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TRANSISTOR

En el ao 1956 el premio Nobel de fsica fue compartido por tres grandes cientficos:
William Bradford Shockley, John Bardeen y Walter Houser Brattain por el que es
considerado como el mayor desarrollo tecnolgico del siglo XX: el transistor. La
historia de cmo se inici la carrera por la miniaturizacin de los dispositivos
tecnolgicos que an no ha terminado en nuestros das me parece fascinante. Llena de
brillantez, peleas y afn de superacin.

Por qu se construyeron los primeros transistores?


La construccin de los primeros transistores responda a una necesidad tcnica: hacer
llamadas telefnicas a larga distancia. Es por esto que los descubridores de esta nueva
tecnologa trabajaban para la American Telephone and Telegraph Corporation
(AT&T), fundada por Alexander Graham Bell y conocida inicialmente como la Bell
Telephone Company.

Figura N1: Edificio de la American Telephone and Telegraph Corporation


En 1906 el inventor Lee De Forest desarroll un triodo en un tubo de vaco. Qu
significado tuvo? Colocando este invento a lo largo de la lnea telefnica se poda
amplificar la seal lo suficiente como para poder hacer llamadas a larga distancia. El
triodo est compuesto de tres partes: un ctodo que emite electrones, un nodo que
los capta y una rejilla situada entre los dos a la que se puede aplicar tensin. Variando
ligeramente la tensin de la rejilla podemos variar enormemente el flujo de electrones
entre el ctodo y el nodo, en esto consiste la amplificacin de la seal elctrica en la
que se ha traducido la seal sonora.

Figura N2 y 3: Lee de Forest y el trodo en un tubo de vaco o Trodo de Vaco

Adems poda utilizarse como rectificador (para convertir corriente alterna en


continua) y como una puerta que permitiese pasar la corriente o no (on-off), la base de
la electrnica y computacin posterior. Es ms, uno de los limitantes en las primeras
computadoras era la gran cantidad de trodos que necesitaban. Pero lo que no se les
puede negar es que revolucionaron su poca al permitir amplificar las seales de
radio dando un impulso a este medio de comunicacin que le llev a ser el ms
importante durante la primera mitad del siglo XX.

AT&T rpidamente compr la patente y mejor el tubo. Pero surgi un problema.


Los tubos de vaco producan mucho calor, necesitaban mucha energa y deban ser
reemplazados continuamente. Era necesario otro mtodo para amplificar la seal.
Buscando respuestas la compaa cre en 1926 un centro de investigacin conocido
como Laboratorios Telefnicos Bell (Bell Labs), responsable de descubrimientos tan
importantes como el lenguaje de programacin C, la astronoma radial, el sistema
operativo Unix, y lo que nos atae, el transistor.
El pensador, el experimentador y el visionario
Despus de finalizada la Segunda Guerra Mundial el director del laboratorio Mervin
Kelly busc un grupo de cientficos que dieran con la solucin a los problemas que
causaba el tubo de vaco y tena algo en mente para reemplazarlo: los
semiconductores. Qu es un semiconductor? Un elemento que en determinadas
condiciones puede conducir la electricidad (por ejemplo, a una temperatura alta), pero
si cambiamos esas condiciones deja de permitir el paso de electrones. Los ms
importantes son el silicio (Si) y el germanio (Ge).

El director del nuevo equipo de investigadores fue William Shockley, un visionario


capaz de ver la importancia de los transistores antes que nadie, Walter Brattain, un
fsico experimental capaz de construir y reparar prcticamente cualquier cosa y John
Bardeen, capaz de ir ms all en la comprensin de los fenmenos aparentemente
complejos y exponerlos de la manera ms sencilla posible. Tres personajes con una
marcada personalidad, lo que les llevara a alguna que otra confrontacin, lo que se
manifest a la hora de repartirse los mritos.

En 1947, durante el conocido como "Mes milagroso" entre el 17 de noviembre y el 23


de diciembre realizaron infinidad de pruebas para mejorar el dispositivo hasta llegar a
conseguir su objetivo: el primer transistor de contacto puntual, hecho con dos pas de
metal (oro) que se presionan sobre la superficie de material semiconductor (germanio)
en posiciones muy prximas entre s.

Figura N4: Bardeen, Shockley y Brattain, inventores del transistor (de izquierda a derecha)
Figura N5: Primer transistor de contacto puntual

La Gloria luego de la genialidad


En el ao 1956, estos tres genios de la Ingeniera y la Fsica Willian Shockley, John
Bardeen y Walter Brattain lograron el punto mximo en la carrera de todo cientfico,
por sobre las publicaciones en revistas de alto impacto y ms all del reconocimiento
de sus propios pares, el premio que se entrega (en el caso de los cientficos) a aquellos
hombres y mujeres que han dejado un legado importante para la humanidad,
el Premio Nobel y en especfico el de Fsica.
Este fue el reconocimiento al ingenio de estos tres hombres luego de revolucionar al
mundo luego de una catastrfica guerra, descubrimiento e invento que le dara un giro
en 180 al desarrollo humano hasta como lo conocemos hoy. Shockley fue el visionario
de las patentes y por tanto se encarg de registrar a su nombre todos los avances en
los transistores o cosas relacionadas con ellos, donde se contabilizan ms de 90
patentes aceptadas en la oficina de patentes de los Estados Unidos de Amrica.

Choque de egos

Shockley pensaba que l era el merecedor de la gloria, era el supervisor y haba


aportado la idea inicial. As que decidi patentar el transistor a su nombre. A decir
verdad Shockley mejor considerablemente el transistor en un mes, creando
el transistor de unin. Bardeen pronto describi la situacin como intolerable.

Eran habituales las imgenes de prensa en las que apareca en un primer plano
Shockley sentado al lado de un microscopio con Bardeen y Brattain detrs de l
mirndole. Brattain admiti despus que odiaba esa foto. Ya no podan seguir
trabajando juntos.
Y cada uno sigui su camino, Brattain como profesor en el Whitman College, Bardeen
como fsico terico en la Universidad de Illinois, y Shockley fund su propia compaa
de semiconductores, la primera de su tipo en lo que lleg a serSilicon Valley, aunque
conocida por no ser nunca capaz de sacar un producto comercialmente viable.

Comportamiento elemental
Podemos hacernos una idea del comportamiento del transistor utilizando
un circuito que utiliza una fuente de tensin continua, un indicador de corriente
(miliampermetro) y dos resistencias con sus respectivos interruptores. Estas
resistencias se conectarn entre el colector y la base, mientras que la fuente se
conectar entre colector y emisor.
Con ambos interruptores abiertos, no habr corriente de base y el indicador de
corriente, ubicado a la salida de la fuente, marcar una corriente nula. Si cerramos uno
de los interruptores, habr corriente de base y tambin de colector. Si cerramos
ambos interruptores, habr mayor paso de corriente. De ah que podamos decir que el
transistor se comporta como si fuese una resistencia cuyo valor es controlado por la
corriente de base.

Figura N6: Diferentes tipos de transistores