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BATALLÓN CUSCATLÁN EN IRAK

Por Herard von Santos

Algunos le llaman guerra ajena, para otros es muestra de solidaridad en la


reconstrucción del pueblo iraquí, y para algunos más, guerras imperiales, lo cierto es
que a doce mil kilómetros de distancia de sus hogares, los soldados salvadoreños se
empeñaron en dar un mejor mañana a un pueblo cansado de sufrir.

LA CONFORMACIÓN DEL
BATALLÓN:

La resolución 1483 aprobada


por el Concejo de Seguridad de las
Naciones Unidas el 22 de mayo de
2003, instaba a la comunidad
internacional a apoyar el esfuerzo de
reconstrucción en Irak liderado por
los Estados Unidos e Inglaterra. En
junio de 2003, el presidente
salvadoreño Francisco Flores
anunciaba su intención de enviar un
contingente militar para ayudar en la
reconstrucción de Irak. Dos años
después de los ataques del 11 de
septiembre en los Estados Unidos, los
países de Honduras, Nicaragua,
República Dominicana y El Salvador
enviaron soldados a Irak, en total 12
naciones comprometieron tropas en
respaldo de EUA de 46 que lo
apoyaron.

1
Las fuerzas de la coalición internacional en Irak se encontraban bajo el mando
de los EUA y se organizaban en cuatro Divisiones operativas que cubrieron todo el
territorio iraquí: la División norte, estadounidense; la División centro, también
norteamericana; la División sur, liderada por Gran Bretaña y la División centro-sur
liderada por los polacos. Los centroamericanos junto a soldados españoles y polacos
constituyeron la brigada Plus Ultra dentro de ésta última, una fuerza multinacional de
pacificación integrada por unos 2,500 efectivos.
El batallón Cuscatlán I con 360 efectivos partió el 12 de agosto de 2003 hacia
Irak1. Durante su viaje hicieron escala en España donde recibieron entrenamiento en el
establecimiento de puntos de control, combate en población, lectura de mapas,
contraemboscadas y francotiradores, minas y explosivos, derechos humanos y
prisioneros, protección de convoyes entre otros; luego partirían a Kuwait donde
continuarían su intenso adiestramiento, esta vez a cargo de militares estadounidenses en
tareas de desminado, manejo de armas biológicas, y adaptación al clima extremo de la
región y después seguirían a An-Nayaf en suelo iraquí, sede de la brigada Plus Ultra.
Los soldados salvadoreños ejecutaron misiones dentro del marco de las
operaciones humanitarias que comprenden trabajos de ingeniería, de medicina y de
desminado. Los trabajos de ingeniería comprendían la reconstrucción de caminos,
puentes, sistemas de tubería y viviendas.
Las tropas del batallón Cuscatlán debieron además, cumplir misiones de
seguridad, escolta de convoyes militares y participar en el adiestramiento de las nuevas
unidades de la Policía y el ejército iraquí. Tres compañías de fusileros se encargaron de
dar cumplimiento a estas últimas misiones. La experiencia salvadoreña en la
desactivación de más de 8,000 minas, rezagos del conflicto interno anterior y su
experiencia contrainsurgente era su carta de presentación que la coalición tuvo en
mucha estima en el contingente cuscatleco.

LA BRIGADA PLUS ULTRA:


Durante 8 meses, los salvadoreños estuvieron a las órdenes del comando español
en su base del campo Baker en la ciudad de Nayaf. Sin embargo, para abril de 2004, el

1
FAES, Reseña histórica Batallón Cuscatlán I, EMCFA, consultado en Junio de 2013.

2
segundo contingente salvadoreño era testigo de la retirada española por una orden del
nuevo presidente del gobierno español, José Luís Rodríguez Zapatero. Tras España se
retirarían Honduras y República Dominicana (Nicaragua lo había hecho antes por falta
de fondos económicos). La base en Nayaf, cuando llegaron los norteamericanos, la
bautizaron Campamento Baker, que abarcaba entre uno y dos kilómetros cuadrados, una
vez que fue entregado al comando multinacional de la división Centro-Sur, esta los
rebautizó con nombres de acuerdo al alfabeto fonético, y la base pasó a llamarse
Campamento Charlie.
El campamento poseía una infraestructura construida en forma de herradura pero
al contemplar toda la extensión de la base incluyendo los campos de tiro semejaba casi
un cuadrado. Dentro de este campamento, la brigada Plus Ultra identifico la base
salvadoreña y la base Al Andaluz que era la parte frontal y que estaba en el límite de lo
que era Kufa-Nayaf2.

Coordinaciones sobre el terreno (Foto: CCP)

2
Cnel. Hugo Omar Orellana Calidonio, Jefe del Batallón Cuscatlán II, Febrero-Agosto de 2004,
entrevista en San Salvador, 14 de Mayo de 2013.

3
Luego del retiro español, el mando de la brigada recayó en los polacos y un
nuevo despliegue multinacional se efectuaría. La brigada Española de 1,300 efectivos
(con la adición de las tropas latinoamericanas), la brigada polaca de 2,400 efectivos
(que incluye efectivos de Bulgaria, Hungría, Lituania, Letonia y Estonia) y la brigada
Ucraniana con 1,640 efectivos, todos bajo mando polaco constituyeron la División
Centro-Sur de la coalición3.
El 15 de agosto de 2005, el quinto contingente salvadoreño fue reubicado en la
ciudad de Al Hillah, provincia de Babil y luego trasladados al campamento Delta en la
ciudad de Al Kut, provincia de Wasit. Este contingente adiestró al 1er. Batallón de la
2da. Brigada del nuevo ejército iraquí. La meta de Estados Unidos y sus aliados es
conformar un ejército iraquí de 27 batallones con 260,000 soldados.
Los salvadoreños se asentaron en la antigua base aérea de Al Kut, que mide unos
27 kilómetros cuadrados donde se han establecido facilidades para las tropas
salvadoreñas. El perímetro es resguardado por cerca de 14 puestos de defensa que
cuentan con torres de observación y un radar terrestre prestado por las fuerzas polacas
para detectar la aproximación de los rebeldes. La ciudad está ubicada a unos 5
kilómetros al este del río Tigres y a unos 60 kilómetros de la frontera con Irán, recibía
constantemente fuego de morteros y metralla de parte de los rebeldes.
El batallón Cuscatlán también cuenta con un oficial nombrado como sub-
comandante de la División Centro-Sur, bajo el mando polaco del Gral. Bronislaw
Kwiatkowski, el Cnel. Salvador Giralt Barraza4. El cargo es una retribución por el
desempeño mostrado por los salvadoreños y porque después de Polonia son el
contingente más numeroso de tropas aliadas en la División.

ENFRENTANDO A LOS TERRORISTAS:


Desde el momento de salida de la base, nadie lo hace sin su chaleco antibalas,
fusil en mano y dedo en el gatillo, dispuestos a responder al fuego enemigo. Durante los
patrullajes, los soldados ocupaban ambos carriles del camino. Un vehículo artillado abre
paso al convoy durante las misiones de patrullaje y escolta seguido de varios Hummer

3
Alberto Sotillo, Muere en Irak un comandante polaco de la misma División que las tropas españolas,
periódico ABC.es, 7 de Noviembre de 2003.
4
Cnel. Salvador Giralt Barraza, Sub-comandante de la División Centro-Sur, entrevista en San Salvador,
15 de Mayo de 2013 por David Spencer.

4
blindados. El pito constante del vehículo artillado advierte a los conductores que deben
abandonar la carretera. Un disparo al aire es necesario para aquellos que no advierten la
primera señal5.
El 4 de abril de 2004, alrededor de las 1000 horas, grupos de manifestantes se
aglomeraron frente a la entrada principal de la base Al Andaluz, sede del contingente
español y salvadoreño en Nayaf para pedir la liberación de Yacub Sawajiri, máximo
líder del elemento armada de las milicias de Mqdata al Sdar en Nayaf, previamente
capturado por los estadounidenses. Entonces, sin previo aviso comenzaron los disparos
de fusilería, lanzagranadas, morteros, RPG-7, y ametralladoras.
Los insurgentes lograron emboscar una patrulla de unos 25 efectivos que venía
con 60 elementos de las ICDC (Iraquí Civilian Defense Corps, cuerpos de defensa civil
iraquí) que iban a colocar un punto de control, quienes fueron cercados en la cárcel de la
ciudad a un kilómetro y medio de la base salvadoreña. Después de todo un día de
combates, los salvadoreños acusaron la muerte de uno de sus efectivos y heridas en
otros doce, un miembro muerto de las ICDC y tres más heridos6.
El miércoles 19 de julio de 2006, alrededor de las 0730 horas, un convoy
salvadoreño de siete vehículos Humvee fue emboscado por rebeldes iraquíes a tan solo
3 kilómetros de su base en Al Kut. La explosión del artefacto explosivo ocurrió debajo
del cuarto vehículo, ocasionando la muerte del Ssgto. José Miguel Perdomo de 41 años
y heridas al Cabo José Herrera Díaz de 30 años7.
A pesar del blindaje del vehículo, las esquirlas lo penetraron, hiriendo al Ssgto.
Perdomo en el tórax y al Cabo Herrera en su oído izquierdo y su mandíbula, pese al
pronto auxilio de polacos y policías iraquíes que iban en el convoy y al envío de un
helicóptero para su evacuación, el legionario salvadoreño, un veterano con 21 años de
servicio militar pereció antes de poder recibir atención médica en un hospital en
Bagdad, mientras Herrera fue operado, y los médicos lograron extraerle las esquirlas de
la parte izquierda de la cabeza.
El 27 de agosto del mismo año, el campamento Delta de los salvadoreños
volvería a ser atacado por fuego de morteros, durante cinco minutos cayeron diez
proyectiles dentro del perímetro sin causar bajas o mayores daños. Helicópteros

5
6
Herard von Santos, Soldados de Élite en Centroamérica y México (San Salvador: Autor, Primera
Edición, Diciembre 2008), p. 147.
7
Amílcar Mejía y otros, 3ra. Baja en Irak, Tropa sufre ataque mortal, La Prensa Gráfica, 20 de Julio de
2006.

5
estadounidenses despegaron desde Bagdad en caso de necesidad de apoyo aéreo. El
ataque se sumo al sufrido cinco horas antes en el campamento Eco, ubicado en la ciudad
de Diwaniyah, en donde se encontraban destacados doce oficiales salvadoreños como
enlaces entre las tropas salvadoreñas y la División multinacional.
En el sitio cayeron otros ocho proyectiles de mortero, al menos uno cayó en el
comedor de la base y otro en un almacén que fueron consumidos por el incendio sin que
se reportaran bajas. Una tercera base, Scania entre Delta y Eco también fue atacada. En
el lugar estaban destacados cinco salvadoreños que coordinan los aspectos logísticos
con la coalición.
El 20 de octubre siguiente, los insurgentes iraquíes emboscaron otro convoy
salvadoreño con artefactos explosivos improvisados a tres kilómetros de An
Numaniyah, en la provincia de Wasit. Los militares escoltaban un convoy con alimentos
desde el campamento Eco, en Diwaniyah hacia el campamento Delta en Al Kut. Los
salvadoreños se conducían en el primer vehículo de 15 que iban en el convoy. Resultó
muerto, el Cap. José Soto Ochoa y cuatro heridos entre los elementos de tropa. Los
efectivos fueron rescatados en un helicóptero y luego trasladados al hospital de Cash en
Bagdad.

Los combates por An-Nayaf, Abril de 2004.

6
Cada contingente del batallón Cuscatlán enviado a Irak (se relevaban cada seis
meses y hasta el final de la misión se completaron once contingentes), le significó al
Estado el desembolso de unos $700,0008 por contingente (noveno contingente), sólo
para el pago de viáticos a la tropa durante su estadía en ese país, los gastos logísticos y
de transporte los cubrió la coalición (Estados Unidos). Para el 2007, el Ministerio de la
Defensa obtuvo $11.2 millones en su presupuesto, en el que se incluyeron $1.2 millones
asignados para gastos de fortalecimiento de la paz que involucra las misiones
internacionales como la de Irak.

Patrullaje conjunto: españoles, salvadoreño e iraquíes. (Foto vía CCP)

La oposición de algunos partidos políticos al envió de tropas a Irak fue


aparentemente respaldada por la mayoría del pueblo salvadoreño, al menos como lo
demuestra la encuesta de opinión realizada por la Prensa Gráfica en diciembre de 2006.

8
Cristina Amaya, Tropa salvadoreña por orden superior a Irak, Diario digital Contrapunto, 26 de Febrero
de 2008.

7
El 80.8% de los encuestados se pronuncia por no enviar más soldados y sólo el 11.6%
aprobó el envió de más tropas9. En el terreno, las propias tropas salvadoreñas hicieron
mención de la disparidad de sus sueldos comparados con otros miembros de la
coalición, por ejemplo a los oficiales salvadoreños les pagan $400 de viáticos y a las
tropas $200, mientras que un Rumano recibe $1,500 por el mismo trabajo.

ORGANIZACIÓN Y EQUIPO:
Las unidades del batallón Cuscatlán básicamente se organizaron de tres
compañías de infantería de 80 hombres cada una como elemento militar más fuerte y
pequeñas secciones del Comando de Sanidad Militar, que aporta médicos, enfermeros y
paramédicos; el Comando de Ingenieros que contribuye con especialistas en explosivos,
desminado e ingenieros (que gestionaran y desarrollaran proyectos de infraestructura
social); la Brigada Especial de Seguridad Militar que proporciona unidades de policía
militar; el Comando de Apoyo Logístico que envía personal especializado en la
conducción de vehículos militares; el Comando de Transmisiones que aporta soldados
especialistas en comunicaciones satelitales y lectura de sistemas de posicionamiento
global (GPS); la Fuerza Naval que aporta Infantes de Marina; y el Comando de Fuerzas
Especiales que aporta efectivos de sus unidades de Elite (Paracaidistas, Grupo de
Operaciones Especiales y Comando Especial Antiterrorista).

EQUIPO:
Los efectivos estaban armados con las carabinas M-16A2 de 5.56mm;
ametralladoras M-269 de 5.56mm, M-60 de 7.62mm, y M-2 de 12.7mm; lanzagranadas
M-203 de 40mm; y pistolas Beretta de 9mm. los primeros contingentes salvadoreños
utilizaron sus vistosos uniformes de camuflaje, pero los últimos contingentes utilizaron
además, el uniforme del desierto estadounidense; los cascos Fritz y chalecos blindados
también norteamericanos; una bayoneta, arnés tipo chaleco, y botas jungla fabricadas

9
Gustavo Robreño Díaz, salvadoreños en Irak: los muertos que no cuentan, Web Islam, 13 de Enero de
2007. Consultado en http://www.webislam.com/noticias/48491
salvadorenos_en_iraq_los_muertos_que_no_cuentan.html.

8
localmente; como equipos de radio utilizaron los venerables PRC-77, y los más
modernos PRC-119, XTS-5000 y Saber MX entre otros.

ORGANIZACION
ORGANIZACIÓN

COMANDANTE

ENLACES

EJECUTIVO

PLANA MAYOR

COMPAÑIA DE
CAC CASC
COMANDO

GRUPO DE MANDO GRUPO DE MANDO GRUPO DE MANDO GRUPO DE MANDO GRUPO DE MANDO GRUPO DE MANDO

... ... ... ... ... ...


APOYO A LA PLANA
ADMINISTRATIVA
MAYOR

... ... ... ... ... ...


... ... ... ... ...
SEGURIDAD

- ...
...
...
ASUNTOS CIVILES

Fuente: EMCFA

El batallón contaba con una dotación de vehículos blindados Humvee y Reo


M35 dotados de planchas blindadas modulares y ambos vehículos contaron con la
incorporación de torretas giratorias armadas con ametralladoras M-60 para su
protección. Algunos de estos vehículos blindados estuvieron equipados con sistemas

9
para neutralizar los artefactos explosivos improvisados (IED por sus siglas en ingles),
eran sistemas de microondas, magnéticos e infrarrojos que disminuyeron la capacidad
de los insurgentes para emboscar a los salvadoreños. Pese a lo gastado de estos equipos,
los efectivos salvadoreños les sacaron el mayor provecho que pudieron. Hasta
septiembre de 2007, más de 1,500 soldados de la coalición habían muerto por causa de
estos IED.

Los salvadoreños fueron dotados de vehículos Hummer blindados por los


estadounidenses. (Foto: vía von Santos)

EL FIN DE LA MISIÓN:
El Presidente salvadoreño, Salvador Antonio Saca envió el noveno contingente a
Irak pero con solo 280 efectivos, lo que anticipó que la participación salvadoreña en la
coalición irá disminuyendo paulatinamente hasta que completó la misión el 31 de
diciembre de 2008. En total, El Salvador ha tenido en Irak, hasta diciembre de 2008, a
3,755 de sus soldados. La misión se saldo con 5 bajas mortales y más de una veintena
de heridos.
Desde marzo de 2003, los efectivos de la coalición tuvieron que lamentar
100,000 heridos y más de 4,000 muertos, de los muertos 26 eran polacos y 5 fueron

10
salvadoreños. Solo EUA lamentó la pérdida de 4488 de sus soldados y otros 3400
contratistas de seguridad civiles10. El Ministro de la Defensa salvadoreño hace el
siguiente balance de la permanencia de sus tropas en Irak: cerca de $30 millones
invertidos en ayuda humanitaria, 353 proyectos de infraestructuras construidas o
reparadas y otras 191 acciones de ayuda humanitaria que han beneficiado a cerca de 7
millones de iraquíes11.

10
DPA, El costo de la guerra en Irak, 14 de Marzo de 2013.
11
Eric Lemus, El Salvador dejo atrás Irak, BBC mundo.com, 8 de Febrero de 2009. Consultado en
http://news.bbc.co.uk/hi/spanish/latin_america/newsid_7877000/7877216.stm.

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