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A PERDA DA DIVERSIDADE CAUSAS E CONSEQENCIAS

Paul R. Ehrlich

Professor de Cincias Biolgicas, Universidade Stanford, California

As discusses sobre a atual crise de extino muito freqentemente focalizam os destinos das
espcies mais proeminentes que esto em perigo, e, em muitos casos, na superexplorao
deliberada feita por seres humanos como causa desse perigo. Assim, os rinocerontes negros
esto desaparecendo da frica, porque seus chifres so necessrios para a produo de adagas
cerimoniais usadas nos ritos de puberdade do Oriente Mdio; os elefantes esto ameaados
pelo grande valor econmico do marfim; felinos correm risco porque os peleiros querem suas
peles; e as baleias so raras porque, entre outras coisas, podem ser transformadas em comida
para animais de estimao.

A preocupao com esse perigo direto vlida e tem sido politicamente importante, uma
vez que a simpatia pblica conquistada mais facilmente pela condio de animais peludos,
atraentes ou espetaculares. Contudo, chegou o momento de a ateno pblica prestar ateno
a algumas verdades mais obscuras e (para a maioria das pessoas) mais desagradveis, tais
como as seguintes:

. A causa bsica da decomposio da diversidade orgnica no a explorao ou a maldade


humana, mas a destruio de hbitats que resulta da expanso das populaes humanas e de
suas atividades.

. Muitos desses organismos, menos atraentes ou espetaculares, que o Homo sapiens est
destruindo, so mais importantes para o futuro da humanidade do que a maioria das espcies
sabidamente em perigo de extino. As pessoas precisam de plantas e insetos mais do que
precisam de leopardos e baleias (sem se querer com isso menosprezar o valor dos dois
ltimos).

. Outros organismos supriram a humanidade com a base da civilizao em forma de


plantaes, animais domsticos, uma grande variedade de produtos industriais e muitos
remdios importantes. No obstante, a razo antropocntrica mais importante para se
preservar a diversidade o papel que os microrganismos, as plantas e os animais
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desempenham no fornecimento de servios livres ao ecossistema, sem os quais a sociedade,


em sua forma atual, no poderia durar (Ehrlich e Ehrlich, 1981; Holdren e Ehrlich, 1974).

. A perda de populaes geneticamente distintas dentro de espcies , no momento, pelo


menos to importante quanto o problema da perda de toda a espcie. Uma vez que a espcie
seja reduzida a um resto, sua capacidade de beneficiar a humanidade diminui bastante, e sua
extino total, em um futuro prximo, torna-se muito provvel. No momento em que se
reconhece que um organismo est em perigo de extino, geralmente j tarde demais para
salv-lo.

. A extrapolao das tendncias atuais na reduo da diversidade implica um desfecho para a


civilizao dentro dos prximos 100 anos, algo comparvel a um inverno nuclear.

. Interromper a perda da diversidade ser extremamente difcil. A tradicional abordagem de


apenas estabelecer reservas quase certamente inadequada por causa de fatores como
crescimento descontrolado da populao humana, chuvas cidas e mudanas de clima
induzidas por seres humanos. Talvez seja necessria uma transformao quase religiosa, que
leve apreciao da diversidade por si prpria, independente de seus benefcios diretos para a
humanidade.

Examinemos algumas dessas propostas mais de perto. Embora algumas poucas espcies sejam
propositadamente superexploradas hoje em dia, milhares so consideradas de uma maneira ou
de outra como espcies ameaadas ou em perigo de extino. A grande maioria est nesse
caminho, porque a humanidade destri os hbitats, fazendo estradas, arando, derrubando
florestas, utilizando-os excessivamente como pastagem, inundando-os, drenando-os ou
levando para eles organismos exticos, enquanto os submete a uma grande variedade de
toxinas e muda seu clima.

Como qualquer um que j tenha criado peixes tropicais sabe, todos os organismos requerem
hbitats prprios para sobreviver. Assim como as pessoas no podem sobreviver em uma
atmosfera com muito pouco oxignio, os neon tetras (Paracheirodon innesi) no podem
sobreviver em gua que esteja a uma temperatura de 40 F (4,4 C), ou procriar em gua
muito alcalina. As trutas, por sua vez, no podem se reproduzir em gua que seja muito
quente ou cida. E a bactria que produz a toxina do ttano no se reproduz na presena de
oxignio. A fim de continuarem a existir, as borboletas-variegadas (Euphydryas editha
bayensis) precisam de reas de prados serpentiformes (para sustentar o crescimento das
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plantas que servem de alimentos para suas lagartas e fornecer nctar para os adultos).
Bacuraus (Caprimulgus vociferus), juruviaras-oliva (Vireo olivaceus), mariquitas papo-
de-fogo* (Dendroica fusca), sanhaos-vermelho* (Piranga flava) e dzias de outras aves
norte-americanas tm que ter uma floresta tropical madura para passarem o inverno (ver
Terborgh, 1980, por exemplo). Fures-de-patas-negras (Mustela nigripes) necessitam de
pradaria que ainda sustente os ces-de-pradaria** (Cynomys ludovicianus), dos quais aqueles
se alimentam.

Essa dependncia absoluta que os organismos tem de ambientes apropriados (Ehrlich, 1986)
que faz com que os ecologistas tenham certeza de que as tendncias hodiernas de destruio
de hbitats e modificaes especialmente na floresta tropical de alta diversidade (onde
acredita-se que viva pelo menos metade de todas as espcies) so uma receita infalvel de
empobrecimento biolgico. Os polticos e cientistas sociais que questionaram a extenso das
atuais extines esto apenas demonstrando sua profunda ignorncia em ecologia; a
modificao do hbitat e sua destruio e a extino de populaes e espcies andam de mos
dadas.

A extenso da devastao feita pela humanidade no meio ambiente da Terra mostrada


indiretamente por um estudo recente sobre a apropriao humana de produtos de fotossntese
(Vitousek et alii, 1986). A fonte de alimento dos animais em todos os principais ecossistemas
a energia que as plantas verdes colocam em molculas orgnicas no processo de
fotossntese, menos a energia que elas utilizam para seus prprios processos de sobrevivncia-
crescimento, manuteno e reproduo. No jargo dos ecologistas, essa quantidade de energia
conhecida como Produo Primria Lquida (PPL). Globalmente, essa produo de cerca
de 225 bilhes de toneladas mtricas anuais de matria orgnica, em torno de 60% ficando em
terra firme.

A humanidade est se utilizando diretamente (comendo, alimentando o gado, usando como


madeira e como lenha) mais do que 3% da PPL global, e cerca de 4% da PPL de terra firme.
Essa uma estimativa mnima do impacto do homem sobre os sistemas terrestres. Uma vez
que o Homo sapiens apenas uma das (conservadoramente falando) cinco milhes de
espcies, isso pode parecer uma parte exagerada na diviso dos recursos alimentares. Mas, se

N. E.: Espcies existentes no Brasil.


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considerarmos que os seres humanos tm um milho de vezes o peso de um animal mdio


(uma vez que a grande maioria dos animais so pequenos insetos e traas), precisando de um
milho de vezes a energia por individuo, talvez essa fatia no seja to absurda.

No obstante, os seres humanos usam a PPL direta e indiretamente, tambm. Assim, se


colocarmos na conta dos humanos no apenas a PPL consumida diretamente, mas tambm
outras categorias como a quantidade de biomassa consumida em fogos utilizados para limpar
a floresta, as partes de colheitas que no so consumidas a PPL de pasto (convertida do
hbitat natural) no consumida pelo gado, e assim por diante, a fatia humana da PPL terrestre
chega a impressionantes 30%. E se adicionarmos a isso a PPL perdida quando as pessoas
convertem sistemas naturais mais produtivos em sistemas menos produtivos (tais como
florestas em fazendas ou pastos, prados em desertos, pntanos em estacionamentos), o total
potencial em terra reduzido em 13%, e a fatia humana na PPL potencial no reduzida chega
a quase 40%. No h como se considerar razovel o uso de quase dois quintos do alimento
terrestre anual da Terra por apenas uma das espcies, no sentido de se manter a estabilidade
nesse planeta.

Essas estimativas podem explicar tanto as causas bsicas e as conseqncias de se alterar e


destruir hbitat quanto justificar uma grande preocupao com tendncias futuras. A maioria
dos demgrafos prognosticam que o Homo sapiens dobrar a sua populao no prximo
sculo. Isso implica uma crena de que nossa espcie pode apoderar-se de mais 80% da PPL
terrestre, uma idia grotesca para ecologistas que enxergam os impactos destrutivos do nvel
atual de atividade humana. Os otimistas que acham que a populao humana pode dobrar de
tamanho de novo devem pensar sobre onde sero encontrados os recursos alimentares bsicos.

Uma resposta padro idiota a essa questo que a indefinida expanso da populao humana
ser sustentada pelas incomensurveis riquezas do mar. Infelizmente, para essa idia, as
riquezas do mar foram cuidadosamente medidas, tendo-se descoberto que so insuficientes.
As pessoas utilizam-se de cerca de 2% da PPL do mar, e as possibilidades de se dobrar essa
produo so muito pequenas. A razo bsica que para que haja uma colheita eficiente no
mar necessria a explorao concentrada de recursos cardumes de peixes e invertebrados
maiores. As pessoas no podem fazer uma colheita eficiente de grande parte da PPL que fica

** N. E.: ao contrrio do que sugere o nome, esta espcie no um candeo, mas um roedor norte-
americano (marmota) que vive em galerias feitas nas vastas campinas.
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em minsculos fitoplnctons (as plantas verdes do mar) ou em zooplnctons (animais muito


pequenos para nadar contra as correntes). Parece que a humanidade j est se utilizando de
tudo que pode da PPL do oceano, em termos sustentveis.

Essa discrepncia na capacidade do Homo sapiens de explorar PPL terrestre e ocenica se


reflete na inexistncia de uma crise de extino nos mares. Exceto por organismos tais como
baleias e peixes que so ameaados por explorao direta, os animais que passam toda a sua
vida em mar aberto esto relativamente seguros. parte alguns ambientes especficos, como
recifes de coral, os efeitos de destruio de hbitat so relativamente pequenos quando longe
de praias e esturios. Essa situao, claro, pode mudar rapidamente se a poluio marinha
aumentar uma possibilidade ntida.

O extermnio de populaes e espcies de organismos exerce seu primeiro impacto na


sociedade atravs da deteriorao dos servios do ecossistema. Todas as plantas, animais e
microorganismos trocam gases com seus meios-ambiente e esto assim, direta ou
indiretamente, envolvidos com a manuteno da composio dos gases na atmosfera.
Mudanas nessa composio (como aumento de dixido de carbono, xidos de nitrognio e
metano) podem levar a uma rpida mudana climtica e, por seu turno, a um desastre
agrcola. Como disse o fsico John Holdren, uma mudana climtica induzida por dixido de
carbono poderia levar morte por inanio um bilho de pessoas antes de 2020. A destruio
de florestas priva as pessoas no apenas de madeira, mas tambm de reservatrios confiveis
de gua doce; mais ainda, aumenta o risco de inundaes. A destruio dos insetos pode levar
a quebras de safras que dependem da polinizao desses insetos. O extermnio dos inimigos
das pestes dos insetos (um resultado comum quando se usa pesticida) pode terminar com os
servios de controle de pestes de um ecossistema, e freqentemente leva a uma grande
deflagrao de pestes. A extino dos organismos subterrneos pode destruir a fertilidade do
solo. Os ecossistemas naturais mantm uma vasta coleo gentica, que j forneceu
incontveis benefcios s pessoas e que tm o potencial de fornecer muito mais.

Esses exemplos podem ser multiplicados muitas vezes e o ponto bsico que os
organismos, cuja maioria obscura para os que no so bilogos, desempenham papis em
sistemas ecolgicos que so essenciais para a civilizao. Quando uma populao que
desempenha um certo papel dizimada, os servios do ecossistema sofrem, mesmo se muitas
outras populaes do mesmo organismo ainda existirem. Se a populao de rvores abeto
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Engelmann (Picea engelmanni) na bacia que fica acima de sua casa no Colorado for
derrubada, voc pode ser morto por uma inundao, mesmo que essa espcie de rvore no
esteja em perigo de extino. Da mesma maneira, se estas rvores fossem a ltima populao
e ficassem reduzidas a uma dzia apenas (de maneira que, tecnicamente, a espcie ainda
existisse), voc no escaparia enchente, e provavelmente a espcie terminaria de qualquer
maneira.

Na maioria dos casos, vrias populaes geneticamente diversas so necessrias para


assegurar a persistncia de uma espcie diante das inevitveis mudanas ambientais que
ocorrem naturalmente. A existncia de muitas populaes distribui o risco de maneira que
condies desfavorveis em um ou alguns hbitats no ameaam toda a espcie. E a presena
de variao gentica abundante dentro de uma espcie (virtualmente assegurada se suas
populaes esto vivendo em reas geogrficas diferentes) aumenta seu potencial para se
desenvolverem com sucesso em resposta s mudanas ambientais de longo prazo. Hoje, essa
diversidade gentica dentro da espcie est diminuindo rapidamente em grande parte da
superfcie do solo da Terra uma perda no anunciada de um dos recursos mais vitais da
humanidade. Esse recurso em grande parte insubstituvel. Junto com combustveis fsseis,
solos ricos, gua de nascente e depsitos minerais, a diversidade gentica parte da herana
de capital que o Homo sapiens est desperdiando rapidamente.

O que acontecer ento, se a atual dizimao de diversidade orgnica continuar? As colheitas


das plantaes sero mais difceis de se manter em razo de fatores como mudana climtica,
eroso do solo, perda de reservatrios de gua seguros, declnio de polinizadores e ataques
cada vez mais srios de pestes. A converso de terra produtiva em terra devastada se
acelerar; os desertos continuaro em sua inexorvel expanso. A poluio do ar aumentar e
os climas locais ficaro mais severos. A humanidade ter de passar sem muitos dos seus
benefcios econmicos diretos, que talvez tenha retirado da coleo gentica bem estocada
que a Terra teve um dia. Pode ser, por exemplo, que no consiga um tipo de cura para o
cncer; mas isso far pouca diferena. medida que os servios dos ecossistemas comearem
a faltar a mortalidade de doenas epidmicas e respiratrias, os desastres naturais e
especialmente a fome diminuiro as expectativas de vida a um ponto no qual o cncer
(basicamente uma doena de gente mais velha) no ser mais importante. A humanidade trar
para si mesma conseqncias tristemente parecidas com as de um inverno nuclear (Ehrlich,
1984). Tirando-se a hiptese de um conflito nuclear, parece que a civilizao desaparecer
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algum tempo antes do fim do prximo sculo no com uma exploso, mas com uma
lamria.

Evitar tal desenlace ser, no mnimo, muito difcil; talvez seja mesmo impossvel. Os hbitats
da Terra esto sendo levados morte, e os seres humanos tm grande dificuldade em perceber
e reagir s mudanas que ocorrem em uma escala de dcadas. Nossos sistemas nervosos se
desenvolveram para responder a crises de curto prazo a perda em potencial de uma
companheira para um rival, a apario repentina de um urso na entrada da caverna. Em grande
parte da histria evolucionria humana no houve razo para a seleo natural nos levar a
reconhecer mais facilmente tendncias graduais, uma vez que no havia nada ou quase nada
que pudesse ser feito a respeito delas. A linhagem humana se desenvolveu em resposta s
mudanas nos ecossistemas em que nossos ancestrais viveram, porm os indivduos no
poderiam reagir adaptativamente quelas mudanas, que geralmente aconteciam
vagarosamente. O esgotamento da diversidade orgnica e a destruio em potencial da
civilizao pode ser, ironicamente, um resultado inevitvel de nossa herana evolucionria.

Se a humanidade deseja evitar se tornar de novo uma espcie de grupos espalhados que
praticam agricultura de subsistncia, passos dramticos sero necessrios; eles podem ser
apenas esboados aqui. Estabelecer reservas nos ecossistemas que ainda no foram muito
perturbados no ser mais suficiente. Em grande parte do planeta essas reas so escassas
demais, e as mudanas climticas podem fazer com que fique impossvel mant-las (Peters e
Darling, 1985). reas que j foram muito modificadas pela atividade humana tm que ser
tornadas mais hospitaleiras para outros organismos; por exemplo, o lanamento de toxinas no
meio ambiente ( que leva a problemas intratveis como as deposies cidas) tem que ser
reprimido.

Acima de tudo, o crescimento da populao humana tem que ser estancado, sendo bvio que,
se a escalada das atividades humanas continuar a crescer, mesmo que por algumas poucas
dcadas, a extino da biota da Terra no poder ser evitada. Na verdade uma vez que o
Homo sapiens est vivendo basicamente de seu capital herdado e no futuro depender cada
vez mais de sua renda (PPL), pode-se argumentar que o tamanho da populao humana e a
escala das atividades humanas tero que ser gradativamente reduzidos para nveis inferiores
aos atuais. Reduzir essa escala ser tarefa extremamente difcil, uma vez que significa que os
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impactos ambientais dos ricos tm que ser restringidos de tal forma que se d aos pobres uma
chance para um desenvolvimento razovel.

Embora as melhoras nas tecnologias usadas para sustentar a vida humana e a abundncia
possam evidentemente ajudar a melhorar o problema da crise de extino, e, ainda que de
maneira limitada, tecnologias possam substituir servios que foram perdidos com
ecossistemas, seria um perigoso erro de clculo acreditar que a resposta est na tecnologia
(ver por exemplo, Ehrlich e Mooney, 1983). Na minha opinio apenas um esforo intensivo
para que sejam feitos melhoramentos e substituies, combinados com uma revoluo de
atitudes em relao a outros povos, ao crescimento populacional, razo da vida humana e
aos valores intrnsecos da diversidade orgnica pode ser capaz de impedir a pior catstrofe
que jamais aconteceu raa humana. Curiosamente, a anlise cientfica aponta na direo de
uma transformao quase religiosa das culturas contemporneas. O mnimo que se pode dizer
que conseguir essa transformao a tempo , no mnimo, problemtico.

Temos que iniciar esse esforo formidvel aumentando a conscincia do pblico para a
necessidade urgente de ao. Todas as pessoas em todos os lugares devem entender a
importncia da perda da diversidade, no apenas em florestas tropicais, zonas costeiras e
outras regies do mundo climaticamente definidas, mas tambm em regies
demograficamente delineadas, tais como reas de urbanizao. O registro geolgico pode nos
dizer muito a respeito das catastrficas extines em massa do passado. Isso, somado a mais
profundos estudos da biota viva, pode fornecer sugestes sobre o que devemos esperar no
futuro. Hoje em dia, os dados a respeito das taxas e da direo da perda de biodiversidade
continuam esparsos e incertos. Como resultado disso, as estimativas dos ndices de perda,
incluindo o nmero e a variedade das espcies que esto desaparecendo, variam muito em
alguns casos, como foi realado por E. O. Wilson no capitulo 1, por at mesmo uma ordem
de magnitude. Alm disso, os cientistas tambm fizeram predies diferentes a respeito do
eventual impacto que se dar com a diminuio da biodiversidade. Alguns aspectos desses
desafios so explorados nos cinco captulos seguintes, englobados nesta seo, e se refletem
atravs deste livro.
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Referncias bibliogrficas

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