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Atmsfera terrestre

La caracterstica composicin del aire permite que las longitudes de onda azules sean ms
visibles que las de otros colores, lo cual da un color azulado a la atmsfera terrestre desde
el espacio. En el trasfondo se puede apreciar la Lunaligeramente distorsionada por el aire.

La atmsfera terrestre es la parte gaseosa de la Tierra, siendo por esto la capa


ms externa y menos densa del planeta. Est constituida por varios gases que
varan en cantidad segn la presin a diversas alturas. Esta mezcla de gases que
forma la atmsfera recibe genricamente el nombre de aire. El 75 %
de masa atmosfrica se encuentra en los primeros 11 km de altura, desde la
superficie del mar. Los principales gases que la componen son: el oxgeno(21 %) y
el nitrgeno (78 %), seguidos del argn, el dixido de carbono y el vapor de agua.

La atmsfera y la hidrosfera constituyen el sistema de


capas fluidas superficiales del planeta, cuyos movimientosdinmicos estn
estrechamente relacionados. Las corrientes de aire reducen drsticamente las
diferencias de temperatura entre el da y la noche, distribuyendo el calor por toda
la superficie del planeta. Este sistema cerrado evita que las noches sean glidas o
que los das sean extremadamente calientes.

La atmsfera protege la vida sobre la Tierra, absorbiendo gran parte de la radiacin


solar ultravioleta en la capa de ozono. Adems, acta como escudo protector contra
los meteoritos, los cuales se desintegran en polvo a causa de la friccin que sufren
al hacer contacto con el aire.
Durante millones de aos, la vida ha transformado, una y otra vez, la composicin
de la atmsfera. Por ejemplo; su considerable cantidad de oxgeno libre es posible
gracias a las formas de vida como son las plantas que convierten el dixido de
carbono en oxgeno, el cual es respirable a su vez por las dems formas de vida,
tales como los seres humanos y los animales en general.

Composicin
En la atmsfera terrestre se pueden distinguir dos regiones con distinta composicin,
la homosfera y la heterosfera.

Homosfera

La homosfera ocupa los 100 km inferiores y tiene una composicin constante y


uniforme.

Composicin de la atmsfera terrestre (aire seco, porcentajes por


volumen)1

ppmv: partes por milln por volumen

Gas Volumen

nitrgeno (N2) 780.840 ppmv (78,084 %)

oxgeno (O2) 209.460 ppmv (20,946 %)

argn (Ar) 9.340 ppmv (0,934 %)

dixido de carbono (CO2) 400 ppmv (0,04 %)


nen (Ne) 18,18 ppmv (0,001818 %)

helio (He) 5,24 ppmv (0,000524 %)

metano (CH4) 1,79 ppmv (0,000179 %)

kriptn (Kr) 1,14 ppmv (0.000114 %)

hidrgeno (H2) 0,55 ppmv (0,000055 %)

xido nitroso (N2O) 0,3 ppmv (0,00003 %)

xenn (Xe) 0,09 ppmv (9x106 %)

ozono (O3) 0,0-0,07 ppmv (0 % a 7x106 %)

dixido de nitrgeno (NO2) 0,02 ppmv (2x106 %)

yodo (I) 0,01 ppmv (1x106 %)

monxido de carbono (CO) 0,1 ppmv

amoniaco (NH3) trazas

Excluido por ser aire en seco


agua (vapor) (H2O) 0,40 % a nivel atmosfrico, en superficie: 1 %-4 %

Heterosfera

La heterosfera se extiende desde los 80 km hasta el lmite superior de la atmsfera


(unos 10 000 km); est estratificada, es decir, formada por diversas capas con
composicin diferente.

80-400 km - capa de nitrgeno molecular


400-1100 km - capa de oxgeno atmico
1100-3500 km - capa de helio
3500-10 000 km - capa de hidrgeno

Variacin de la presin con la altura


Artculo principal: Atmsfera

La variacin con la altura de la presin atmosfrica con el conocimiento que se tiene


del magnetismo o de la densidad atmosfrica es lo que se conoce como Ley

baromtrica.La diferencia de presin entre dos capas separadas por un es:

pues se supone la densidad constante. La ley de la densidad suponiendo el aire como


un gas ideal

aplicada a la superficie de la Tierra resulta una densidad del aire .

Pretendemos subir una montaa no excesivamente alta (para que la densidad


sea constante) y queremos saber como disminuir la presin a medida que
ascendemos

Como la densidad del mercurio es: es 11 100 veces mayor que la


densidad del aire resulta que la presin disminuye 1 mm de Hg cuando nos
elevamos 11 100 mm es decir 11,1 m. Ahora bien como 4 hPa son 3 mm de
Hg la presin disminuye 4 hPa cada 33,3 m es decir 1 hPa cada 8 m de
ascenso.

En una atmsfera isoterma la presin vara con la altura siguiendo la ley:

donde M es la masa molecular, g la aceleracin de la gravedad, h-h0 es la


diferencia de alturas entre los niveles con presiones P y P0 y T es la temperatura
absoluta media entre los dos niveles, y R la constante de los gases perfectos. El
hecho de que la temperatura vare s limita la validez de la frmula. Por el
contrario, la variacin de la aceleracin de la gravedad es tan suave que no
afecta.

Escala de altura

La escala de altura es la altura a la que hay que elevarse en una atmsfera para
que la presin atmosfrica disminuya en un factor e = 2,718182. Es decir la
disminucin de presin es 1-1/e = 0,632 (= 63,2 %). Para calcularla basta con

poner en la Ley baromtrica resulta:

Para la atmsfera de la Tierra la escala de alturas H es de 8,42 km. En funcin


de la escala de alturas H la presin puede expresarse:

y anlogamente para la densidad:

Capas de la atmsfera terrestre y la temperatura


La temperatura de la atmsfera terrestre vara con la altitud. La relacin entre
la altitud y la temperatura es distinta dependiendo de la capa atmosfrica
considerada: troposfera, estratosfera, mesosfera y termosfera. A esto se le
llama el gradiente trmico atmosfrico.

Las divisiones entre una capa y otra se denominan


respectivamente tropopausa, estratopausa, mesopausa y termopausa.

Troposfera

Artculo principal: Troposfera

Sus principales caractersticas son:


Su espesor alcanza desde la superficie terrestre (tanto terrestre como
acutica o marina) hasta una altitud variable entre los 6 km en las zonas
polares y los 18 o 20 km en la zona intertropical
A medida que se sube, disminuye la temperatura en la troposfera, salvo
algunos casos de inversin trmica que siempre se deben a causas locales o
regionalmente determinadas.
En la troposfera suceden los fenmenos que componen lo que
llamamos tiempo meteorolgico.
La capa inferior de la troposfera se denomina la capa geogrfica, que es
donde se producen la mayor proporcin de fenmenos geogrficos, tanto en
el campo de la geografa fsica como en el campo de la geografa humana.
La temperatura mnima que se alcanza al final de la troposfera es de -50 C
aprox.

Estratosfera
Artculo principal: Estratosfera

Su nombre obedece a que est dispuesta en capas ms o menos horizontales (o


estratos). Se extiende entre los 9 o 18 km hasta los 50 km de altitud. La
estratosfera es la segunda capa de la atmsfera de la Tierra. A medida que se
sube, la temperatura en la estratosfera aumenta. Este aumento de la
temperatura se debe a que los rayos ultravioleta transforman al oxgeno en
ozono, proceso que involucra calor: al ionizarse el aire, se convierte en un buen
conductor de la electricidad y, por ende, del calor. Es por ello que a cierta altura
existe una relativa abundancia de ozono (ozonosfera) lo que implica tambin que
la temperatura se eleve a unos 3 C o ms. Sin embargo, se trata de una capa
muy enrarecida, muy tenue.

Ozonosfera

Artculo principal: Ozonosfera


Capas de la atmsfera terrestre
Se denomina capa de ozono, u ozonosfera, a la zona de la estratosfera terrestre
que contiene una concentracin relativamente alta de ozono. Esta capa, que se
extiende aproximadamente de los 15 km a los 40 km de altitud, rene el 90 %
del ozono presente en la atmsfera y absorbe del 97 % al 99 % de la radiacin
ultravioleta de alta frecuencia.

Mesosfera
Artculo principal: Mesosfera

Es la tercera capa de la atmsfera de la Tierra. Se extiende entre los 50 y 80 km


de altura, contiene solo el 0.1 % de la masa total del aire. Es la zona ms fra
de la atmsfera, pudiendo alcanzar los 80 C. Es importante por la ionizacin y
las reacciones qumicas que ocurren en ella. La baja densidad del aire en la
mesosfera determina la formacin de turbulencias y ondas atmosfricas que
actan a escalas espaciales y temporales muy grandes.

Ionosfera
Artculo principal: Ionosfera

En la termosfera o ionosfera (de 69/90 a los 600/800 km), la temperatura


aumenta con la altitud, de ah su nombre. La ionosfera es la cuarta capa de la
atmsfera de la Tierra. Se encuentra encima de la mesosfera. A esta altura, el
aire es muy tenue y la temperatura cambia con la mayor o menor radiacin solar
tanto durante el da como a lo largo del ao. Si el sol est activo, las
temperaturas en la termosfera pueden llegar a 1500 C e incluso ms altas. La
termosfera de la Tierra tambin incluye la regin llamada ionosfera. En ella se
encuentra el 0.1 % de los gases.

Exosfera
Artculo principal: Exosfera

La ltima capa de la atmsfera de la Tierra es la exosfera (600/800 - 2000/10


000 km). Esta es el rea donde los tomos se escapan hacia el espacio. Como
su nombre indica, es la regin atmosfrica ms distante de la superficie
terrestre. Su lmite superior se localiza a altitudes que alcanzan los 960 e incluso
1000 km., y est relativamente indefinida. Es la zona de trnsito entre la
atmsfera terrestre y el espacio interplanetario.
Regiones atmosfricas

Ozonosfera: regin de la atmsfera donde se concentra la mayor parte del


ozono. Est situada en la estratosfera, entre los 15 y 32 km,
aproximadamente. Esta capa nos protege de la radiacin ultravioleta del Sol.
Ionosfera: regin ionizada por el bombardeo producido por la radiacin solar.
Se corresponde aproximadamente con toda la termosfera.
Magnetosfera: Regin exterior a la Tierra donde el campo magntico,
generado por el ncleo terrestre, acta como protector de los vientos solares.
Capas de airglow: Son capas situadas cerca de la mesopausa, que se
caracterizan por la luminiscencia (incluso nocturna) causada por la
reestructuracin de tomos en forma de molculas que haban sido ionizadas
por la luz solar durante el da, o por rayos csmicos. Las principales capas
son la del OH, a unos 85 km, y la de O2, situada a unos 95 km de altura,
ambas con un grosor aproximado de unos 10 km.

Dinmica de la atmsfera
Artculo principal: Dinmica atmosfrica

Se llama dinmica de la atmsfera o dinmica atmosfrica a una parte de la


Termodinmica que estudia las leyes fsicas y los flujos de energa involucrados
en los procesos atmosfricos. Estos procesos presentan una gran complejidad
por la enorme gama de interacciones posible tanto en el mismo seno de la
atmsfera como con las otras partes (slida y lquida) de nuestro planeta.

La termodinmica establece tres leyes, adems de lo que se conoce como


principio cero de la termodinmica. Estas tres leyes rigen en todo el mundo
fsico-natural y constituyen la base cientfica de los procesos que constituyen el
campo de la dinmica de la atmsfera. As pues, la dinmica atmosfrica
involucra a todos los movimientos que se presentan en el seno de la atmsfera
terrestre y estudia tambin las causas de dichos movimientos, los efectos de los
mismos y, en general todos los flujos de energa trmica, elctrica, fsico-
qumica, y de otros tipos que ocurren en la capa de aire que rodea a la Tierra.
Funciones de la atmsfera
Friccin atmosfrica

La atmsfera funciona como un escudo protector contra los impactos de enorme


energa que pueden provocar los pequeos objetos espaciales al colisionar a
altsima velocidad contra la superficie del planeta.

Sin atmsfera, la velocidad de colisin de estos objetos sera la suma de su


propia velocidad inercial espacial (medida desde nuestro planeta) ms la
aceleracin provocada por la gravitacin terrestre.

La energa cintica de los meteoritos se transforma en calor por la friccin de los


mismos en el aire y desde la superficie vemos un meteoro, meteorito o tambin
estrella fugaz.

La friccin es la manifestacin macroscpica de una transferencia de energa


cintica, o su transformacin en otro tipo de energa, por la que un cuerpo
"pierde" movimiento cedindoselo a otro ya sea transfirindole parte de su
propio movimiento o transformndose en movimientos moleculares (calor,
vibracin sonora, etc.)

Velocidad constante en cada libre

Un cuerpo en cada libre dentro de la atmsfera puede tener velocidad


decreciente, dado que la atraccin gravitacional produce un movimiento
uniformemente acelerado solamente en el vaco.

Si un cuerpo comienza a caer atravesando la atmsfera, se va acelerando hasta


que su peso es igual a la fuerza de friccin que se produce por el desplazamiento
dentro del aire. En ese momento deja de acelerar, y su velocidad comienza a
decrecer a medida que la atmsfera aumenta su densidad, provocando una
fuerza de friccin mayor.

Puede desacelerar la velocidad de cada no solo por la densidad de la atmsfera


sino tambin por la variacin del rea de seccin atravesada, lo que aumenta la
friccin. Los acrbatas areos de cada libre pueden variar su velocidad de cada
acelerando o desacelerando: si se desplazan de cabeza aceleran hasta equilibrar
su peso, y si abren los brazos y piernas desaceleran.
Ciclos biogeoqumicos
Artculo principal: Ciclo biogeoqumico

La atmsfera tiene una gran importancia en los ciclos biogeoqumicos. La


composicin actual de la atmsfera es debida a la actividad de
la biosfera (fotosntesis), controla el clima y el ambiente en el que vivimos y
engloba dos de los tres elementos esenciales (nitrgeno y carbono); aparte
del oxgeno.

La actividad del hombre est modificando su composicin, como el aumento


del dixido de carbono o el metano, causando el efecto invernadero o el xido
de nitrgeno, causando la lluvia cida.

Filtro de las radiaciones solares

Las radiaciones solares nocivas, como la ultravioleta, son absorbidas casi en un


90 % por la capa de ozono de la estratosfera. La actividad mutgena de dicha
radiacin es muy elevada, originado dmeros de timina que inducen la aparicin
de melanoma en la piel. Sin ese filtro, la vida fuera de la proteccin del agua no
sera posible.2

Efecto invernadero
Artculo principal: Efecto invernadero

Gracias a la atmsfera, la Tierra no tiene grandes contrastes trmicos; debido


al efecto invernadero natural, que est producido por todos los componentes
gaseosos del aire, que absorben gran parte de la radiacin infrarroja re-emitida
por la superficie terrestre; este calor queda retenido en la atmsfera en vez de
perderse en el espacio gracias a dos caractersticas fsicas del aire: su
compresibilidad, que comprime el aire en contacto con la superficie terrestre por
el propio peso de la atmsfera lo que, a su vez, determina la mayor absorcin
de calor del aire sometido a mayor presin y la diatermancia, que significa que
la atmsfera deja pasar a la radiacin solar casi sin calentarse (la absorcin
directa de calor procedente de los rayos solares es muy escasa), mientras que
absorbe gran cantidad del calor oscuro (3) reenviado por la superficie terrestre
y, sobre todo, acutica de nuestro planeta. Este efecto invernadero tiene un
papel clave en las suaves temperaturas medias del planeta. As, teniendo en
cuenta la constante solar (caloras que llegan a la superficie de la Tierra por
centmetro cuadrado y por minuto), la temperatura media del planeta sera de -
27 C, incompatible con la vida tal y como la conocemos; en cambio, su valor
real es de unos 15 C debido precisamente al efecto invernadero.2

Evolucin
La composicin de la atmsfera terrestre no ha sido siempre la misma, sino que
ha variado con a lo largo de la vida del planeta por diversas causas. Adems, los
elementos ligeros escapan continuamente de la gravedad terrestre; de hecho,
en la actualidad se fugan unos tres kilogramos de hidrgeno y 50 gramos
de helio cada segundo, cifras que en tiempos geolgicos (millones de aos)
resultan decisivas, aunque compensan, al menos en gran parte, la materia
recibida del sol en forma de energa.4 Esta compensacin tambin tiende a
equilibrarse en el tiempo, de acuerdo a la mayor o menor energa solar recibida,
generando un ciclo complejo, diario, estacional y de ciclos ms largos (de
acuerdo con la mayor o menor actividad solar) y una respuesta equivalente de
la atmsfera en el almacenamiento de dicha energa y su posterior liberacin en
el espacio. Por ejemplo, la formacin del ozono (O3) en la capa denominada
precisamente, ozonosfera, absorbe la mayor parte de la radiacin
ultravioleta recibida del sol pero cede esa energa al volverse a transformar
durante la noche en oxgeno (O2).

Se pueden establecer diferentes etapas evolutivas de la atmsfera segn su


composicin:

Origen

La atmsfera se deriva de diversas fuentes, estaba y est condicionada por


factores como:

La prdida de la gruesa capa de gases original (primera atmsfera), originada


directamente de la nebulosa que forma el sistema solar (H y He).
El aumento de la masa de la Tierra lo que gener un aumento de
la gravedad terrestre.
El enfriamiento de la Tierra.
La composicin atmsfera primitiva.
La desgasificacin de la corteza terrestre.5
La formacin de una capa de gases: atmsfera primitiva. Esta atmsfera,
tiene una composicin parecida a las emisiones volcnicas actuales, donde
dominaran el N2, CO2, HCl y SO2.
Algunos gases y el H2O de procedencia externa (cometas).

Etapa prebitica

Antes de la vida, la atmsfera sufri algunos cambios importantes:

Condensacin del vapor de agua: formacin de los ocanos y disolucin de


gases en ellos (CO2, HCl y SO2).
Principal gas de la atmsfera de acuerdo a la composicin de la misma:
Nitrgeno (N2).
No haba oxgeno (O2).

Etapa microbiolgica

Etapa con la aparicin de las primeras bacterias anaerbicas (que


usaban H y H2S) y fotosintticas (Bacterias del azufre y cianobacterias):

Comenz la produccin de O2 del ocano.


El O2 producido se utiliz para oxidar las sustancias reducidas del ocano y
de la corteza terrestre. Prueba de ello son la deposicin de las formaciones
de hierro en bandas o capas:
Fe+3 + O2 Fe2O3

Una vez oxidadas las sustancias, empez la acumulacin de O2 en la


atmsfera.

Etapa biolgica

Etapa con la aparicin de organismos eucariotas con fotosntesis ms


eficiente:

Aumento del O2 en la atmsfera hasta la concentracin actual (21 %).


Formacin de la capa de O3 (proteccin de la radiacin ultravioleta del
Sol), permitiendo la colonizacin, por parte de los seres vivos, de las
tierras emergidas.