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Un nuevo actor para un nuevo escenario.

La participacin poltica de la plebe urbana de Buenos


Aires en la dcada de la Revolucin (1810-1820)

Gabriel Di Meglio*

Es posible que el perodo abierto por la Revolucin de Mayo haya sido el ms estudiado por la
historiografa argentina, pero hay an varios aspectos de esa etapa fascinante y compleja que no han
recibido demasiada atencin. Este trabajo se centra en uno de ellos: el destacado papel que cumpli la plebe
de la ciudad de Buenos Aires en el proceso poltico iniciado en 1810. Los miembros de la plebe no
dirigieron el proceso pero s fueron actores de su desarrollo y se convirtieron en uno de los elementos
inherentes a la poltica nacida de la Revolucin. Lo que se expone en este artculo es una aproximacin a la
participacin de la plebe, una investigacin sobre el surgimiento de un nuevo actor, importante para
comprender la poltica de la poca.
Hasta el ltimo tercio del siglo XX, la plebe portea decimonnica prcticamente no constituy un objeto
de estudio para la historiografa argentina, aunque s haba ocupado un lugar relevante en sus orgenes. Su
actuacin fue recalcada, aunque no analizada, en los escritos de los padres fundadores de la disciplina:
Bartolom Mitre y Vicente Fidel Lpez. Mitre sostuvo que el populacho permiti derrotar a los invasores
ingleses y asegurar con su decisin la preponderancia de los nativos sobre los espaoles europeos. Esta era
la gran reserva de la Revolucin, mientras que Lpez le otorg al mismo grupo -que ofreca una notable
analoga con la plebe romana- un papel fundamental en las convulsiones polticas de 1815 y 1820 2. La
percepcin de la plebe urbana como partcipe del proceso independentista se perdi luego con la
profesionalizacin de la disciplina; la aparicin de la llamada Nueva Escuela Histrica, preocupada
principalmente por la evolucin jurdico-institucional, borr la referencia a los sectores subalternos en
general de la historiografa. El Revisionismo, que enfrent su visin de la historia, no innov tampoco en
esta cuestin, limitndose algunos autores de esa lnea a evocar celebratoriamente la aparicin del pueblo
urbano en algn acontecimiento poltico3. Dentro de esta corriente slo Eduardo Astesano realiz un no
muy profundo anlisis de las clases trabajadoras dentro de un estudio general de la sociedad portea en el
momento revolucionario4. A su vez, los historiadores agrupables -vagamente- en la Izquierda no revisionista
consideraron muy lateralmente la accin de los sectores subalternos urbanos, tema en el que no pasaron de
alguna que otra mencin. Sergio Bag sostuvo que al enfrentamiento entre el poder imperial y los grupos
sociales nativos que buscaban la independencia poltica se sum otro entre los propietarios y los indios y
negros en el cual no ahond, mientras que Rodolfo Puiggrs afirm que las clases ms oprimidas del
pueblo anhelaban la emancipacin del yugo espaol, hiptesis combatida por Milcades Pea, para quien
las masas no cumplieron ningn papel en la independencia5.
Con el surgimiento de nuevas tendencias en la historiografa, que ganaron fuerza en los aos sesenta y
fueron llamadas posteriormente la Renovacin6, elementos de la historia popular practicada en otros
pases ingresaron a los estudios sobre el siglo XIX argentino. En lo referente a la plebe portea, fue Tulio
Halpern Donghi quien destac al comenzar los setenta la importancia de su accin durante el perodo
revolucionario. Ms tarde, los trabajos de Pilar Gonzlez Bernaldo tambin resaltaron la participacin
plebeya, pero en ambos autores se trataba de investigaciones que tenan otro objetivo central 7. La
historiografa tom como un dato cierto las afirmaciones del relevante rol de la plebe urbana en el proceso
independentista rioplatense, pero no se generaron nuevas producciones sobre ese punto 8.
*
Instituto Ravignani, UBA Conicet. Agradezco los comentarios a una versin previa de este trabajo de la dra Noem
Goldman, quien adems dirigi mi tesis de licenciatura en historia (UBA) que es base de este artculo, as como las
sugerencias de los evaluadores annimos del Boletn.
2
Mitre, B.: Historia de Belgrano y de la Independencia argentina, Buenos Aires, Ed. Anaconda, 1950, p. 157; Lpez, V.F.:
Historia de la Repblica Argentina, vol. 8, Buenos Aires, G. Kraft, 1913, p. 103.
3
Como ejemplo de la Nueva Escuela vase Academia Nacional de la Historia: Historia de la Nacin Argentina desde sus
orgenes hasta la organizacin definitiva en 1862, Buenos Aires, Tomos IV (1940), V (1941) y VI (1948). Entre los
revisionistas vanse Palacio, E.: Historia Argentina, 1515-1938, Buenos Aires, Alpe, 1954, y Rosa, J.M: La historia de nuestro
pueblo, T. I, Buenos Aires, Ed. Video, 1986. Fuera de la historiografa, Jos Ramos Meja fue quien ms consider el tema en
su libro Las multitudes argentinas, Buenos Aires, Tor, 1956.
4
Astesano, E.: Contenido social de la Revolucin de Mayo, Buenos Aires, Ed. Problema, 1941.
5
Bag. S.: Estructura Social de la Colonia, Buenos Aires, El Ateneo, 1952, p. 141; Puiggrs, R.: Los caudillos de la
Revolucin de Mayo, Buenos Aires, 1954, p. 240; Pea, M.: Antes de Mayo, Buenos Aires, Fichas, 1972, p. 93. Por su parte,
Jorge Abelardo Ramos se preocup por destacar el rol del gauchaje, sin atender al de la plebe urbana, en Las masas y las
lanzas. 1810-1862, tomo I de su Revolucin y contrarrevolucin en la Argentina, Buenos Aires, Plus Ultra, 1974.
6
Halpern Donghi, T.: Un cuarto de siglo de historiografa argentina (1960-1985), Desarrollo Econmico, vol. 25, n 100,
Buenos Aires, 1986.
7
Halpern Donghi: Revolucin y Guerra. Formacin de una lite dirigente en la Argentina criolla, Buenos Aires, siglo XXI,
1972, y De la Revolucin de Independencia a la Confederacin Rosista, Buenos Aires, Paids, 1985; Pilar Gonzlez Bernaldo
Produccin de una nueva legitimidad: ejrcito y sociedades patriticas en Buenos Aires entre 1810 y 1813, en AA.VV.:
Imagen y recepcin de la Revolucin Francesa en la Argentina, Buenos Aires, GEL, 1990; tambin su La Revolucin
francesa y la emergencia de nuevas prcticas de la poltica: la irrupcin de la sociabilidad poltica en el Ro de la Plata
revolucionario (1810-1815), en Boletn del Instituto de Historia Argentina y Americana Dr. E. Ravignani, tercera serie, n
3, 1991.
8
S hay varios trabajos de Ricardo Salvatore sobre la participacin plebeya -urbana y sobre todo rural- en el posterior perodo
rosista, por ejemplo Expresiones federales: formas polticas del federalismo rosista, en Goldman, N. y Salvatore, R.
(comps.): Caudillismos rioplatenses. Nuevas miradas a un viejo problema, Buenos Aires, Eudeba, 1998, y El Imperio de La
Ley. Delito, Estado y Sociedad en la era Rosista, en Delito y Sociedad, n 4/5, Buenos Aires, 1994. Se han realizado varios
aportes sobre aspectos sociales de la plebe urbana durante la primera mitad del siglo XIX, como el de P. Gonzlez Bernaldo
Vida privada y vnculos comunitarios: formas de sociabilidad popular en Buenos Aires, primera mitad del siglo XIX, en
2
En el mbito latinoamericano, la cuestin de los sectores subalternos urbanos en las independencias
tampoco haba despertado demasiada curiosidad entre los historiadores, pero en los aos noventa
aparecieron diferentes trabajos que modificaron esa tendencia. Mientras miradas globales, como las de Tulio
Halpern Donghi y Brian Hamnet, han enfatizado la participacin popular en el proceso independentista, una
serie de libros y artculos recientes que analizan la vida poltica de distintas ciudades en la primera mitad del
siglo XIX -Mxico, Arequipa, Cuzco, La Paz, Bogot, Santiago de Chile, algunas ciudades brasileas-, han
demostrado que los sectores subalternos urbanos fueron actores, y no simples espectadores, en la etapa
formativa de los Estados iberoamericanos9. Pese a que algunas de estas investigaciones no se centran en la
plebe de cada ciudad sino que tienen tambin otros objetivos, le han otorgado a aquella un lugar en la
historia de este continente, a lo cual tambin ha contribuido la aparicin de una compilacin sobre diversas
revueltas populares urbanas en la Iberoamrica decimonnica10.
En el caso porteo sigue siendo poco lo que se sabe acerca de cmo se dio esa participacin poltica de la
plebe, cules fueron sus caractersticas y qu efectos tuvo en el proceso poltico. Este trabajo busca echar
alguna luz sobre esos interrogantes.

1. La plebe portea

La plebe urbana de Buenos Aires era en el momento de la ruptura del orden colonial un conjunto social
muy heterogneo, tnica y ocupacionalmente, formado por jornaleros, changadores, vendedores ambulantes
-de velas, de plumeros y escobas, de comestibles-, artesanos pobres y aprendices11, repartidores de pan,
proveedores -lecheros, aguateros-, peones del abasto de la ciudad, lavanderas, costureras, planchadoras,
prostitutas, pequeos labradores de las quintas perifricas, pescadores, chancheros, matarifes suburbanos,
mozos de pulpera, transportistas, boteros, marineros, mendigos, gente sin ocupacin fija. Eran, de acuerdo
a las clasificaciones de la poca, blancos, negros, pardos, trigueos, algunos indios 12. Todos tenan en
comn, adems de una residencia urbana o suburbana, su situacin subalterna en la sociedad, su lejana de
las reas de decisin poltica, la mayora de sus costumbres y mbitos de sociabilidad, y, habitualmente, su
pobreza material. En general no se antepona a sus nombres el distintivo don o doa, como se haca con la
elite y los sectores medios. Incluyo en la plebe tambin a los esclavos, quienes, aunque diferentes en el
crucial hecho de no ser libres, compartan estas caractersticas.
Para denominar a este variado espectro, la historiografa ha empleado diversas categoras: sectores
populares, clase obrera, clases populares, clase baja, capas populares, populacho, multitud, pueblo,
Devoto, F. y Madero, M. (eds.): Historia de la vida privada en Argentina, tomo I, Buenos Aires, Taurus, 1999; sobre la
cuestin familiar en R. Cicerchia, Vida familiar y prcticas conyugales. Clases populares en una ciudad colonial, Buenos
Aires, 1800-1810, en Boletn del Instituto de Historia Argentina y Americana Dr. Emilio Ravignani, tercera serie, n 2,
Buenos Aires, 1990, y M. Szuchman, Order, family and community in Buenos Aires, 1810-1860, Stanford University Press,
1988; acerca de las caractersticas de los artesanos porteos coloniales en L. Johnson The Silversmiths or Buenos Aires: A
Case Study in the Failure of Corporate Social Organization, en: JLAS, vol. 8 (2), Cambridge, 1976, y The reorganization of
an artisan trade: the Bakers of Buenos Aires, 1770-1820, en The America, 1980; sobre las actitudes sociales hacia los pobres
en V. Paura El problema de la pobreza en Buenos Aires, 1778-1820, en Estudios Sociales, ao IX, n 17, Santa Fe, 1999.
9
T. Halpern Donghi: Reforma y disolucin de los Imperios Ibricos, 1750-1850, Madrid, Alianza, 1985; B. Hamnett: Process
and Pattern: A Re-examination of the Ibero-American Independence Movements, 1808-1826, in JLAS, 29: 2, Cambridge
University Press. E. Van Young ha buscado explicar por qu en Mxico las ciudades fueron islas en la tormenta durante la
etapa independentista, en contraste con el estallido campesino, en La Crisis del Orden Colonial. Estructura Agraria y
Rebeliones Populares de la Nueva Espaa, 1750-1821, Mxico, Alianza, 1992; las participacin poltica de la plebe de la
ciudad de Mxico tras la independencia fue resaltada por R. Warren en su Elections and Popular Political Participation in
Mexico, 1808-1836, en Peloso, V. y Tenenbaum, B. (eds.): Liberals, Politics and Power. State Formation in Nineteenth-
Century Latin America, Athens and London, The University of Georgia Press, 1996; S. Chambers [From Subjects to Citizens.
Honor, Gender, and Politics in Arequipa, Per, 1780-1854, University Park, The Pennsylvania University Press, 1999] y C.
Walker [Smoldering Ashes. Cuzco and the Creation of Republican Peru, 1780-1840, Durham and London, Duke University
Press, 1999] han hecho exhaustivos anlisis de la poltica en dos ciudades peruanas antes y despus de la Independencia,
destacando la participacin popular; la ciudad de La Paz es central en el estudio de M. Irurozqui sobre el desarrollo de las
elecciones en la historia boliviana [A bala, piedra y palo. La construccin de la ciudadana poltica en Bolivia, 1826-1952,
Sevilla, Diputacin de Sevilla, 2000]; el papel de los artesanos de Bogot y Santiago de Chile en la poltica de mitad de siglo
XIX es analizado respectivamente por F. Gutirrez Sanin [La literatura plebeya y el debate alrededor de la propiedad (Nueva
Granada, 1849-1854), en H. Sbato (coord.): Ciudadana Poltica y Formacin de las Naciones, FCE, 1998] y L.A. Romero
[Qu hacer con los pobres? Elite y sectores populares en Santiago de Chile. 1840-1895, Buenos Aires, Sudamericana, 1997];
J. Murilo de Carvalho describe las vas formales e informales de participacin popular en el Brasil decimonnico
[Desenvolvimiento de la Ciudadana en Brasil, Mxico, FCE, 1995]; aunque se ocupa del mbito rural, tambin J. Tutino da
un gran nfasis a la accin popular en la Independencia, mostrando que los cambios introducidos de abajo hacia arriba en los
aos mexicanos que siguieron a 1810 fueron tan revolucionarios como los del perodo 1910-1940, en The Revolution in
Mexican Independence: Insurgency and the Renegotiation of Property, Production and Patriarchy in the Bajio, 1800-1855, en
HAHR, 78:3, Duke University Press, 1998.
10
Arrom, S. y Ortoll, S. (eds.): Riots in the cities: Popular Politics and the Urban Poor in Latin America, 1765-1910 ,
Wilmington, Scholarly Resources, 1996.
11
Los artesanos eran un grupo numeroso en Buenos Aires. Algunos eran verdaderos empresarios que posean obrajes y esclavos,
y si bien no eran parte de la elite, no integraban lo que llamo la plebe. Si embargo, la mayora de los artesanos era pobre, al
igual que los oficiales y aprendices, e incluso muchos eran esclavos (vase L. Johnson: Artesanos, en L. Hoberman y S.
Socolow (comps.): Ciudades y Sociedad en Latinoamrica Colonial, Buenos Aires, FCE, 1993). A estos ltimos los considero
parte de la plebe portea, como hacan los contemporneos (aunque obviamente haba grandes diferencias entre ellos y un
mendigo, por ejemplo).
12
Todas estas categoras ocupacionales y tnicas son extradas de fuentes judiciales del perodo. Vase AGN, sala X, Sumarios
Militares, 32 legajos y sala IX, Tribunal Criminal. No hay datos de su nmero en el perodo abordado, pero se sabe que
muchos de su integrantes haban migrado en el perodo tardocolonial desde otras regiones de los Virreinatos del Ro de la Plata
y del Per; vase M. Daz Las migraciones internas a la ciudad de Buenos Aires, 1744-1810, Boletn del Instituto de
Historia Argentina y Americana Dr. Emilio Ravignani, Tercera serie, nms. 16 y 17, 2 semestre de 1997 y 1 de 1998.
2
3
clases trabajadoras, grupos subalternos, masas, plebe urbana13. Esta ltima, si bien no carece de
problemas como ocurre con todo intento de clasificacin -y toda categora es un poco arbitraria-, es
probablemente la ms adecuada. La vaguedad de nociones como masas, capas o multitud es poco til para
un anlisis, lo que es extensible a la muy utilizada pueblo, particularmente confusa dada su polisemia en el
lenguaje poltico hispano de la poca (vase infra).
La nocin de clase y sus diferentes derivados arriba expuestos son difciles de aplicar en una ciudad
decimonnica pre-industrial14. Si se intenta la categorizacin mediante la clasificacin de los lugares
ocupados en la estructura productiva no se podra pasar de un anlisis profesional y se obviara el hecho de
que en la estratificacin social de la colonia jugaban otros criterios adems del ocupacional 15. El tomar la
menos rgida definicin de clase empleada por Edward P. Thompson y sus seguidores -por la cual una clase
es tal cuando sus integrantes, mediante la experimentacin de una historia en comn, adquieren conciencia
de sus intereses compartidos y opuestos a otra clase- no permite su uso para este objeto de estudio, dado
que en la Buenos Aires de 1810 se estaba lejos de esas caractersticas16.
Sectores populares es sin duda una nocin til y adaptable, que a primera vista parece ideal para definir a
este objeto. Sin embargo, su empleo es problemtico, dado que el concepto de clase social al que intenta
reemplazar -ms all de los inconvenientes ya expuestos- incluye en su definicin un elemento importante
para el anlisis: la nocin de diferencia social. Sectores populares carece de algo semejante; su mrito es
poder aglutinar diferentes casos, pero qu los unifica? Su pertenencia al confuso mundo de lo popular que
permite contemplarlos como un sujeto independiente del resto de la sociedad, sin incluir ningn criterio
relacionado con su condicin subordinada que es clave para entenderlos. Su generalidad, que permite
abarcar una vasta gama de situaciones, es su virtud pero tambin sus debilidad: es poco lo que define.
La nocin de plebe, originaria de la Antigua Roma, se usaba en la poca aqu estudiada: as denominaban
los miembros de la elite portea a la poblacin que ocupaba lo ms bajo de la pirmide social, excluyendo a
los difusos sectores medios que reciban el honorfico don/doa antes de sus nombres (entre los cuales haba
pulperos, hacendados, dueos de panaderas, curas). Es decir que aqu se emplea una categora que
proviene de otro actor social (puesto que los miembros de lo que la elite llamaba plebe no se reconocan
como parte de esa agrupacin), y esa es una de sus ventajas: la carga despectiva que conlleva plebe muestra
la posicin de subalternidad de quienes eran englobados en la denominacin; los patricios delimitaban
claramente las diferencias sociales17. A la vez, plebe es un trmino que ha sido aplicado por diversos
historiadores en los ltimos aos para referirse a la misma cuestin en otras ciudades hispanoamericanas de
la poca, e incluso se lo ha empleado para la Europa del siglo XVIII, lo cual otorga a la categora cierto
anclaje espacio-temporal que puede facilitar criterios comparatistas18.
Los problemas para abordar histricamente a este heterogneo grupo son varios. Los miembros de la plebe
eran en su enorme mayora analfabetos, con lo cual slo son aprehensibles a travs de documentos
producidos por la elite. El corpus de esta investigacin incluye tanto fuentes de este tipo -autobiografas,
relatos de viajeros, prensa, papeles administrativos-, como documentacin judicial -criminal y militar- en la
que se logra una mejor aproximacin a los sectores subalternos, dado que pese a que se produce en
situaciones de gran presin para quienes son interrogados, es posible recoger sus palabras ms
directamente19.
13
Sectores populares fue empleado por, entre otros, Halpern Donghi [Guerra y finanzas en los orgenes del Estado Argentino,
Buenos Aires, Ed. de Belgrano, 1982] y R. Salvatore [Consolidacin del rgimen rosista (1835-1852), en Goldman, N.(dir.):
Revolucin, Repblica, Confederacin (1806-1852), tomo III de la Nueva Historia Argentina, Buenos Aires, Sudamericana,
1998]; clase obrera por L. Johnson [La historia de precios de Buenos Aires durante el perodo virreinal, en Jonhson y E.
Tandeter: Economas coloniales. Precios y salarios en Amrica Latina, siglo XVIII, Buenos Aires, FCE, 1992]; clases
populares por R. Cicerchia [Vida familiar y prcticas conyugales, cit.]; clase baja por G. Haslip Viera [La clase baja, en
L. Hoberman y S. Socolow: Ciudades y sociedad en Latinonamrica colonial, Buenos Aires, FCE, 1993]; capas populares por
J.C. Chiaramonte [La etapa ilustrada, en C. Assadourian, G. Beato y Chiaramonte: Argentina: de la Conquista a la
Independencia, Buenos Aires, Hyspamrica, 1986]; plebe urbana por el mismo Halpern Donghi [Revolucin y Guerra, cit.] y
por C. Mayo, S. Mallo y O. Barrenechea: [Plebe urbana y justicia colonial: las fuentes judiciales. Notas para su manejo
metodolgico, en Estudios e Investigaciones, n1, FHyCE de la UNLP, 1989]. Anteriormente B. Mitre [op. cit.] utiliz
populacho, mientras que J. Ramos Meja [op. cit.] se refiri a la multitud. La mayora de los revisionistas -slo Astesano [op.
cit.] se refiri a las clases trabajadoras- y de los miembros de la Nueva Escuela Histrica hablaron del pueblo, mientras que
entre los autores de izquierda se encuentran grupos subalternos en S. Assadourian [Modos de produccin, capitalismo y
subdesarrollo en Amrica Latina, en AAVV: Modos de produccin en Amrica Latina, Cuadernos de Pasado y Presente,
Crdoba, Siglo XXI, 1976] y masas en M. Pea [Antes de Mayo, Buenos Aires, Fichas, 1972].
14
Dificultad sealada por E. Hobsbawm: bajo el capitalismo la clase es una realidad histrica inmediata que, en cierto sentido,
se experimenta directamente, mientras que en las pocas precapitalistas puede ser un mero concepto analtico que sirve para
dar sentido a un complejo de hechos que de lo contrario seran inexplicables, en su Notas sobre la conciencia de clase, El
mundo del trabajo. Estudios histricos sobre la formacin y evolucin de la clase obrera, Barcelona, Crtica, 1987, p. 33.
15
Como advirti Ral Fradkin en Estancieros, hacendados o terratenientes? La formacin de la clase terrateniente portea y
el uso de las categoras histricas y analticas (Buenos Aires, 1750-1850), en M. Bonaudo y A. Pucciarelli: La problemtica
agraria. Nuevas aproximaciones, T. I, Buenos Aires, CEAL, 1993.
16
Para la definicin de clase de Thompson vase el prlogo a su La formacin de la clase obrera en Inglaterra, T. I, Barcelona,
Crtica, 1989. Un ataque a esta visin en defensa de la propuesta antes expuesta en P. Anderson, La accin, en Anderson:
Teora, poltica e historia. Un debate con E.P. Thompson, Madrid, Siglo XXI, 1985.
17
Segn J.L Romero slo para la gente decente el populacho era un grupo social coherente, en Latinoamrica. Las ciudades
y las ideas, Buenos Aires, Siglo XXI, 1986, p. 140.
18
Para el uso de plebe vanse por ejemplo A. Flores Galindo, Aristocracia y Plebe. Lima, 1760-1830 (estructura de clases y
sociedad colonial), Lima, Mosca Azul, 1984; Chambers, op. cit.; Gutirrez Sanin, art. cit.; Irurozqui, op. cit.; A. Annino,
Cdiz y la revolucin territorial de los pueblos mexicanos, en Annino (coord.): Historia de las elecciones en Iberoamrica,
siglo XIX, Montevideo, FCE, 1995; para Inglaterra: E.P. Thompson, Patricios y plebeyos, en Thompson: Costumbres en
comn, Barcelona, Grijalbo, 1995.
19
Acerca de la utilidad de las fuentes judiciales y los problemas para trabajar con ellas vase A. Farge.: La atraccin del
3
4

2. La participacin de la plebe en la poltica


a) Los comienzos

Buenos Aires, modesta capital virreinal de alrededor de cuarenta y cinco mil habitantes hacia 1810 20, haba
experimentado cambios profundos poco antes de que la crisis imperial en la Pennsula Ibrica diera inicio al
fin del orden colonial. La victoria sobre las invasiones inglesas de 1806 y 1807 provoc un afianzamiento de
la identidad localista, de la exaltacin de la "patria" (en ese momento Buenos Aires 21), y a la vez implic la
entrada masiva de miembros de la plebe en las milicias voluntarias que no fueron desmovilizadas tras la
derrota britnica, creando un nuevo canal de comunicacin entre la plebe urbana y la elite local por fuera de
la administracin colonial22. Las milicias se volvieron parte indispensable en cualquier enfrentamiento de
poderes entre 1807 y 1810 y su accionar fue decisivo para asegurar el triunfo en mayo del ltimo ao y la
ausencia de cualquier intento contrarrevolucionario posteriormente. La adhesin a la nueva situacin de los
oficiales que conducan las milicias -muchos de los cuales haban sido elegidos por sus soldados y gozaban
de prestigio entre ellos- fue una de las vas utilizadas por el gobierno revolucionario para lograr el apoyo
plebeyo, objetivo al cual apunt desde un primer momento. Otros medios empleados para ello fueron el uso
de la amplia influencia de los alcaldes de Barrio -funcionarios del Cabildo- en sus respectivos cuarteles
urbanos y suburbanos, la difusin de los comunicados de la Junta a travs de bandos y la prensa oficial que
se lea en las iglesias obligatoriamente -llegando a los analfabetos-, la organizacin de fiestas revolucionarias
(vase infra), el fomento de las delaciones contra los enemigos del sistema del da23. Estos intentos fueron
coronados por el xito: la plebe apoy, tcita o activamente, la nueva situacin.
El nacimiento de una nueva poltica tras el fin del vnculo colonial incluy entonces, mediante una
interpelacin "desde arriba", a la plebe urbana entre sus actores. Las formas de participacin plebeya en la
poltica durante los diez aos que durara el gobierno central creado en 1810 fueron principalmente tres: la
presencia en las celebraciones pblicas, la intervencin -preparada por miembros de la elite y/o el Cabildo-
para dirimir conflictos entre las facciones que surgieron dentro de los grupos dirigentes, los motines
"autnomos" -sin injerencia de miembros de la elite- en el ejrcito y la milicia. Las tres se analizarn a
continuacin.

b) La presencia constante: las fiestas

El rasgo ms constante de la participacin plebeya en el perodo fue su visible presencia en la nueva vida
pblica nacida en 1810, es decir, tomando parte de los eventos introducidos por la Revolucin. Entre
ellos, las fiestas fueron decisivas como medio de ganar la adhesin a la causa revolucionaria de sectores no
pertenecientes a la elite, por lo cual su organizacin fue muy cuidada por las autoridades, y se logr una
recepcin positiva de la sociedad en general, que concurri en bloque a esos actos.
Desde las primeras escaramuzas victoriosas, y particularmente a partir del primer aniversario de la
Revolucin, comenz a emplearse un modelo de festejo que se centralizaba en la Plaza de la Victoria y se
extenda por los barrios; inclua un Tedeum,
iluminaciones generales en toda la ciudad por cuatro noches consecutivas; muchas salvas de artillera, repiques de
campanas, fuegos artificiales, msicas, arcos triunfales, y otras infinitas diversiones, como de mojigangas, mscaras,
danzas, y bailes ... ardan en muchas partes hachas de cera, en otras vasos de colores, y en otras faroles de vistosa
construccin. 24

Las fiestas mayas se convirtieron en las ms importantes y fueron institucionalizadas en 1813. El gobierno
de turno y el Cabildo se encargaron, a lo largo de toda la dcada, de asegurar entretenimientos para el
pblico en cada aniversario de la Revolucin: la magnitud de las celebraciones muestra la importancia de
este espacio de convivencia social en el que el nuevo rgimen afianzaba su legitimidad. La plebe participaba
activamente de estos festejos que igualaban simblicamente a la sociedad portea -un viajero deca que el
25 de mayo produca entusiasmo tal y exaltaba de tal modo a todas las clases sociales, que por ese

archivo, Valencia, Edicions Alfons el Magnnim, 1991. Tambin hay breves referencias al tema en C. Mayo, S. Mallo y O.
Barrenechea: Plebe urbana y justicia colonial: las fuentes judiciales. Notas para su manejo metodolgico, cit.
20
Siguiendo datos censales, L. Johnson y S. Socolow sostienen la cifra de 43000 habitantes para 1810 (en Poblacin y espacio
en el Buenos Aires del siglo XVIII, Desarrollo Econmico, v. 20, n19, octubre-diciembre 1980); en otro trabajo se calculan
entre 40000 y 48000 pobladores para el mismo ao, Garca Belsunce, C.A. (comp.): Buenos Aires. Su gente. 1800-1830,
Buenos Aires, Emec, 1976.
21
Chiaramonte, J.C.: Formas de identidad en el Rio de la Plata luego de 1810, en Boletn del Instituto de Historia Argentina
y Americana Dr. Emilio Ravignani, Buenos Aires, tercera serie, n1, 1989.
22
Gonzlez Bernaldo: Produccin de una nueva legitimidad..., cit.
23
Para las milicias voluntarias vase T. Halpern Donghi Militarizacin revolucionaria en Buenos Aires, 1806-1815, en
Halpern Donghi: El ocaso del orden colonial en Hispanoamrica, Buenos Aires, Sudamericana, 1978; la lectura de la Gaceta
en los templos en Di Stefano, R. y Zanatta, L.: Historia de la Iglesia Argentina. Desde la Conquista hasta fines del siglo XX,
Buenos Aires, Grijalbo-Mondadori, 2000. La frmula enemigos del sistema del da aparece en diversos juicios.
24
Beruti, J.M.: Memorias curiosas, en Biblioteca de Mayo [en adelante BM], T. IV, Buenos Aires, Senado de la Nacin, 1960,
p.3788. La importancia de las fiestas en el perodo revolucionario fue destacada por Halpern Donghi en Revolucin y Guerra,
cit, y luego investigada por La Munilla: Celebrar en Buenos Aires. Fiestas patrias, arte y poltica entre 1810 y 1830, en
AA.VV.: El arte entre lo privado y lo pblico, VI jornadas de Teora e Historia de las Artes, CAIA, 1995. Recientemente el
tema ha sido retomado por Juan Carlos Garavaglia en A la Nacin por la Fiesta: las Fiestas Mayas en el origen de la Nacin
en el Plata, Boletn del Ravignani, Tercera Serie, n 23, 2000; Ricardo Salvatore ha analizado la fuerte presencia popular en
fiestas posteriores, las del perodo rosista, en Fiestas Federales: representaciones de la repblica en el Buenos Aires rosista,
Entrepasados, n 11, 1996.
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5
momento no se haca diferencia de clases25-. No ha sido posible conseguir testimonios directos de
integrantes de la plebe acerca de las fiestas, pero su participacin es clara en su concurrencia masiva a los
eventos organizados o en la iluminacin de sus casas que varios hacan en esas ocasiones, acompaando el
alumbramiento extraordinario de los lugares pblicos que realizaba el Cabildo26.
Nuevos y potentes smbolos comenzaron a ser utilizados por el gobierno y el cabildo como medios de
asegurar la adhesin a la causa revolucionaria: declaraciones insertas en las comedias con temticas
referentes a la Revolucin, inscripciones alusivas ubicadas en distintos soportes -como banderas o arcos
gallardetones-, o el uso masivo del gorro frigio tomado de la tradicin revolucionaria francesa, que pas a
ser una parte fundamental de las fiestas mayas en 1813 -el momento ms radical de la Revolucin-27. Estas
acciones simblicas se dirigan a toda la sociedad, pero si la elite o los sectores medios letrados se ligaban
de manera importante con los acontecimientos a travs de la prensa o de su vinculacin con integrantes de
los crculos de gobierno, los plebeyos tenan menos canales de contacto con la dirigencia revolucionaria y
sus ideas; el simbolismo de las fiestas era muy importante como mensaje para ellos. En las fiestas mayas de
1812 y 1813 se realizaron sorteos -suertes de cien pesos- entre familias indigentes y entre honradas
jvenes pobres. Tambin sola darse dinero a familiares femeninos de los cados en la guerra (prctica que ya
se utilizaba con casos similares tras las Invasiones Inglesas) y se liberaba a algunos esclavos28.
A la vez se siguieron festejando todas las noticias favorables y los acontecimientos importantes para la
Revolucin: batallas victoriosas, llegadas de banderas tomadas al enemigo, desfiles de tropas, tratados con
Montevideo, la declaracin de la Independencia y otras. Tambin las celebraciones religiosas fueron
impregnadas: incluso la importante Cuaresma, entre el Carnaval y la Semana Santa, poda no ser respetada
si se presentaba algn acontecimiento favorable a la causa, como ocurri en 1813 con las celebraciones por
la victoria de Salta29.
Si se suman las religiosas, las tradicionales y las revolucionarias, todos los aos haba una gran cantidad de
celebraciones que conmocionaban a la ciudad, transformndose en un elemento caracterstico de la dcada30.
Segn un viajero:
Asistir a una noche de regocijo pblico en Buenos Aires es muy placentero. Todos los habitantes - literalmente todos,
con excepcin de uno o dos criados encargados de cuidar las casas- se dirigen muy bien vestidos a la plaza Mayor. Dos
o tres bandas de msica tocan generalmente bajo las arcadas de la alcalda, o Cabildo; y las bandas de algunos
regimientos deambulan por la ciudad, seguidos por miles de habitantes de todas las clases ... El Cabildo est
iluminado. All se brinda un gran baile, al que se invita a muchas personas, mientras que a otras no; pero no se le
niega la entrada a nadie, si est vestido convenientemente [subrayado original] 31.

Como se ve, haba una diferenciacin entre los asistentes: quin era invitado al baile y quin no (obviamente
era la elite la encargada de decidir qu era estar vestido convenientemente). Pero tambin es claro que la
plebe tena un lugar visible en todas las fiestas, fueran religiosas, tradicionales o revolucionarias, aunque de
distinta manera en cada caso. En los dos primeros tipos su rol estaba preestablecido: se repeta el modelo
del perodo colonial, en el cual haba un ordenamiento conocido por todos. En las nuevas, el modo de su
participacin fue tambin novedoso y gener resquemores entre la elite. Alguien amparado en el seudnimo
de el imparcial public en la Gazeta amargas reflexiones sobre el tema:
el repique general de campanas que las diez de la noche del veinte y ocho pasado puso en movimiento a todos los
habitantes de esta ciudad ... como por encanto me hall en la calle, corr como los dems a saber que nuevas haba
recibido el gobierno ... deseaba encontrar patriotas con quienes pasar el resto de la noche, entonando hymnos de
alegria y gratitud al Ser Supremo por la singular proteccin con que decididamente protege nuestra suspirada libertad;
dirigime la plaza mayor, pero un gran pelotn de gentes que venia de vuelta encontrada, ocupando toda la calle, no
me dej pasar, tube que retroceder y esperar que pasasen las quatro esquinas, el primer trozo se compona de una
multitud de soldados, chusma y gente de color, unos y otros con visages y demostraciones groseras, en vez de gritar
viva la patria, llenaban el ayre de expresiones groseras que ni el papel puede sufrir, ni el decoro permite se repitan ...
los mozos de tienda (europeos los mas) y las seoras que aun estaban en sus casas salieron a sus puertas, ventanas y
balcones, pero insultados aquellos con el funesto epiteto de sarraceno y avergonzadas stas al oir las palabras
indecentes de la vanguardia, se encerraron repentinamente, por no ser espectadores de una escena tan desagradable 32

25
Robertson, J.P. y W.P.: Cartas de Sud-Amrica, Buenos Aires, Emec, 1950, T. III, p. 77.
26
En una causa contra un matrimonio acusado de ser opositor al gobierno revolucionario, la testigo Micaela Duarte declar:
Que cuando las funciones pblicas del Cumpleaos de la Excelentsima Junta puso la que declara las luminarias que le
pareci conveniente, y Casanovas y la Leonarda decan que aquellas luces eran para los demonios; en AGN, sala X, legajo 27
4 2, Causas Criminales. 1810-1815.
27
En las fiestas de 1811 se represent un melodrama en la plaza de la Victoria en el cual un prisionero rompa sus grillos y
cadenas mientras algunos pjaros emprendan vuelo, al tiempo que se estimulaba al entusiasmado pblico con arengas que ste
responda, como Viva la libertad civil!, en Nuez, Ignacio: Noticias histricas, en BM, cit., T. I, p. 831. En 1813, como
parte de la celebracin se incendiaron pblicamente los recientemente abolidos instrumentos de tortura y no se coloc la
bandera espaola en el Fuerte.
28
Acuerdos del Extinguido Cabildo [en adelante AEC], serie IV, Tomo V, Buenos Aires, 1927, pp. 200, 211, 212, 567, 573, 577.
Todos los aos el Cabildo empleaba varios de sus acuerdos en preparar las fiestas mayas.
29
Lo nunca visto en esta capital, en un tiempo santo como este de cuaresma se ha experimentado hoy da, con escndalo de la
gente timorata, y es el haber habido en esta noche comedias pblicas en el Coliseo ... alusivo a la libertad que defendemos,
Beruti, op. cit. p. 3842.
30
Los ingleses J. y W. Robertson calculaban que haba al menos treinta y cinco das al ao donde las actividades se suspendan
por ser fiestas religiosas, sin contar los domingos [Letters on South America. Comprising travels on the banks of the Paran
and Ro de la Plata, London, John Murray, 1843, v. III]. En este grupo se incluan la Navidad, la Semana Santa y las diez
funciones religiosas que preparaba el Cabildo: [Senz Valiente, J.: Bajo la Campana del Cabildo, Buenos Aires, Guillermo
Kraft Ltda, 1950]. Entre las tradicionales estaba el paso del Real Estandarte, suprimido en 1812, y el Carnaval.
31
Robertson, John Parish & William Parish: Letters..., cit., v. II, p. 211 (traduccin ma).
32
Gazeta de Buenos Aires [en adelante GBA], edicin facsimilar en 6 tomos, Buenos Aires, Junta de Historia y Numismtica
Argentina y Americana, 1910, T. III, p. 37 (3 de diciembre de 1811). El festejo era por la recuperacin de Cochabamba por
parte del ejrcito revolucionario.
5
6

Las celebraciones revolucionarias, con excepcin de las fiestas mayas, tenan un alto componente de
improvisacin, por lo que los miembros de los distintos grupos sociales se vean mezclados en la calle,
permitiendo a la plebe -soldados, chusma y gente de color (diferenciada de la chusma blanca)- aduearse de
la fiesta. Sus corrompidas expresiones eran una consecuencia no esperada de la bsqueda del apoyo plebeyo
por parte de los sectores dominantes. Lo cierto es que la preocupacin nunca pas de eso y de los cuidados
tomados por los gobiernos para evitar el estallido de desrdenes, que cuando se suscitaban era en los
festejos inorgnicos e improvisados como en el caso recin descripto. La mayora de las veces las fiestas
fueron una eleccin feliz para sus organizadores, dado que consiguieron la identificacin popular con la
Revolucin y jams devinieron en disturbios considerables; por eso continuaron cuando ya la causa
revolucionaria no corra peligros serios y se transformaron en un ritual de convivencia social.
La masiva presencia plebeya no se limit a los festejos coordinados por las autoridades, sino que se dio
tambin en otras ocasiones, como la asuncin de nuevos gobernantes -al igual que ocurra en la poca
colonial-, la partida de tropas, el arribo de un general victorioso o de diplomticos extranjeros, las
ejecuciones de contrarrevolucionarios -como la de Alzaga en 1812-33.
El tomar parte de los eventos surgidos con la Revolucin fue un efectivo vehculo de incorporacin de la
plebe urbana al proceso poltico que comenz en 1810. Sus miembros las adoptaron masivamente como una
prctica habitual y no dejaron de concurrir nunca a los festejos de las victorias o a los aniversarios de Mayo,
pese a la prdida de entusiasmo que se acrecentaba ao tras ao 34. Renovaban as su identificacin con la
causa y su presencia en la vida poltica.

c) La plebe desequilibrante: la participacin en los conflictos intraelite

Las disputas facciosas dentro de la fraccin de la elite que comenz dirigiendo la poltica revolucionaria
empezaron poco despus de la destitucin del ltimo virrey del Ro de la Plata. De esa puja surgi la
segunda va de participacin plebeya, menos armnica que las fiestas.
A principios de 1811 el enfrentamiento entre el sector moderado -los saavedristas- y el ms radical -los
morenistas- se agudiz. Su desenlace fue forzado por los saavedristas mediante un recurso indito:
convocar a miembros de la plebe de los suburbios y la zona de las quintas que rodeaba a la ciudad mediante
la influencia de los alcaldes de barrio de esos lugares. En la madrugada del 6 de abril
"ocuparon la plaza Mayor como mil quinientos hombres, pidiendo a gritos la reunin del cuerpo municipal, para
elevar por su conducto sus reclamaciones al gobierno ... casi todos no saban escribir y necesitaban buscar quienes
firmasen a su ruego ... los que saban escribir no eran tan expertos en el manejo de la pluma como lo eran en el de los
instrumentos de labranza. ... Las gentes de la ciudad no haban experimentado las sensaciones afligentes que causan
estos actos tumultuosos"35.

El pedir a gritos no era nuevo. El 25 de mayo fue de hecho una gritera, los revolucionarios estaban en la
plaza pidiendo a la voz y con amenazas la deposicion del presidente y vocales de la junta, y que se
reemplazasen con los que ellos nombraban36. Lo diferente eran los protagonistas: ahora eran plebeyos de
los arrabales, con el discreto pero decisivo soporte de las tropas, los que exigan. La peticin se hizo en
nombre del pueblo, referente clave en el problema fundamental introducido por la Revolucin: cules eran
las bases de la legitimidad del gobierno. Aquella se inici como la reasuncin de la soberana por parte del
Pueblo, entendindolo de acuerdo a la tradicin pactista espaola, donde tena el sentido de toda la
ciudad como una comunidad poltica; los vecinos -propietarios con casa poblada en la ciudad- integraban
ese pueblo. A esta concepcin comenzaba a oponrsele otra, vinculada a las ideas de la Ilustracin francesa,
en la que el Pueblo es el conjunto de los ciudadanos, considerados como individuos iguales en quienes
radica la Soberana37. Pero la tensin el 5 y 6 de abril de 1811 no se plante entre dichas concepciones, sino
dentro de una misma: los redactores del petitorio hablaban del pueblo en el sentido tradicional del trmino,
dirigindose al Cabildo, rgano tradicional, para que a travs de l llegasen los reclamos al Gobierno. Lo
que estaba en juego era quin integraba ese pueblo. Los redactores del petitorio lo encontraron en la plebe
suburbana y de las quintas. En cambio para Juan Manuel Beruti, testigo de los acontecimientos y opositor a
los saavedristas,
el Cabido debil otorg cuanto en nombre de este supuesto pueblo pidieron los faccionistas de la maldad ...

33
Gervasio Posadas resalta la gran concurrencia el da que asumi como Director Supremo [en su Autobiografa, BM, T. II,
vol. 1, p. 1427]. En una Gazeta de mayo de 1814 se describe el masivo acompaamiento al embarque de las tropas que partan
a tomar Montevideo [GBA, op. cit., T. IV, p. 86]. Beruti [op. cit., p. 3897] describe la gran algaraba popular en la llegada de
San Martn a Buenos Aires tras vencer en Maip; hubo varios plebeyos en el recibimiento a los enviados estadounidenses en
1817 [vase Brackenridge, E.M.: La Independencia argentina, Buenos Aires, Editorial Amrica Unida, 1927, p. 271]. La
multitud en la ejecucin de Martn de Alzaga en Beruti, op. cit., p. 3830.
34
Munilla, L.: El arte de las fiestas: Carlo Zucchi y el arte efmero festivo, en: Aliata, F. y Munilla, L.: Carlo Zucchi y el
neoclasicismo en el Ro de la Plata, Buenos Aires, Eudeba, 1998.
35
Nuez, op. cit., pp. 452 y 455.
36
Francisco de Ordua, Informe oficial del subinspector del Real Cuerpo de Artillera de Buenos Aires, en BM, cit., T. V, p.
4325.
37
Chiaramonte, J.C.: Vieja y Nueva Representacin: los procesos electorales en Buenos Aires, 1810-1820, en A. Annino
(coord.): Historia de las elecciones en Iberoamrica..., cit.; vase tambin Guerra, Modernidad e Independencias. Ensayos
sobre las revoluciones hispnicas, Mxico, FCE, 1993 y Goldman, N.: Crisis imperial, Revolucin y guerra (1806-1820), en
Goldman, N.(dir.): Revolucin, Repblica, Confederacin, cit. En realidad, el vocablo ciudadano ya exista en el Antiguo
Rgimen, definido en trminos corporativos, para referir al vecino de una ciudad que tena privilegios y cargas por su
pertenencia a dicho cuerpo, vase Chiaramonte: Ciudades, provincias, Estados: Orgenes de la Nacin Argentina (1800-1846),
Buenos Aires, Ariel, 1997.
6
7
Suponiendo pueblo a la nfima plebe en desmedro del verdadero vecindario ilustre que ha quedado burlado ... bien
sabian los facciosos que si hubieran llamado al verdadero pueblo, no habria logrado sus planes el presidente
[subrayado mo]38.

El verdadero pueblo era el que l integraba: el de los vecinos, la gente decente. Otro opositor a los
hechos, Ignacio Nuez, sealaba despectivamente que fueron a "ejercer en masa el derecho de peticin que
por primera vez iba a resonar en sus odos"39, es decir que iban a hacer uso de un derecho tradicional de los
integrantes del Pueblo, pero jams antes utilizado por los plebeyos: se estaba ante una novedad.
Por qu convocar a la plebe como pueblo? La pregunta vale dado que todas las tropas porteas, salvo un
regimiento, respondan a la faccin saavedrista y con esa fuerza hubiese bastado para provocar los cambios
que deseaba realizar en la Junta, puesto que ya en 1809 y 1810 las milicias haban demostrado su poder de
decidir el curso de los hechos. Sin embargo, remover por la fuerza a vocales que ocupaban legtimamente
sus cargos, era algo difcil de hacer pasar por una accin valida an en la frgil legalidad del momento. Por
eso se apel a la plebe -bien apoyada por las tropas, claro- para dar legitimidad al acto. El pueblo, y no los
militares, exiga cambios. Desvalidos soberanos, haba enunciado Nez, pero soberanos al fin; y
numerosos, lo que los haca peligrosos40. El petitorio exiga que la Junta aprobase todos los puntos y lo
publicase o el pueblo no se ira e incluso poda adoptar medidas menos moderadas41. La amenaza estaba
clara y el gobierno acept todos los puntos del petitorio.
Hay un elemento clave: cmo fueron movilizados los concurrentes. Los historiadores que ms tarde
defendieron la espontaneidad del acto, la justificaron por la gran identificacin del pueblo con el
presidente Saavedra y sus ideas nacionales, pero esto no ha sido demostrado. Los sostenedores de la tesis
de la manipulacin -contemporneos o no- consideraron que todo el acontecimiento obedeci a un plan
cuidadosamente orquestado en el que la plebe jugo un papel totalmente pasivo42. Aunque la intervencin del
grupo saavedrista en la organizacin es indudable, puesto que los nicos perjudicados fueron los diputados
morenistas, el principal argumento utilizado para la convocatoria figuraba como primer punto del petitorio:
Convencido el pueblo de Buenos Ayres de que las medidas adoptadas hasta el dia para la reconciliacion de los
espaoles europeos con los americanos, son mas de ineficaces, perjudiciales la gran causa y sistema de gobierno,
que se sigue, y debe abrazarse en lo venidero; es su voluntad, que se expulsen de Buenos Ayres todos los europeos de
qualquier clase condicion 43

No se trataba slo de una excusa que encubra el ataque al grupo morenista, sino que el hecho de que se lo
colocara en primer lugar marca su importancia. A principios de 1811 los morenistas se haban dedicado a
defender la situacin de los peninsulares, con lo cual Saavedra y los suyos decidieron tomar la causa
contraria para enfrentarlos. Pero lo destacable es que esta radicalizacin, este paso adelante del grupo ms
conservador, se debi a que se trataba de un tema capaz de movilizar a la plebe y fue sin duda el principal
medio empleado para ello. Se apel a la identidad americana contra la peninsular, ante una plebe integrada
casi exclusivamente por americanos, que haba atravesado la experiencia de las Invasiones Inglesas -con su
inyeccin de localismo y americanismo- y cuyos miembros podan depositar con facilidad el objeto de su
odio en los tenderos y comerciantes de origen europeo 44. No en vano la exigencia era el primer punto del
petitorio y el desplazamiento de los morenistas recin figuraba en el quinto; no se trataba de un mero
enmascaramiento sino que muestra la importancia de cada elemento para quienes firmaron el petitorio
-hbilmente explotada por sus impulsores-.
La plebe adquira as una nueva funcin: dirimir los conflictos internos de la elite. En el contexto de
yuxtaposicin de autoridades -gobierno central y Cabildo- que sucedi a Mayo no haba reglas claras para
definir los conflictos dentro del grupo dominante, como ocurra en el perodo colonial, en el cual los
enfrentamientos se decidan en marcos institucionales. La precaria situacin de legitimidad gubernamental
despus de la Revolucin no dejaba lugar a mecanismos de ese tipo y de ah el recurso a la plebe.
El xito de la accin del 5 y 6 de abril caus un gran impacto entre la gente decente: los organizadores
buscaron desvincularse del hecho45 y los damnificados lo consideraron un acto ilegtimo: el pueblo ha
tenido que callar, por temor a la fuerza, era el lamento de Beruti 46. Haba tambin un trasfondo de temor
social. Al igual, aunque menos intensamente, que en otras reas de Iberoamrica, los levantamientos de
Tpac Amaru y Tpac Catari, y -sobre todo- la sangrienta emancipacin de los esclavos haitianos tras la
Revolucin Francesa preocuparon a una elite que era tambin propietaria de esclavos (en 1795 Buenos
Aires haba vivido la llamada Conspiracin de los franceses, en la cual se castig algunos individuos a los
que se acus de ser enviados por los revolucionarios franceses para impulsar cambios sociales a favor de los
38
Beruti, op. cit., p. 3786.
39
Nuez, op. cit., p. 452.
40
Nuez, op. cit., p. 455.
41
Aseguraban no "separarse del puesto donde se halla, y que sern imputables V.E. qualquiera medidas menos moderadas,
que pudieran adoptarse en su execucion por el propio pueblo, que es arbitro de tomarlas conociendo la voluntad general, pero
con especialidad quando interesa su libertad, conservacion y seguridad. GBA, cit., p. 282.
42
Entre quienes sostuvieron la espontaneidad se encuentran J.M. Rosa [op. cit.] y M. Serrano [ Cmo fue la revolucin de los
orilleros porteos, Buenos Aires, Plus Ultra, 1975]. B. Mitre [op. cit.] y R. Puiggrs [op. cit.] se inclinaron por la tesis de la
manipulacin. El contemporneo opositor Posadas sostuvo que fueron "de los arrabales y quintas como unos opas y sin saber a
que fin eran alli citados y trados por un tal Grigera condecorado por Saavedra con el nombramiento de alcalde mayor,
Posadas, op. cit., p. 1413.
43
GBA, cit., T. II, p. 282.
44
Como observ Halpern Donghi en Revolucin y Guerra, cit.
45
Vense Saavedra, C.: Memoria autogrfa, en BM, cit., T. II, vol. 1, y Funes, G.: Apuntamientos para una biografa, en
BM, cit., T. II, vol. 2, p. 1539.
46
Beruti, op. cit., p. 3786.
7
8
esclavos y la plebe47). Sin embargo, aunque presente, el temor no parece haber sido demasiado profundo. La
combinacin plebe - tropas - fraccin del grupo dirigente se haba mostrado incontrastable y volvera a ser
utilizada -pese a la prudencia que todos aconsejaban- en el futuro cercano; se impuso la escuela del 5 y 6
de abril48:
La siguiente intervencin plebeya fue en septiembre de 1811, cuando Saavedra debi partir al norte ante la
grave situacin militar y la oposicin convoc a un Cabildo Abierto para tratar la cuestin, dando lugar a un
acto tumultuoso que desemboc en una modificacin gubernamental (fin de la Junta Grande y creacin del
Primer Triunvirato). Un partidario del cambio seal que piquetes de tropas se encargaron de que no
entrasen negros, muchachos ni otra gente comn ... a fin de que no hubieren desrdenes49, pero este dato
nos dice que haba, aunque fuese tcita, una presencia popular (para que si no apostar tropas, si no hubiese
existido la real posibilidad de que alguien efectivamente se presentase?). Un ofuscado Saavedra se quejaba
de que El gobierno ejecutivo, que se estableci el 23 de septiembre de 1811 tuvo en realidad otro origen
que un tumulto de la plebe? Y no se hizo lo que ella quiso?50.
Tanto en el recin descripto como en los dos movimientos siguientes es difcil encontrar informacin que
permita apreciar cul era la contribucin de la plebe en las acciones, fundamentalmente porque -aunque tal
vez sea ocioso decirlo- todos fueron exitosos, por lo que no generaron juicios posteriores, que son las
mejores fuentes para aproximarse al pensamiento de los plebeyos. De todas formas la agitacin poltica con
su participacin no se detuvo: en julio de 1812 el gobierno adverta que haba intentos de desorden y por
ende que por ningun titulo se permitan reuniones del populacho, ni en los Cuarteles, ni en los Cuerpos de
Gardia, ni en algun otro punto (ntese que se refiere al populacho, es decir la plebe), y que los Gefes de
las Patrullas cuiden de disolver las reuniones que adviertan51. La preocupacin era evidentemente fundada
porque poco despus, el 8 de octubre, hubo otra revolucin o sacudimiento volcnico tambin hijo
legtimo del 5 y 6 de abril de 1811, que provoc la cada de los primeros triunviros, y se nombraron en
pueblada otros tres52. Una nueva faccin, liderada por la Logia Lautaro se apoder as de la direccin de la
Revolucin. Otra vez los cuerpos militares ocuparon la plaza de la Victoria junto a algunos plebeyos y un
grupo de vecinos que llevaba la voz cantante. El rasgo repetido motiv otra protesta:
La deposicin de todos los gobernantes el 8 de octubre de 812; y mutacin total de personas, la dispersin de los
diputados de todos los pueblos, de que se compona la asamblea que se disolvi en aquel da, no fue idnticamente lo
mismo que el 5 y 6 de abril? Plebe en la plaza y tropas sostenindola causaron aquella novedad ... el decantado 5 y 6
de abril a que despus se llama sucio y despreciable, como si los del 23 de septiembre y 8 de octubre hubiesen sido
muy limpios, y decentes. 53

La participacin de las tropas fue otra vez decisiva; la plebe apareca como un apoyo complementario, parte
del pueblo legitimante. Un plebeyo, el pardo Santiago Mercado, alias Chapa, denunci que se haban
empleado veintisis mil pesos para sobornar a militares y otros para que participasen de la agitacin 54. La
combinacin de tropas, parte de la plebe y parte del pueblo se haba transformado en el mecanismo ms
efectivo para realizar modificaciones polticas en Buenos Aires55.
Una nueva aparicin plebeya en la alta poltica se dio cuando el grupo radical ascendido en 1812 entr en
la crisis general -desobediencia del ejrcito del Norte, disidencia de todo el Litoral, la Banda Oriental y
Crdoba tras la figura de Artigas, economa perjudicada por la guerra, auge legitimista en la Europa que
derrotaba a Napolen- que desemboc en el fin del Directorio de Carlos de Alvear, en abril de 1815. El
desencadenante fue el ejrcito enviado a Santa Fe a reprimir a los disidentes, que se sublev en la campaa
bonaerense liderado por Jos Alvarez Thomas y provoc el desplazamiento de Alvear. Este se dirigi
entonces al campamento de Olivos, donde gran parte del ejrcito all acantonado segua apoyndolo.
Entonces,
el Cabildo, considerando las malas consecuencias que podran sobrevenir, llam al pueblo a toque de campana, y en
seguida reasumi el mando en s, disolviendo y quitndole la autoridad a la Asamblea, lo que hizo saber al pblico por
un bando ... esta capital se hallaba indefensa, pues no tena ms tropas que los tercios cvicos, y stos casi sin armas,
sin municiones, y sin artillera, por habrsela llevado toda con anticipacin Alvear al campamento, seguramente
temindose se armasen contra l los ciudadanos ... Soler, luego que fue nombrado comandante de armas, puso la
ciudad en defensa, asestando artillera en las bocacalles de la entrada de la plaza Mayor, ayudando a ello el Cabildo
con sus rdenes, que mand a los alcaldes de barrio, y los de campaa, para que todos concurriesen a su defensa,
47
Lewin, B.: La conspiracin de los franceses en Buenos Aires (1795), en Anuario del Instituto de Investigaciones
Histricas, v. IV, Rosario, 1960.
48
Posadas, op. cit., 1416.
49
Beruti, op. cit., p. 3800.
50
Saavedra, C.: Instruccin de Saavedra a Juan de la Rosa Alba, en BM, cit., T. II, vol. 1, p. 1122.
51
AEC, cit. serie IV, Tomo V, p. 272.
52
Posadas, op. cit., p. 1420.
53
Saavedra, op. cit., p. 1122. Su afirmacin es parte del descargo que dio al ser juzgado en 1814 por el movimiento del 5 y 6 de
abril de 1811.
54
AGN, sala X [en adelante slo X], legajo 29 9 8 [en adelante slo el nmero], Sumarios Militares [en adelante SM], 83a.
Segn Halpern Donghi los participantes eran habitantes de los arrabales reclutados por Juan Jos Paso, en De la
Revolucin, cit. El recurso de entusiasmar a miembros de la plebe con ganancias materiales parece haber sido empleado en
otras ocasiones. Por ejemplo, en 1819 un cabo de granaderos fue tentado de participar en un alzamiento contra el gobierno, le
dijeron: si quieres entrar en una revolucion, ya ves que estas pobre y siempre te ha de valer algo, en AGN, X, SM, 30 1 5,
641.
55
El acceso al poder en octubre de 1812 del grupo ms radical dentro de los revolucionarios, organizado en la Sociedad
Patritica que se uni con la Logia Lautaro, no implic un intento de ampliacin de la participacin plebeya en la poltica
revolucionaria, puesto que los sectores radicales de Buenos Aires no dieron un lugar central a los sectores subalternos en su
proyecto revolucionario -excepto en las fiestas-; no aparecieron clubes, asambleas o cualquier otro tipo de organizaciones
populares que viabilizaran la intervencin plebeya en la poltica. Vase Gonzlez Bernaldo, P.: La Revolucin Francesa...,
cit.
8
9
como lo hicieron todos con la armas que tenan, coronando las azoteas de las inmediaciones de la plaza de ciudadanos
armados... 56

Para Gervasio Posadas -to, antecesor en el gobierno y partidario de Alvear-, en esa fecha volvi el
despotismo de la multitud, que l sufri directamente: en lo alto de la noche del 15 al 16 de abril
estropean mi casa a golpes, y continu un tumulto popular todo el da 16 57., del cual se disculp aos ms
tarde Alvarez Thomas, dado que las "irregularidades ... son debidas a la intervencin en ella de hombres
exaltados que las circunstancias impedan reprimir, y que yo lamentaba como una fatalidad ajena a mi
carcter58. Alvear concit el odio plebeyo, en parte por un rechazo generalizado que su persona generaba
entre muchos porteos, pero es muy posible que hayan influido la prolongacin del conflicto blico y el
consiguiente aumento de la presin estatal sobre la plebe urbana bajo su gobierno y el de su antecesor.
Aunque no es posible saber hasta qu punto pudieron cumplirse las disposiciones gubernamentales, desde
1813 se exigi repetidas veces a las patrullas urbanas que arrestaran a los considerados vagos, negros libres
(salvo los que fuesen dueos de tiendas, talleres publicos siempre que por si lo manejen) y los infinitos
muchachos que dibagan por la ciudad sin destino, exercicio ni educacion para el servicio de las armas.
Incluso los peones de panadera, que producan un alimento esencial que poda crear problemas en caso de
escasez, fueron movilizados (al tiempo que aumentaba el uso de esclavos en las tropas) 59.
Por primera vez, la plebe sobrepas durante el levantamiento de 1815 los lmites de tranquilidad que haba
mantenido en 1811 y 1812, pero tras la festejada derrota de Alvear este tipo de acciones desapareci. El
advenimiento de Juan Martn de Pueyrredn en junio de 1816 termin con la agitacin constante (desde la
eleccin del actual director, ninguno de estos tumultos, antes tan frecuentes, ha ocurrido 60) e inaugur un
perodo en el que los levantamientos no pasaron de intentos. Recin en 1820 volvera a convocarse a la
plebe para dirimir un conflicto faccioso.

d) Los lderes populares y el Cabildo de Buenos Aires

La participacin de los plebeyos en los conflictos internos a la elite no fue espontnea. Entonces, quin los
diriga? Tulio Halpern Donghi presenta una interesante hiptesis sobre este punto: los plebeyos primero se
identificaron con la causa revolucionaria y no con una faccin en particular, dado que por los constantes
cambios de gobierno del primer lustro despus de Mayo ningn grupo se haba consolidado lo suficiente
como para generar lealtades duraderas. Luego, en la etapa del gobierno de Pueyrredn, los plebeyos se
habran identificado con el grupo que conformaba la oposicin popular o el partido popular61. Sin duda,
las diferencias entre las dos fases en las que comnmente se divide la dcada de la Revolucin y la guerra
implicaron distintas actitudes de la plebe, como marca Halpern, y hubo un grupo formado por militares y
publicistas que agit posturas belicistas en el conservador perodo de Pueyrredn, que tambin ha sido
llamado federal o confederacionista62. Los testimonios de la relacin de integrantes de esta faccin
-Miguel Soler, Manuel Pagola y Manuel Dorrego- con la plebe provienen de los acontecimientos de 1820
(que sern tratados ms abajo). Durante los sucesos de marzo de ese ao la popularidad de Soler en la
ciudad era tan extraordinaria entre la plebe que era seguido incondicionalmente y aclamado con bacanal
frenes aunque fuese derrotado 63. Cuando en junio Pagola intent hacerse del poder recurri a la fuerza de
los descamisados, el populacho que lo segua64. Ya en octubre Dorrego haba heredado la popularidad
del fugitivo Soler ... teniendo en su favor la gran mayora de los proletarios de la ciudad.65.
Los tres lderes mencionados se destacaron como militares y fue en el ejrcito, por el cual pas una buena
parte de la plebe urbana a lo largo de la dcada, donde comenzaron a tener influencia sobre la tropa 66. Ahora
bien, haba muchos oficiales dirigiendo a los soldados plebeyos, que al igual que los tres aqu considerados
obtuvieron victorias y derrotas. El prestigio militar de Soler, Dorrego y Pagola era importante pero no
alcanza para explicar por qu eran ellos y no otros oficiales lo que tenan a parte de la plebe a su favor, qu
los distingua entonces?

56
Beruti, op. cit., p. 3872.
57
Posadas, op. cit., pp. 1463 y 1461
58
Alvarez Thomas, J.: Memorndum para mi familia, en BM, cit., T. II, v. 2, p. 1728.
59
Para todos los casos vase AGN, X, 30 10 1, Polica - Ordenes superiores, 42, 198, 123, 160 y 188. El rechazo a Alvear era
amplio; los Robertson sealan que haba introducido una costumbre desconocida incluso en la poca de los virreyes, la de
aparecer en pblico seguido de una importante escolta formada por granaderos a caballo, y se renunciaba a concurrir a toda
reunin que no fuera de carcter oficial. Con todo sto termin disgustando a los republicanos y altivos porteos, en
Robertson, J.P. y W.P., op. cit., p. 220. En 1820 Toms de Iriarte marcaba el repudio a la figura de Alvear, quien saba las
funestas impresiones que habia hecho en el pueblo de Buenos Aires la revolucin de abril del ao quince; saba cuanto era
odiado por la multitud, las clases inferiores del pueblo, en Iriarte, Memorias, vol. 1 (La independencia y la anarqua),
Buenos Aires, Sociedad Impresora Americana, 1944, p. 253.
60
Carta de Mr. Rodney al Secretario de Estado, en Brackenridge: La independencia argentina, cit., p. 336.
61
La primera denominacin se encuentra en Revolucin y Guerra, cit.; la segunda en De la Revolucin de Independencia a la
Confederacin Rosista, cit.
62
Es llamado Federal por E. Barba en Unitarismo, federalismo, rosismo, Buenos Aires, CEAL, 1982; confederacionista en
la tesis doctoral de F. Herrero: Federalistas de Buenos Aires. Una mirada sobre la poltica posrevolucionaria, 1810-1820,
Facultad de Filosofa y Letras, UBA, 2000.
63
Iriarte, op. cit., pp. 324 y 283.
64
Ibid, p. 325; Beruti, op. cit., p. 3927.
65
Iriarte, op. cit., pp. 354 y 368.
66
Sosa de Newton, L.: Dorrego, Buenos Aires, Plus Ultra, 1967. Los datos de Pagola y Soler estn en Piccirilli (dir.):
Diccionario Histrico Argentino, Buenos Aires, Ediciones histricas argentinas, 1954, T. V y VI.
9
10
Por un lado, ciertos rasgos carismticos67. Dorrego gan rpida fama de soldado valiente en las campaas
del Alto Per -su resuelta bravura ha admirado a nuestras tropas deca su jefe en 1811 68.- y en las
devastadoras expediciones que comand contra los artiguistas de Santa Fe y la Banda Oriental; su
indisciplina -que le vali ser separado del ejrcito del Norte- y sus bromas a colegas lo hacan popular entre
los soldados. Este tipo de actitudes parece haber sido fundamental en quienes tenan ascendencia sobre la
plebe, como Pagola, descripto como desenfadado y enrgico, y Soler, conocido por su soberbia y muy
respetado por haber organizado la defensa de Buenos Aires cuando la cada de Alvear69.
Otro elemento decisivo para ganarse el favor de los plebeyos fueron ciertos gestos, como la cesin que hizo
Soler de seis meses de sus sueldos y gratificaciones en beneficio de las familias perjudicadas por la guerra 70,
o su actitud hacia los sectores subalternos:
Soler desde su infancia, bien perteneciese a una de las primeras familias del pas, siempre se acompa con la
escoria del pueblo ... no se desdeaba de alternar en los cafs con los mulatos, con la canalla ms soez, que lo trataba
de igual a igual. 71

Por su parte, Dorrego se mostraba tolerante hacia ciertos actos ilegales de sus soldados: en una campaa de
1820 contra los santafecinos, Dorrego y otros oficiales, entre los que estaba el general Lamadrid, se
hallaban descansando durante un alto,
cuando pasan por delante de nosotros, como a dos o tres varas de distancia, dos o tres soldados de la escolta del seor
gobernador Dorrego, tan cargados de pavos, patos y gallinas a las ancas de sus caballos, que venan cubiertos dichos
hombres hasta ms arriba de la cintura. Dceles Dorrego al pasar (haciendo con la mano la indicacin de que eran
robadas las aves) las habrn comprado. Cunto les han costado a ustedes?
-S, mi general, nos han costado cinco, -le contestaron, repitiendo la misma accin del gobernador y en el mismo
tono festivo en el que l les hizo la pregunta, y pasaron. 72

El hecho provoc la protestas de los otros tres jefes, que fueron desestimadas por Dorrego. Este tipo de
actitudes, claramente diferente a la de otros oficiales -como se desprende del enojo de los dems (en
nuestra divisin no se comen aves, dijo el ofuscado Lamadrid73)- eran importantes para conseguir la
adhesin de los plebeyos. Dorrego habra tambin de vestirse con "todas las apariencias del ms completo
desalio: excusado es decir que esto era estudiado para captarse la multitud -los descamisados- 74. No
bastaba, entonces, con pertenecer al ejrcito para ser influyente, aunque indudablemente era crucial para
lograr movilizaciones efectivas como las que lideraron Soler, Pagola y Dorrego en 1820: el carisma y los
gestos hacia la plebe eran elementos decisivos.
El otro factor que haca populares a estos lderes era la oposicin que manifestaban a la moderada poltica
que Pueyrredn ejerca para con los enemigos de Buenos Aires. Dorrego, Pagola y Soler reivindicaron la
tradicin guerrera de la primera etapa de la revolucin, no slo contra los espaoles sino tambin contra los
disidentes del Litoral y, sobre todo, la invasin portuguesa de la Banda Oriental, permitida tcitamente por
el Director Supremo75. En el primer lustro revolucionario todos los gobiernos haban llevado adelante un
poltica activa y belicista hacia los enemigos de Buenos Aires y ahora que la actitud era ms conservadora
empez a desaparecer el prestigio del gobierno hasta en las masas 76. Ello contribuy a identificar a los
plebeyos con la faccin que buscaba enraizarse en ese cercano pasado guerrero.
Ahora bien, esta identificacin no alcanza para hablar de un partido popular antes de la cada del
Directorio. De hecho, hasta 1820 los tres principales referentes de la plebe en ese ao no se encontraban en
Buenos Aires. Aunque lograron un acentuado liderazgo sobre la plebe, y fueron un antecedente de la
faccin dorreguista de los aos 1820, ms cercana a un partido popular, hay otros dos factores a tener en
cuenta para entender la participacin poltica de la plebe portea. Uno es el rol de ciertos individuos
67
El Carisma, advierte James Scott, es un trmino que tiene un sospechoso aire de manipulacin, es decir que puede ser
tomado slo como el gran magnetismo personal de un individuo, que hace que otros lo sigan. En cambio, dice Scott, el carisma
es producto de la reciprocidad, son los otros los que atribuyen a una figura su carisma; por eso un personaje puede ser
carismtico en una cultura y no serlo en otra, en su Domination and the arts of Resistance. Hidden Transcripts, New Heaven
and London, Yale University Press, 1990, p. 221. Dos libros referidos a caudillos rioplatenses posteriores trabajan con el
carisma en esta lnea relacional, con muy buenos resultados: J. C. Chasteen, Heroes on Horseback, A life and times of the last
gauchos caudillos, Albuquerque, University of New Mexico Press, 1995, y A. de la Fuente, Children of Facundo: Caudillo and
gaucho insurgency in the Argentine State-Formation process, La Rioja, 1850-1870, Durham University Press, 2000.
68
El jefe era Eustoquio Daz Vlez. Cit. en Piccirilli, op. cit., T. III, p. 206.
69
Iriarte y Beruti [op. cit.] hablan con horror y desprecio de las caractersticas de Pagola. Brackenridge, enviado
norteamericano, menciona la soberbia -penosa para l- de Soler, en Brackenridge, op. cit.
70
A principios de 1820, en AEC, cit., serie IV, T. IX, p. 54.
71
Iriarte, T.: Memorias, vol. 3 (Rivadavia, Monroe y la guerra argentino-brasilea), Buenos Aires, Sociedad Impresora
Americana, 1945, p. 4.
72
Aroz de Lamadrid, G.: Memorias del general La Madrid, T. I, Campo de Mayo, Biblioteca del Oficial, 1947, p. 229.
73
Aroz de Lamadrid, op. cit., p. 230.
74
Iriarte, op. cit., v. 3, p. 216. La cita se refiere a cuatro aos ms tarde, pero es un buen indicador de una prctica que pudo
haber sido previa.
75
Gran parte de esta lucha discursiva se libr desde las pginas de La Crnica Argentina, publicada entre agosto de 1816 y
febrero de 1817 (vase en BM, cit. T. VII). El enviado norteamericano Brackenridge coment que en 1817 se daba a entender
que una revolucin, como las llaman, estaba a punto de producirse, teniendo por fin principal hacer la guerra contra Portugal;
en Brackenridge, op. cit., p. 286. Tres aos despus, otro norteamericano, John Forbes, percibira la vigencia de la oposicin a
los portugueses, cuando observ que en la disputa entre las facciones polticas al finalizar 1820 La gran carnada que ambas
partes exhiben para conquistar popularidad, es una guerra con Portugal, para reconquistar la Banda Oriental, para aadir que
este hecho es el gran talismn de popularidad en estas Provincias y aquellos que consiguieran estar al frente del gobierno
cuando esas hostilidades se iniciaran, adquiriran, sin duda, una autoridad de gran solidez y permanencia; cartas escritas el 29
de enero y el 9 de febrero de 1821, en Forbes, J.: Once aos en Buenos Aires (1820-1831), Buenos Aires, Emec, 1956, p. 88 y
89.
76
Iriarte, op. cit. v. 1, p. 170.
10
11
intermedios que articulaban la relacin entre los plebeyos y aquellos lderes. Pese a que han sido poco
investigados su rol fue crucial: los alcaldes de barrio y sus tenientes, los oficiales de polica, algunos
pulperos, y, sobre todo, los capitanes milicianos aparecen en lugares dirigentes en todos los movimientos
polticos en los que se involucraron plebeyos en las luchas facciosas; saban escribir y eran llamados don,
aunque no eran parte de la elite. Un buen ejemplo lo constituyen los capitanes del segundo tercio cvico
Epitacio del Campo, uno de los firmantes del petitorio anti-morenista del 6 de abril de 1811, y Genaro
Salomn: participaron de intentos de levantamiento contra el directorio de Pueyrredn y fueron cabecillas
de las movilizaciones milicianas de 1820 (vase infra); un miembro de la elite los llamaba tribunos de la
plebe77.
Pero el eje principal de la participacin plebeya parece haber estado en el decisivo rol de una de las
corporaciones ms antiguas de la ciudad: el Cabildo de Buenos Aires, la nica institucin colonial que
sorte casi indemne los cambios de la dcada abierta por la Revolucin. Mantuvo su importancia, su lugar
de rgano de representacin del Pueblo, su capacidad de convocar a Cabildo Abierto y de ocupar el
gobierno en caso de acefala (funciones que cumpli repetidas veces en el perodo), logrando adems
acrecentar sus atribuciones en ciertas reas78.
El ayuntamiento representaba a los vecinos de Buenos Aires (se autodenominaba el inmediato
representante de esta Ciudad Capital79), aunque no de manera directa, ya que en el perodo colonial el
cuerpo era designado por su antecesor y en 1815 pas a ser elegido por elecciones de segundo grado. Si
bien su composicin inclua a un grupo limitado de la poblacin, se diferenciaba de otras corporaciones en
que su gobierno alcanzaba a todos los habitantes de su territorio y no slo a sus integrantes -como ocurra
por ejemplo con una cofrada-; era el encargado de administrar el bien comn 80. En sus sesiones, llamadas
acuerdos, se explicitaba una intencin constante de promover lo que fuera de mayor conveniencia al bien
publico81. As, cuestiones como el abasto de alimentos para la ciudad fueron una preocupacin central de
los capitulares a lo largo de toda la dcada, en particular los recaudos para que nunca se verifique que el
publico sufra escasez de carne ni que hubiese problemas con el pan (causantes de tumultos varios en otras
ciudades iberoamericanas y europeas contemporneas)82. El Cabildo tambin vesta a los presos, pagaba
pensiones a viudas y hurfanos de cados en la guerra, asista a familias que sufran una inundacin,
promulgaba los bandos destinados a la poblacin, sus funcionarios daban discursos en ocasin de las
celebraciones pblicas -que como se vio eran preparadas por el ayuntamiento- y era tambin la autoridad
inmediata sobre los alcaldes y tenientes de barrio, de llegada directa a los habitantes de los cuarteles urbanos
y suburbanos83.
No es posible saber exactamente cmo evaluaban los plebeyos las acciones del ayuntamiento, pero todo lo
antedicho parece haber sido percibido precisamente como el Cabildo lo planteaba, la atencin del bien
comn. No es extrao entonces que los miembros de la plebe se dirigieran a la corporacin municipal
cuando fueron convocados a la movilizacin poltica (a la que adems muchas veces concurran en tanto
milicianos, cuyo Brigadier era precisamente el ayuntamiento); era para ellos una autoridad legtima, cuya
funcin era ocuparse del bienestar de toda la comunidad, es decir tambin del suyo. De ah la nocin del
Cabildo como padre de la poblacin. En Mxico se llamaba padres de la Patria a los capitulares 84 y ese
rol paternal tambin exista en el imaginario porteo. El propio Cabildo lo expresaba con claridad en 1813:
haba que incluir en las fiestas mayas ms demostraciones que produzcan bienes reales al Pueblo y le hagan
conocer las ventajas de un gobierno Paternal85. Aparentemente la idea tambin se extenda entre la
sociedad:
el Cabildo era la autoridad ms inmediata del pueblo, era la cabeza, el padre, y sus hijos como a tal lo adoraban, lo
respetaban, le tributaban un culto voluntario, una devocin exaltada 86

Durante los conflictos de 1820 un oficial sostuvo que el Excelentsimo Cabildo es nuestro Padre, y el
77
Iriarte, op. cit., v. 1; lo hace repetidas veces, por ejemplo en la p. 244 para Del Campo y en la 271 para Salomn. Tambin
sostuvo que Del Campo era el hombre de ms ascendiente en el segundo tercio, Iriarte, op. cit., vol. 3, p. 244 y vol. 1, p. 275.
El petitorio de 1811 en GBA, cit., p. 281; un intento de levantamiento en 1819 del que participaron estos capitanes en AGN,
sala X, legajo 30 1 5, Sumarios Militares, 641. En la dcada siguiente Del Campo continu actuando en la milicia y fue
invitado en 1823 a tomar parte de la llamada Conspiracin de Tagle por su ascendencia sobre los cvicos [AGN, X, 13 3 6]; fue
ms tarde juez de paz de una parroquia urbana [AGN, X, 32 11 3] y alcanz a ser jefe de la polica en 1833 [AGN, X, 16 3 4
polica]. El capitn Salomn fue ajusticiado en 1820 pero su hermano, pulpero como l, tom su nombre y posteriormente fue
el lder de la rosista Sociedad Popular Restauradora, vase Quiroga Micheo, E.: Los mazorqueros gente decente o asesinos?
Todo es Historia, n 308, 1993.
78
Sanz Valiente, op. cit.
79
AEC, cit., serie IV, Tomo VI, p. 45.
80
Lemprire, A.: Repblica y publicidad a finales del Antiguo Rgimen (Nueva Espaa), en Guerra, F.X, Lmperire, A. et
al: Los espacios pblicos en Iberoamrica. Ambigedades y problemas. Siglos XVIII-XIX, Mxico, FCE, 1998.
81
El uso de esta frase en AEC, cit., serie IV, Tomo VI, p. 433. Pero existen varias formulaciones similares, como evitar lo que
pudiera resultar perjuicio al publico (ibid, T. V, p. 223).
82
AEC, cit., serie IV, Tomo V (1812-1813), p. 601. Los acuerdos dedicados a las cuestiones del abasto de carne y trigo son muy
numerosos. Vase por ejemplo AEC, serie IV, Tomo IV (1810-1811), pp. 280, 315, 675, 709, 719, 723, , T. V, pp. 223, 441,
466, 617, 622 (en el que se expresa la preocupacin de acallar el clamor del Pueblo que genera la escasez); T. VI (1814-
1815), pp. 28, 62, 135, 398, 405; T. VII (1816-1817), pp. 500, 528, 547, 572, 583; T. VIII (1818-1819), pp. 36, 41, 137, 172,
219, 383, 391, 412.
83
Vase AEC, cit., serie IV, Tomo V, pp. 104 y 174, T. VII: 87, 189, 434, 636; asistencia a inundados de Barracas en T. VII, pp.
330-4, 355 y 384; un discurso del regidor Alvarez Jonte en mayo de 1812 en AEC, T. V, p. 216; los bandos en AGN, X, 44 6 7
y 44 6 8, Gobierno; todos los comienzo de ao se empleaba bastante tiempo en el nombramiento de los alcaldes de barrio.
84
Lemprire, A.: Repblica y publicidad..., cit.
85
AEC, cit., serie IV, Tomo V, p. 565.
86
Iriarte, op. cit., vol. 3, p. 31.
11
12
solo debemos obedecer87. Esta funcin paternal del Cabildo de Buenos Aires parece haber sido decisiva
para asegurarle la lealtad de la plebe y ayuda a explicar su constante conexin a lo largo de los diez aos
considerados en este trabajo. Relacin fundamental: todas las peticiones de los movimientos contemplados
en la seccin anterior se enviaron a la institucin municipal. As ocurri en las jornadas del 5 y 6 de abril de
1811 -cuando adems los plebeyos concurrieron liderados por los alcaldes de barrio de los cuarteles
suburbanos-, y en las de septiembre de 1811 y octubre de 1812; en 1815 fue el Cabildo el que condujo la
resistencia a Alvear (cuando la institucin convocaba al pueblo con su campana, el grueso de los porteos
acuda a su llamado). Fue asimismo el referente de las agitaciones de 1820, que se abordarn ms adelante.
La tradicional corporacin se volvi, en tanto institucin y ms all de los nombres de sus cambiantes
integrantes, en la articuladora de una novedad: la participacin poltica de la plebe urbana.

e) Los motines "autnomos"

Buena parte de la tropa para los ejrcitos que el gobierno central utiliz para combatir a los realistas o a los
artiguistas se reclut en la ciudad de Buenos Aires y sus alrededores. Las primeras divisiones del ejrcito
regular creado en 1810 se formaron con base en las milicias surgidas de las invasiones inglesas, en las que
serva una porcin de la plebe urbana. Ms tarde, la ampliacin del ejrcito implic el alistamiento de vastas
cantidades de habitantes de otras regiones del ex virreinato, muchos de los cuales fueron enviados a servir a
Buenos Aires, pero tambin acentu la presin reclutadora sobre los sectores bajos de sta. Los miembros
de la plebe portea fueron tambin un componente sustancial de los nuevos tercios cvicos en que se dividi
la milicia urbana una vez profesionalizado el ejrcito, en la cual deban servir todos los adultos vecinos o
avecindados. Los tercios, originalmente organizados de acuerdo a las zonas de la ciudad, se separaron entre
un primero con una alta proporcin de gente decente, un segundo formado sobre todo por plebeyos de
los suburbios y un tercero integrado por pardos y morenos libres88.
Tanto en el ejrcito como en la milicia los plebeyos ocupaban los cargos ms bajos de la jerarqua militar:
eran soldados, cabos y sargentos. Se los reconoce en la documentacin por no llevar el "don" antes de su
nombre, por ser casi unnimemente analfabetos y por sus ocupaciones (peones, jornaleros, zapateros, "de
oficio ninguno", etc). Ser sargentos era el lmite para su ascenso -salvo excepciones-; generalmente los
oficiales ms altos deban saber escribir y esto era una barrera para la gran mayora de la plebe89.
La experiencia militar hizo aparecer lazos horizontales inexistentes previamente entre los miembros de la
plebe, que empezaron a identificarse como integrantes de un mismo cuerpo: orgullosos granaderos,
orgullosos cazadores o hsares o cvicos. De esta identificacin interior a los cuerpos militares devinieron
rivalidades entre los diferentes regimientos que fueron frecuente origen de rias90. De estas identidades
nuevas surgieron al mismo tiempo gavillas de desertores y/o ladrones -que no tratar aqu por falta de
espacio-, que se convirtieron en una caracterstica de la dcada en la ciudad y la campaa91.
Otra consecuencia de esta convivencia militar fue la aparicin de los que denomino "motines autnomos":
movimientos con objetivos concretos, promovidos y liderados por sargentos, cabos y soldados, sin
intervencin de miembros de la elite. El primero fue protagonizado por el regimiento de patricios (pese a su
nombre, compuesto en su mayor parte de jornaleros, artesanos y menestrales pobres oriundos de Buenos
Aires92) en diciembre de 1811, en un intento de resistir cambios disciplinarios impuestos por el nuevo
comandante Manuel Belgrano en el momento en el que el ejrcito comenzaba su proceso de
profesionalizacin. Entonces,
se levantaron los sargentos, cabos y soldados, desobedecen a sus oficiales, los arrojan del cuartel, insultan a sus jefes,
y entre ellos mismos se nombran comandantes y oficiales, y se disponen a sostener con las armas, sus peticiones, que
hicieron al gobierno por un escrito presentado, en donde pedan una tracalada de desatinos, imposibles de ser
admitidos, siendo entre ellos la mudanza de sus jefes, y nombrando a su arbitrio otros. 93

La reaccin de las autoridades fue eficaz y muy veloz. Tras ver rechazadas las propuestas de rendicin
atacaron con otras tropas el cuartel donde se atrincheraban los patricios, obligndolos a rendirse tras un
violento combate94. No hubo miembros de la elite conduciendo a la tropa, sino que fueron plebeyos
(sargentos, cabos y soldados) quienes dirigieron la protesta y decidieron usar las armas. A esto obedeci la
rapidez de la reaccin del gobierno y el decidido ataque a poco de haber comenzado el levantamiento, as
como la fuerte represin: los diez cabecillas fueron degradados, pasados por las armas, puestos la
espectacion pblica, sancionndose a otros con penas carcelarias95. El regimiento, el ms prestigioso de
Buenos Aires, fue disuelto y el trmino patricios fue extendido a todas las tropas.

87
AGN, X, 29 10 6, SM - Conspiracin del 1 de octubre de 1820, 279.
88
Vicente Fidel Lpez: Historia de la Repblica Argentina, vol. 8, Buenos Aires, G. Kraft, 1913; Flix Best, Historia de las
guerras argentinas, Buenos Aires, Peuser, 1960.
89
El cargo de sargento 2 era el lmite para los analfabetos, mientras que los sargentos 1 saban escribir. Esto se explicita en un
juicio en AGN, X, 29 9 6, SM, 22.
90
Los casos de quimeras entre integrantes de distintos cuerpos son muchos, vanse como ejemplo AGN, X, legajos 29 9 6, 30
3 4 y 30 1 4, SM.
91
Como ejemplos consigno a la banda de soldados detenida por robar una pulpera cntrica (AGN, X, 29 11 5, SM, 371) y la
tropa a bordo de una fragata que saque a un lanchn en el Ro de la Plata (AGN, X, 29 9 6, SM, 33).
92
Razn por la cual el Cabildo les coste trescientos uniformes a poco de formado el regimiento, en Beverina, J.: El Virreinato
de las Provincias Unidas del Ro de la Plata. Su organizacin militar, Buenos Aires, Crculo Militar, 1992, p. 336.
93
Beruti, op. cit., 3809.
94
Robertson, J.P. y W.P., Letters..., cit., vol. 3, p. 168.
95
GBA, cit., T. III, p. 49. Fueron ahorcados cuatro sargentos, dos cabos y cuatro soldados. Otra docena de insurrectos fue
condenado a distintas penas de prisin.
12
13
Durante toda la dcada la respuesta de las autoridades a estos motines fue rpida y contundente. Un intento
de rebelin de los granaderos de infantera en 1814 fue violentamente castigado con el fusilamiento de tres
cabecillas a dos horas de haberse iniciado. Tambin se reaccion rpidamente ante los motines de los cvicos
y la compaa de pardos y morenos durante 1813, el de los artilleros en 1815, el del ejrcito de observacin
en 1816 y el de los granaderos presos en Martn Garca en 181896. En todos estos motines los lderes fueron
sargentos, cabos y soldados; el origen fue siempre algn reclamo concreto, pagos atrasados o algn derecho
no respetado por las autoridades, y nunca superaron el marco de un solo regimiento, pero provocaron
preocupacin en los sucesivos gobiernos y evidenciaron la tensin que causaban entre la elite las acciones
plebeyas.
El ms significativo de los "motines autnomos" fue el ocurrido en enero de 1819, cuando, ausente la
guarnicin de Buenos Aires por haber ido a combatir a los artiguistas a Santa Fe, el Tercer Tercio cvico,
integrado por pardos y morenos, fue convocado por el Cabildo para acuartelarse, lo cual iba en contra de la
tradicin de la milicia hispnica de realizar el servicio sin abandonar la residencia en los domicilios
particulares97. Rumores y carteles contra la medida comenzaron a circular en el cuartel del tercio y los
sargentos, cabos y soldados se negaron a acudir a la plaza en que el Cabildo planeaba realizar la revista de
las tropas y el anuncio. En cambio negociaron hacer el encuentro en la Plaza Monserrat (en una zona
habitada por gran parte de la poblacin negra de la ciudad). All,
luego que llegaron a esta dispuso el Exmo Cabildo que se formase quadro lo que se verific y entrando el Cabildo en
el Seor Alcalde de Primer Voto tom la voz y areng al Tercio hacindole saber la resolucion Suprema y las razones
poderosas que hava para disponer el que se aquartelasen al Sueldo, a lo que todos contestaron tumultuosamente que
no querian siguindose a esto una descompasada grteria la que obligo a hacer tocar un redoble imponiendo silencio:
que entonces dispuso el Exmo Cabildo que por medio de los Sargentos y Cavos se presentasen y dijesen cuanto
querian decir pero que se sosegasen y guardasen silencio: que a esto salieron varios cabos y sargentos y hicieron
presente que de ningun modo querian los ciudadanos consentir en ser aquartelados que estaban haciendo un Servicio
bastante activo pero que si era de necesidad aun se les pensionase mas que lo harian gustosos menos permitir el ser
aquartelados: que a esto accedio el Exmo Cabildo y entonces el Sargento Mayor despues de tomar la venia
correspondiente mando desfilar la compaia de Granaderos y a los demas sovre esta para que se retirasen pero que
aunque asi lo verificaron al poco rato se sinti un tiro a este se siguieron barios unos con bala y otros sin ella como
dando a saver que ya havian sido prevenidos... 98

Segn un cabo que cumpli un rol activo en la protesta la compaia de Granaderos quera seguir haciendo
el Servicio como antes, y que aun les recargasen el Servicio si esto era necesario pero que no combenian en
ser aquartelados99, mientras que un soldado coment a su ofuscado capitn: no es tumulto ... queremos
pedir lo que es de derecho100. Otro sostuvo que en la plaza nadie lo impuls a gritar, sino que grito y
desobedecio por su propio motibo y por seguir a los demas siguio con la grita y oposicion101.
Los acontecimientos no finalizaron con los hechos de la Plaza de Monserrat, sino que un grupo comenz a
organizar una reunin armada por la noche para continuar con la oposicin a la medida. El conflicto dio
lugar tambin a expresiones radicales: algunos queran resistir el que los desarmasen y para irse acia las
quintas102 (sus miras se adelantaban a ms altos fines, dira Beruti103). Un oficial arrest al negro Santiago
Manul, quien en mi presencia exortaba a los negros a que murieran en Defensa de su causa, ablando mil
iniquidades del Govierno y demas autoridades104, informacin corroborada por un tendero, quien declar
que
habiendo visto reunidos en la puerta de mi tienda varios negros changadores ablando del suceso acaecido el 4. fixe
mi atencion y presencie, que el negro Santiago Manul, con mucha energia, y bastante insolencia, mientras los otros
estaban callados les decia aqui, no tenemos Padre ni Madre, vamos a morir en defensa de nuestros derechos. El
Govierno es un ingrato, no atiende a nuestros servicios, nos quiere hacer esclavos, yo fui con seis cartuchos al quartel
y por el momento consegui quien me diese muchos, agregando a esto mil expresiones que la decencia no me permite
estampar 105

Aunque nadie termin muriendo en defensa de sus derechos, la idea circul entre miembros de la plebe
-negros changadores-. Santiago Manul reclamaba por los derechos no respetados y acusaba al gobierno de
ingrato, por qu ingrato? No atiende a nuestros servicios. Es decir, no reconoca lo que era de costumbre,
pero tampoco el papel que ellos haban cumplido en los nueve aos de revolucin y de guerra. Identificando
al acuartelamiento con la esclavitud -nos quiere hacer esclavos-, se realzaba el antagonismo con el gobierno
(sobre todo ante un auditorio compuesto por negros).
La reunin nocturna se efectu en el hueco de la Concepcin tambin en la zona de residencia de los
96
En orden de exposicin: Beruti, op. cit., p. 3859; AGN, X, 30 2 2, SM letras P-Q, 725; AGN, X, 30 1 3, SM letra M,
595; AGN, X, 30 1 3, Sumarios Militares letra M, 603; AGN, X, SM, 30 3 4 - letras S-T, 875.
97
Marchena Fernndez, J.: Ejrcito y milicias en el mundo colonial americano, Madrid, Mapfre, 1992. Para las milicias en
Buenos Aires vase Cansanello, C.: Las milicias rurales bonaerenses entre 1820 y 1830, en Revista de Historia Regional, n
19 ,UNLU, 1998.
98
AGN, X, 30 3 3, SM. Declaracin del teniente coronel Don Nicols Cabrera. El capitn Sosa agreg que la mayora habl
con modos al Exmo Cabildo menos el cabo Duarte que hasta llego el extremo de quererle meter la mano por los ojos al Seor
Alcalde.
99
AGN, X, 30 3 3, declaracin del cabo Pedro Duarte.
100
AGN, X, 30 3 3, declaracin del capitn Sosa.
101
AGN, X, 30 3 3, declaracin de un granadero del cual no consta el nombre, que era carpintero. Es llamativo que en una
causa alguien asumiera su actuacin de ese modo, cuando en general, al encontrarse ante los jueces, los acusados o testigos
intentaban desligarse de lo ocurrido, vase Farge, op. cit.
102
AGN, X, 30 3 3, SM. Declaracin del granadero Segurola.
103
Beruti, op. cit., p. 3910.
104
AGN, X, 30 3 3, SM. Informe al Gobernador Intendente.
105
AGN, X, 30 3 3, SM, declaracin de Manuel de Irigoyen.
13
14
morenos-, pero los asistentes fueron desarmados y presos por cvicos de caballera y vecinos. El hecho de
que se tratara de un cuerpo integrado por negros sin duda ayud a crear un temor que moviliz a aquellos
ltimos, pero hay que enfatizar que las razones del conflicto no estuvieron relacionadas con la cuestin
tnica sino con el derecho de los milicianos. El gobierno, extremadamente debilitado hacia el fin de la
dcada, slo hizo las averiguaciones pertinentes pero esta vez no conden a nadie. Este fue el ltimo motn
autnomo durante la existencia de ese gobierno central. El siguiente, que ya se dara en 1820 en
combinacin con la otra prctica de intervencin plebeya, tendra efectos importantes en la escena poltica.

3. Octubre de 1820: miembros de la plebe en armas

El derrumbe del Directorio tras la batalla de Cepeda dio lugar a una etapa de fuerte conflicto poltico en
Buenos Aires. Ante el avance de las tropas santafecinas y entrerrianas que sigui a aquel combate la
poblacin portea fue convocada por el Cabildo para defender la ciudad. Varios miembros de la plebe,
dentro de las milicias y los restos del ejrcito, ocuparon el centro de la escena al instalarse masivamente en
la plaza de la Victoria y sus cercanas; Soler era en ese momento su referente. En junio se repiti la situacin
ante un nuevo ataque de Estanislao Lpez, (acompaado por Carlos de Alvear); incluso cuando ste fracas
en tomar Buenos Aires, la agitacin continu al levantarse el coronel Pagola y hacerse con el poder durante
un par de das, apoyado por los exaltados descamisados -los cvicos-106.
Pero la ms importante de las intervenciones de la plebe se dio en octubre, cuando, tras haber sido
rechazada la invasin santafecina a la provincia, la flamante Junta de Representantes decidi nombrar
gobernador a Martn Rodrguez. La pertenencia de este oficial al rgimen directorial recin derrumbado
gener entre los milicianos de la ciudad un descontento que estall el 1 de octubre, cuando el segundo y el
tercer tercio cvico, ms el batalln fijo (del ejrcito regular), se sublevaron dirigidos por sus jefes. Se
pronunciaron en contra de la faccin directorial y marcharon de los cuarteles de Retiro a la Plaza de la
Victoria, lugar que tomaron tras un breve combate. Rodrguez huy y el Cabildo se hizo cargo de la
situacin, desconociendo el nombramiento de aquel. Se organiz un Cabildo Abierto en el que imper el
desorden, mientras Rodrguez organizaba fuerzas en la campaa y avanzaba sobre la ciudad reforzado por
las tropas del comandante de milicias Juan Manuel de Rosas. Los cvicos se atrincheraron en la plaza
principal y se dispusieron a resistir.
Este episodio, adems de un enfrentamiento entre sectores de la elite, fue el momento culminante de la
participacin de la plebe urbana en el proceso poltico de Buenos Aires que ahora conclua. No eran ya los
pasivos grupos que acompaaron en 1811 a los alcaldes de Barrio a la Plaza de la Victoria, sino un actor
que haba vivido una dcada de poltica y de participacin en la milicia y el ejrcito. Esa experiencia
permiti a los miembros la plebe, en la precaria legitimidad y el gran desorden de 1820, ocupar
temporariamente un importante lugar en la escena poltica. Esto se hizo patente para la elite, que expres
esta vez una preocupacin ms marcada que en anteriores irrupciones plebeyas.
Los integrantes de las milicias y el batalln fijo no fueron los nicos plebeyos que tomaron parte del
levantamiento, sino que tambin se agregaron otros: se denunci que un esclavo que trabajaba en una
panadera fug en la revolucion del 1 de octubre ... y se incorpor entre las gentes que se hallaban en la
Plaza107. La presencia plebeya en las calles porteas adquira una dimensin nueva, que alarm al cronista
Beruti:
la patria se ve en una verdadera anarqua, llena de partidos y expuesta a ser vctima de la nfima plebe, que se halla
armada, insolente y deseosa de abatir a la gente decente, arruinarlos e igualarlos a su calidad y miseria 108

La decisin de los plebeyos se explicit en la resolucin del conflicto. Los lderes del levantamiento -entre
otros Pagola e Hilarin de la Quintana- depositaron sus esperanzas en que Dorrego, quien recin haba
retornado del exilio que le impusiera Pueyrredn y haba gobernado por unos das, que era a quien los
cvicos queran como gobernador109, acudiese a la ciudad con sus tropas y asegurara su triunfo. Sin
embargo, Dorrego acat lo resuelto por la Junta de Representantes, empujando a los capitulares y los jefes
militares del alzamiento -que se vieron perdidos- a buscar un pacto con Rodrguez, quien haba entrado a
Buenos Aires con sus fuerzas y se dispona a atacar la Plaza de la Victoria, nico punto controlado por los
cvicos110. Se realizaron negociaciones pero Rodrguez quera la rendicin incondicional de los que
ocupaban la plaza111. Hilarin de la Quintana se entrevist con el gobernador y quiso luego convencer a los
de la plaza que marcharan hacia los cuarteles de Retiro,
me dirig a la recova, y hablando con firmeza y resolucin a los cvicos, les hice presente la necesidad que haba
evitar ms derramamiento de sangre, y ellos, demostrando mucha oposicin, se resistan al abandono de sus puestos ...
Don Angel Pacheco contuvo a un cvico que me iba a tirar 112

Mientras intentaba persuadirlos, Rodrguez atac de improviso con su caballera y los cvicos comenzaron a
resistir sin esperar rdenes:
106
Iriarte, op. cit., vol 1, p. 325.
107
Perteneca a D. Pedro Bureigo. AGN, X, 12 4 4, Solicitudes militares, 1821.
108
Beruti, op. cit., p. 3933.
109
As lo expres Hilarin de la Quintana en Manifiesto del coronel don Hilarin de la Quintana, para justificar su conducta
en los acaecimientos de los das 3, 4 y 5 de octubre de 1820, en la ciudad de Buenos Aires. Copiado de los nmeros 8 y 9 del
Restaurador Tucumano. (de 1821), en Biblioteca de Mayo, cit., T. II, v. 2, p. 1398.
110
Heras, C.: Iniciacin del gobierno de Martn Rodrguez. El tumulto del 1 al 5 de octubre de 1820, en Humanidades, La
Plata, Facultad de Humanidades y Ciencias de la Educacin, UNLP, 1927, tomo VI.
111
Lamadrid, op. cit., p. 248.
112
Hilarin de la Quintana, op. cit., p. 1400.
14
15
el oficial Gaeta, estaba conteniendo los civicos del Terser tercio, que cargaban las armas sin su conosimiento y que
parecia no le obedecian 113

Otro oficial no pudo contener a la gente y privar que se siguiese el fuego que ellos havian empesado sin su
orden por hallarse comiendo114, mientras que de la Quintana fue llamado traidor y varios cvicos hicieron
fuego sobre l, pero se salv115. A otro oficial se le orden que todos se retirasen, y no obedeciendolo los
demas, lo execut el que confiesa116. Tras un primer combate hubo nuevas tratativas de rendicin con los
cvicos, pero
en vano algunos de su jefes y los parlamentarios Alzaga y Sauvidet manifestaban a la chusma despechada que seran
pasados a cuchillo: ella les amenazaba fusilarlos si no se retiraban. 117

La lucha continu de forma cruenta, causando entre trescientos y cuatrocientos muertos, hasta que los
cvicos fueron derrotados 118.
El desenlace del conflicto ilustra el grado de movilizacin a la que haba llegado una parte de la plebe
urbana: los jefes queran negociar, la tropa no. La firmeza del gobernador para forzar la represin es otro
dato clave: el peso de ella recay en la tropa y no en sus lderes. Es que la inestabilidad poltica que aquella
significaba era el principal enemigo de los ex directoriales en octubre de 1820. Los sectores dominantes de
la economa, que necesitaban la paz para intentar una prosperidad que pareca posible, buscaron eliminar
toda posibilidad de desorden y en su enfrentamiento con el sector ms aventurero surgido de la
Revolucin (la faccin que contaba con apoyo popular) atacaron a lo que lo volva peligroso: la plebe119.
Porque el principal resquemor que los militares y publicistas que formaban ese grupo causaban a lo ms
granado de la elite responda a su posibilidad de movilizar a su favor a una porcin de la plebe. De ah que
esa elite volcara su peso para procurar la victoria de Rodrguez y que las tropas de la campaa entraran en
la ciudad, librando una batalla que llama la atencin por lo sangrienta.
Cmo se explica la resistencia que la tropa miliciana (y la del batalln fijo) efectu frente a la voluntad
negociadora de sus jefes? A diferencia de los anteriores motines militares dirigidos por plebeyos, en 1820 la
motivacin mayor provino de la poltica. Las razones del apoyo al Cabildo y a los oficiales que lideraron la
asonada han sido esbozadas arriba. Ahora bien, esto no explica la resistencia de la tropa cuando el Cabildo y
los oficiales iniciaron tratativas. Aqu hay que centrarse en la experiencia de los diez aos de guerra y
politizacin, en las nuevas identidades generadas en el ejrcito y la milicia. En un ao tan complejo como
1820, donde hubo por momentos vacos de poder, la plebe enrolada en los cuerpos militares tom como
propias las posiciones polticas de los capitulares y los oficiales de la oposicin, y luego de una experiencia
de diez aos de prcticas de movilizacin, llegaron a defenderlas intransigentemente ms all de la voluntad
de sus dirigentes. Este fenmeno super el mbito militar, segn se percibe en el caso del esclavo fugado
para incorporarse a los amotinados. Es que la politizacin haba alcanzado a una buena parte de la sociedad
portea, lo que se percibe en la aparicin de algunas peleas entre plebeyos por motivos polticos, como la
que envolvi a dos clientes de una pulpera por criticar uno y defender el otro a Artigas o la que se dio entre
dos soldados por haber insultado uno de ellos al gobierno 120. Tambin se advierte en la circulacin de
rumores, que hacan que una conspiracin facciosa se descubriese a raz de lo que un dependiente
escuchara en una barbera o lo que un pulpero oyera hablar mientras trabajaba, y en la entonacin de cantos
patriticos -mezclados con expresiones indecentes- por parte de nios y jvenes a los que se reciba en las
pulperas (para preocupacin del Cabildo)121. Otros datos son la sorpresa de un visitante norteamericano por
la gran circulacin de peridicos y de que quienes los compraban si no saben leer, requerir del primero que
encuentren el hacerles ese favor122, o el uso por parte de plebeyos de elementos de la nueva realidad, tal
como hizo exitosamente la esposa del granadero negro Manuel Pintos, cargado con grillos durante el
proceso por la conmocin de los cvicos de 1819, para pedir que se los sacaran:
Yo entiendo, seor Exmo, que esas duras prisiones que habia antes inventado la Tirania, como instrumentos a
proposito para afligir la humanidad, las tienen ya proscriptas y detestadas solemnemente nuestras Leyes Sabias, y
liberales, adoptando solo las que puedan bastar a la seguridad de un reo de consequencia 123

En octubre de 1820, la presencia de la plebe inquiet verdaderamente a la elite y de ah la alegra de quienes


triunfaron (adems de que parece haberse vivido un fogonazo de temor social -al saqueo, al desorden-
entre la gente decente):
Esta ha sido la feliz terminacin del 5; pero Cul habra sido si vencen los contrarios? En pocas palabras: 1 El
saqueo de Buenos Aires, pues la chusma estaba agolpada en las esquinas envuelta en su poncho, esperando el xito; y
113
Declaracin de un oficial del Presidio que combati contra los alzados, en AGN, X, 29 10 6, SM.
114
Declaracin de Epitacio del Campo (que intentaba desligarse de los hechos), en AGN, X, 29 10 6, SM.
115
Hilarin de la Quintana, op. cit, p. 1401.
116
Fue el tambor Felipe Gutirrez. Los jueces no le creyeron que se hubiese retirado y lo condenaron a muerte, pero es
destacable que existi una orden no obedecida. En AGN, X, 29 10 6, SM - Conspiracin del 1 de octubre de 1820, 275.
117
Carta de Jos Mara Roxas a Manuel Jos Garca (15 de octubre de 1820), en Saldas, A.: Buenos Aires en el Centenario,
Buenos Aires, Hyspamrica, T. I.
118
Segn Iriarte fueron 300 [op. cit., v. I, p. 368], la otra cifra la dio Forbes [op. cit., p. 85]. En ambos casos se trata de un
nmero alto para la poblacin de la ciudad.
119
No me ocupo aqu de los motivos de la disputa facciosa intraelite en 1820. Estos han sido explorados por F. Herrero, quien
ubica el conflicto en el enfrentamiento entre confederacionistas y centralistas, proveniente de la dcada previa; en Una
revolucin federal en Buenos Aires: octubre de 1820, cap. 8 de su tesis doctoral, cit.
120
Sumario formado contra Aniceto Martnez..., AGN, X, 27 4 2a, Causas Criminales 1816-1822; AGN, X, 30 2 1, SM.
121
Vase la denuncia de una conspiracin contra la reunin de la asamblea de 1813 en AGN, X, 29 9 8, SM, 83; para los
cantos patriticos vase AEC, cit., serie IV, tomo V, p. 294 (19 de agosto de 1812).
122
Carta de M. Rodney al Secretario de Estado, en Brackenridge, op. cit., p. 332.
123
AGN, X, 30 3 3, SM. Obviamente se recurra en estos casos a letrados que redactaban las peticiones.
15
16
si la intrepidez de los colorados no vence en el da, esa misma noche se les une 4 6 mil hombres de la canalla y es
hecho de nosotros [subrayado original] 124

Pronto comenzaron sumarios a los oficiales implicados, que en su mayora no fueron inculpados, mientras
que Pagola se fug a Montevideo y de la Quintana fue perdonado. Entre los escasos condenados estuvo el
ya mencionado capitn Epitacio del Campo (a prisin en las islas Malvinas), quien busc desvincularse de lo
acaecido sosteniendo que particip obligado por la tropa y acept por considerarse capaz de impedir los
desordenes que pudieran ocasionarse, y se amenasavan, con el influxo que sobre ellos tenia. Dijo que al
concluir el levantamiento no se present ante las autoridades porque temeroso de ser insultado por la pleve
trat de ocultarse en su casa125. Aunque hubo dos lderes condenados a muerte126, la represin fue ms
fuerte con los miembros de la plebe que con los conductores, dado que las penas para estos fueron escasas
pero la matanza de la tropa en la Plaza de la Victoria fue importante. Rodrguez se consolid como
gobernador y, poco despus, el Cabildo dej de tener jurisdiccin sobre las milicias cvicas.
Lo que la elite quera destruir era la movilizacin plebeya a favor de una faccin: si entre nosotros hay
alguno, como ha habido en tiempos anteriores, que quiera erigirse en tribuno de la plebe ... que tiemble 127.
Encontrara una solucin a ello en la poltica del Partido del Orden, que se afianz en el poder tras los
acontecimientos de octubre.

4. Conclusiones

La negacin a terminar con su ocupacin armada de la plaza de la Victoria, que los soldados cvicos
-mayoritariamente plebeyos- hicieron el 5 de octubre de 1820 fue un smbolo: los miembros de la plebe,
empecinados dueos transitorios del espacio poltico de Buenos Aires por excelencia, explicitaban el
importante lugar que la Revolucin, los enfrentamientos facciosos y la movilizacin militar les dieron dentro
de la poltica portea de la dcada de 1810. Antes de Mayo era impensable una situacin semejante en la
pequea capital virreinal. El nuevo escenario creado por la Revolucin haba dado lugar a un nuevo actor
junto a los que lo ocuparon desde el principio.
El comienzo de la Revolucin y la guerra que le sigui generaron una politizacin que abarc a toda la
sociedad y no slo a la elite y los sectores medios; se dio en los mbitos de sociabilidad popular, como
pulperas y plazas, y no alcanz solamente a los plebeyos que formaron parte de los cuerpos militares o de
episodios facciosos, sino tambin a algunos que no lo hicieron, como varios esclavos y mujeres.
Ahora bien, no todas las prcticas polticas de integrantes de la plebe tuvieron el mismo sentido. La
presencia en las fiestas y ceremonias organizadas por las autoridades se convirti en un canal de cooptacin
por parte de la elite que llev adelante el proceso revolucionario, asegurando la adhesin masiva de la
sociedad portea a la nueva situacin poltica, pero ese hecho no transformaba a la plebe en un actor.
Esto provino de otros dos elementos: la convocatoria por parte de la elite para dirimir sus conflictos
internos y los efectos de la guerra. En el primer caso, iniciado con la apelacin en abril de 1811 a miembros
de la plebe suburbana por parte de una de las facciones en las que se haba dividido el grupo revolucionario
para desplazar a la otra del gobierno, la causa fue la imposibilidad de desempatar los enfrentamientos
empleando los medios institucionales propios del orden colonial -en un momento de gran precariedad de la
legitimidad-. El xito del recurso a los sectores subalternos nacido de la coyuntura asegur su continuidad,
propiciando la participacin de miembros de la plebe en la nueva escena poltica como un factor de poder,
subordinado pero fundamental por momentos. Ahora bien, esa primera movilizacin de 1811, si bien
dirigida desde arriba, debi acudir a un argumento que fuera popular entre los plebeyos -la expulsin de
los espaoles-peninsulares- para concretarse. Y a partir de entonces en todas las intervenciones de
miembros de la plebe hubo una racionalidad de su parte para actuar: la percepcin de una paga, el deseo de
expulsin de un gobernante impopular, la obediencia al Cabildo en tanto autoridad legtima, la protesta por
un derecho ultrajado, el sostn de oficiales carismticos y propulsores de polticas agresivas.
En cuanto a la guerra, en la milicia cvica que reemplaz a la aparecida tras los ataques britnicos, y en el
ejrcito que se cre basado en sta, integrantes de la plebe trabaron relaciones inexistentes en la sociedad
colonial, generando nuevas identidades y solidaridades. De ah surgieron los motines autnomos que
jalonaron la dcada y forjaron un ejercicio de movilizacin que, aunque ajeno a motivos polticos directos,
exclua la intervencin de la elite para su realizacin y se convirti en una prctica. La combinacin de
ambas prcticas en 1820, con la realizacin de un motn autnomo dentro de un episodio faccioso iniciado
por la elite, consolid a la plebe como un actor poltico insoslayable de la poltica portea 128, generando por
ello una preocupacin entre la elite que desemboc en una violenta represin.
El inicio de la participacin poltica de la plebe fue gestado de acuerdo a las jerarquas de la sociedad
colonial: en abril de 1811 fueron los alcaldes de barrio, notables de cada cuartel dependientes del Cabildo,
los que condujeron a unos moderados plebeyos suburbanos a presentar el petitorio. Pero luego las nuevas
prcticas se formaron a travs de lazos igualmente novedosos, que provenan de nuevas situaciones y no de
relaciones sociales preexistentes: fue el caso de los contactos entre plebeyos en la milicia y el ejrcito y de la

124
Carta de Jos Mara Roxas..., cit. Vase tambin la nota 108.
125
AGN, X, 29 10 6, SM - Conspiracin del 1 de octubre de 1820.
126
El capitn Genaro Salomn y el tambor mayor licenciado Felipe Gutierrez fueron sentenciados a muerte por el gravisimo
delito de principales fautores, y cooperadores en el tumulto, en GBA, cit., T. VI, p. 278.
127
Prospecto sin fecha cit. en Herrero, F., Una revolucin federal en Buenos Aires: octubre de 1820, cit., p. 36.
128
Es preciso recordar que no se trataba de toda la plebe sino de los integrantes de ella que se movilizaban. No es posible saber
qu ocurra con el resto a este respecto.
16
17
influencia de oficiales carismticos que no contaban con clientelas antes de la Revolucin. Estas relaciones
que posibilitaron la movilizacin de los sectores subalternos, emergidas de la flamante vida poltica,
encontraron su referente legtimo en una de las instituciones ms antiguas de la ciudad, el Cabildo. Es decir
que el nuevo actor de un escenario poltico a su vez novedoso ingres en ste por medio de una serie de
lazos en buena parte tambin inditos, pero articulndose al mismo tiempo a travs de una legitimidad
tradicional.
Una vez terminados los aos 1810 tuvieron lugar varios cambios decisivos: la creacin de un rgimen
representativo de alcance provincial y no solamente urbano, la supresin del Cabildo de Buenos Aires, la
desmovilizacin de gran parte del ejrcito y la milicia al concluir los conflictos, la aparicin de un nuevo
consenso entre la elite. Todo esto modific las prcticas plebeyas de la dcada pero no las elimin, y en los
aos 1820 apareceran otras. La participacin de la plebe urbana se transform en un elemento constitutivo
de la poltica portea en los comienzos del perodo independiente.

17