeas letras
que se usan hoy en la escritura manuscrita, tuvo su origen en los monasterios de la
Edad Media. Los amanuenses encontraron que era ms fcil escribir palabras
completas sin levantar la pluma del papel. Conectaron entre s los caracteres
individuales, en vez de escribir un signo, levantar la pluma y escribir otra letra, y as
sucesivamente.

Se podra decir que el ameslan es la cuarta lengua ms utilizada en los Estados


Unidos. Ameslan son las siglas para indicar el lenguaje americano de signos usados
por los mudos (American Sign Language). Los tres idiomas ms hablados en los
Estados Unidos son el ingls, el espaol y el italiano.

La mayor parte de los indios del Caribe que habitaron alguna vez las Antillas
Menores (Indias Occidentales), tienen tres lenguas diferentes. Una la usan los
hombres, pero las mujeres pueden usarla al hablar con un hombre. La segunda es la
de las mujeres; los hombres slo la usan cuando se burlan de las mujeres o las citan.
La tercera, nunca aprendida por las mujeres, es la que usan los hombres en consejo
de guerra.

El Londres del siglo XVII pas por una poca de imitacin de la arquitectura
griega. Las crecientes y prsperas clases medias edificaron en la ciudad casas con
elementos de templos griegos, de arquitectura clsica. Techos en pico se colocaron
sobre las estructuras principales (como en los templos griegos) y fueron sostenidos

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con pilares en el frente. Esa era la parte particularmente tica de la casa y, como
consecuencia, un cuarto situado inmediatamente bajo el techo terminado en pico se
convirti en un tico.

Todos los alfabetos principales del mundo han tenido su origen en un alfabeto
inventado hace 3,600 aos en el Oriente Medio y que se conoce como el Alfabeto
Semtico Septentrional.

Tras un esfuerzo enorme de doce aos, en una hazaa singular de erudicin, el


orfebre cherokee Sequoyah (1770-1843) cre un alfabeto (un silabario de ochenta y
seis caracteres) para el lenguaje cherokee. Su nacin lo adopt, y en slo siete aos
se transform en una sociedad literaria con un peridico semanal. El rbol sequoia
es su monumento viviente.

Un maestro londinense propuso que en las aulas de la Inglaterra renacentista,


adems del latn, se enseara el ingls. Nadie hizo mucho caso de la propuesta. Se
pensaba que el ingls era como un dialecto que todos conocan y no se usaba en
libros escolares.

George Schmidt, del servicio de traduccin de las Naciones Unidas, puede


traducir 66 idiomas y hablar 133 con fluidez.

Hoy, los hospitales son lugares en los que dan cuidados mdicos y quirrgicos y
se cura la gente. En la Edad Media, hospital quera decir lugar de refugio y
descanso para los hurfanos, ancianos y enfermos: un lugar hospitalario. Este
significado sobrevive en nuestras palabras hostal y hotel.

Exista una mayor diversidad de idiomas en Amrica del Norte, cuando llegaron
los espaoles, que en todas las naciones del Viejo Mundo. Haba an una mayor
variedad en Sudamrica que en Norteamrica. Los clculos ms conservadores
estiman que el nmero de lenguas, mutuamente no inteligibles, en Amrica del
Norte fluctuaba entre quinientas y mil, y en Amrica del Sur, por lo menos el doble.

Slo porque una palabra sea hoy de uso comn, no significa que se haya usado
durante mucho tiempo. La palabra scientis (cientfico) no exista hasta que la acuo
el erudito ingls William Whewell, en 1840. A veces es el significado lo que es
nuevo. La palabra energa, por ejemplo, se usaba hace mucho tiempo, pero no se
emple en el sentido moderno como un trmino de fsica- hasta 1807.

La frase de Winston Churchill Sangre, sudor y lgrimas, de la Segunda Guerra


Mundial, tena una larga tradicin. John Donne, en 1611, escribi: Apacgualo con
tus lgrimas, o tu sudor, o tu sangre. Lord Byron, en 1823: Sangre, sudor y
millones retorcidos por las lgrimas por qu? Por renta! Lord Alfred Douglas, en
1919: La poesa se forja lenta y pacientemente, eslabn por eslabn, con sudor y
sangre y lgrimas. El mismo Churchill emple la frase en 1931 escribiendo sobre

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los ejrcitos del zar antes de la Revolucin Rusa: Su sudor, sus lgrimas, su sangre
empaparon la planicie sin fin.

Cristal procede de una palabra griega que significa hielo. Cuando se encontraron
los primeros cristales de cuarzo, tan asombrosa era su cualidad de transparencia,
que se pens que eran hielos que por alguna razn no se fundan. La palabra cristal
se us como sinnimo de transparencia. Por eso hablamos de la bola de cristal de
una adivina, aunque slo sea una esfera de vidrio.

6. Falacias

Samuel F. B. Morse no invent realmente el telgrafo. Logr obtener toda la


informacin del fsico norteamericano Joseph Henry, y ms tarde neg que ste le
hubiese ayudado. (Henry prob fcilmente lo contrario en un tribunal.) Morse fue
un buen promotor y exprimi al Congreso 30,000 dlares para construir la primera
lnea telegrfica de Washington a Baltimore. En cambio, s invent el alfabeto
Morse.

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James Watt no invent la locomotora de vapor; lo hizo Thomas Newcomen en


1712. En 1778, slo en las minas de Cornualles estaban bombeando ms de setenta
mquinas Newcomen. Cuando se pidi a Watt que reparase una locomotora
Newcomen, invent una mquina modificada que era mucho ms eficiente y que
poda ser utilizada para hacer girar ruedas. Esta locomotora de vapor modificada fue
tan til, que la mquina anterior de Newcomen pronto qued olvidada.

La famosa pintura de Emanuel Leutze titulada Washington cruzando el


Delaware es falsa en casi todos los detalles histricos. Entre las falsedades estn la
bandera norteamericana, que no fue adoptada hasta despus del suceso, y el tamao
de la embarcacin, que era realmente mucho mayor.

Un absurdo invento de la historia es que, cuando Coln dijo que el mundo era
redondo, todos los dems pensaban que era plano. Durante las discusiones en la
corte de la reina Isabel nunca fue debatida la forma verdadera de la Tierra. Su
tamao s lo fue. Los opositores de Coln decan que estaba subestimando sus
dimensiones y que jams podra navegar directamente por el Occidente de Europa y
llegar al Oriente. Tenan razn. Excepto por el accidente de un continente
desconocido intermedio. Coln habra regresado o se hubiera perdido en el Mar. 11,
03

Chester Carlson, el inventor, en 1937, de la xerografa, el proceso de copiar en


seco, pudo haber sido tambin el inventor de otro medio importante de
comunicacin, si no hubiese claudicado. Carlson tuvo una idea para lo que luego se
convirti en el bolgrafo, pero abandon el trabajo sobre el concepto mucho antes
de que fuese comercializado pens que ese invento no funcionara.

Robert Fulton no invent el barco de vapor. Diecisiete aos antes de que el


primer barco de Fulton navegara por el ro Hudson, John Fitch mantena un sistema
regular de vapores en el ro Delaware, entre Filadelfia y Trenton. Dificultades
financieras hicieron que los negocios de Fitch fracasaran, pero fue l quien invent
el vapor.

El descubrimiento cartogrfico ms excitante de este siglo result ser una


falsificacin el famoso Mapa de Vinlandia, prueba de que los vikingos haban
explorado el Nuevo Mundo. Un comprador annimo pag un milln de dlares por
tres objetos antiguos, incluyendo el mapa, del que se pensaba entonces que era
autntico, y lo don a la universidad de Yale. Antes de que se descubriera que el
Mapa de Vinlandia era una falsificacin, 10,000 personas haban pagado a Yale 15
dlares por cada copia. Se supona que el mapa haba sido dibujado en los decenios
de 1430 1440 por un monje de Suiza. Ensayos qumicos mostraron que la tinta
empleada para dibujar no pudo haber sido hecha antes del decenio de 1920. Los
otros dos artculos, una narracin del siglo XIII de un viaje por Asia Central y un
fragmento de una enciclopedia mdica del mismo perodo, eran autnticas
antigedades.

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Sir Edmund Hillary y Tenzing Norkay recibieron merecidamente muchos


elogios cuando fueron los primeros en trepar a la cumbre del Monte Everest. Es
menos conocido el hecho de que contaron con un personal de doce escaladores, 40
guas sherpas y 700 porteadores.

Galileo fue obligado a renunciar como catedrtico de la Universidad de Pisa


cuando contradijo la tesis de Aristteles, sostenida durante mucho tiempo, de que
cuanto ms pesada es una piedra ms rpidamente cae. Ahora se reconoce que dos
piedras de peso desigual que son soltadas desde una torre al mismo tiempo tocarn
tierra simultneamente.

Las reglas del juego de la razn dicen que la pregunta Qu ocurrira si una
fuerza irresistible se encontrara con un cuerpo inamovible? no tiene significado y
no requiere contestacin. En un universo donde existe una de las condiciones antes
mencionadas, la otra no puede existir.

Lloyds de Londres, la asociacin ms conocida de aseguradores martimos, no


suscribe seguros de vida.

Despus de la Segunda Guerra Mundial se ofreci a Inglaterra la Volkswagen


como parte de la indemnizacin, pero los ingleses declinaron el ofrecimiento,
creyendo que los coches con motores en la parte posterior no tenan futuro. Sin
embargo, las autoridades britnicas de ocupacin hicieron un pedido de 20,000
escarabajos para volver a poner de pie la compaa. En 1959, la empresa estaba
produciendo casi 4,000 coches al da.

Usted no padecer un dolor de estmago por comer manzana verde, siempre y


cuando la mastique bien. El estmago no distingue la diferencia entre las manzanas
verdes y las maduras.

Charles Darwin en raras ocasiones utiliz el trmino evolucin. Fue


popularizado por el socilogo ingls Herbert Spencer, quien tambin populariz la
frase supervivencia del ms apto

All por el ao 1520, una fuerza espaola de 600 hombres guiados por Hernn
Corts, que tenan caballos y armas de fuego, derrocaron un imperio de dos
millones de hombres que no disponan de armamento moderno. Corts desembarc
en Mxico, consigui aliados entre los enemigos de los aztecas y march sobre la
ciudad de Mxico, donde la leyenda local de El Dios Blanco venido del otro lado
del Mar impresion a Moctezuma. Despus de hacer asesinar al emperador azteca,
Corts domin este Imperio con su puado de hombres.

Todava en la era victoriana, muchos padres ingleses pensaban que un lactante


absorba el carcter moral de quien le daba de mamar. Por tanto, si la madre no
poda amamantar a su hijo, la seleccin de la nodriza apropiada se converta en algo

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de gran importancia. Los padres teman que, si la nodriza era borracha o tonta, su
hijo tambin lo sera.

El Cabo de Buena Esperanza no es el extremo ms meridional de frica. A unos


160 kilmetros al este del citado cabo est el Cabo Agulhas, que se prolonga 65
kilmetros ms al sur que el de Buena Esperanza.

Durante generaciones, las gentes han guardado sus ropas de lana en bales de
cedro, o construido armarios recubiertos de cedro para protegerlas de las polillas.
No hay ninguna evidencia de que un bal o un armario de cedro rechacen las
polillas.

7. Nuestro Cuerpo

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La sensibilidad del ojo humano es tan aguda que, en una noche clara y sin luna,
una persona que est en la cima de una montaa puede ver un cerillo encendido a 80
kilmetros de distancia. Para gran asombro suyo, los astronautas que se encuentran
en rbita alrededor de la Tierra podan ver las estelas de los barcos.

El cido clorhdrico que interviene en el proceso digestivo humano es tan


corrosivo que puede quemar fcilmente un pauelo de algodn, e incluso el metal
de la carrocera de un automvil. Sin embargo no daa las paredes del estmago,
que estn protegidas por una pelcula de mucosidad pegajosa.

Cada 5.45 centmetros cuadrados de piel humana contienen 19 millones de


clulas, 60 cabellos, 90 glndulas sebceas, 580 centmetros de vasos sanguneos,
625 glndulas sudorparas y 19,000 clulas sensoriales.

La suave masa del cerebro adulto no tiene movimiento. Aunque consume ms


del 25 por ciento del oxgeno suministrado al cuerpo, no crece, no se divide ni se
contrae.

La reproduccin humana sigue ms bien el tiempo lunar que el sideral o el solar:


la gestacin dura unos 266 das nueve meses lunares- y el perodo menstrual tarda
un mes lunar en aparecer.

El hombre tiene pequeos huesos que alguna vez estuvieron destinados a una
cola, y msculos no contrables cuyo fin era mover las orejas.

Los 1,300 gramos que pesa el cerebro humano son la estructura de materia ms
compleja y ordenada que se conoce en el universo.

Para conservar los pies calientes, hay que ponerse un sombrero. El ochenta por
ciento del calor corporal escapa por la cabeza.

El cristalino del ojo humano est compuesto de numerosas fibras transparentes


encerradas en una clara membrana elstica. Estas fibras se estn renovando
continuamente. De ah que el tamao del cristalino aumente con la edad: el de un
octogenario es un 50 por ciento mayor que el de un individuo de veinte aos. Sin
embargo al crecer, el cristalino se hace menos flexible y va perdiendo su habilidad
para enfocar a un objeto cercano.

El cuerpo humano consta de cerca de 60,000 millones de clulas, y cada una de


ellas tiene un nmero de molculas 10,000 veces mayor que el nmero de estrellas
que hay en la Va Lctea.

Hace relativamente poco tiempo que se reconoci que la luz va del objeto hacia
el ojo. Hasta hace unos cuatrocientos aos, se pensaba que era algo en el ojo lo que
sala y vea el objeto.

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El cerebro est rodeado de una membrana que contiene venas y arterias. La


membrana esta rodeada de nervios sensitivos. En cambio, el cerebro en s no tiene
sensibilidad; si se le corta, su poseedor no siente dolor.

La piel del cuerpo humano pesa 2.72 kilogramos.

Siete de los nueve principales nervios de la cabeza los nervios craneales-


fueron descubiertos por el griego Galeno, en el siglo II. Durante 1,400 aos despus
de Galeno, el conocimiento neurolgico permaneci, ms o menos, sin variaciones.

Los habitantes de las grandes alturas de los Andes han desarrollado pulmones
mayores del tamao normal y un pecho ms grande, a fin de vivir ms fcilmente
con la baja presin del aire. En los Andes la presin del aire es de 560 kilogramos
por centmetro cuadrado; al nivel del mar es de 1,050 kilogramos por centmetro
cuadrado-. Adems, sus cuerpos han cambiado para ayudar a combatir el fro. Sus
brazos y piernas son ms cortos de lo normal, como resultado de incontables
generaciones de adaptacin. De este modo, la sangre debe recorrer distancias ms
cortas.

Las arterias se llamaron as porque el fsico Praxgoras pens que llevaban slo
aire. En los cadveres estn generalmente vacas.

Las seales nerviosas viajan por las fibras nerviosas o musculares a velocidades
que pueden llegar a los 322 kilmetros por hora.

Entre sus numerosos logros, el astrnomo Johannes Kepler se anot uno en


relacin con el mundo interno del hombre. Fue Kepler el que se dio cuenta de que el
aparato visual humano est construido de tal manera que slo puede producir
imgenes invertidas.

Pensamos que no podemos ver en la oscuridad. Pero con el tiempo suficiente


para adaptarse, el ojo humano puede ver durante un corto espacio de tiempo casi tan
bien como el de una lechuza. Sin embargo, cuando decrece la luz, la lechuza puede
percibir formas que el ojo humano ya no puede ver.

En esta era de desenfrenada inflacin mundial, lo que ha experimentado ms


dicha inflacin podra ser el precio de un esqueleto humano. Segn un informe de
Reuter, en los Estados Unidos un ejemplar bien conservado subi su precio (calcule
usted en devaluados pesos mexicanos) de 232 dlares en 1976, a 600 en 1978.
Ahora piden 32 dlares por una mano o un pie; la dentadura de una calavera, con
los dientes intactos, puede llegar a 169 dlares, mucho ms que los 105 que costaba
en 1975. Pero el valor de un esqueleto de Homo Sapiens no puede compararse con
el de un gorila: 7,400 dlares en el mercado de 1981.

Se ridiculiz a William Harvey (1578-1657) por su teora de que la sangre no


oscilaba hacia atrs y hacia delante en los vasos del cuerpo, como crea el mdico

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griego Galeno. Se mova en una sola direccin, en una curva cerrada: circulaba. A
Harvey se le llam circulador, un apodo bastante cruel, que en el argot latino era
algo as como matasanos, el nombre que se daba a los buhoneros que pregonaban
sus medicinas en las plazas. Cuando Harvey era ya anciano, el hecho de la
circulacin estaba ya aceptado por la totalidad de los mdicos; su teora marc el
principio de la fisiologa moderna.

Debido a que en el corazn y el cerebro del hombre se producen movimientos


regulares de corriente elctrica, existen pequeos campos magnticos, muy tenues,
alrededor del dorso y del crneo de todo ser humano. Pero el hombre, que se sepa,
no posee la cualidad de tener un rgano con el que pueda exteriorizar esa fuerza a
distancia, tal como lo hacen los peces elctricos.

El rin est formado por un milln de pequeos tubos cuya longitud total,
contando ambos riones, es de 64.5 kilmetros.

Las hijas de una madre daltnica y de un padre con visin normal no tendrn
defectos en la visin. Pero los hijos, sin embargo, heredarn el defecto materno y no
percibirn los colores.

Cada individuo tiene cerca de 400,000 tomos radiactivos desintegrndose en


otros tomos de su cuerpo cada segundo. Pero no hay que preocuparse porque acabe
hecho pedazos. Cada clula de su cuerpo contiene un promedio de 90 billones de
tomos 225 millones de veces los 400,000 ya citados-.

Durante una caminata rpida o una discusin acalorada, el corazn bombea


sangre ms aprisa que durante las relaciones sexuales.

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8. Libros

Mucho antes de que los europeos inventaran los tipos mviles de metal para
imprenta, los tibetanos, chinos y coreanos, en el siglo XV, usaban otros tipos
mviles de diferente clase. El motivo principal de los chinos era hacer que los textos
de Confucio fuesen ms asequibles. Ms tarde, entre 1403 y 1484, la corte coreana
emprendi ocho grandes proyectos de impresin con tipos movibles.

Coln llevaba en su primer viaje al Nuevo Mundo una copia del libro de Marco
Polo, en el que ste narraba su odisea de veintids aos de viajes a China, en el
siglo XIII.

Un factor para conservar el persa como lenguaje del Irn moderno (y evitar su
sustitucin por el rabe) fue que el poeta del siglo XI, Firdausi, escribiera en persa
el Libro de los Reyes, un poema de 60,000 versos (siete veces la extensin de la
Ilada de Homero) en el que se narra la historia de los reyes de Persia, desde sus
principios legendarios hasta Khosru II en el siglo sptimo. El libro se ha conservado
como poema nacional.

En ciertas lenguas, las traducciones de la Biblia son las principales obras, y a


veces las nicas, de su literatura. La nica obra notable en gtico es la traduccin de
la Biblia por Ulfilas, quien se convirti al cristianismo en Constantinopla, siendo
despus consagrado obispo en el ao 341. Inclusive se dice que Ulfilas tuvo que
inventar el alfabeto que emple para editarla.

Hubo un tiempo en el siglo XII- en que el trabajo cientfico ms importante era


traducir. Los libros de los eruditos rabes, quienes durante siglos haban conservado
las obras de los filsofos griegos por medio de traducciones y comentarios,
empezaron a ser vertidos al latn.

El primer libro para nios publicado en Estados Unidos se edit en Cambridge,


Massachusetts, en 1646. Su ttulo era Leche Espiritual para las Criaturas
Bostonianas de Ambas Inglaterras. Sacada de los Pechos de Ambos Testamentos
para la Nutricin de sus Almas.

La primera enciclopedia que hubo en el mundo, y la ms completa, tena tres


volmenes. Era la Crnica de Nuremberg, publicada en 1493. Su nico autor era
Hartman Schedel, un mdico de Nuremberg que tena pasin por coleccionar libros
y copiar manuscritos. Su biblioteca personal fue su principal fuente de referencias al

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compilar la Crnica. Aunque fue publicada a finales de 1493, no contena la ms


importante noticia del ao precedente: el histrico viaje de Coln.

Plinio el Viejo (23-79) era un hombre muy activo. Escribi no slo una historia
general de Roma en 31 volmenes, sino tambin una enciclopedia de la naturaleza
en 37 volmenes, una gramtica latina en ocho tomos y un manual de oratoria en
seis. Adems, fue, en diversas pocas de su vida, general y almirante, y tambin
gobernador de las provincias romanas en frica, Espaa, Germania y Galia.

Alrededor de cincuenta volmenes de las obras de Aristteles se han conservado


hasta la fecha, muchos de ellos debido a una afortunada casualidad. Cerca del ao
80 a. de C., los hombres de una legin romana que invada el Asia Menor
encontraron unos manuscritos de Aristteles en un pozo y los llevaron a su general,
Sulla. Sucedi que no existan copias de muchos de ellos, y Sulla hizo que fueran
llevados a Roma y se volvieran a copiar.

El arte de imprimir a partir de bloques de madera con los caracteres al revs se


inici en un monasterio budista de China. El ms antiguo libro impreso que ha
llegado hasta nosotros y al que se le puede dar una fecha digna de confianza es un
texto budista, el Diamante Sutra, impreso en China en el 868.

Ya para el siglo XV, los copistas de manuscritos haban establecido talleres de


produccin masiva capaces de producir apreciables cantidades de libros. En un
pedido hecho en el ao 1437 (encontrado recientemente en Leyde, Holanda) se
solicitaban 200 copias de los Salmos Penitenciales, 200 Dsticos de Catn en
flamenco y 400 de un pequeo libro de oraciones.

Slo existen cuarenta y ocho Biblias de Gutenberg. Esta cifra incluye dos que se
encontraban en Alemania durante la Segunda Guerra Mundial; se han extraviado,
pero los biblifilos presumen que estn a salvo.

La idea de un libro en blanco no es nueva. Cuando Hermann Boerhaave, mdico


y qumico holands, conocido por sus Elementa Chemiae, muri en 1738, dej un
libro sellado, con el ttulo Los Secretos ms Exclusivos y Ms Profundos del Arte
Mdico. El libro, an sellado, fue vendido en una subasta por 20,000 dlares en oro.
Cuando el nuevo poseedor rompi el sello, encontr que el 99 por ciento de las
pginas estaba en blanco. Slo la pgina del ttulo llevaba esta nota escrita a mano
por el autor: conserve la cabeza fresca, los pies calientes y har empobrecer al
mejor doctor del mundo.

Charles Darwin crea que la primera edicin de su libro El Origen de las


Especies iba a resultar demasiado extensa: 1,250 ejemplares. Pero se agot en el
primer da de su publicacin.

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Quiz el dramaturgo ms prolfico del mundo haya sido Lope de Vega (1562-
1635). Escribi unas 2,200 piezas de teatro, de las cuales se conservan slo unas
500.

En una anotacin hecha en su diario el 2 de agosto de 1882, Lewis Carroll (autor


y editor) calculaba que aun cuando lograra vender todos los ejemplares de su
primera impresin de Alicia en el Pas de las Maravillas, que era de 2,000
ejemplares, perdera de todos modos 200 libras. Vendiendo otros 2,000 ejemplares,
obtendra 200 libras. Si pudiera vender otros ejemplares, adems de los dichos,
entonces lograra una mayor ganancia, pero eso difcilmente lo puedo esperar.
Antes de su muerte, en 1898, haba vendido cerca de 180,000 ejemplares.

Johann Gutenberg cre el primer libro impreso, la Biblia de Gutenberg, pero no


lleg a publicarlo. Haba contrado deudas con objeto de poder producir la Biblia y
fue demandado por la suma que deba. Perdi la demanda, y fue obligado a entregar
sus instrumentos y prensas, ms la distincin de ser el editor del que es considerado
el libro ms hermoso del mundo.

Los libros con canciones religiosas comenzaron a aparecer all por 1476, pero
en esos tiempos cada publicacin tena que pasar tres veces por las prensas: una
para el pentagrama, otra para los trazos verticales y las cabezas de las notas y una
ms para imprimir las palabras. No fue sino hasta 1525, cuando se encontr el modo
de imprimir todo al mismo tiempo.

Examinando 200 cuentos de los hermanos Grimm, un recuento sumario de los


tipos masculinos y femeninos que en ellos aparecen revela una fuerte dicotoma.
Hay 16 madres o madrastras malvadas y slo tres padres o padrastros malvados.
Hay 23 brujas malas y slo dos brujos malos. Existen 3 mujeres que ponen en
peligro a los hombres que las aman, pero un solo hombre que perjudica a su novia.

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9. Medicina

Se sabe que las abejas curan el reumatismo. Algunos pacientes han obtenido
alivio gracias a las picaduras controladas. Varias abejas se colocan en un vaso
invertido sobre los miembros doloridos; pronto pican, irritadas por su cautividad.

Los primeros diafragmas anticonceptivos estaban hechos, hace siglos, con


cscaras de ctricos, por ejemplo, media cscara de naranja.

Los embriones, fetos y recin nacidos de sexo masculino tienen un ndice ms


alto de mortalidad que los de sexo femenino. Del mismo modo, existe un ndice
elevado de deficiencias en el lenguaje entre los nios que entre las nias.

El mdico ingls Edward Jenner, que perfeccion la vacuna en1798 y domin la


temida enfermedad de la viruela, fue propuesto para su ingreso en el Colegio de
Mdicos de Londres en 1813. El Colegio quiso ponerlo a prueba. Jenner se neg,
por considerar que su triunfo sobre la viruela era mrito suficiente. Los caballeros
del Colegio no estuvieron de acuerdo y Jenner no fue elegido.

A principios del siglo XX, el veneno de serpiente de cascabel era un tratamiento


popular para la epilepsia. Con la noticia de un epilptico que se vio libre de ataque
durante dos aos, despus de haber sido mordido por un crtalo, algunos mdicos se
apresuraron a tratar a pacientes epilpticos con este veneno. Algunos informaron
que tuvieron xito, pero la mayor parte determinaron que el veneno no tena ningn
valor. Su empleo estaba en todo caso abandonado totalmente en 1930.

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Oliver Wendell Holmes, filsofo y figura literaria, fue igualmente famoso como
doctor en medicina. Profesor de anatoma en Harvard, se destac por introducir en
los Estados Unidos el concepto del tratamiento antisptico en las mujeres durante el
parto. Al divulgar la informacin de que los mismos doctores eran responsables de
la propagacin de la fiebre puerperal (o del sobreparto), y que sta poda ser evitada
lavndose las manos antes de traer al mundo a un infante, Holmes redujo la
proporcin de muertes entre las nuevas madres.

Solamente se conoce un pueblo en el mundo que est libre totalmente de cncer


en cualquiera de sus formas. Son los hunda, de Cachemira, conocidos tambin por
su gran longevidad.

El trabajo del mdico francs Philippe Pinel con los enfermos mentales hay que
incluirlo entre los logros que trajo la violenta Revolucin Francesa. Estando a cargo
de un asilo de lunticos, mientras el gobierno revolucionario rega en Francia en
1793, Pinel decidi acabar con las absurdas reglas por entonces existentes. En
aquella poca los manicomios eran pozos de vboras y el nico remedio para los
dementes lunticos era encadenarlos. Pinel fue partidario de considerarlos como
personas enfermas de la mente que merecan el mismo respeto que los enfermos del
cuerpo. Rompi sus cadenas y realiz extensos estudios sobre las enfermedades
mentales.

Las disecciones de seres humanos eran consideradas crueles, inmorales y


sacrlegas, aunque fomentaron el estudio de la anatoma. La primera diseccin
pblica autorizada se efectu en 1375, en Montpellier, Francia. La autorizacin fue
rescindida inmediatamente despus, calificndola de obscena. Alrededor de veinte
aos ms tarde se permiti una diseccin por ao en la Universidad de Bolonia.

Un hombre, ciego de nacimiento, ha podido ver con la ayuda de una cmara


de televisin en miniatura fijada en un cinturn. La cmara transmite imgenes a los
nervios del estmago del hombre, que lleva las imgenes al cerebro.

La momia egipcia fue una droga comn de la farmacopea europea hasta el siglo
XVIII. A pesar de las crticas dentro de la profesin mdica, los doctores recetaban
polvo de momia para la curacin de enfermedades internas. Muchas momias
egipcias fueron de este modo mutiladas, antes de que la ciencia y el sentido comn
convirtieran en obsoleta la aplicacin de este mtodo de curacin.

Antes de que Sigmund Freud (1856-1939) se dedicara al psicoanlisis, hizo


trabajos de neurologa y fue el primero que trabaj en el empleo de la cocana como
anestsico local. La utilizacin de la cocana para dolores menores y las grandes
alabanzas a su eficacia condujeron a una ola de adiccin a la cocana en Europa
antes de que se conociera el hecho de que creaba hbito.

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De los 2,500,000 mdicos del mundo, 500,000, o sea, uno de cada cinco, son
soviticos.

Cuando apareci un cometa sobre Rusia en 1664, y el zar pregunt que


pronosticaba, se le dijo que habra una plaga de otoo, pero menos peligrosa para
Rusia que para otros pases. El zar procedi a establecer un cordn sanitario en sus
fronteras y prohibi la llegada de barcos extranjeros, especialmente ingleses, a los
puertos rusos. Aunque esta historia puede ser cierta, es interesante hacer notar que
Rusia escap de la peste en esa ocasin.

La tcnica de diagnosticar la enfermedad tomando el pulso de un individuo fue


desarrollada en China hace decenas de siglos. Se deca que 51 tipos diferentes de
pulsaciones eran identificadas en 11 lugares distintos del cuerpo. Cada pulsacin era
relacionada con un diferente problema de salud.

Albert Einstein llamaba a su cerebro su laboratorio. En la bsqueda continuada


de la ciencia por descubrir el secreto de la genialidad, el cerebro de Einstein est
siendo dividido, gramo por gramo, y analizado en un laboratorio en Wichita,
Kansas. El doctor Thomas Harvey, ex-patlogo en jefe de la Universidad de
Princeton, est dirigiendo el estudio.

El hombre de ciencia Otto Heinrich Warburg, aunque judo, trabajaba en la


Alemania nazi. Se dedicaba a la investigacin del cncer, y Hitler tena cncer de
garganta. Cuando Warburg fue jubilado forzosamente de su puesto, en 1941, Hitler
orden su cancelacin y aclar que era una excepcin.

La penicilina, el primer antibitico, fue descubierta por accidente en 1928. Una


placa para experimentos bacteriolgicos fue dejada al descubierto accidentalmente
por el doctor Alexander Fleming en su laboratorio en Inglaterra. Un experimentador
que se encontraba en el piso superior se descuid con el moho que estaba utilizando
y parte de l fue arrastrado por el viento a travs de una ventana abierta. Fue a parar
al cultivo destapado de estafilococos de Fleming. Al da siguiente, el bacterilogo
escocs hall en el platillo un rea clara donde la penicilina del moho haba estado
matando las bacterias.

El lquido que se encuentra dentro de los cocos verdes puede ser empleado como
un sustituto del plasma sanguneo en una emergencia. Esta propiedad fue
descubierta durante la Segunda Guerra Mundial. Los mdicos tambin
descubrieron, en Fiji, que las incisiones quirrgicas sanan con mayor rapidez
cuando son cosidas con fibra esterilizada de coco en vez de con tripa de gato.

El tabaco fue considerado en un tiempo como una medicina para muchas


enfermedades, incluyendo los dolores de cabeza, de muelas, la artritis, los dolores
de estmago, heridas y el mal aliento. Se haca con l un t y hasta unas pldoras
para servir como hierba medicinal. Un mdico espaol, Nicols Monardes, fue el
primero que descubri su potencial medicinal en 1577, en un libro llamado

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Noticias Jubilosas del Mundo Recin Encontrado, y sus opiniones fueron


aceptadas durante ms de dos siglos.

10. Mirando al Universo

El telescopio se invent en 1608, gracias a que un joven aprendiz empez a


hacer combinaciones para distraerse. Aprovechando la ausencia de su maestro, el
fabricante de gafas Hans Lippershey, el aprendiz se diverta jugando con los lentes;
inesperadamente, al mezclar unas con otras, dio con una combinacin que le
permita ver las cosas ms de cerca. Mostr su descubrimiento a Lippershey, quien
insert los lentes en los dos extremos de un tubo, inventando as el telescopio.

La velocidad de rotacin de la superficie terrestre se incrementa constantemente,


partiendo de cero en los polos, hasta un poco ms de 1,600 kilmetros por hora en
el Ecuador. (En la latitud de Nueva York avanza slo a 1,264 kilmetros por hora).

Quiz el astrnomo de vista ms aguda haya sido el americano E. E. Bernard.


Hacia 1890 crey haber observado crteres en Marte, pero no lo anunci
oficialmente. Crey que nadie ms los haba visto, y no quiso que se burlaran de l.

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Pero estaba en lo cierto. Se necesitaron setenta aos, y el invento y desarrollo de


poderosos cohetes, para poder comprobar este descubrimiento en Marte.

Los primeros astrnomos trataban de compensar las limitaciones de sus lentes


empleando largusimos telescopios, o bien utilizando lentes suspendidos en el aire,
sin el tubo. En 1722, James Bradley emple un telescopio de 64.62 metros de largo.
El siglo anterior, el astrnomo francs Adrien Auzout pens en construir uno de
304.80 metros. Crey que esto le permitira aumentar tanto los objetos que podra
distinguir animales en la Luna.

La astrologa no fue la madre de la astronoma (la astronoma es mucho ms


antigua), pero se encontr muy estrechamente unida al desarrollo de las
matemticas, la medicina, la qumica y la biologa. Las matemticas proporcionaron
los instrumentos para comprender y predecir el movimiento de los cuerpos celestes
sobre los que se basaban las predicciones astrolgicas. Las observaciones y los
experimentos en medicina y en las ciencias biolgicas se vieron espoleadas por las
predicciones astrolgicas referentes a la vida, la muerte y la salud.

Hacia principios de 1400, el astrnomo ms grande del mundo era un prncipe


mongol, nieto del gran conquistador Tamerln. Este prncipe, llamado Ulugh Beg,
construy en 1428 un observatorio en Samarkanda, prepar un mapa con las
estrellas y las tablas planetarias que fueron las ms exactas de su poca. Con todo,
nadie lo conoci en Europa. Cuando sus obras fueron traducidas al latn en 1665, el
telescopio que Ulugh Beg haba fabricado estaba ya obsoleto.

Durante diecisiete aos, todos los das soleados, el astrnomo alemn Heinrich
Samuel Schwabe reprodujo en papel las manchas solares. Su paciencia se vio
recompensada en 1843, cuando fue capaz de anunciar que las manchas solares
palidecan y desaparecan en ciclos de aos exactos. Se equivoc slo en un ao,
pues el ciclo exacto es de once aos y no de diez, como l haba afirmado.

Los habitantes de Gonesse, Francia, estaban seguros de que su visitante del cielo
haba sido enviado por Satans en persona, y lo atacaron con horcas. Luego ataron
los restos, desinflados y siseantes, a la cola de un caballo, que al galopar sobre los
prados, los deshizo en pedazos. El visitante no era otra cosa que la seda
impermeabilizada de un globo lleno de hidrgeno, uno de los primeros, en el ao de
1783.

El telescopio se us por primera vez, en 1608, como un arma de guerra para


vigilar a los barcos enemigos desde lejos. Holanda (lugar donde se invent el
telescopio) estaba en guerra con Espaa, y el lder holands, Maurice de Nassau,
deseaba conservar el invento en secreto.

Galileo se qued completamente ciego poco antes de morir, probablemente por


el dao que sufrieron sus ojos durante tantos aos de mirar el Sol con el telescopio.

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El astrnomo alemn Johann Bayer (1572-1625) pens que era una blasfemia
nombrar a las constelaciones con nombres de la mitologa griega. Present un nuevo
sistema en el que nombraba a las constelaciones del norte con los nombres de
personajes del Nuevo Testamento. No tuvo xito.

La isla de Santa Elena, en el Atlntico, a 1,930 kilmetros al oeste de frica, ha


tenido al menos dos famosos residentes. Antes del destierro de Napolen estuvo all
Edmund Halley en 1676, para elaborar un mapa de los cielos del sur.

Durante un eclipse solar, los indios Ojibwa de Norteamrica y los Sencis del
Per dispararon flechas incendiarias hacia el cielo, esperando as volver a encender
el Sol. En el equinoccio de otoo, los antiguos egipcios celebraban un festival
llamado la natividad del bastn para andar del Sol, en la creencia de que el Sol,
que declinaba, necesitaba un bculo para apoyarse.

Muchos fueron los aos que emple el astrnomo alemn Johann Kepler en
realizar observaciones de los cuerpos celestes y sacar las conclusiones que lo
llevaron a descubrir, en 1609, que los planetas giran en rbitas elpticas. En 1973,
una computadora alimentada con los datos de Kepler obtuvo los datos necesarios en
ocho minutos.

Los radiotelescopios tienen ahora mayor importancia que los telescopios pticos
comunes. El primero lo construy inadvertidamente el ingeniero K. G. Jansky,
empleado de la compaa de telfonos Bell, para localizar la esttica en los aparatos
telefnicos. Accidentalmente, en 1931, detect ondas de radio en el espacio. El
segundo radiotelescopio lo construy, en 1938, un aficionado, Grote Reber, en el
patio de su casa de Wheaton, Illinois. No fue hasta despus de la Segunda Guerra
Mundial cuando los astrnomos profesionales empezaron a estudiar seriamente los
radiotelescopios.

Sir William Herschel, quien desbanc al Sol como centro inmvil del universo
(como Coprnico haba desbancado a la Tierra como el centro mvil ms de dos
siglos antes), duplic la extensin del sistema solar conocido y se convirti en el
astrnomo ms importante y de mayor xito de su poca. Antes de l, slo se
conocan cien nebulosas. El catlogo de sir William contena unas 2,500. Tambin
descubri el planeta Urano y el sexto y sptimo satlites de Saturno. Pero crea que
la Luna y los planetas estaban habitados, que la luminosidad del Sol poda estar
limitada a su atmsfera, que bajo el cinturn de fuego del Sol exista un cuerpo fro
y slido que an poda estar habitado y que las manchas solares eran agujeros a
travs de los cuales poda verse la superficie helada.

Tycho Brahe, el ms prominente astrnomo de finales del siglo XVI, era


extraordinariamente camorrista y arrogante. Por una discusin sobre una cuestin de
matemticas, se enred tontamente en un duelo de medianoche que le cost su
nariz. Tena entonces nicamente diecinueve aos (1565). El resto de su vida llev
siempre una nariz postiza de metal.

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Un abogado ingls, Chester Moor Hall, aplic en 1733 el principio del


telescopio acromtico, uniendo en una sola lente dos tipos diferentes de cristales.
Para mantener su invento en secreto, Hall hizo que dos fabricantes de lentes
hicieran una mitad cada uno. Pero sucedi que los dos tenan exceso de trabajo, y
cada uno por su cuenta busc otro fabricante de lentes que hiciera el encargo. Pero
ambos coincidieron en pasar el trabajo a la misma persona, y as el secreto se hizo
del dominio pblico.

Con el mejor telescopio del mundo, y en la ms favorable de las circunstancias,


sera imposible distinguir en la Luna un objeto con un dimetro menor de 800
metros.

En 1704 el astrnomo ingls Edmund Halley (1656-1742) not ciertas


similitudes en la ruta de los cometas de 1531 y 1607 con el cometa de 1681, que l
mismo haba observado por primera vez. Declar que era el mismo cometa, y
pronostic que volvera alrededor de 1758. El cometa regres en 1759 diecisiete
aos despus de la muerte de Halley- y ha vuelto tres veces ms desde entonces, en
1835, en 1910 y en 1986.

11. Dinero, Finanzas y Economa

El modesto presupuesto de 50,000 millones de dlares, previsto por el gobierno


estadounidense para el ao fiscal de 1979 era equivalente a gastar 690,000 dlares
diarios desde el nacimiento de Cristo. Para poder disponer de esta suma de dinero

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en un ao, el gobierno deba gastar por trmino medio 951,000 dlares por minuto,
57,000,000 en una hora, o 1,370,000,000 diarios, incluyendo domingos y festivos.

En la dcada de 1910 haba alrededor de 300 compaas fabricantes de


automviles en los Estados Unidos. Actualmente slo un pequeo nmero de
empresas (principalmente General Motors, Ford, Chrysler y American Motors)
producen el sueo americano.

Henry Ford escandaliz a sus colegas capitalistas cuando aument a ms del


doble los sueldos diarios de la mayora de sus trabajadores en 1914, 11 aos
despus de haber montado su primera fbrica de automviles. Saba lo que estaba
haciendo. El poder adquisitivo de sus trabajadores aument, y el incremento de su
consumo estimul las compras en otras partes. Ford llam a esto el incentivo del
salario.

Cuando Jacob A. Riis public en 1890 su libro clsico Cmo vive la otra mitad,
las fortunas del uno por ciento de la poblacin de los Estados Unidos totalizaban
ms que las posesiones del restante 99 por ciento. La situacin no ha cambiado
mucho hoy en da. Actualmente, las fortunas del ocho por ciento de la poblacin de
los Estados Unidos totalizan ms que las posesiones del 92 por ciento restante.

En la dcada de 1880, las grandes industrias comenzaron a establecer consorcios


para monopolizar la produccin y la distribucin. El primero fue la Standard Oil
Corporation, de Rockefeller, en 1882. El primero con carcter internacional fue el
trust de la dinamita, de Nobel, en 1886.

Andr Carnegie, uno de los norteamericanos ms ricos de la historia, se hizo


prcticamente alrgico al dinero a medida que creca en riqueza y en aos. Deca
que le ofenda su simple vista y el contacto con l, y nunca lo llevaba encima. Una
vez lo obligaron a bajar de un tranva en Londres porque no llevaba encima dinero
para pagar el boleto.

En 1864 fue decretado por el gobierno estadounidense un impuesto del tres por
ciento sobre todos los ingresos superiores a 800 dlares, para financiar la Guerra
Civil de los Estados Unidos. Fue la primera vez que un impuesto sobre los ingresos
era aprobado en los Estados Unidos. La ley fue suspendida en 1872. La Suprema
Corte de los Estados Unidos la declar anticonstitucional en 1894. El impuesto
sobre los ingresos no se convirti en ley hasta 1913, con la adopcin de la
Decimosexta Enmienda.

En el sitio de la ciudad sumeria de Ur, sobre el ufrates, fueron encontradas


decenas de miles de tabletas de arcilla cubiertas de inscripciones. Los arquelogos
esperaban encontrar en ellas importante informacin poltica y cultural y as fue,
en cierta forma; eran registros de partidas de contabilidad y transacciones de
negocios.

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Si las cosas son demasiado sencillas de construir, las patentes no sirven para
nada. Por ejemplo, en 1816 el fsico escocs David Brewster invent el
caleidoscopio. Lo patent y lo vendi a un ritmo de miles por da. Sin embargo,
muchas otras personas comenzaron a construir caleidoscopios, y se hizo imposible
demandarlos a todos. Despus de los primeros das, Brewster no gan virtualmente
ningn dinero con su invento.

Despus de 20 aos como fiel criado sin sueldo del Duque de Windsor
(anteriormente Eduardo VIII), Walter Monckton fue premiado con una cigarrera en
la que estaba grabado su nombre mal escrito.

Desde 1655, los holandeses usaban loteras para recolectar dinero con el que
ayudar a los pobres de Nueva York.

El primer ferrocarril transcontinental fue terminado 14 aos antes de que el


histrico Espign de Oro conectara las costas oriental y occidental de los Estados
Unidos. El primero, menos conocido, fue terminado en 1855 a travs del Istmo de
Panam el punto ms angosto del continente americano, con 77 kilmetros.

El oro de Klondike no fue la nica forma de enriquecerse en el territorio


canadiense del Yukon de Canad, durante la fiebre del oro de 1898. Tambin se
enriqueci mucho la gente que venda leche a 16 dlares el galn (3.785 litros),
huevos a 3 dlares la libra (454 gramos) y cebollas a dlar y medio. En
comparacin, una comida costaba en San Francisco 0.25 dlares.

A pesar de la inflacin, el uso de billetes de denominacin muy alta en los


Estados Unidos se ha reducido sensiblemente. Los billetes de 500, 1,000, 5,000 y
10,000 dlares ya no son emitidos por los Estados Unidos; la denominacin ms
elevada que se emite hoy en da es el billete de 100 dlares. Cuando los billetes ms
altos llegan al Banco de la Reserva Federal, son retirados de la circulacin.

Sin dinero para hacer negocios, la poblacin norteamericana de Tenino,


Washington, emiti dinero de madera en 1932. Haba billetes de 25 centavos y
medio dlar, impresos en madera contrachapada de abeto Sitka pero no monedas.

El sistema de extender cheques es anterior a la utilizacin de moneda. Mil aos


antes de que fueran acuadas las primeras monedas del mundo, cheques extendidos
en tabletas de arcilla se usaron como dinero en la antigua Babilonia.

Sesenta aos despus de la Primera Guerra Mundial, las deudas de las naciones
con los Estados Unidos, producto de la guerra para terminar con todas las guerras,
totalizaban cerca de 26 millones de dlares, intereses incluidos. Gran Bretaa deba
ms de once millones, Francia ms de ocho e Italia ms de dos.

En 1878, Thomas Alva Edison anunci que intentara inventar una bombilla
elctrica prctica. La fe del mundo en este joven -21 aos en esta fecha- era tanta

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que, slo con el anuncio, las acciones del alumbrado a gas bajaron en las bolsas de
Nueva York y Londres.

Parte del dinero ganado por los comerciantes yanquis del Norte gracias al trfico
de esclavos se emple en la construccin de las fbricas que produjeron el material
de guerra que permiti al Norte derrotar al Sur en la Guerra Civil de los Estados
Unidos. Muchas de las mejores familias de Nueva Inglaterra amasaron sus fortunas
con el trfico de esclavos.

La mayor parte de los 15 millones de dlares necesarios para comprar la


Louisiana a Napolen fue prestada a los Estados Unidos por banqueros ingleses,
holandeses y franceses.

En el ao 1522 comenz la preocupacin respecto a los monopolios de


negocios; la Dieta Imperial de Nuremberg observ el efecto que tenan los
monopolios sobre el nivel de vida. La Dieta Imperial estaba preocupada
particularmente con respecto al monopolio de pimienta, controlado por el Rey de
Portugal.

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12. Grecia y Roma

Cuando el Imperio Romano estaba en su apogeo, all por los aos 200 a 250,
su extensin era aproximadamente la misma de los Estados Unidos actuales. La
poblacin pasaba de los cien millones; la ciudad de Roma tena una poblacin de
alrededor de un milln. El Imperio estaba comunicado por 290,000 kilmetros de
calzadas.

La impedimenta normal de marcha de los veteranos soldados romanos llamados


triarii pesaba alrededor de 40 kilos. Inclua un casco y un pectotal de bronce, un
grueso escudo rectangular hecho de madera forrada con cuero y con refuerzos de
hierro, una larga lanza y una espada de 60 centmetros. Los triarii no tomaban parte
en el primer ataque de la batalla. Se mantenan en reserva para dar el golpe decisivo.

Platn tuvo una oportunidad de poner en prctica su idea de un filsofo rey en el


ao 367 a. de C., cuando Dionisio II rein en Siracusa. Llamado para ser consejero
real, Platn intent que Dionisio gobernara segn principios constitucionales. Pero
el monarca se hart de la filosofa y de las cortapisas, y despach al filsofo.

Scrates no dej para la posteridad ningn texto escrito. Todo lo que se sabe del
filsofo de Atenas lo conocemos a travs de las obras de otros, principalmente
Platn.

Los romanos fueron unos avanzados ingenieros termodinmicos en el mundo


antiguo; su sistema de calefaccin era empleado en todos los sitios donde floreca su
cultura. Vapores calientes que procedan de hornos eran entubados bajo el piso
(elevado sobre pedestales con ese fin) y llevados a travs de las paredes. La
civilizacin moderna ha redescubierto este mtodo.

Como Aristteles rechaz la teora de Demcrito que sostena que toda materia
estaba formada por partculas diminutas, la teora atmica estuvo condenada durante
la antigedad y el medievo. Estas partculas se imaginaban tan pequeas que no era
concebible nada ms minsculo, de ah que fuesen invisibles, eternas, inmutables e
indestructibles.

Julio Csar, en un intento de incrementar la poblacin de roma, conceda


premios a las romanas que tenan muchos hijos. Las mujeres sin hijos tenan
prohibido viajar en literas o lucir joyas.

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Aunque tradicionalmente es considerado como el fundador de la botnica,


Teofrasto, discpulo de Aristteles, es ms conocido hoy por una serie de relatos de
carcter satrico que tienen la marca de universalidad, tales como el jactancioso, el
adulador o el grun.

El Circo Mximo de Roma, despus de que Julio Csar ordenara su


reconstruccin, poda albergar a 150,000 personas. Fue ampliado de nuevo a
principios del Imperio para admitir a 100,000 ms.

En la segunda mitad del siglo III a. de C., el gegrafo explorador griego Piteas
remont la costa noroccidental de Europa, explor la isla de Gran Bretaa, naveg
hacia el norte hasta llegar a Thule, que era tal vez lo que hoy es Noruega, y penetr
en el mar Bltico, hasta el Vstula. Sus obras son la informacin de primera mano
ms antigua que tenemos respecto a la Europa noroccidental.

Una ave rara era considerada como un aviso de mal agero por los adivinos de la
roma antigua. De la palabra monere (advertir), derivaron monstrum (aviso de mal
agero), de donde se deriva nuestra palabra monstruo.

Para poder enfrentarse rpidamente a cierto tipo de emergencias, la repblica


romana estableci, 500 aos antes de Cristo, la posibilidad de tener una especie de
rey temporal. El Senado estaba capacitado para nombrar a alguien, por un perodo
de tiempo determinado, y otorgarle el control supremo sobre Roma. Alguien cuya
palabra, mientras estuviera en el cargo, era la ley. Por eso fue llamado dictador, de
una palabra latina que significa he dicho. Generalmente desempeaba el cargo
durante seis meses. En el ao 458 a. de C. (de acuerdo con la leyenda), el general
romano Cincinato fue nombrado dictador para enfrentarse a la amenaza de un
ejercito que avanzaba. March a la guerra, derrot al enemigo, regres y renunci
inmediatamente. En total, haba sido dictador durante 16 das.

Julio Csar se vio obligado, por la congestin creciente de la circulacin, a


prohibir en Roma todos los vehculos con ruedas durante las horas del da.

Al humanista y astrnomo griego Erasttenes se le reconoce haber medido la


circunferencia e inclinacin de la Tierra, as como el tamao y la distancia que la
separa del Sol y la Luna. En cierta ocasin, necesitaba saber la distancia entre
Alejandra y Siene; para ello, se contrataron hombres entrenados para caminar con
pasos uniformes y contrarios. La distancia fue de unos 800 kilmetros.

Aristteles, discpulo de Platn y uno de los filsofos ms grandes de Grecia, era


sobre todo un bilogo. No obstante, el aspecto biolgico de su obra fue pasado en
gran parte por alto, y sus sucesores fueron influidos principalmente por teoras en
fsica y astronoma. Aristteles fue alabado por Darwin como el manantial en el
cual los bilogos modernos Linneo de Suecia y Cuvier de Francia bebieron su
inspiracin.

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El primer caso de Soln como arconte o legislador, alrededor del ao 600 a. de


C., fue cancelar todas las deudas, prohibir el esclavizamiento de los deudores,
liberar a los que haban sido esclavizados y comprar, a costa del erario pblico, a los
vendidos fuera del territorio ateniense.

Hace unos 1,900 aos, el naturista romano Plinio el Viejo (Cayo Plinio Segundo)
poda reconocer los signos que anunciaban un terremoto, muy similares a los que
vigilan los geofsicos actuales: temblor previo, agua turbia en los pozos y aves
atemorizadas. A estos indicios, Plinio agreg una niebla anmala en un firmamento
que normalmente deba estar claro: una idea que solamente ahora est siendo
aceptada como una seal vlida.

Herclito fue llamado el filsofo que llora por su pesimismo. Tena tan bajo el
concepto de la inmutabilidad, incluso la de un objeto tan glorioso como el Sol, que
sugiri que era un hecho nuevo cada maana: todos los das haba un Sol diferente.
En contraste, Demcrito era llamado el filsofo que re, en parte por sus enseanzas,
pero sobre todo por su carcter jovial. Tena motivo para estar siempre risueo: la
mayora de los filsofos eran pobres, pero Demcrito haba heredado una gran
fortuna.

Alcmen, Demcrito e Hipcrates pensaban que el cerebro era el centro de la


actividad intelectual. Sin embargo, la opinin no fue aceptada por Aristteles y, por
lo tanto, no tuvo crdito hasta tiempos modernos. Aristteles consideraba el cerebro
simplemente como un rgano de enfriamiento de la sangre.

En el siglo VI a. de C. se excav en la isla de Samos, en el mar Egeo, un tnel de


800 metros bajo la supervisin del arquitecto griego Eupalino. El tnel fue iniciado
por ambos extremos, y las dos mitades se unieron a slo 60 centmetros del centro.
Fue una hazaa de precisin asombrosa para aquellos tiempos.

Los griegos antiguos no siempre estuvieron de acuerdo respecto a la direccin


en que deban ser escritas las lneas. Al principio utilizaron renglones que se lean
alternativamente de derecha a izquierda, y luego de izquierda a derecha. Alrededor
del ao 500 a. de C. adoptaron la que se ha convertido en prctica occidental de leer
y escribir de izquierda a derecha.

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13. Literatos y Literatura

OHenry, seudnimo de W. Sydney Porter (1862-1910), estaba cumpliendo


tres aos de prisin por malversacin de fondos pblicos, cuando empez a escribir
cuentos. Una vez liberado, obtuvo fama nacional con 300 relatos, todos con final
sorprendente.

La obra maestra de Gustave Flaubert, Madame Bovary, una historia de amor


brutal y realista que trataba sobre el adulterio, fue condenada como pornogrfica
cuando se public por entregas en un peridico en 1856, y Flaubert fue acusado de
ofender la moral pblica y la religin. La corte censur el libro, pero absolvi a su
autor. Aunque la novela estaba vendindose a miles, Flaubert dijo que deseaba tener
bastante dinero como para comprar cada ejemplar, arrojarlos todos al fuego y no
volver a or hablar del libro jams.

Cuando D. W. Griffith produjo su pelcula El nacimiento de una nacin, se


inspir en el libro The Klansman, de Thomas Dixon, como base para el guin.
Acord pagar a Dixon 10,000 dlares por los derechos, pero se qued sin dinero y
slo pudo pagarle 2,500 por la opcin original. Por el resto, ofreci a Dixon un
inters del 25 por ciento sobre las ganancias de la pelcula. Dixon acept de mala
gana. Al final, sus ingresos se convirtieron en la suma ms grande que ha recibido
jams algn escritor por una historia para el cine: varios millones de dlares.

Emily Dickinson, cuya poesa emociona ahora a millones de personas, dio vuelo
a su imaginacin en lo concerniente a la Tierra, el firmamento y el mismo cielo.
Pero slo abandon Massachusetts, su estado natal, una nica ocasin, para visitar a
su padre en Washington, donde era diputado. Se convirti en una autntica reclusa,
que no permaneca en la misma habitacin con sus visitas, sino que hablaba con
ellos desde una habitacin vecina.

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Aunque no estaba ciego, pero tena vista deficiente, Aldous Huxley aprendi
braille para poder dar descanso a sus ojos doloridos, sin tener que renunciar a la
lectura, de la que tanto disfrutaba. Una de las compensaciones, deca Huxley, era el
placer de leer en la cama en la oscuridad, con el libro y las manos cmodamente
bajo los cobertores.

Herman Melville no destac como figura literaria hasta mucho despus de su


muerte, en 1891. Se haba desilusionado tanto por el fracaso comercial de Moby
Dick (1851) y otra novelas, que renunci a la pluma y se convirti en un oscuro
empleado en la administracin de aduanas de Nueva York. Su Bill Budd ni siquiera
fue publicado antes de 1924.

Despus de los primeros episodios de Las confesiones del caballero de industria


Flix Krull, el novelista Thomas Mann interrumpi la obra, la public como relato
corto y no volvi a ella hasta 32 aos despus. Cuando reanud el trabajo,
exactamente donde lo haba dejado, no alter ni una sola palabra de los fragmentos
anteriores, y la novela resultante qued tan bien equilibrada como todas sus otras
obras.

El espectculo de una ejecucin pblica en Pars horroriz tanto a Len Tolstoi,


que dijo: Nunca, bajo ninguna circunstancia, prestar nuevamente servicio a forma
alguna de gobierno absoluto.

Segn varios eruditos, las dos ltimas obras de Shakespeare, Enrique VIII y Dos
parientes nobles, fueron escritas en colaboracin con John Fletcher, otro dramaturgo
ingls de aquel tiempo.

El gran poeta francs Franois Villon llev una existencia de robo y muerte que
en varias ocasiones pudo haber terminado en el patbulo. Nadie sabe dnde, cundo
o cmo muri.

No se preocup mucho por sus estudios, y en realidad jams termin la


enseanza secundaria. Como pasaba ms tiempo leyendo y chismorreando con sus
amigos que dedicado a su trabajo, perdi su puesto de administrador de correos de
la comunidad. Que me cuelguen dijo tras perder su empleo, si intento estar a
disposicin de todo bribn ambulante que tenga dos centavos para invertir en un
sello postal. En 1949 se le otorg el premio Nobel de Literatura era William
Faulkner.

Sera superfluo, pues ya me he concedido yo mismo esta orden, contest


George Bernard Shaw, cuando le ofrecieron la prestigiosa Orden del Mrito de
Inglaterra.

Tras vivir durante siete semanas entre los trabajadores de los mataderos de
Chicago, Upton Sinclair public su novela La Selva en 1906, para atemorizar al
pas mediante un cuadro de lo que estaban haciendo los amos industriales a sus

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vctimas. Haba observado que metan en la cinta transportadora pan envenenado y


ratas muertas, que se convertan en salchichas, y que los trabajadores que caan por
accidente en cubas abiertas, salan al mercado convertidos en manteca Andersons
Pure Leaf. La novela desempeo un gran papel en la apertura de una investigacin
sobre las condiciones de los mataderos de Chicago.

El gran escritor satrico francs Voltaire contribuy con un enorme servicio a la


ciencia. Hizo que una de sus amantes escribiera una traduccin al francs de la obra
maestra de Newton Principia Mathematica, y luego l mismo escribi un
comentario. La gracia de lo escrito por Voltaire ayud a popularizar en toda Francia
los conceptos de Newton.

Sir Walter Scott fue un escritor muy prolfico, que obtuvo con sus obras fama y
xito. Por desgracia, invirti casi toda su recin ganada riqueza en empresas
editoriales que fracasaron con la depresin de 1826. Scott contrajo deudas por la
estremecedora cantidad de 130,000 libras esterlinas, y dedic el resto de su vida a
escribir para pagarlas. Con el paso del tiempo murieron su esposa, su hijo y su
nieto, y l sufri varios ataques cardacos; pero hasta el ltimo acreedor fue pagado
totalmente.

Lo siento, seor Kipling, pero usted simplemente no sabe emplear el lenguaje


ingls. Este no es un jardn de infancia para escritores aficionados. Con estas
profticas palabras, Rudyard Kipling, que ya haba escrito entonces uno de los
mejores relatos en la historia de la literatura, El hombre que pudo reinar, fue
despedido de su empleo de reportero por el Examiner de San Francisco.

La revista The New Yorker recibe al ao ms de 250,000 originales de material


no solicitado: cuentos, ideas para caricaturas, chistes. Cada uno es revisado como
mnimo por dos personas. Aunque slo se publican de 110 a 120 historias
anualmente, The New Yorker publica ms relatos de ficcin que ninguna otra revista
en los Estados Unidos.

Walt Whitman fue despedido de su empleo en la oficina india del Departamento


del Interior cuando era el secretario, James Harlan, ley un fragmento de Hojas de
Hierba de Whitman, y la consider poesa perniciosa.

Los historiadores han relatado la admirable historia de Abdul Kassem Ismael


(938-995), el sabio gran visir de Persia, y de su biblioteca de 117,000 volmenes.
En sus muchos viajes como guerrero y estadista, jams se apart de sus amados
libros. Estos eran transportados por 400 camellos, entrenados para caminar en fila,
de manera que los libros que llevaban sobre sus lomos se mantuvieran en orden
alfabtico. Los camelleros bibliotecarios ponan inmediatamente en manos de su
amo cualquier libro que ste pidiera. Debido a su trato cordial, Abdul Kassem
Ismael fue apodado Saheb, el camarada.

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Jean Victor Poncelet sirvi como teniente de ingenieros en el ejrcito de


Napolen, y fue gravemente herido y dado por muerto en Rusia. De algn modo,
logr sobrevivir; fue capturado por los rusos, que le obligaron a caminar durante
cuatro meses de invierno hasta la prisin. Mientras estuvo encarcelado, durante un
ao y medio, medit respecto a la geometra. Su libro Sobre geometra proyectiva es
considerado la base de la geometra moderna.

Lord Byron (1788-1824), el moreno y hermoso poeta romntico ingls, naci


con un pie deforme, respecto del cual se ha escrito mucho. Pero era el pie derecho
o el izquierdo? Nadie est seguro; la informacin relativa al defecto fsico es muy
confusa.

Libros Tauro
http://www.LibrosTauro.com.ar

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