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Sobre la prescripcin de la accin penal

lvn Meini*

La razn de ser de la prescripcwn est extraordinario de prescripcin de la accin penal,


vinculada a los efectos que genera el paso del aunque s es posible que el plazo extraordinario se
tiempo. Como causa de extincin de la accin suspenda.
penal (art. 78.1 CP), la prescripcin pareciera estar La interpretacin que se haga de los preceptos
ligada a la gravedad del hecho y, en menor medida, que regulan la prescripcin estar condicionada
a la responsabilidad del sujeto. Lo primero porque por la razn de ser de la prescripcin que, como
los plazos de prescripcin de la accin penal se se ha dicho, est ntimamente ligada a los efectos
determinan en funcin a la gravedad de la pena del tiempo. La tesis que aqu pretendo demostrar
con que se conmina el delito (art. 80 CP), y tambin es que, en contra de lo que usualmente se estima,
porque los delitos de lesa humanidad no prescriben. lo que Ley denomina "prescripcin de la accin
Lo segundo porque el art. 81 CP reduce el plazo de penal" solo puede justificarse por consideraciones
prescripcin en una mitad si el agente tena menos poltico-criminales y no materiales ni procesales,
de veintin aos o ms de sesenticinco aos al aunque sus efectos se aprecien en el plano procesal.
momento de comisin del hecho punible. Ello obliga a entender que "la prescripcin de la
Segn la ley (art. 80 CP), el plazo ordinario accin penal" no siempre afecta a la accin penal.
de prescripcin de la accin penal es, para los El plazo extraordinario de prescripcin, por su
delitos que tienen prevista pena privativa de parte, se justifica porque el Estado manifiesta su
libertad, igual al mximo de la pena, sin que ste decisin de perseguir penalmente, por lo que
pueda sobrepasar los veinte aos. Si el delito se resulta imperante reinterpretar el inicio del plazo
sanciona con cadena perpetua, la accin penal extraordinario de prescripcin, en el sentido que
prescribe a los treinta aos 1 El plazo extraordinario debe computarse desde la primera interrupcin y
de prescripcin (art. 83 CP), por su parte, se no desde la consumacin del hecho. Por lo mismo,
cumple cuando el tiempo transcurrido sobrepasa cuando operen cambios legislativos que extiendan
en una mitad al plazo ordinario de prescripcin, los plazos de prescripcin, y aun cuando ello pueda
y se aplica si ste se interrumpe. Las causales de ser visto como aplicacin retroactiva en perjuicio
interrupcin del plazo ordinario de prescripcin son del reo, en realidad no es as: ni es aplicacin
tres: actuaciones del Ministerio Pblico; actuaciones retroactiva ni en perjuicio del reo. Al hilo de la
de las autoridades judiciales; y, comisin de un fundamentacin de estas ideas se ir llamando la
nuevo delito. Segn el art. 82 CP, el plazo ordinario atencin sobre lo defectuoso de la regulacin penal
de prescripcin empieza a computarse a partir de sobre la prescripcin de la accin penal. Sobre ello
la consumacin del delito. Segn una extendida versan las siguientes pginas.
y pacfica interpretacin jurisprudenciaF, el plazo La prescripcin de la accin penal opera
extraordinario de prescripcin se computa tambin de pleno derecho cuando transcurre el plazo que
desde la consumacin del hecho. la ley establece. La resolucin judicial que declara
La suspensin de la prescripcin de la fundada una excepcin de prescripcin es, como
accin penal consiste, segn el art. 84 CP, en que su nombre lo indica, declarativa y no constitutiva.
si el comienzo o la continuacin del proceso penal No otra cosa expresa el art. 6.e) C.Proc.P al sealar
depende de cualquier cuestin que deba resolverse que la excepcin de prescripcin puede deducirse
en otro procedimiento, la prescripcin se suspende cuando "por el vencimiento de los plazos sealados
hasta que aquel quede concluido. A diferencia de por el Cdigo Penal se haya extinguido la accin
la interrupcin, la suspensin de la prescripcin no penal". Sin embargo, y aun cuando la ley se empee
deja sin efecto el tiempo transcurrido (art. 83, 1er prr. en sealarlo, es dudoso que sea la accin penal lo
CP), sino simplemente detiene el plazo para que que prescribe.
contine una vez superada la causa de suspensin. Si por accin penal se entiende la atribucin
Es por eso que la suspensin no conduce al plazo para requerir al rgano jurisdiccional en pos de

Profesor de Derecho Penal de la Universidad Catlica del Per


Si bien el art. 80 CP establece que "la prescripcin no ser mayor de veinte aos. Tratndose de delitos sancionados con pma de cadena perpe-
tua se extingue la accin penal a los treinta mios", dicha redaccin podra entenderse que en ningn caso el plazo de prescripcin ser
mayor. La jurisprudencia Vinculante aprobada en Acuerdo Plenario N. 9-2007 /CJ-113, publicada en el diario oficial El Peruano el
25 de marzo de 2008, estableci, en su considerando 9, que "tales lmites excepcmmles solo operan en relaciil al plazo ordinario de pres-
cripcin de la accin pella!; no afectan e11 nada, ni me1ws excluyen/a operatividad de las reglas que regulan el cmputo del plazo extraordinario
de prescripci11 de la accin pmal".

2 Que alcanza incluso el esta tus de jurisprudencia Vinculante, vid. Acuerdo Plenario N. 9-2007 /CJ, publicado en El Peruano el 25
de marzo de 2008 .
IVN MEINI

un pronunciamiento sobre un hecho de relevancia rechazado. Pues, por ejemplo, el archivamiento de


penal que, en los delitos de persecucin pblica, una denuncia por parte del Fiscal Provincial que es
recae en el Ministerio Pblico, y en los delitos elevada en recurso de queja al Fiscal Superior es una
de persecucin privada (querella), corresponde actuacin del Ministerio Pblico, pero no una accin
ejercerla al directamente ofendido por el delito (art. penal. Es decir, interrumpe el plazo de prescripcin
1 nuevo C.Proc.P) 3, y si la prescripcin es el efecto pero no formaliza denuncia alguna ante el Poder
que genera el paso del tiempo y que extingue la Judicial. Algo similar sucede, por ejemplo, con la
accin pero no el derecho (art. 1989 CC), parece que emisin de una sentencia de primera instancia, pues
el concepto de accin penal por el cual opta el CP es si bien se trata de una actuacin del Poder Judicial
el de denuncia penal. As, si el CP identifica "accin no puede ser considerada accin penal.
penal" a "formalizacin de la denuncia penal"\ Parece entonces recomendable aceptar
no se entiende cmo la prescripcin de la accin que lo que el paso del tiempo extingue es en
penal puede verificarse antes de que el Ministerio realidad la obligacin del Estado de investigar y
Pblico inicie las investigaciones preliminares que, pronunciarse sobre un hecho penalmente relevante,
en su caso, probablemente, conduciran al Fiscal a ya sea condenando, absolviendo o simplemente
formalizar denuncia penal ante el Poder Judicial. En archivando; en otras palabras, la obligacin de
estos casos, lo que se extingue no es la accin penal valorar formal y jurdico-penalmente un hecho.
sino la posibilidad de investigar si, llegado el caso, Est claro que lo que se extingue es solo la obligacin
se ejercitara la accin penal. Esto es precisamente lo de iniciar o continuar la persecucin penal y no el
que sucede en la prescripcin ordinaria, que tiene derecho estatal de hacerlo que el art. 91 CP reconoce
lugar antes de que el Ministerio Pblico formalice que" el imputado puede renunciar a la prescripcin
denuncia penal ante el Poder JudiciaP. de la accin penal"; o lo que es lo mismo, si ste
Pero tampoco se entiende cmo es posible renuncia a la prescripcin el Estado sigue estando
que la accin penal pueda prescribir despus de obligado a iniciar o continuar la persecucin.
ejercida. La prescripcin extraordinaria da cuenta Por lo tanto, no se trata, como alguna sentencia
de esta idea, pues en los casos en que la interrupcin del TC ha malentendido6, que la prescripcin extinga
se da por actuaciones del Poder Judicial (art. 83 CP), el ius puniendi. ste, el ius puniendi, hace alusin
es porque existe ya una denuncia que ante l ha de manera inequvoca a la atribucin estatal de
formalizado el Ministerio Pblico, o el particular en sancionar7, y si bien la prescripcin de la accin
su caso. Es decir, una vez ejercida la accin penal lo penal impide la imposicin de una pena, ello es
nico que podra prescribir son sus efectos. as solo cuando el hecho penalmente relevante
En la medida en que aquello que el legislador sea punible, pero no cuando se deba absolver, o
penal ha denominado "prescripcin de la accin cuando por alguna otra circunstancia, como la
penal" hace referencia a algo ms extenso y amplio no concurrencia de una condicin objetiva de
que la accin penal tal cual la concibe la ley, es posible punibilidad, no quepa imponer la pena, o cuando
pensar en dos opciones. La primera es postular un la prescripcin se produce antes incluso de que el
concepto amplio de accin penal que abarque no solo hecho sea conocido por las autoridades 8 Tambin en
el acto de formalizacin de la denuncia, sino tambin estos casos en los que no se impone sancin alguna
las actuaciones que el Ministerio Pblico realiza a surte efectos la prescripcin de la accin penal,
partir de la investigacin preliminar que en su caso pues tambin aqu impide una persecucin penal e
pueden conducir a formalizar la denuncia y las impide un pronunciamiento judicial.
actuaciones del Poder Judicial orientadas a obtener Adems, si se tiene en cuenta la presuncin
un pronunciamiento. La segunda opcin es admitir de inocencia no es correcto diferenciar entre
que lo que prescribe no es la accin penal. supuestos punibles y no punibles en el estudio de
El concepto amplio de accin penal como la prescripcin, ya que en ambos casos por igual la
sinnimo de aquello que prescribe debe ser prescripcin opera antes de que exista una sentencia

3 La accin penal es definida como "el poder jurdico cuyo ejercicio, a travs de la puesta en conocimiento al rgano jurisdiccional
de una noticia criminal, se solicita la apertura del proceso penal, haciendo surgir en aqulla obligacin de pronunciarse sobre la
misma mediante resolucin motivada", Cfr. San Martn Castro, Derecho Procesal Penal,!, 2 ed., Grijley, Lima, 2003, p. 310.
4 Cmzcepto restringido de accin penal al cual se refieren diversos preceptos, como el art. 2 del nuevo C.Proc.P. (principio de oportu-
nidad) cuando se establece que el Ministerio Pblico podr abstenerse de ejercitar la accin penal.
5 Entindase que la denuncia fiscal es una de las posibles actuaciones del Ministerio Pblico que interrumpen el plazo de prescrip-
cin.
6 Exp. N, 02203-2008-HC/TC del12 de septiembre de 2008, fundamento 2: "la prescripcin, desde un punto de vista general, es la
institucin jurdica mediante la cual, por el transcurso del tiempo, la persona adquiere derechos o se libera de obligaciones. Y, desde
la ptica penal, es una causa de extincin de la responsabilidad criminal fundada en la accin del tiempo sobre los acontecimientos
humanos o en la renuncia del Estado al ius punen di, bajo el supuesto de que el tiempo transcurrido borra los efectos de la infraccin,
existiendo apenas memoria social de ella."
7 Con mltiples referencias, fescheck!Weigend, Tratado de Derecho Penal, Parte General, 5 ed., trad, Olmedo Cardenete, Granada,
2002, 2.1.1 SS.
8 Por eso la tesis de Roy Fn~re, Causas de la Extincin de la accin penal y de la pena, 2 ed., Grijley, Lima, 1998, p. 48 s., de que la


prescripcin de la accin penal pone fin a la potestad represiva tampoco es de recibo, o la de !'ella Cabrera Freyre, Derecho Penal,
Parte General, 2 ed., Rodhas, Lima, 2007, p. 1092.
SOBRE LA PRESCRIPCIN DE LA ACCIN PENAL

firme que declare judicialmente la responsabilidad, no pueden adoptarse, ya que dan por probado
la existencia del delito y, en su caso, imponga una justamente lo que se tiene que probar.
pena. Es verdad que el paso del tiempo surte efectos
Todo lo anterior obliga a descartar que la jurdicos penales; as al menos lo declara la ley.
prescripcin de la accin penal sea una causa que Pero no es seguro que dichos efectos recaigan sobre
extinga la responsabilidad penal, la pena o el delito. aspectos materiales y 1o procesales.
En derecho comparado, sin embargo, no siempre Probablemente la prescripcin de la accin
es posible apreciar esto con claridad. La legislacin penal ni siquiera encuentre su razn de ser en
espaola (art. 130.5 CP espaol) menciona que "la consideraciones jurdicas (materiales y 1o procesales),
prescripcin del delito" es una "causa de extincin sino solo en mviles polticos. De hecho, ni siquiera
de responsabilidad penal". Algo similar ocurre en es seguro que la obligacin del Estado de investigar
el derecho alemn, en donde el 78 StBG refiere y pronunciarse sobre un hecho penalmente relevante
que "Die Verjiihrung schliept die Ahndung der Tat und tenga que diluirse con el transcurso del tiempo. La
dir Anordnung van Mapnahmen" (la prescripcin admisin de lo dicho llevara a negar la existencia
excluye la sancin del hecho y el ordenamiento de misma de la prescripcin de la accin penal, algo
medidas). El art. 157.1 del Codice Penale indica que que, si se analiza con detenimiento, sucede ya con los
"la prescrizione extingue il reato" (la prescripcin delitos de lesa humanidad que no prescriben, y que
extingue el delito). El Cdigo Penal argentino, en adems se ha propuesto, aunque todava sin xito,
sus art. 59 ss., se expresa de manera similar al CP para los delitos contra la Administracin Pblica
peruano y al art. 82.4 CP colombiano, al sealar cometidos por funcionarios pblicos. Al anlisis de
que la prescripcin es una causa de extincin de estas ideas se dedican los siguientes prrafos.
la accin penal. Mientras que el CP chileno, en su
art. 93.6, estima que "la responsabilidad penal se a) La justificacin de la prescripcin desde la
extingue por la prescripcin de la accin penal". perspectiva de los fines de la pena: afecta
El art. 118.1 CP portugus es, a este respecto, el paso del tiempo a los fines de la pena?
especialmente interesante, pues seala que "o
procedimiento criminal extingue-se, por feito de En la medida en que la prescripcin de la
prescri<;ao": el procedimiento -y no la accin penal accin penal se distingue de la prescripcin de la pena
ni la responsabilidad penal- es lo que prescribe. (arts. 78 CP ss. y arts. 85 ss. CP ss., respectivamente)
En resumen: la prescripcin de la accin y dado que lo que se extingue es la obligacin estatal
penal no extingue la accin penal, ni el delito, de perseguir, en lo que aqu interesa el transcurso
ni la responsabilidad penal; nicamente la del tiempo nunca podr repercutir sobre los fines
obligacin estatal de perseguir y pronunciarse de la pena 12 Cuando lo haga ser porque lo que
sobre un hecho penalmente relevante. Un hecho prescribe es la pena. Esta afirmacin hunde sus
penalmente relevante no es solo un delito, sino todo races en el poderoso e incontestable argumento
comportamiento que tenga apariencia delictiva (solo de que la prescripcin de la accin penal opera
as se puede sostener que una sentencia absolutoria si no existe sentencia firme (en tal caso la accin
no significa que el Estado haya restringido de penal se extingue por autoridad de cosa juzgada
manera ilcita la libertad del procesado). En pocas segn el art. 78.2 CP) y que la pena solo se impone
palabras, la prescripcin de la accin penal es una definitivamente en una sentencia firme. Lo contrario
condicin de impide la persecucin penal9 sera tanto como vulnerar el principio de presuncin
Los intentos por justificar la prescripcin de de inocencia que impide considerar responsable, y
la accin penal suelen partir de que "la base de la por ende sancionar, a quien no se le ha declarado
prescripcin en general, como institucin jurdica judicialmente como penalmente responsable.
presente en todos los sectores del ordenamiento Si la pena tuviera algo que ver en la
jurdico, reside en la aceptacin de hecho de que el prescripcin de la accin penal debera absolverse al
transcurso prolongado del tiempo termina provocando sujeto cuando se declara fundada una excepcin de
inexorablemente cambios en las relaciones, situaciones prescripcin 13 Ello, obviamente no sucede, no solo
o pretensiones jurdicas"10, o de que "la prescripcin porque en muchos casos la prescripcin ordinaria
es una causa de extincin de la accin penal y se opera cuando ni siquiera hay una notitia criminis,
fundamenta en obvios motivos de inters pblicos" 11 de lo contrario el Ministerio Pblico actuara y se
Argumentos tautolgicos como los descritos interrumpira el plazo de prescripcin. Sino tambin

9 Se expresa una terminologa parecida ("presupuesto de procedibilidad") Roxin, Strafrecht, Allgemeiner Teil, Band l. 3 Aufl., Mn-
chen, 1997, 23//51. Tambin Cabo del Rosal/Vives Antn, Derecho Penal, Parte General, 5 ed., Valencia, 1999, p. 956.
10 Baldosa Pasamor, en Gracia Martn, Lecciones de consecuencias jurdicas del delito, 3 ed., Valencia, p. 357. Cursivas aadidas.
11 R. N. 438-2004-Cusco, en va los Rodrguez/Robles Briceo, Modernas tendencias dogmticas en la jurisprudencia penal de la Corte
Suprema, Lima, 2005, p. 196.
12 De otra opinin, Cabo del Rosal/Vives Antn, PG, p. 956; Velsquez Velsquez, Manual de Derecho Penal, Parte General, 3 ed., Medelln,
2007, p. 629; Boldova Pasa mar, en Gracia Martn (Coord.) Lecciones de Consecuencias Jurdicas del Delito, 3 ed., Tirant lo Blanch,

Valencia, 2004, p. 357.


13 As tambin Jescheck/Weigend, Tratado, PG, 86.1.1. Sosteniendo que procede la absolucin en estos casos, Mir Puig, PG, 33/26 .
TRIBUNAL CONSTITUCIONAL DEL PER

confrontaciones personales. Sobradamente se sabe otorgada por la judicatura o la academia. Llegamos


que la importancia de la justicia constitucional es de orientados a controlar las normas legales, las
tal grado que rechaza frontalmente particularismos resoluciones judiciales y los actos de gobierno que
soberbios y reclama siempre de un comportamiento estn contraviniendo la Constitucin. Estamos
maduro tanto en la formulacin de la crtica como asumiendo el rol de jueces constitucionales con
en la asimilacin de la misma. el compromiso tico y democrtico que el cargo
conlleva.
CL: Los magistrados afrontamos una Sin embargo, es utpico en pensar en la
responsabilidad pblica al asumir los nuevos retos objetividad plena del juez, ya que el horno iudex
y desafos se le presentan al Tribunal Constitucional absolutus no existe. Se ha sealado que nosotros no
en la hora actual. Si bien, desde una perspectiva podemos ser imparciales. Nosotros slo podemos
esttica, el Tribunal Constitucional en tanto ser intelectualmente honestos, conscientes de
rgano constitucional se incardina dentro de la nuestras pasiones y en guardia con ellas. La
estructura del Estado y forma parte de l; desde imparcialidad es un sueo; la honestidad un deber.
una perspectiva funcional o dinmica el Tribunal Aunque esto tampoco quiere decir que, como jueces
Constitucional es una instancia de coordinacin e constitucionales, nos debemos abandonar a criterios
integracin entre el Estado y los ciudadanos. Por subjetivos para entender, interpretar y aplicar la
ello, desde este rol constitucional, debe contribuir a Constitucin. Por lo tanto, debemos actuar con la
la inclusin social y a la lucha contra la pobreza; a la equidad que toda decisin judicial impone, y a la vez
educacin y a la seguridad ciudadana; a la cultura resolver con la dignidad y la decencia que nuestra
tica y al fortalecimiento a la gobernabilidad social tica personal y profesional nos orienta.
y a la estabilidad del orden econmico; as como, Asimismo, recogiendo las palabras vertidas por
particularmente, no oradar las lneas matrices el doctor Hopker Aschoff, en su discurso inaugural del
jurisprudenciales en la lucha contra la corrupcin, 28 de septiembre de 1951 como primer Presidente del
el narcotrfico y el terrorismo. Tribunal Constitucional Federal alemn, se puede decir
Es decir, controla los excesos del poder estatal que "un hombre de Estado puede aplicar un programa
en su relacin con los ciudadanos, pero tambin se poltico, pero no lo hace un juez. Nosotros slo
convierte en un vocero de las legtimas expectativas podemos prometer que honraremos obligatoriamente
de estos ltimos. Pero este rol slo es posible de ser el juramento prestado, mas all de palabras y escritos,
realizado si es que los dems poderes del Estado y para que el Derecho sea un manantial y la Justicia una
rganos constitucionales, y la ciudadana misma poderosa corriente".
internalizan el mandato que el constituyente Por eso, al presentarnos slo como seres
ha encargado al Tribunal Constitucional: ser humanos, no nos pidan o esperen lo que est
instancia definitiva y final de fallo en los procesos sobre nuestras posibilidades. Deben ayudarnos a
constitucionales de su competencia. Por eso se ha elevarnos por encima de los intereses particulares y
dicho que el Tribunal Constitucional no es ltima estar protegidos contra nosotros y ustedes mismos.
instancia por ser infalible sino que es infalible por Por eso, promtannos que no saldremos del Tribunal
ser ltima instancia, porque as lo ha decidido el Constitucional a menos que hayamos traicionado el
poder constituyente. deber que nos han impuesto la defensa del Estado
Venimos a servir, no a servirnos. Acudimos Democrtico Constitucional y la tutela de lOs
a contribuir con la experiencia que nos ha sido derechos fundamentales .

SOBRE LA PRESCRIPCIN DE LA ACCIN PENAL

de que el tiempo afecta la percepcin de la gente de que an cuando los delitos no prescriban no
sobre el hecho cometido. Pero yerra al valorar dicha se atentara contra la seguridad jurdica 20, es lo
percepcin. No existe razn alguna que garantice suficientemente enrgico como para desvirtuar
que el devenir del tiempo, como por arte de magia, que la seguridad jurdica tenga algo que ver con
genere que el hecho se olvide 17. Por el contrario, la prescripcin de la accin penal. Pinsese solo
muchas ocasiones, como por ejemplo en delitos que en los delitos de lesa humanidad cuya accin
no prescriben, o en delitos que s prescriben pero penal no prescribe 21 , o en los delitos cometidos por
cuya huella en la sociedad permanece imperturbable funcionarios pblicos en detrimento del patrimonio
a pesar del tiempo (terrorismo o crmenes violentos del Estado o de organismos sostenidos por ste (art.
contra menores de edad), lejos de servir de blsamo, 80 CP in fine) para los que el plazo de prescripcin
conserva y macera las ansias sociales de obtener se duplica. En estos casos la seguridad jurdica
una respuesta estatal frente al hecho penalmente se tutela exactamente de la misma manera en
relevante. Adems, si el paso del tiempo conllevase que se la resguarda para el resto de delitos que s
el olvido de la infraccin y lo que decayese fuese la prescriben, o que prescriben segn la regla general
necesidad de imponer una pena al sujeto18, se olvidara en virtud de la cual la accin penal prescribe en un
lo que se ha repetido ya en varias ocasiones: que la lapso de tiempo igual al mximo de la pena. Si no
prescripcin de la accin penal opera sin que se fuera as, si efectivamente se alterase la seguridad
sepa si el sujeto necesita una pena, ya que al no jurdica cada vez que cambia la regla general de la
existir una sentencia firme no hay forma de conocer prescripcin, tendra que afirmarse que cuando el
si ha cometido un delito y si se trata de un sujeto plazo de prescripcin se reduce a la mitad por la
penalmente responsable. edad del sujeto (art. 81 CP), tambin se perjudica la
Por otro lado, la ausencia de necesidad de seguridad jurdica.
pena que se proclama como fundamento de la Para decirlo en otras palabras, la seguridad
prescripcin conllevara a admitir que lo mismo jurdica se mantiene a buen recaudo en la medida
sucedera cuando el hecho penalmente relevante en que se sepa, por ejemplo, que se estar sometido
es conocido por muy pocas personas, o es conocido siempre a la incertidumbre de ser procesado y,
solo por quienes no se escandalizan con el hecho. En eventualmente, condenado si el delito no prescribe.
estos casos es probable que no exista una necesidad Dicha incertidumbre no puede ser evitada, ni sera
social de pena, puesto que la sociedad desconoce la legtimo que lo sea. La expectativa del ciudadano
existencia del hecho penalmente relevante. de no ser permanentemente perseguido (por
Ms all de las crticas esbozadas, la distincin un delito que cometi o que no cometi) no es
entre merecimiento de pena y necesidad de pena, para reconocida por el Estado por atentar contra la
efectos de fundamentar la prescripcin de la accin seguridad jurdica, sino, como se viene sealando,
penal, en el sentido de que el transcurso del tiempo nicamente por consideraciones polticas. De hecho,
hara que la pena ya no fuera necesaria aunque en la distribucin de libertades que supone toda
el sujeto s la merecera, sirve para dejar en claro organizacin social, hay acuerdo en que la restriccin
que la razn ltima de la prescripcin tiene que de libertad que conlleva procesar a un inocente no
ver con cuestiones polticas (necesidad de pena) y es una limitacin ilcita de su libertad 22
no con valoraciones jurdicas propiamente dichas
(merecimiento de pena). e) La justificacin de la prescripcin desde
la perspectiva de la dificultad probatoria:
b) La justificacin de la prescripcin desde la afecta el paso del tiempo a la actividad
perspectiva de la seguridad jurdica: afecta probatoria?
el paso del tiempo a la seguridad jurdica?
Algunos autores 23 estiman que cuanto mayor
La seguridad jurdica es vista, en ciertas sea el tiempo que transcurre desde la comisin del
ocasiones, como argumento a favor de la hecho hasta su investigacin y resolucin, ms difcil
prescripcin19 Sin embargo, el argumento contrario ser obtener y aportar las pruebas necesarias para

e 17 En sentido contrario, fescheck/Weigend, Tratado, PG, 86 previo al 1; Quintero Olivares, Manual, PG, p. 759; Boldova Pasamar, en
Gracia Martn (Coord.) Lecciones, p. 357.
O} 18 As, entre otros, Jescheck/Weigend, Tratado, PG, 86.!.1; Mir Puig, Derecho Penal, Parte General, 6 ed., Reppertor, Barcelona, 2002,

--
o 33/24; Boldova Pasa mar, en Gracia Martn (Coord.) Lecciones de Consecuencias Jurdicas del Delito, 3 ed., Tirant lo Blanch, Valencia,
o 2004, p. 359.
19 Mw1oz Conde/Garca Arn, Derecho Penal, Parte General, 3 ed., Valencia, 1998, p. 452; Boldova Pasa mar, en Gracia Martn (Coord.)
Q Lecciones, p. 357.

"o
20 Ragus I Valls, La prescripcin penal, p. 29
;:J 21 Cuestin distinta, y no tratada en doctrinal, es si la pena de los delitos de lesa humanidad tampoco prescribe o tampoco debera
""'!l prescribir.
22 Pienses en el caso del mandato de detencion que, siguiendo escrupulosamente lo establecido ene la art. 135 C. Proc.P, se decreta

"o
contra una persona a quien luego, en la sentencia, se absuelve. La prdida de libertad individual en este caso es una restriccin

lcita, y ni siquiera supone la vulneracin del bien jurdico libertad individual, pues se hace en pos de intereses superiores como
;;;,. la dilucidacin de un hecho penalmente relevante.
23 Boldova Pasa mar, en Gracia Martn (Coord.) Lecciones, p. 357; Velsquez Velsquez, Manual, PG, p. 629;
IVN MEINI

demostrar la comisin del hecho y la responsabilidad hechos penalmente relevantes. O lo que es lo mismo,
penal del sujeto. La dificultad probatoria, as vista, dicha obligacin se restringira a supuestos en que
sera un argumento que justificara la prescripcin sea sencillo, fcil, o no sea complejo probar el hecho
de la accin penal. Este tipo de consideraciones, de y la responsabilidad.
naturaleza eminentemente procesal, se contesta de Tampoco el error judicial es un argumento
la mano de un poderoso argumento que no deja que pueda convencer. Esa posibilidad existe
lugar a dudas y que se conoce como in dubio pro reo. siempre, incluso en delitos de reciente perpetracin.
El in dubio pro reo le impide al juzgador condenar Todo lo dicho con respecto al in dubio pro reo
si no adquiere certeza sobre la comisin del delito como mecanismo para descartar que la dificultad
y la responsabilidad del sujeto. De manera que ah probatoria sea un argumento para justificar la
donde el paso el tiempo impida actuar las pruebas prescripcin es trasladable al error judicial, con el
necesarias para acreditar el delito y no alcance para aadido que la mejor forma de combatir el error
que el Juez desvanezca la presuncin de inocencia, judicial no es negando la obligacin de perseguir,
lo que se impone es aplicar el in dubio pro reo y no es decir, haciendo que la accin penal prescriba,
declarar prescrita la accin penaF4 . sino asegurando niveles acadmicos ptimos en
La idea expresada en el prrafo anterior la judicatura y previendo mecanismos eficaces
permite superar aquel argumento en cuya virtud la de responsabilidad del Estado en casos de error
desaparicin de pruebas o las pruebas inidneas, judicial.
lejos de afianzar la confianza en el Derecho, generan
intranquilidad social. Es verdad que en tales casos d) Toma de postura
no se impondr sancin alguna, pero la razn no
estriba en que no se pueda demostrar la comisin del A este nivel del razonamiento queda claro
delito -tal afirmacin supone ya una contradiccin que la razn de ser de la prescripcin de la accin
con la presuncin de inocencia-, sino en que no se penal no se vincula a los fines de la pena. Tampoco
cometi delito alguno25 es posible afirmar que en la prescripcin de la accin
El rechazo categrico de la dificultad penal se mantiene la necesidad de pena mientras que
probatoria como argumento de la prescripcin se el merecimiento de la pena, con el paso del tiempo,
sustenta, adems, en que la premisa de la cual parte disminuye. Tampoco, como es comn encontrar en
no es vlida, pues la dificultad probatoria no est doctrina, tiene que ver con aspectos sustantivos 27
relacionada con el paso del tiempo ni con el plazo y 1o procesales 28 nicamente desde la perspectiva
de prescripcin. Es verdad que en algunas ocasiones de las funciones del Derecho Penal es posible entender
el transcurso del tiempo dificulta la obtencin de a la prescripcin 29 : al Derecho Penal le compete
pruebas, pero en un sistema judicial que privilegia no solo sancionar delitos, sino antes investigar y
la libre valoracin de las pruebas, y donde la teora pronunciarse sobre hechos penalmente relevantes.
de la prueba conoce ya suficientes mtodos para Solo as se puede garantizar la tranquilidad jurdica,
acreditar un hecho, por ms difcil que resulte, es en el sentido de que son muchos los hechos que
posible demostrar su comisin 26 . As lo demuestran requieren una valoracin jurdico-penal, pero no
los casos de delitos de lesa humanidad que, sin necesariamente todos ellos ameritan una pena.
prescribir, pueden probarse judicialmente por ms Por eso es cuestionable que con la prescripcin
tiempo que haya transcurrido desde su comisin. de la accin penal se restablezca la paz jurdica30
Pero tambin algunos delitos leves que, estando o el orden sociaP 1, pues stos, la paz jurdica y el
sujetos a las reglas de prescripcin, son acreditados orden social, han sido cuestionados por el hecho
con mucha dificultad. penalmente relevante y su restablecimiento necesita
Por otro lado, la tesis de la dificultad un pronunciamiento formal sobre ese hecho.
probatoria como sustento de la prescripcin incuba As vista, la prescripcin de la accin extingue
perniciosos efectos preventivos ya que termina la obligacin estatal de pronunciarse sobre hechos
premiando al infractor habilidoso y astuto que penalmente relevantes. Como tal, la prescripcin
consigue enturbiar la actividad probatoria. Su es una condicin que impide la persecucin penal,
aceptacin conlleva relajar el deber estatal de ya sea inicindola o continundola, y surte efectos
perseguir y emitir un pronunciamiento formal sobre en el plano procesaP 2 (El art. 77 CP.de Proc. P. es

24 En este sentido, feschcck/Weigmd, Tratado, PG, 86.1.1;


25 Bien visto, el dubio pro reo no trata de absolver a quien, habiendo cometido un delito, no puede probarse que lo cometi. Sino que
ni siquiera es posible afirmar que el sujeto ha cometido un delito, precisamente, porque no se puede probar.
26 Ragus J Valls, La prescripcin penal, p. 31.
27 Como se sostiene con frecuencia en doctrina espaola, cfr. solo, con mltiples referencias, Boldova Pasanwr, en Gracia Martn (Coord.)
Lecciones, p. 358, nota n. 64 y Coba del Rosa/Ni ves Antn, PG, p. 955.
28 Como se afirma mayoritariamente en doctrina alemana, cfr. solo, con mltiples referencias, Stree/Stemberg-Liebm en Schonke/
Schrder, Strafgesetzbuch Kommentar, 26Aufl., Mnchen, 2001 previo al 78/3 s. y fescheck/WeigCild, Tratado, PG, 86.1.1.
29 As tambin, 1\agus J Valls, La prescripcin penal: Fundamento y aplicacin, Atelier, Barcelona, 2004, p. 23.
30 Como afirman, fescheck/Weigend, Tratado, PC, 86 previo al I y Roxin, AT, !, 23//55.


31 Como sostiene 1\oy Freyre, Causas, p. 51.
32 Similiar, Stree/Stemberg-LiebCil en Schonke/Schroder, previo al 78/3.
SOBRE LA PRESCRIPCIN DE LAACCIN PENAL

clarsimo al respecto.) Esta idea ha sido asumida los hechos penalmente relevantes que involucran
por alguna jurisprudencia: "La institucin de la derechos humanos es una clara muestra de lo que
prescripcin tiene por objeto extinguir la autoridad se dice. La duplicacin del plazo de prescripcin
jurisdiccional cesando la accin coercitiva del Estado si se trata de delitos cometidos por funcionarios
de la persecucin, investigacin y juzgamiento de pblicos contra el patrimonio del Estado tambin
un delito" 33 lo es, pues aqu se justifica que se le otorgue un
De lo anterior se sigue que la prescripcin tiempo adicional al Estado para que lleve a cabo la
de la accin penal se rige por consideraciones persecucin.
polticas. Esta idea puede explicarse con ayuda Que en los dos casos anteriormente
del estado de necesidad. Si el Estado decidiera planteados exista consenso en torno a que el plazo
eliminar la prescripcin de la accin penal y todos de prescripcin no debe regirse por la regla general
los hechos penalmente relevantes tuvieran que del art. 80 CP, no impide aceptar que siempre va
ser siempre perseguidos, lo ms probable es que a ser as. El control que pueda ejercerse sobre la
el sistema de administracin de justicia colapse y, autoridad poltica que amplia o reduce los plazos
al final, se tenga que afrontar una situacin menos de prescripcin ser entonces un control poltico y,
deseable que admitir la necesidad de que algunos como tal, subjetivo. El debate deja de ser jurdico-
hechos penalmente relevantes no deban ser siempre penal, deja de atender al injusto 36, a la culpabilidad
perseguidos. Se trata, en definitiva, de ponderar del sujeto, al merecimiento y necesidad de pena,
qu es lo mejor. El sistema jurdico reconoce una y pasa a discurrir por cauces de oportunidad y
serie de instituciones que, a modo de vlvulas de conveniencia coyuntural. Un ejemplo de lo que se
escape, evitan que el sistema procesal se sature y dice es el art. 81 CP, que reduce a una mitad el plazo
se torne inoperante. Una de ella es la prescripcin de prescripcin si el agente tena menos de veintin
de la accin penal, junto a la cual hay que ubicar, aos o ms de sesenta y cinco aos al momento de
por ejemplo, al principio de oportunidad y a la la comisin del hecho punible, como si la edad de
terminacin anticipada, entre otras. la persona hiciese que la relevancia penal del hecho
La naturaleza poltica de la prescripcin de disminuya37
la accin penal queda ms clara si se incorpora a la Una cabal comprensin de lo que implica
discusin el derecho a la verdad. El reconocimiento la prescripcin de la accin penal tiene entonces
de este derecho implica que el Estado tiene el que tener en cuenta que si se extingue la obligacin
deber de averiguar qu pas cuando se trata de estatal de perseguir, se extingue tambin el derecho
un hecho penalmente relevante que involucra de la sociedad a que se persiga. Cundo y por qu
derechos humanos 34, sin que ello signifique que se extingue o altera esa obligacin y ese derecho, es
pueda imponer una sancin en caso determine que, algo que la prescripcin responde en base a criterios
efectivamente, se vulneraron dichos derechos. En polticos.
estos casos, que la accin penal haya prescrito no En resumen, la prescripcin de la accin penal
significa que el Estado no deba averiguar qu paso. extingue la obligacin estatal de perseguir un hecho
En lo que aqu interesa, el derecho a la verdad tiene penalmente relevante, de pronunciarse sobre l y, en
un mensaje muy claro: el deber estatal de investigar su caso, de imponerle la sancin correspondiente.
violaciones de derechos humanos y de pronunciarse Encuentra su razn de ser en consideraciones
sobre ello no se extingue con el tiempo, pero s la poltico-criminales y sus consecuencias se plasman
posibilidad de imponer una pena al responsable. en el proceso penal.
Correcto o no, es algo que en este trabajo no se
analiza, pero lo cierto es que se trata de una decisin a) Por qu se interrumpe la prescripcin de la
poltica, pues no existe razn dogmtica alguna que accin penal?
impida la aplicacin de una sancin por un delito
cuya comisin se prueba 35 El art. 83 CP establece tres causales de
El inconveniente de que la prescripcin de interrupcin del plazo de prescripcin: a) actuaciones
la accin penal se fundamente en consideraciones del Ministerio Pblico; b) actuaciones del Poder
polticas es la incertidumbre a la que pueden estn Judicial; y, e) comisin de un nuevo delito doloso.
sujetos sus plazos, sus interrupciones y suspensiones. En derecho comparado, se acepta que la prescripcin
Estos se determinan y pueden cambiar por razones de la accin penal se interrumpe cuando el Estado
poltico-criminales, dependiendo de lo que en encargado de la investigacin del hecho penalmente
un momento histrico determinado se considere relevante manifiesta su decisin de hacerlo.
necesario perseguir. La imprescriptibilidad de Esta decisin estatal se expresa a travs de actos

33 Ex p. N. 2405-95-B Huaura, de 05 de septiembre de 1995 (Compendio electrnico de jurisprudencia- Gaceta Jurdica).


34 Sentencia del Tribunal Constitucional de fecha 18 de marzo de 2004, Exp. N.o 2488-2002-HC/TC.
35 Podra pensarse que la prescripcin de la pena s extinguira ese deber, pero ese sera un supuesto distinto, pues presupondra que
se haya impuesto una pena.
36 De nuevo, en muchos casos ni siquiera existe un injusto
37 Cuestin distinta es que el sujeto, por se imputable relativo, deba recibir una pena atenuada, pero eso no autoriza a que el plazo

que tiene el Estado para perseguir el hecho tenga que reducirse. De otra opinin, aceptando que la imputabilidad restringida es
la razn de ser de la reduccin de los plazos prescriptorios en el art. 81 CP, Roy Freyre, Causas, p. 63 .
IVN MEINI

dirigidos a valorar jurdico-penalmente un hecho nombre de procesado del oficio que el Juez remite
penalmente relevante (una notitia criminis) y se lleva a la Superintendencia de Bancos y Seguros para
a cabo a partir del momento en que se conoce de su solicitar informacin sobre sus cuentas bancarias.
existencia, lo que guarda relacin con su obligacin Lo dicho rige tanto para actuaciones escritas como
del Estado de perseguir y emitir un pronunciamiento orales 40
sobre tales hechos. La tercera causa de interrupcin que prev el
Siendo as, llama la atencin que no exista una art. 83, 3er prr. CP est referida a la comisin de un
causal de interrupcin de la prescripcin de la accin nuevo delito doloso. Resulta altamente cuestionable
penal aplicable a los delitos perseguibles a instancia la redaccin empleada y, sobre todo, la incorporacin
de parte que se verifique antes de la actuacin del de esta causal de interrupcin en la legislacin penal.
Poder Judicial: el homicidio, por ejemplo, es un No es correcto afirmar que sea un nuevo delito doloso
delito cuya accin penal es pblica, y la primera lo que interrumpe el plazo de prescripcin, ya que
interrupcin se producir con la actuacin del ello se podr decir recin cuando exista sentencia
Ministerio Pblico, que es la institucin encargada firme que declare que el hecho penalmente relevante
de denunciar en este caso. Pero la difamacin se es, efectivamente, un delito doloso. Sin embargo,
persigue a instancia de parte (art. 138 CP) y la si se tuviera que esperar a que sea una sentencia
primera interrupcin no se dar con la denuncia de firme la que lo declare, lo ms probable es que la
la vctima sino con la actuacin del Poder Judicial. accin penal del delito anterior prescriba, con lo
Una reforma en tal sentido es necesaria. que la idoneidad del nuevo hecho para interrumpir
La razn de ser de la interrupcin de la la prescripcin sera puesta en duda. Adems, ni
prescripcin de la accin penal es darle al Estado siquiera se sabe si el sujeto actu con dolo; puede
un plazo idneo para que, habiendo detectado invocar un error de tipo y desvanecer la imputacin
la existencia de un hecho penalmente relevante, por delito doloso.
pueda investigarlo y pronunciarse sobre P 8 Al La nica forma de compatibilizar la comisin
igual que la prescripcin, la interrupcin no se de nuevo delito doloso con la razn de ser de la
vincula a los fines de la pena pues la interrupcin interrupcin de la prescripcin es entender que el
de la prescripcin no garantiza que se imponga art. 83, 3er prr. CP se refiere a la imputacin formal
una pena ni que no se imponga. Tambin cuando que adquiere el hecho penalmente relevante. De
se interrumpe la prescripcin se puede absolver suerte tal que si la calificacin inicial del delito es
o condenar al depender ello de si en el proceso se por dolo, pero en el devenir del proceso cambia a
prueba la comisin del delito y la responsabilidad delito culposo, no procede aplicar la interrupcin.
del sujeto. Y viceversa, si el delito es calificado en un inicio
Las causales de interrupcin "actuaciones como culposo pero luego se cambia la calificacin
del Ministerio Pblico" y "actuaciones del Poder a doloso, tendra que reconocerse que, por ms que
Judicial" responden claramente a esta lgica al en su momento se haya declarado prescrita la accin
expresar manera indubitable la decisin del Estado penal, en realidad nunca prescribi 41 Todo esto
de perseguir un hecho penalmente relevante. De genera una serie de problemas de difcil solucin
ah que solo puede admitirse como "actuacin del que involucran a la institucin de cosa juzgada y a
Ministerio Pblico o del Poder Judicial" aquellos la naturaleza misma de la prescripcin.
actos que tengan por cometido valorar los hechos Pinsese en el caso de quien llega a ser
penalmente relevantes (investigarlos y emitir un condenado porque se interrumpi la prescripcin al
pronunciamiento), y no los que, sin responder a dicha habrsele imputado un nuevo delito doloso cuando
finalidad, son desplegados para evitar la inminente ste, en realidad, era culposo, tal como se logr
prescripcin sin que impulsen el proceso 39 Es el probar luego en el proceso penal. Aqu se habra
caso, por ejemplo, de una pericia contable cuando el condenado por un delito cuya accin penal estaba
monto del perjuicio no se discute o cuando ha sido ya prescrita. Similar es la situacin inversa, de quien
materia de acuerdo entre las partes, o la declaracin resulta injustamente favorecido con el archivamiento
de un testigo sobre hechos confesados por el del proceso, al haberse declarado prescrita la
procesado y debidamente corroborados. Sucede lo accin penal del delito por el cual se le procesaba,
mismo con actuaciones que adolecen claramente por habrsele imputado un nuevo delito culposo,
de base legal, como ordenar una detencin por un cuando, segn se logr determinar posteriormente
delito que no tiene pena privativa de libertad. Pero en el proceso penal, se trataba de una infraccin
no con las actuaciones que, a pesar de adolecer de dolosa. En este caso, habra que reconocer que el
algn error de fondo y/ o fondo, tienen por finalidad plazo de prescripcin debera haberse interrumpido,
impulsar la persecucin. Tal es el caso del error en el lo que, muy probablemente, habra concedido el

38 Entre otros, Jesclwck/Weigend, Tratado, PG, 86.1.5;


39 En el mismo sentido, Jescheck/Weigend, Tratado, PG, 86.!.5. Similar, Quintero Olivares, Manual, PG, p. 759; Boldova Pasamar, en
Gracia Martn (Coord.) Lecciones, p. 366; Roy Freyre, Causas, p. 77; Pella Cabrera Freyre, PG, p. 1111.


40 Stree/Stembcrg-LiebeH-Schonke/Schroder, 78 c./6.
41 Recurdese que la prescripcin opera de pleno derecho por el paso del tiempo y la declaracin judicial de tal situacin no deja de
ser una declaracin
SOBRE LA PRESCRIPCIN DE LAACCIN PENAL

tiempo suficiente al Estado para que se pronuncie delito se consuma, sin hacer distingo entre plazo
formalmente sobre el hecho. ordinario y extraordinario. As lo declara el Acuerdo
Todo esto demuestra que la comisin de un Plenario N. 9-2007-CJ-116. Sin embargo, pareciera
nuevo delito doloso no debera ser una causa de que el inicio del plazo extraordinario de prescripcin
interrupcin de la prescripcin. No solo por las no debera empezar con la consumacin del delito
consecuencias nefastas a las que conduce, sino, sino cuando se produce la primera interrupcin.
sobretodo, porque no encuentra su razn de ser En efecto, ya es incierto que la ley obligue
en otorgarle al Estado un plazo razonable para a interpretar que la prescripcin extraordinaria
perseguir, investigar y pronunciarse sobre hechos empieza con la consumacin. Ciertamente que
de relevancia penal. En otras palabras, la comisin el art. 82 CP parece indicar que es as, pero una
de un nuevo delito doloso no expresa la decisin del lectura integral de todos los preceptos que regulan
Estado de perseguir hechos penalmente relevantes. la prescripcin arroja un resultado distinto. No
Ni siquiera es necesario que exista una vinculacin tendra sentido regular la interrupcin de la
entre el hecho anterior y el nuevo delito doloso. prescripcin previendo que el plazo transcurrido
queda sin efecto si la prescripcin extraordinaria
b) Tratamiento jurdico de la interrupcin de la se computara siempre desde la consumacin del
prescripcin delito. Si esa fuese la lgica de la interrupcin y de
la prescripcin extraordinaria, se hubiera regulado
Segn el art. 83 CP, la interrupcin de la expresamente que a partir de la primera interrupcin
prescripcin de la accin penal genera que el tiempo (sea por actuacin del Ministerio Pblico o del
transcurrido quede sin efecto, y que despus de la Poder Judicial) opera automticamente el plazo
interrupcin comience a correr un nuevo plazo a extraordinario de prescripcin. La existencia de la
partir del da siguiente de la ltima diligencia. Esta frase" despus de la interrupcin comienza a correr
consecuencia jurdica es muy clara con respecto a un nuevo plazo de prescripcin, a partir del da
que cada interrupcin, es decir, cada actuacin del siguiente de la ltima diligencia" que prev el art.
Ministerio Pblico o del Poder Judicial (encaminada 83, 2cto prr. CP adquiere sentido nicamente si se
a impulsar la investigacin y el pronunciamiento rechaza que la prescripcin extraordinaria empieza
final) conlleva que el tiempo transcurrido quede a correr con la consumacin del delito.
sin efecto. Dado que el cumplimiento de esta regla Por otro lado, si la prescripcin extraordinaria
implicara la posibilidad de que la accin penal encuentra su razn de ser en otorgarle al Estado un
nunca prescriba, pues bastara que las autoridades plazo razonable para que investigue, persiga y se
encargadas se acuerden del proceso cada vez que est pronuncie sobre un hecho penalmente relevante
pronto a prescribir, y que ello sera contradictorio cuando se ha enterado de su existencia, parece
con la existencia misma de la prescripcin42 , el art. razonable que deba dicho plazo deba computarse
83 CP in fine establece que la accin penal prescribe, a partir del momento en que, efectivamente, ha
en todo caso, cuando el tiempo transcurrido sobrepasa tomado conocimiento de la existencia del hecho
en una mitad al plazo ordinario de prescripcin penalmente relevante. Ello ocurrir cuando dirija su
(plazo extraordinario). actividad en pos de la persecucin penal, es decir,
En otros ordenamientos jurdicos la con la primera actuacin del Ministerio Pblico o
interrupcin del plazo ordinario de prescripcin del Poder Judicial, la que suceda antes, pues a partir
genera simplemente que se duplique el plazo de de dicho momento, y no antes ni despus, expresa
prescripcin ordinaria contado siempre a partir de su decisin de perseguir. As, las distintas razones
la consumacin del hecho ( 78(3) StGB), mientras de ser de los plazos ordinario y extraordinario de
que en otras, como la espaola (art. 132.2 CP prescripcin -el primero sirve para concederle al
espaol), no se prev un plazo extraordinario de Estado un lapso de tiempo idneo para identificar
prescripcin, simplemente se seala que empieza a la notitia criminis y el segundo para brindarle uno
correr de nuevo el trmino de la prescripcin desde idneo para pronunciarse- aconsejaran discriminar
que se paralice el procedimiento o se termine sin el inicio de cada uno de ellos.
condena. Para decirlo con un ejemplo, es posible que
En lo que a la legislacin nacional respecta, la primera interrupcin ocurra a pocas semanas
la letra de la ley no permite otra interpretacin que de que el plazo ordinario prescriba, pues recin
entender que el plazo extraordinario de prescripcin en tal fecha ha ocurrido la primera actuacin del
se prolonga por un tiempo igual al ordinario ms una Ministerio Pblico. Como la investigacin y el
mitad. Cuestin distinta, y poco discutida adems, proceso penal durarn ms de lo que resta del plazo
es precisar cundo empieza a computarse el plazo ordinario ms una mitad, es casi seguro que, por ms
extraordinario. Al parecer el art. 82 CP responde esfuerzo que despliegue el Estado por alcanzar un
a esta pregunta cuando prev que los plazos de pronunciamiento formal, no logre hacerlo. En este
prescripcin de la accin penal inician cuando el caso la razn de ser del plazo extraordinario no se

42 Pues la institucin de la prescripcin parte de que el Estado tiene un plazo de tiempo determinado para perseguir, investigar y

pronunciarse sobre hechos penalmente relevantes, y que si dicho plazo se amplia hasta el infinito, la prescripcin como tal perdera
sentido. En el mismo sentido, cfr.
IVN MEINI

respeta al no contar el Estado con el tiempo mnimo Cuestin distinta es cunto debera durar
necesario para investigar y pronunciarse sobre el el plazo extraordinario de prescripcin. El art. 83
hecho penalmente relevante. Tampoco se condice in fine CP es bastante claro y no deja lugar a otra
con la razn de ser (poltica) de la prescripcin, pues interpretacin que no sea entender que el plazo
el Estado invierte recursos materiales y humanos extraordinario es 1,5 veces el ordinario. Pero si se
en la persecucin de un suceso a sabiendas que se asume la idea aqu propuesta, en virtud de la cual
trata de un esfuerzo intil. Dicho de otra forma, el plazo extraordinario empieza a correr a partir
si la prescripcin existe para evitar que el sistema de la primera interrupcin que se produzca con
penal se congestione y colapse, no tiene sentido la actuacin del Ministerio Pblico o del Poder
obligar al Estado a que haga un uso irracional de Judicial, el criterio a seguir debera ser que el plazo
sus escasos recursos. Ello puede, adems, neutralizar extraordinario se extienda, como mnimo, tanto
la motivacin que debe inspirar la actuacin de la como dura un proceso penal. As se mantendra la
autoridad para perseguir el hecho: si las autoridades coherencia en el discurso ya que el Estado tendra la
saben que es muy probable que la accin penal posibilidad real de pronunciarse formalmente sobre
prescriba a pesar de sus esfuerzos, es posible que ni el fondo del asunto. Esta idea estara corroborada
siquiera intenten una adecuada persecucin. por el art. 80, Sto prr. CP, cuando seala que en los
A la interpretacin que aqu se propone, de delitos que merezcan penas distintas a la privacin
que el plazo extraordinario de prescripcin debe de libertad la accin penal prescribe a los dos
empezar a correr desde la primera interrupcin en aos. Es decir, el Sistema Jurdico reconoce que
el caso de las actuaciones del Ministerio Pblico existe un mnimo de tiempo para que el Estado
o del Poder Judicial, no se opone el art. 80 CP Si pueda identificar y perseguir hechos penalmente
bien ah se precisa que el plazo de prescripcin relevantes.
se inicia cuando se consuma el delito, es posible El art. 84 CP establece que "si el comienzo o la
que se refiera solo al plazo ordinario. Se trata, en continuacin del proceso penal depende de cualquier
definitiva, de una interpretacin teleolgica de los cuestin que deba resolverse en otro procedimiento,
arts. 80 CP y 83 CP, en funcin a sus razones de ser se considerar en suspenso la prescripcin hasta que
que, si bien es contraria a lo que sostiene el Acuerdo aquel quede concluido". Por su lado, el art. 1 de la
Plenario N. 9-2007-CJ-116, no por ello debera dejar Ley 26641 precisa que en los casos de contumacia se
de ser valorada. Un Acuerdo Plenario no es Ley, y suspende el plazo de prescripcin desde que existen
si bien debe inspirar la interpretacin que los jueces evidencias irrefutables que el acusado rehye de
realicen, pueden apartarse de l en la medida en proceso hasta que el mismo se ponga a derecho43 .
que fundamenten debidamente su decisin. De A partir de estas previsiones legales, y
hecho, cuando un juez se aparta de un precedente teniendo en cuenta lo dicho con respecto a la razn
vinculante no comete delito de prevaricato, y es de ser de la prescripcin de la accin penal y de
un acto que sigue estando dentro del mbito de su la interrupcin de la prescripcin, se deduce, en
libertad discrecional que encuentra su razn de ser primer lugar, que la suspensin de la prescripcin
en la garanta constitucional de la independencia rige tanto para el plazo ordinario como para el
judicial. extraordinario, salvo que sea por contumacia, pues
Lo dicho sobre el inicio del plazo de en tal caso, en la medida que la contumacia se
prescripcin extraordinario puede quedar ms declara en el proceso penal, la actuacin del Poder
claro si se grafica con algunos ejemplos. Un delito Judicial habra interrumpido la prescripcin y se
cuyo plazo de prescripcin ordinario es de cuatro tratara ya de un plazo extraordinario. En segundo
aos podr ser conocido por las autoridades recin lugar, se deduce tambin que la razn de ser de la
tres aos despus de consumarse, y la prescripcin suspensin de la prescripcin tiene que ver con la
se interrumpir con las actuaciones del Ministerio necesidad de no tomar en cuenta el tiempo durante
Pblico o del Poder Judicial encaminadas a el cual es imposible que la autoridad competente
impulsar el proceso. A partir de ese momento es pueda impulsar la persecucin 44 Por lo mismo,
que debera computarse el plazo extraordinario. cuando la causa que impide impulsar la persecucin
En caso contrario, el Estado tendra escaso tiempo sea competencia de la autoridad que tiene que
para investigar. Lo mismo sucede cuando el plazo pronunciarse sobre el hecho penalmente relevante
ordinario de prescripcin se interrumpe a los pocos no se suspende la prescripcin.
das de la consumacin del delito. Aqu el Estado Esto ha quedado claro con el Acuerdo
tendra el mismo tiempo (plazo extraordinario) para Plenario N. 6-2007 /CJ-116 45 , en donde se sostiene
pronunciarse sobre el hecho penalmente relevante que "la citada disposicin legal (el art. 84 CP), as
con independencia de cundo se enter de la notitia expuesta, existe como presupuesto que determina
crzmznzs. el efecto suspensivo del plazo de prescripcin, en

43 Si bien en el art. 1 de la Ley 26641 se menciona que la declaratoria de contumacia interrumpe la prescripcin, luego se seala que
la suspende.


44 As tambin, Fiandaca/M11sco, PG, p. 810.
45 Publicado en el diario oficial El Peruano el25 de marzo de 2008.
SOBRE LA PRESCRIPCIN DE LAACCIN PENAL

primer lugar, que preexista o surja ulteriormente Cuestin discutida y discutible es si las
una cuestin jurdica controvertida que impida reglas que regulan la prescripcin de la accin
la iniciacin o la continuacin del proceso penal pueden aplicarse retroactivamente cuando resultan
incoado; y, en segundo lugar, que la decisin que favorables al reo. Nuestra jurisprudencia suele
incida en otro procedimiento, obviamente distinto admitirlo, al igual que un gran sector de la doctrina 48
del que se ve impedido de continuar o del que, por As, por ejemplo, en la ejecutoria Suprema de fecha
lo anterior, no pueda instaurarse". 17 de marzo de 2003 49 se menciona que "el artculo
La suspensin de la prescripcin consiste 80 del cdigo sustantivo, antes de su modificacin
en "cualquier cuestin que deba resolverse en por la ley N. 26360 del 29 de septiembre de 1994,
otro procedimiento". Es pues necesario dotar de no prevea la duplicacin del plazo de prescripcin
contenido al trmino "cuestin" y "procedimiento". en caso de los delitos cometidos por funcionarios y
No parece correcto que dicha interpretacin deba servidores pblicos contra el patrimonio del Estado,
restringirse a asuntos que deban ser resueltos por lo que resulta de aplicacin el texto original
judicialmente. Tambin cuestiones prejudiciales del artculo 80 del Cdigo Penal en aplicacin
que deben resolverse en sede administrativa del principio de favorabilidad de la ley penal,
suspenden la prescripcin. Nuestra jurisprudencia46 por cuanto en la fecha que ocurrieron los hechos,
admite que la queja extraordinaria suspende esto es, febrero de 1994, no se haba producido la
tambin la prescripcin: "para el cmputo del modificacin de este artculo, cuyo primer prrafo
plazo de prescripcin en los procesos sumarios establece que la accin penal prescribe en un tiempo
no se considera el lapso comprendido entre la igual a la pena fijada por la ley para cada delito, si
imposicin del recurso de queja excepcional-contra es privativa de libertad; dispositivo que igualmente
la resolucin que pone fin a la instancia- y la remisin es concordante con el ltimo pargrafo del artculo
de la copia certificada de la ejecutoria suprema que 83 in fine del mismo cuerpo legal, que establece que
estima el recurso de queja y concede el recurso de la accin penal prescribe en todo caso cuando el
nulidad respectivo al Superior Tribunal". La razn tiempo sobrepasa en una mitad al plazo ordinario
es correcta: la interposicin del recurso de queja de prescripcin". Es cuestionable sin embargo que
extraordinaria da lugar a una cuestin jurdica este deba ser el razonamiento a seguir.
indita centrada en definir si quien ha emitido En efecto, salta a la vista que no es posible
la resolucin contra la cual se interpone la queja aplicar retroactivamente las reglas de la prescripcin,
ha vulnerado la Constitucin, de suerte que su ni a favor ni en contra del sujeto. A lo que se refiere
dilucidacin obliga a establecer si la causa debe o no la prescripcin no es al hecho penalmente relevante
continuar, si se abre o no una instancia jurisdiccional sino el lapso de tiempo que se ubica desde su
excepcional47 consumacin hasta que deja de ser perseguible.
Se reconoce en doctrina que las causas de De manera que si el plazo de prescripcin todava
suspensin de la prescripcin pueden clasificarse en no se ha cumplido, y se modifica la regulacin y
funcin a si se trata de causas personales o materiales. aumenta el plazo (por ejemplo, se amplia al doble
Las primeras hacen referencia, por ejemplo, a del mximo de la pena), no podra tratarse nunca
inmunidades y antejuicios, y las segundas a de una aplicacin retroactiva de la ley, sino de una
cuestiones que deban ser declaradas por autoridades aplicacin inmediata. Pues el objeto de regulacin
administrativas o judiciales distintas a la competente -el lapso de tiempo- es un suceso actual y vigente,
para impulsar el proceso. y no pasado, consumado o caduco.
Algo que no suele pasar desapercibido es si Distinto es si el plazo de prescripcin se ha
el asilo suspende la prescripcin. La respuesta que cumplido ya. Al estar prescrita la accin penal y
se d a esta interrogante debe estar inspirada en la al haberse extinguido la accin penal, no cabe una
razn de ser de la suspensin: se debe suspender aplicacin retroactiva. En este caso el objeto de
la prescripcin desde el momento en que el inicio regulacin de la prescripcin (el plazo de tiempo que
o la continuacin de la persecucin sea imposible tiene el Estado para perseguir hechos penalmente
a consecuencia del asilo (siempre que no se trate relevantes) es un hecho consumado, y la discusin
de delitos polticos). Para decirlo con un ejemplo, sobre si cabe una aplicacin retroactiva benigna de
cuando un ex-presidente al que se le imputa una la nueva regulacin carecera de sentido al haberse
serie de delitos de corrupcin escapa del pas y extinguido el objeto de la regulacin (el plazo de
consigue se le otorgue asilo en un pas vecino, ello tiempo).
no debera dar lugar a que se extinga el deber del Con todo, si no se comparte el argumento
Estado de pronunciase sobre un hecho penalmente anterior y se estima que es posible la aplicacin
relevante, ni a que fenezca el derecho de la sociedad retroactiva, cabe todava esgrimir ciertos argumentos
a que el Estado persiga ese hecho. para demostrar lo contrario. En efecto, algunos

46 Jurisprudencia vinculante, Acuerdo Plenario N. 6-2007 /CJ-116.


47 Fundamento octavo de la Jurisprudencia vinculante, Acuerdo Plenario N. 6-2007 /CJ-116.
48 Jakobs, Derecho Penal, Parte General. Fundamentos y teora de la imputacin, 2" ed., trad. Cuello Contreras/Serrano Gonzlez de

Murillo, Madrid, 1995, p. 83; Muiloz Conde/Garca Arn, PG, p. 454; Mir Puig, PG, 33/26.
49 R.N. N. 2083-200-, Huancavelica:
IVN MEINI

autores sostienen que si bien el sujeto puede confiar razones poltico-criminales (que tienen que ver con
en que la persecucin de su hecho prescribe en un el funcionamiento del sistema penal, en el sentido
momento determinado, ello es distinto cuando de que es preferible buscar una vlvula de escape
puede tener certeza sobre la intrascendencia de para evitar el colapso por sobre carga procesal a que
su acto porque no existe un precepto penal que lo los delitos nunca prescriban y saturen al sistema),
sancione 50 Este argumento permitira aplicar la se excusa de su cumplimiento. En segundo lugar,
nueva regulacin de la prescripcin aun cuando porque si el sujeto puede renunciar a la prescripcin
sea ms gravosa. es precisamente porque su derecho consiste en que
Sin embargo, que la aplicacin de la nueva no se le juzgue ms all de dicho plazo, pero no tiene
regulacin sobre prescripcin dependa de la derecho a determinar el plazo.
confianza o certeza que pueda tener el sujeto no sea Tampoco podra decirse que se vulnera
tal vez el criterio ms acertado. Parece preferible que la presuncin de inocencia, pues que un hecho
solo cuando dicha confianza o seguridad sea una penalmente relevante sea investigado no significa
expectativa jurdicamente garantizada pueda dejar de que el sujeto vaya a ser condenado.
aplicarse la nueva reglamentacin. En otras palabras,
se trata de saber si el sujeto tiene derecho a que el Conclusin y recomendaciones de lege ferenda
plazo de prescripcin que se le aplique sea el que
poda calcular cuando realiz el hecho penalmente La prescripcin de la accin penal encuentra
relevante. Se trata, en definitiva, de saber si es un su razn de ser en consideraciones de poltica-
derecho o no. criminal orientadas a evitar el colapso del sistema
Para abordar la problemtica planteada sirve penal con ms casos de los que puede resolver. Nada
recordar el fin preventivo del Derecho penal. Al tiene que ver con el fin de la pena (supra liLa), ni con
rbitro se le reconoce jurdicamente la expectativa razones procesales (supra III.c), ni con la seguridad
de no ser sancionado por prevaricato cuando emite jurdica (supra III.b).
un laudo arbitral manifiestamente contrario al texto La interrupcin de la prescripcin ocurre
expreso y claro de la Ley, de manera que aun cuando cuando el Estado expresa su decisin de perseguir
se modifique el art. 418 CP y se incluya, junto al el hecho penalmente relevante. Por eso tiene sentido
Juez y al Fiscal, al rbitro como sujeto activo del considerar a las actuaciones del Ministerio Pblico
prevaricato, se ha de respetar dicha expectativa, y a las del Poder Judicial causales de interrupcin.
de modo que no se podr aplicar retroactivamente Pero, por lo mismo, la comisin de un nuevo
la nueva regulacin. Lo contrario desfigurara delito doloso (art. 83, 3er prr. CP) no debera ser
por completo la funcin motivadora de la norma considerada como causal de interrupcin.
penal, en el sentido de que el sujeto no sabra El plazo extraordinario de prescripcin debe
cmo comportarse para mantenerse fuera de la computarse a partir de la primera interrupcin. De
punicin. Por el contrario, al Juez que comete delito esta manera s se respeta su razn de ser: darle al
de prevaricato no se le reconoce jurdicamente la Estado la posibilidad real de que su actividad de
expectativa de que nunca se descubra su delito, ni persecucin pueda concluir en un pronunciamiento
que, de ser descubierto, no se pueda probar el hecho formal. En tal sentido, debera modificarse el art. 83
ni se pueda dejarle sin sancin. De otro modo tendra CP para incluir esta regla, pues si bien es posible
que aceptarse que el Derecho Penal motivara la no interpretar la ley vigente en tal sentido, es posible
persecucin de hechos penalmente relevantes. tambin interpretarla en sentido distinto.
El nico derecho que se puede reconocer Las reglas sobre la prescripcin de la accin
al sujeto en este mbito es el de obtener un penal no pueden aplicarse retroactivamente, aun
pronunciamiento formal en un plazo no mayor cuando pareciera que benefician al reo. Su aplicacin
del que establecen las reglas de prescripcin. La es siempre inmediata ya que su objeto de regulacin
determinacin de ese plazo no puede ser considerado sigue vigente. Adems, si bien el sujeto tiene derecho
un derecho. En primer lugar, porque el sujeto no a que la accin penal prescriba, no lo tiene a que el
tiene derecho a que el Estado no persiga hechos plazo de prescripcin vigente al momento de su
penalmente relevantes. El Estado, por el contrario, comportamiento sea el que se le aplique, pues esa no
tiene la obligacin de hacerlo. Y nicamente por es una expectativa jurdicamente garantizada.


50 fescheck/Weigend, Tratado, PG, p. 982, notan. 3. Similar, Roxin, AT, !, 23//52; Mir Puig, PG, 33/24.