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Pastos y Forrajes, Vol. 36, No.

2, abril-junio, 137-149, 2013 137

Potenciales aplicaciones de Moringa oleifera. Una revisión


crítica
Potential applications of Moringa oleifera. A critical review
C. Martín1, G. Martín3, A. García1, Teresa Fernández1, Ena Hernández1 y Jürgen Puls2
1
Departamento de Química e Ingeniería Química, Universidad de Matanzas“Camilo Cienfuegos”, Cuba
Autopista Varadero km 3 ½. Matanzas, Cuba
2
Institute for Wood Technology and Wood Biology, Hamburg, Germany
3
Estación Experimental de Pastos y Forrajes “Indio Hatuey”, Universidad de Matanzas “Camilo Cienfuegos”,
Ministerio de Educación Superior, Cuba
E-mail: carlos.martin@umcc.cu

Resumen

Moringa oleifera es un árbol originario de la India al que se le atribuyen múltiples beneficios para el bienestar
humano. Es de crecimiento rápido, de relativamente poca exigencia hacia el suelo y se cultiva en toda la
franja intertropical. Uno de los principales usos de sus hojas y de la torta de prensado de su semilla es en
la formulación de raciones para la alimentación animal. Sin embargo, prácticamente todas las partes del
árbol tienen diversas aplicaciones, sobre lo cual existen testimonios que se remontan a la Antigüedad. En
este trabajo se hace una revisión de la literatura disponible sobre la utilización de esta planta. Se presentan
distintos campos de aplicación de M. oleifera a la luz del creciente interés científico que ha generado en los
últimos lustros. El objetivo es presentar las evidencias aportadas por la literatura científica que confirman
y explican las propiedades y aplicaciones de la moringa, las cuales se distancian de versiones sin confirmar
aportadas por la literatura popular y la publicidad.

Palabras clave: alimentación, Moringa oleifera, tratamiento de aguas residuales

Abstract

Moringa oleifeira is a tree from India to which many benefits for human welfare are ascribed. It grows fast,
is little demanding on the soil and is cultivated throughout the inter-tropical strip. One of the main uses of its
leaves and the seed press cake is in the formulation of rations for animal feeding. However, practically all the
parts of the tree have diverse applications, about which there are testimonies since ancient times. This work
reviews the available literature about the utilization of this plant. Different application fields of M. oleifera
are presented in the light of the increasing scientific interest it has generated in recent years. The objective
is to show the evidence contributed by the scientific literature which confirms and explains the properties
and applications of M. oleifera, which are far from unconfirmed versions provided by popular literature and
publicity.

Key words: feeding, Moringa oleifera, treatment of residual waters

Introducción

Moringa oleifera, árbol perteneciente a la tropicales, subtropicales y semiáridas del mundo.


familia Moringaceae, es nativo de las estribaciones Puede crecer en condiciones de escasez de
meridionales del Himalaya y en la actualidad agua, pero su cultivo intensivo, con irrigación y
se cultiva prácticamente en todas las regiones fertilización, aumenta los rendimientos de biomasa
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hasta superar las 100 toneladas por hectárea (Foidl, sido confirmados científicamente y requieren
Makkar y Becker, 2001). Se conoce por diferentes de investigación futura. La presente reseña está
nombres vernáculos, tales como: marango, moringa, dirigida a presentar las evidencias aportadas por
resedá, árbol de rábano, árbol de la baqueta, la literatura científica que confirman y explican las
ángela, árbol de los espárragos, árbol de las perlas, propiedades de la moringa; este trabajo no ignora
árbol “ben”, árbol de la vida y árbol de los milagros lo publicado en la literatura general y popular,
(Fuglie, 2001). Este último nombre es una medida aunque lo toma con cautela.
de la importancia de esta planta para solucionar
problemas de salud que, de otra manera, podrían M. oleifera en la alimentación animal
considerarse incurables.
Desde hace milenios, prácticamente todas las Las características nutricionales de M. oleifera
partes de M. oleifera han sido utilizadas por el son excelentes, por lo que es usada como forraje
hombre. Las hojas, las flores, los frutos y las raí- a gran escala en varios países africanos y en
ces son apreciados por su valor nutritivo y pueden Nicaragua. Presenta una alta productividad de
ser usados tanto en la alimentación humana como materia verde comparada con otros pastos, como la
en la animal. Las hojas son excepcionalmente ricas en alfalfa, y los valores más elevados se alcanzan con
vitaminas y diferentes aminoácidos, por lo que se una densidad de siembra de un millón de plantas
recomiendan para tratar problemas de malnutri- por hectárea (Makkar y Becker, 1996). Sus hojas
ción en niños (Fuglie, 2001). También se emplean y la torta de prensado de sus semillas pueden ser
como forraje, biopesticida y para la producción de utilizadas en la formulación de raciones para la
biogás (Fahey, 2005). Las semillas se utilizan en la alimentación animal (Pérez, Sánchez, Armengol
alimentación, la medicina, el tratamiento de aguas y Reyes, 2010). Las hojas se pueden emplear tanto
y como fertilizantes (Foidl et al., 2001). La corteza de manera directa como después de extracción
del tronco es útil en la adsorción de metales pesa- con etanol. En una investigación realizada en el
dos (Reddy, Ramana, Seshaiah y Reddy, 2011), así Instituto de Producción Animal en los Trópicos
como para la fabricación de cuerdas y alfombras y Subtrópicos (en Hohenheim, Alemania), se
(Ramachandran, Peter y Gopalakrishnan, 1980). demostró que la composición de aminoácidos de
El aceite se usa en la industria de perfumería y la las hojas de moringa es comparable con la de la
de cosméticos como lubricante, en la alimentación soya, y se comprobó que el índice de proteína
humana y en la producción de biodiesel (Rashid, digerible de sus hojas en los intestinos (PDI) es
Anwar, Moser, y Knothe, 2008). Las cascarillas de superior al de varios suplementos proteínicos
las semillas sirven de materia prima para la pro- convencionales, como las tortas de coco y las
ducción de carbón activado y de intercambiadores semillas de algodón, maní, sésamo y girasol
aniónicos. La planta también se emplea como cer- (Makkar y Becker, 1996).
ca viva o cortina rompevientos, mientras que la Los altos niveles de proteína cruda y de
biomasa lignocelulósica del tronco y de las ramas PDI hacen de las hojas de moringa un buen
puede ser utilizada como material de construcción y suplemento proteínico para el ganado vacuno
para producir pulpa celulósica y etanol (Fahey, 2005). de alta productividad. Por su parte, las hojas
A pesar de su utilidad ancestral, su aplicación extraídas con etanol son aun mejores ingredientes
ha sido más bien empírica y la mayor parte de la para piensos; pues, además de su alto contenido
información existente proviene de la tradición de proteínas, no contienen taninos, lectinas,
oral o de publicaciones de carácter general. Solo inhibidores de tripsina ni factores de flatulencia,
a finales del siglo XX este árbol empezó a recibir y sus niveles de saponinas y fitatos son bajos
una atención merecida por parte de la comunidad (Makkar y Becker, 1996). En Nicaragua se han
científica. Durante las últimas dos décadas se han obtenido buenos resultados con la utilización de
publicado numerosos reportes sobre la evaluación mezclas de hojas de M. oleifera con melazas y
científica de los procesos de utilización de la planta, paja de caña de azúcar (Radovich, 2011). También
así como la identificación de principios activos y se han reportado pruebas del uso de hojas de esta
mecanismos de acción, lo que ha permitido explicar planta en la piscicultura y en la lombricultura (Cova,
muchos de los efectos beneficiosos previamente García, Castro y Medina, 2007).
conocidos, optimizar su explotación y proponer La torta desgrasada de moringa, por su alto
nuevas aplicaciones. Algunos usos aun no han contenido de proteínas, es una materia prima
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de interés para la alimentación animal. En una como ingredientes de variedades locales de curry.
investigación reciente se compararon seis plantas A partir de las raíces se preparan salsas que, por
oleaginosas no tradicionales que crecen en Cuba, su sabor, recuerdan al rábano picante; por ello la
y M. oleifera resultó la de mayor contenido moringa en algunos sitios se conoce como el árbol
de proteína (68,6 % del peso seco) en la torta de del rábano.
prensado (Martín et al., 2010). La evaluación Las hojas de esta especie presentan un elevado
de dicha torta como aditivo en la dieta de ganado contenido de vitaminas, provitaminas y minerales
ovino ha sido objeto de estudios recientes. En (Palada y Chang, 2003). Además, se ha demostra-
una investigación con 24 corderos, que fueron do que contienen todos los aminoácidos esenciales
alimentados con heno ad libitum y cantidades para la vida, incluyendo algunos como la arginina
controladas de harina de soya y torta de M. oleifera y la histidina, que se encuentran generalmente en
durante 45 días, se demostró que la adición de la proteínas de origen animal y que son muy impor-
torta resultó en una mejor fermentación ruminal y tantes para el desarrollo de los infantes. Por esta
en una ganancia de peso directamente proporcional razón, en la última década la FAO promovió un
a la dosis suministrada (Ben Salema y Makkar, programa para el uso de moringa dirigido a la po-
2009). Adicionar esta torta, la cual tiene un mayor blación infantil con altos índices de desnutrición y
contenido de proteína cruda y menor contenido a las madres gestantes y lactantes (Fuglie, 2001).
de fibra neutra que la harina de soya, no afectó la No obstante, debe señalarse que algunas fuentes en
ingesta de heno ni su digestibilidad ni el balance Internet reportan números exagerados para compa-
de nitrógeno. Por otra parte, se demostró que las rar esta planta con diferentes frutas y vegetales en
proteínas presentes en las tortas tienen efecto cuanto al contenido de nutrientes.
antibiótico (Makkar, Francis y Becker, 2007), y que El aceite de moringa es rico en ácido oleico y
las desgrasadas totalmente no contienen la mayoría en tocoferoles (Anwar, Ashraf y Bhanger, 2005).
de los metabolitos secundarios de las plantas, tales Excepto por su menor contenido de ácido linolei-
como: taninos, saponinas, alcaloides e inhibidores co, dicho aceite presenta composición química y
de tripsina y de amilasas (Makkar y Becker, 1997). propiedades físicas que lo asemejan al de oliva. Se
utiliza en el aderezo de ensaladas en Haití y otras
M. oleifera en la alimentación humana islas del Caribe (Foidl et al., 2001), sin que se ha-
yan reportado casos de efectos adversos, alergias o
Prácticamente todas las partes de la planta
toxicidad (Ghazali y Mohammed, 2011).
tienen uso alimenticio. Las frutas, las hojas,
También puede ser empleado en el mejoramiento
las flores, las raíces y el aceite son altamente
de la estabilidad oxidativa de otros aceites.
apreciados por su valor nutritivo y se utilizan para
Durante la conservación, cocción y fritura de los
la elaboración de diferentes platos en la India,
aceites vegetales tradicionales ocurre el deterioro
Indonesia, Filipinas, Malasia, el Caribe y en varios
de sus cualidades nutritivas debido a reacciones
países africanos (Foidl et al., 2001; Ghazali y
colaterales de degradación del ácido linoleico
Mohammed, 2011). Las hojas tiernas cocinadas
(Warner y Knowlton, 1997). El ácido oleico, el cual
se emplean en la preparación de ensaladas,
es más resistente a la oxidación que el linoleico,
sopas y salsas; también pueden ser consumidas
está contenido en grandes cantidades en el aceite
crudas, como otras verduras. Las flores cocinadas
de M. oleifera (Martín et al., 2010); por eso, la
tienen un sabor que recuerda al de algunas setas
adición de este a otros aceites permite obtener
comestibles. Las vainas tiernas son muy apreciadas
mezclas con propiedades mejoradas para el
en la India; se preparan del mismo modo que
uso culinario sin que se afecten las propiedades
las habichuelas y su sabor es parecido al de los
nutricionales.
espárragos. Al madurar, las vainas se tornan algo
leñosas y pierden cualidades como alimentos. No Usos medicinales de M. oleifera
obstante, las semillas pueden ser separadas de la
vaina madura y utilizadas como alimento. Las semillas En muchos países tropicales es difícil diferenciar
maduras se pueden preparar de manera similar a los entre usos alimenticios y medicinales de M. oleifera,
guisantes; y también consumirse fritas, tostadas (como ya que esta es utilizada tanto por sus cualidades
el maní), en infusiones y en salsas (Ramachandran nutricionales como por sus atributos médicos,
et al., 1980). En Malasia, las vainas verdes se utilizan los cuales son reconocidos desde hace milenios.
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En la India, la medicina ayurvédica contemplaba que es rica en varias sustancias muy peculiares,
el uso de esta planta para prevenir, mitigar o curar como glucosinolatos, isotiocianatos, flavonoides,
“más de 300 enfermedades”. Se dice que las hojas, antocianinas, proantocianidinas y cinamatos
frutos, raíces y semillas son útiles para combatir: (Benett et al., 2003); también se incluyó la
anemia, ansiedad, asma, ataques de parálisis, distribución de fitoquímicos en las distintas partes
bronquitis, catarro, cólera, congestión del pecho, del árbol.
conjuntivitis, deficiencia de esperma, déficit Varios de los compuestos identificados pueden
de leche en madres lactantes, diabetes, diarrea, considerarse nutracéuticos, ya que son útiles tanto
disfunción eréctil, dolor en las articulaciones, en la nutrición como en la salud humana. Por ejemplo,
dolores de cabeza, dolor de garganta, escorbuto, el 4-(4’-O-acetil-α-L-ramnopiranosiloxi)-isotiocianato de
esguince, espinillas, falta de deseo sexual bencilo, el4-(α-L-ramnopiranosiloxi)-isotiocianato
femenino, fiebre, gonorrea, hinchazón glandular, de bencilo, el isotiocianato de bencilo y el
hipertensión arterial, histeria, impurezas en la 4-(α-L-ramnopiranosiloxi)-glucosinolato de bencilo
sangre, infecciones cutáneas, llagas, malaria, presentan actividad anticancerígena, hipotensiva
otitis, parasitismo intestinal, picaduras venenosas, y antibacteriana (Fahey, 2005). El alto contenido
problemas de la vejiga y la próstata, soriasis, de vitaminas, minerales y otros fitoquímicos como
trastornos respiratorios, tos, tuberculosis, tumores vainillina, ácidos grasos omega, carotenoides,
abdominales, úlceras, etc. (Fuglie, 2001). Sus ascorbatos, tocoferoles, β-sitosterol, ácido
usos terapéuticos son practicados en varios países octacosanoico, moringina, moringinina y
como Bangladesh, Egipto, Filipinas, Guatemala, fitoestrógenos también es un factor importante
India, Malasia, Myanmar, Nicaragua, Puerto Rico, en los efectos terapéuticos de M. oleifera (Fuglie,
Senegal, Sri Lanka, Tailandia y Venezuela, entre 2001; Fahey, 2005; Singh et al., 2009).
otros.
A pesar del profundo arraigo del uso de la Actividad antimicrobiana
moringa en multitud de remedios y tratamientos El uso de M. oleifera para el control de diversas
médicos en diferentes naciones, no todo está infecciones provocadas por microorganismos es
documentado en la literatura científica. El estudio bien conocido, y en años recientes se han generado
de la química y la farmacología asociadas a resultados científicos que confirman su actividad
sus atributos médicos es reciente y aun está en antimicrobiana. Estudios in vitro han comprobado
desarrollo. Y aunque muchos de sus beneficios la actividad de diferentes partes de la planta sobre
terapéuticos han sido comprobados mediante los microorganismos patógenos. La inhibición
rigurosas investigaciones in vitro e in vivo en del crecimiento de Pseudomonas aeruginosa y
modernos laboratorios, otros están pendientes de Staphylococcus aureus por extractos acuosos
ser avalados por pruebas clínicas. A pesar de que en de las hojas fue demostrada por científicos
la red de redes se divulga la información sobre sus guatemaltecos (Cáceres et al., 1991). Por otra parte,
propiedades curativas, con frecuencia esta se basa Chuang et al. (2007) demostraron la actividad
en fundamentos empíricos sin hacer referencia a antifúngica de aceites esenciales de las hojas y de
la literatura especializada. Además, una buena extractos alcohólicos de las semillas y las hojas
parte de la información procede de compañías que contra dermatofitos como Trichophyton rubrum y
producen y/o distribuyen suplementos nutricionales Trichophyton mentagrophytes. Además, se logró
y otros preparados de esta planta, por lo que su identificar 44 componentes de los aceites esenciales
valor es más bien publicitario. A continuación se de las hojas que pueden ser utilizados en el
discuten algunas de sus propiedades curativas que desarrollo futuro de fármacos para el tratamiento
sí están confirmadas en la literatura científica. de enfermedades cutáneas típicas de las áreas
Justificación fitoquímica de los efectos terapéuticos tropicales.
Estudios bacteriológicos demostraron la actividad
Recientemente se ha demostrado la presencia, antimicrobiana de los extractos de semillas de mo-
en M. oleifera, de importantes fitoquímicos ringa, los cuales floculan bacterias Gram positivas
responsables de sus propiedades curativas. En y Gram negativas del mismo modo que lo hacen
uno de los primeros estudios exhaustivos sobre con los coloides del agua. Su acción bacterios-
la composición química de esta especie se reveló tática consiste en la disrupción de la membrana
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celular por inhibición de enzimas esenciales (Suárez, comprobado la acción inhibidora del 4-(4’-O-acetil-
Entenza y Doerries, 2003). El principal ingrediente α-L-ramnopiranosiloxi)-isotiocionato de bencilo
responsable de dicha actividad es el 4-(4’-O-acetil- y de la niacimicina sobre los ésteres forbólicos
α-L-ramnopiranosiloxi)-isotiocionato de bencilo, el responsables de la activación temprana de antígenos
cual tiene acción bactericida sobre varias especies en células linfoblastoides (Guevara, Vargas y
patógenas, incluyendo aislados de Staphylococcus, Sakurai, 1999). Además, isotiocianatos aislados de
Streptococcus y Legionella resistentes a anti- las hojas inhiben la activación del virus de Epstein-
bióticos. La potencia de los isotiocianatos como Barr, en lo que el grupo isotiociano parece ser el
antibióticos también quedó demostrada en un estu- factor estructural decisivo (Murakami et al., 1998).
dio con Helicobacter pylori, que es el causante de
úlceras gástricas y duodenales (Fahey, 2005). Actividad antioxidante
En una investigación muy reciente realizada La acumulación de radicales libres está aso-
en Kenya se demostró la actividad antimicrobiana ciada a la patogénesis de muchas enfermedades
de extractos de semillas de M. oleifera sobre las humanas. Los antioxidantes son sustancias ca-
bacterias Salmonella typhii, Vibrio cholerae y paces de retardar o prevenir la formación de
Escherichia coli, causantes de la fiebre tifoidea, radicales libres, y su uso en farmacología es
el cólera y la gastroenteritis, respectivamente estudiado de forma intensiva, particularmente
(Walter, Peter y Joseph, 2011). Los autores de como tratamiento para accidentes cerebrovascula-
la presente reseña consideran que ese resultado res y enfermedades neurodegenerativas, así como
puede tener un gran impacto, ya que se trata de en la prevención del cáncer y la cardiopatía
agentes antimicrobianos naturales que constituyen isquémica. Las plantas contienen compuestos an-
un método barato y sostenible para el control tioxidantes –como los carotenoides, tocoferoles,
de enfermedades y para mejorar la calidad de ascorbatos y fenoles– que pueden atenuar el daño
vida en comunidades pobres. Debe tenerse en oxidativo; ya sea de manera indirecta, al activar las
cuenta que en muchas regiones rurales de los defensas celulares, o directa, al eliminar los radica-
países subdesarrollados, debido al alto costo del les libres (Ogbunugafor et al., 2011).
cloro y otros desinfectantes, no se les practica Las diferentes partes de M. oleifera contienen
ningún tratamiento a las aguas, lo que genera más de 40 compuestos con actividad antioxidante.
enfermedades provocadas por los microorganismos Entre los compuestos con este potencial, ya sea
contaminantes. por actividad de captación de radicales libres
Prevención del cáncer o por capacidad de formación de quelatos de iones
metálicos identificados en las semillas de moringa,
La actividad antitumoral de remedios pre- se encuentran compuestos fenólicos como el
parados a partir de las hojas, flores y raíces de kaempferol y los ácidos gálico y elágico (Singh
M. oleifera es reconocida en la medicina popular et al., 2009).
(Murakami et al., 1998). Muchos de los efectos Estudios in vitro demostraron que los extractos
anticancerígenos han sido confirmados científica- de hojas, frutos y semillas de moringa, debido a
mente durante los últimos lustros. Recientemente sus propiedades antioxidantes, protegen las células
se reveló que los extractos hidroalcohólicos de fru- vivas del daño oxidativo del ADN asociado con
tos de moringa, debido a sus efectos positivos sobre el envejecimiento, el cáncer y las enfermedades
el citocromo hepático, pueden ser usados para la degenerativas (Singh et al., 2009); también se
prevención de la carcinogénesis química. A esa indicó que dichos extractos inhiben la peroxidación
conclusión se llegó luego de un riguroso estudio so- lipídica y el quorum sensing bacteriano, y se
bre la génesis de papilomas de la piel inducida por propuso a M. oleifera como un candidato ideal
7,12-dimetilbenzantraceno en ratas albinas (Bhara- para las industrias farmacéutica, nutracéutica y de
li, Tabassum y Azad, 2003). alimentos funcionales. En otro estudio se reveló
Los efectos de los extractos de esta planta en que la fracción extraída con acetato de etilo, la cual
la prevención del cáncer se deben a la presencia es rica en ácidos fenólicos y flavonoides, presenta
de fitoquímicos que modulan la actividad de el mayor poder antioxidante entre las fracciones
las enzimas, lo que facilita la destoxificación y extraídas con distintos disolventes (Verma,
garantiza la actividad antitumoral. Por ejemplo, se ha Vijayakumar, Mathela y Rao, 2009).
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La actividad antioxidante de las hojas de reducción es similar al logrado con indometacina,


moringa varía en dependencia de las condiciones una conocida droga antinflamatoria de mucha
agroclimáticas y estacionales (Iqbal y Bhanger, potencia (Ndiaye et al., 2002).
2006). Las muestras de regiones frías de Pakistán De M. oleifera se han aislado 36 compuestos
presentaron mayor actividad antioxidante que las que presentan actividad antinflamatoria, entre ellos
de regiones templadas de ese país, mientras que alcaloides, glucosinolatos e isocianatos (Ezeamuzle
las colectadas en diciembre mostraron mayor et al., 1996; Mahajan y Mehta, 2008). Los alcaloides
actividad que las tomadas en junio. tienen una actividad parecida a la de la efedrina
Los extractos de semillas de M. oleifera y pueden ser de utilidad en la terapia del asma,
pueden ser usados en terapias antioxidantes mientras que la moringina presenta actividad de
para disminuir la genotoxicidad del arsénico y relajación de los bronquiolos (Kirtikar y Basu,
otros metales pesados, cuyos mecanismos de 1975). Los extractos de las semillas suprimen
acción carcinogénica están relacionados con varios mediadores inflamatorios involucrados en
especies reactivas de oxígeno. La acción antídota la artritis crónica (Mahajan y Mehta, 2008). Los
de las semillas de esta planta se demostró en flavonoides de moringa incrementan la densidad
experimentos con ratas de laboratorio previamente ósea, lo que permite prevenir la osteoporosis
expuestas a arsénico (Gupta, Dubey, Kannan y (Nijveldt et al., 2001).
Flora, 2007). Se comprobó que el polvo de tales
semillas reduce la concentración de arsénico y Actividad hipoglucemiante y antihipertensiva
protege contra las alteraciones hematológicas En la medicina tradicional india, M. oleifera
y el estrés oxidativo inducidos por ese metal, en es usada para el tratamiento de la diabetes y la
lo que desempeñan un papel significativo varios hipertensión arterial. El anecdotario popular en
fitoquímicos con poder antioxidante y quelatante. naciones africanas también reporta varios casos
Los coagulantes naturales de la semilla de de cura milagrosa de diabetes e hipertensión
moringa, su alto contenido de aminoácidos como usando remedios preparados a partir de esta planta.
metionina y cisteína, y de antioxidantes como las La incipiente investigación científica al respecto ya
vitaminas C y E, y β-caroteno son los responsables ha obtenido evidencias convincentes de muchos de
de la remediación del estrés oxidativo inducido por esos casos, aunque la confirmación de otros requiere
el arsénico (Flora y Pachauri, 2011). mayores pesquisajes. En años recientes, en diferentes
Actividad antinflamatoria países se han realizado investigaciones encaminadas a
evaluar el potencial hipoglucemiante, antidiabético e
Debido a su alto contenido de fenoles, vitaminas, hipotensivo de la moringa usando ensayos bioclínicos,
ácidos grasos omega 3, aminoácidos, glutatión, farmacológicos y bioquímicos. En la India se
esteroles e isocianatos, los extractos de las raíces y investigaron 30 plantas medicinales, a las que los
de las semillas de M. oleifera contribuyen directa o sistemas de medicina Ayurveda, Unani y Siddha les
indirectamente a la protección contra enfermedades atribuían actividad hipoglucemiante (Kar, Choudhary
inflamatorias (Ezeamuzle, Ambadederomo, Shode y Bandyopadhyay, 2003); el estudio confirmó que 24 de
y Ekwebelem, 1996). Se ha comprobado el efecto ellas provocaban una disminución en la concentración
protector de los extractos de semillas contra de glucosa en la sangre de ratas albinas, y una de las
diferentes condiciones patológicas inflamatorias, especies con mayor efecto hipoglucemiante resultó ser
incluyendo el alivio de inflamaciones bronquiales M. oleifera.
como el asma (Mehta y Agrawal, 2008). Las hojas de moringa presentan actividad hi-
Experimentos in vivo demostraron que poglucemiante e hipotensiva, entre otras varias
extractos acuosos (Ndiaye et al., 2002) y actividades biológicas (Murakami et al., 1998;
metanólicos (Ezeamuzie et al., 1996) de raíces Iqbal y Bhanger, 2006). Se han obtenido eviden-
de moringa reducen notablemente el edema cias sobre su potencial para aliviar disfunciones del
inducido por carragenina. Esa misma actividad sistema endocrino, como trastornos de la tiroides
antinflamatoria fue observada en las fracciones (Tahiliani y Kar, 2000) y de la secreción de insuli-
solubles en agua (Cáceres et al., 1991) y en etanol na (Jaiswal et al., 2009).
(Guevara, Vargas y Uy, 1996) de las semillas. En Varios fitoquímicos contenidos en las hojas y
el caso del extracto acuoso de raíces, el grado de los frutos de M. oleifera han revelado su potencial
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para el control de la diabetes y de la hipertensión M. oleifera en el tratamiento de aguas


arterial. Francis, Jayaprakasam, Olson, y Nair
(2004) lograron aislar y purificar a partir de frutos El uso de M. oleifera en el tratamiento de aguas
de esta planta ocho compuestos biológicamente con el fin de purificarlas es una práctica antigua.
activos, de los cuales un tiocarbamato, dos En algunas fuentes de literatura popular se dice
carbamatos y un fenilglucósido estimularon la que este uso está recogido en el siguiente pasaje
secreción de insulina en células pancreáticas β del Antiguo Testamento: “...no pudieron beber las
de ratas (Francis et al., 2004). Por otra parte, en aguas de Mara, porque eran amargas (...) Moisés
un estudio realizado por científicos pakistaníes clamó a Jehová, y Jehová le mostró un árbol; y lo
se demostró que la responsabilidad por la echó en las aguas, y las aguas se endulzaron (Éxodo
actividad antihipertensiva de la moringa recae en 15:22-27). Independientemente de los atributos de
glucósidos de tiocarbamato y de isotiocianato, así la moringa y del valor teológico del mencionado
como en el β-sitosterol y el p-hidroxibenzoato pasaje bíblico, los argumentos para relacionarlos
de metilo (Faizi et al., 1998). Ese resultado carecen de fundamento científico. Del mismo
coincide con un reporte previo que reveló la modo que no existen evidencias que demuestren
actividad antihipertensiva de los glucósidos de que: “el árbol de la vida, que produce doce
tiocarbamato aislados de M. oleifera (Jansakul, cosechas al año (...) sus hojas son para la salud
Wun-Noi, Croft y Byrne, 1997). de las naciones...” (Apocalipsis 22:2-3) sea otra
El alto contenido de vitaminas en la moringa es mención a la moringa en las Sagradas Escrituras.
esencial en su uso para la terapia de la diabetes. La Lo que sí es cierto es que sus semillas han sido
vitamina D es fundamental para el funcionamiento utilizadas desde hace siglos en distintas regiones
correcto del páncreas y la secreción de insulina. de Asia y África como un coagulante natural para
La presencia de β-caroteno reduce el riesgo de la clarificación de aguas turbias (Jahn, 1988; Foidl
ceguera en diabéticos. La vitamina B-12 es útil et al., 2001).
en el tratamiento de la neuropatía diabética y la
vitamina C previene la acumulación de sorbitol y Purificación de agua potable
la glicosilación de las proteínas, dos factores muy
importantes en el desarrollo de complicaciones La efectividad de las semillas de M. oleifera para
diabéticas como las cataratas. la remoción de materias en suspensión contenidas
en aguas turbias ha sido convincentemente
Efectos adversos demostrada (Jahn, 1988; Muyibi y Evison,
1995; Ndabigengesere et al., 1995). Además,
El amplio consumo humano de M. oleifera se ha comprobado que la moringa no solo tiene
como parte de la dieta y de remedios terapéuticos propiedades coagulantes, sino también acción
durante siglos, sin que se reporten casos de alergias bactericida (Folkard y Sutherland, 1996), lo que
y toxicidad, podría parecer un aval suficiente avala su uso en la potabilización de agua. En una
de su inocuidad. Sin embargo, el conocimiento investigación realizada con aguas turbias del Nilo,
acumulado no bastaría si no estuviese respaldado en dos horas de tratamiento se logró hasta un
por evidencias científicas. 99,5 % de reducción de la turbidez y la eliminación
Pruebas orales de toxicidad crónica y aguda de hasta el 99,99 % de las bacterias (Madsen,
en ratas de laboratorio demostraron que la semilla Schlundt y El Fadil, 1987).
de moringa no ejerce ningún efecto tóxico, y más Asimismo, se ha indicado que la acción
bien provoca un incremento de peso (Jahn, 1988). coagulante es realizada por determinadas proteínas
Sí se ha detectado toxicidad sobre protozoos y floculantes que han sido extraídas de las semillas
bacterias, la cual es de utilidad terapéutica y no de M. oleifera y caracterizadas por diferentes
representa ninguna desventaja (Ndabigengesere autores (Bhuptawat, Folkard y Chaudhari, 2007;
et al., 1995). Afortunadamente, la mayoría de Santos et al., 2009). Se trata de proteínas catiónicas
las pruebas confirman los elevados márgenes divalentes con una masa molar de 13 kDa y puntos
de seguridad de los extractos de semillas y isoeléctricos entre 10 y 11 (Ndabigengesere
otras partes de la planta, por lo que se puede et al., 1995). El mecanismo de coagulación está
afirmar que la no toxicidad de sus semillas está vinculado a la adsorción y neutralización de las
científicamente confirmada. cargas coloidales.
144 Pastos y Forrajes, Vol. 36, No. 2, abril-junio, 137-149, 2013

En opinión de los autores, el uso de las semillas (DQO) superior al 50 %. La combinación de


de moringa para la purificación de agua es una dosis de 100 mg/L de extracto con 10 mg/L de
opción económicamente atractiva para los países alumbre aumentó la remoción de la DQO a 64 %.
subdesarrollados, teniendo en cuenta el alto costo de La sencillez del procedimiento y el bajo costo del
muchos coagulantes químicos. Además, algunos extracto avalan el tratamiento para su aplicación a
de ellos –como el sulfato de aluminio (alumbre)– mayores escalas (Bhuptawat et al., 2007).
pueden tener efectos adversos en la salud humana En el tratamiento de efluentes de matadero
(Mendoza, Fernández, Ettiene y Díaz, 2000). La con polvo de semillas de M. oleifera se logró una
aplicación de la semilla al tratamiento de aguas reducción de la absorbancia de 25 % para agua
genera menores volúmenes de lodo, en comparación residual de fosa, con menor cantidad de materia
con el alumbre (Ndabigengesere et al., 1995). orgánica suspendida, y un 82 % de reducción
La dosis de extractos de semilla requerida es para agua residual de laguna, con mayor cantidad
similar a la de alumbre que normalmente se utiliza, de sólidos suspendidos (Morales et al., 2009). La
pero si el tratamiento se realiza con proteínas extracción de las proteínas de las semillas con
purificadas y no con el extracto total, el efecto soluciones salinas y su posterior uso en vinazas
coagulante es mucho mayor. Teniendo en cuenta de destilería resultó en una remoción de 53-64 %
además que la moringa es biodegradable, no es del color inicial (Krishna Prasad, 2009). El uso de
tóxica, no afecta el pH ni la conductividad del agua, torta desgrasada de moringa en plantas de extracción
y el lodo producido por la coagulación es inocuo y de aceite de palma permitió eliminar el 95 % de los
poco voluminoso, puede considerarse un sustituto sólidos en suspensión y disminuir la DQO en un
viable del alumbre. Aunque la no toxicidad de 52,2 %. En combinación con un coagulante comercial,
las semillas está confirmada, Santos et al. (2009) la remoción de sólidos superó el 99 % (Bhatia et al.,
sugieren tratar térmicamente el agua purificada 2007).
para desnaturalizar la proteína lectina, que es un M. oleifera también puede ser útil en el control
reconocido factor antinutricional. de vectores en aguas estancadas. Recientemente
Además de las investigaciones a nivel de se demostró que los extractos de semillas evitan
laboratorio también se han realizado pruebas la adaptación de las larvas de Aedes aegypti
exitosas a escala piloto e industrial (Folkard, a los medios de control utilizados en la lucha
Sutherland y Grant, 1992). Sin embargo, no ha sido antivectorial. La actividad larvicida se atribuye a la
posible generalizar la aplicación debido a la fuerte lectina hidrosoluble contenida en los extractos,
competencia de los coagulantes comerciales. Por otra la cual promueve el retardo en el crecimiento
parte, el estricto control sanitario existente en muchos de las larvas y su mortalidad (Coelho et al., 2009).
países restringe el uso de nuevos productos en el agua
potable. Por eso, un primer paso en la generalización Ablandamiento de aguas duras
de los resultados podría ser la aplicación de extractos de
semilla de M. oleifera en el tratamiento de aguas La dureza del agua, que consiste en un alto
residuales (Bhuptawat et al., 2007). contenido de sales, afecta la capacidad del jabón
como agente de limpieza y provoca incrustaciones
Tratamiento de aguas residuales en las tuberías y en el equipamiento, lo que crea
inconvenientes tanto a nivel industrial como doméstico.
Existen experiencias sobre la aplicación de El proceso de remoción de los iones metálicos del agua
M. oleifera en el tratamiento de aguas residuales se conoce como ablandamiento y puede ser realizado
procedentes de diferentes fuentes. Su uso se por diferentes métodos, como precipitación química,
ha reportado en el tratamiento de albañales intercambio iónico y nanofiltración, entre otros. La
(Bhuptawat et al., 2007) y de efluentes industriales semilla de M. oleifera tiene la capacidad de eliminar
(Ndabigengesere y Narasiah, 1998; Bhatia, Othman iones de calcio, magnesio y otros cationes divalentes
y Ahmad, 2007; Krishna Prasad, 2009; Morales, (Muyibi y Evison, 1995). Esa propiedad se descubrió
Méndez y Tamayo, 2009). accidentalmente en un estudio de clarificación que
La evaluación a escala de laboratorio de un reveló una reducción del 60-70 % de la dureza del agua
extracto acuoso de semillas de moringa en el después de coagulación y dos horas de sedimentación
tratamiento de aguas albañales resultó en una (Sani, 1990). Posteriormente, Muyibi y Evison (1995),
disminución de la demanda química de oxígeno en un estudio con cuatro fuentes distintas de aguas
Pastos y Forrajes, Vol. 36, No. 2, abril-junio, 137-149, 2013 145

duras, demostraron que el mecanismo de eliminación Usos no comestibles del aceite de M. oleifera
de las durezas es por adsorción de los iones solubles
y su posterior precipitación, y que la eficiencia Usos tradicionales
de la remoción es directamente proporcional a
El aceite representa entre el 22 y el 40 % del
la dosis de moringa e independiente del pH del
peso de las semillas de M. oleifera (Abdulkarim
agua.
et al., 2005) y contiene alrededor de un 70 % de
ácido oleico (Martín et al., 2010). Además de los
Adsorción de metales pesados
usos comestibles discutidos anteriormente, su aceite
Durante la última década, el uso de biosorbentes –conocido comúnmente como “aceite de ben”– recibe
ha ganado aceptación para la adsorción de diversos usos no comestibles, muchos de los cuales se
metales pesados, cuya toxicidad hacia el organismo remontan a las civilizaciones clásicas de la Antigüedad
humano es ampliamente reconocida. La creciente y están relacionados con sus particulares propiedades
popularidad de los biosorbentes se debe a que las físicas y químicas.
tecnologías usadas actualmente para la remoción Este aceite tiene la propiedad de absorber
de metales tóxicos no son efectivas ni económicas y retener fragancias florales, lo que lo hace muy
(Reddy et al., 2011). Ellos pueden ser preparados apropiado para la industria de perfumería y la
a partir de residuos agrícolas y agroindustriales, de cosméticos. En el Antiguo Egipto el aceite de
los cuales presentan una alta capacidad adsortiva moringa se usaba en la preparación de perfumes,
debido a la presencia de grupos funcionales polares cremas de belleza, ungüentos sagrados, protectores
que forman complejos de coordinación con los de la piel contra infecciones, repelente contra
iones metálicos en disolución. Además de su bajo insectos, humectante y acondicionador de la piel
costo, los biosorbentes presentan otras ventajas y el cabello (Deon, 2006). Las civilizaciones
como su alta eficiencia, poca generación de lodos, griega, etrusca y romana también lo usaron con
alto nivel de regeneración y la posibilidad de los mismos fines (Forbes, 1955). En la industria
recuperar el metal. cosmética moderna, se utiliza en la fabricación
Recientemente se descubrió que tanto las de jabones y perfumes (Ghazali y Mohammed,
semillas como la corteza de moringa pueden ser 2011), como humectante y para el cuidado del
utilizadas para la adsorción de metales pesados cabello (Kleiman, Ashley y Brown, 2008).
como el cadmio, el plomo y el níquel (Reddy et al., Durante mucho tiempo fue muy bien valorado
2011). Teniendo en cuenta los altos costos de las como lubricante de relojería y maquinaria de
principales técnicas utilizadas para la remoción precisión (Ramachandran et al., 1980), y también
de metales tóxicos, los autores del presente se ha reportado su uso en la iluminación debido a
trabajo consideran que el descubrimiento de la que arde sin humo.
capacidad adsortiva de esta especie tiene gran Producción de biodiesel
importancia para los países subdesarrollados.
Adicionalmente, la corteza de M. oleifera M. oleifera, por ser una planta de crecimiento
permite un alto grado de recuperación de los rápido, resistente a la sequía y con un alto
metales adsorbidos, llegando a la desorción del rendimiento de aceite, es una excelente opción
98 % del níquel adsorbido de soluciones acuosas para la producción sostenible de biodiesel en países
(Reddy et al., 2011). con tierras áridas. En un estudio de las plantas
La efectividad del polvo de corteza de moringa oleaginosas con potencial para producir biodiesel
para ser utilizado como biosorbente en varios en África, esta especie –con un rendimiento anual
ciclos de adsorción/desorción fue confirmada de tres toneladas de aceite por hectárea– resultó la
en un estudio cinético de la adsorción y una segunda más prometedora, por encima de Jatropha
rigurosa caracterización físico-química, utilizando curcas y superada solo por Croton megalocarpus
microscopía electrónica, espectroscopía infrarroja, (Kibazohi y Sangwan, 2011).
difusión de rayos X y análisis elemental. También Investigaciones recientes han demostrado
se demostró la efectividad del material para la el potencial del aceite de moringa para la
remoción de plomo, aun en presencia de otros producción de biodiesel (Rashid et al., 2008; Silva
cationes metálicos, como Na+, K+, Ca2+ y Mg2+ et al., 2010). Las propiedades de productos de la
(Reddy et al., 2011). transesterificación de dicho aceite, tales como:
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densidad, viscosidad cinemática, lubricidad, 2008), lo que se puede atribuir al mayor contenido
estabilidad oxidativa, índice de cetano y punto de lignina en estas últimas. Si se tiene en cuenta,
de enturbiamiento, cumplen con los estándares además, que la vaina representa el 64 % del peso
internacionales para su uso como combustible. del fruto, se resalta el considerable potencial de ese
Recientemente se reportó la optimización de las material para la producción de etanol.
condiciones de transesterificación alcalina del
aceite de M. oleifera para la producción de biodiesel Consideraciones finales
(Rashid et al., 2011).
El análisis crítico de la bibliografía disponible
Utilización de las cascarillas de las semillas y las sobre la utilización de M. oleifera revela que,
vainas secas de M. oleifera aunque todavía quedan puntos por aclarar, una
parte considerable de los beneficios que se le
Si se industrializara la extracción del aceite atribuyen están confirmados científicamente.
de M. oleifera y el aprovechamiento de la torta de Según los autores del presente artículo, esta
prensado, se generarían grandes cantidades de especie es un biorrecurso de mucho interés para
residuos sólidos formados por las cascarillas de la su explotación en Cuba, por lo cual proponen las
semilla y las vainas secas del fruto. Una posible siguientes estrategias:
aplicación de las cascarillas es en la producción • A corto plazo: el empleo de las hojas y los frutos
de carbón activado. En investigaciones sobre tiernos en la alimentación humana y animal, y
la carbonización, seguida de su activación al en la extracción de sus principios activos para
vapor, se obtuvieron carbones con una estructura posibles usos médico-farmacéuticos.
microporosa altamente desarrollada y una elevada • A largo plazo: la utilización de los frutos
área específica (Pollard, Thompson y McConnachie, secos en la producción de aceite para posibles
1995). También se ha evaluado la pirólisis al vapor usos alimenticios y no alimenticios. Esta
en una sola etapa, lo que hace que los carbones variante generaría tortas de prensado, vainas y
posean una mayor capacidad adsortiva que cascarillas.
aquellos producidos por el método convencional de • De las tortas podrían extraerse proteínas para la
carbonización-activación en dos etapas (Warhurst, purificación del agua y principios activos para
McConnachie y Pollard, 1997). En ambos casos, usos médico-farmacéuticos. El resto de la torta
los carbones mostraron un comportamiento podría dirigirse a la alimentación animal.
comparable al de los carbones activados comerciales, • Las vainas resultan de interés para la producción
y su producción representaría ahorro de recursos en de etanol, aunque se requiere más investigación.
la importación. Otro posible uso de las cascarillas • Las cascarillas podrían emplearse en la producción
es en la producción de resinas de intercambio de carbón activado.
aniónico (Orlando et al., 2003).
Tanto las cascarillas como las vainas secas Agradecimientos
del fruto de moringa son objeto de estudio por
Este trabajo fue posible gracias al apoyo financiero
parte de los autores del presente trabajo. Se ha
de la Fundación Alexander von Humboldt (Bonn,
observado que su contenido de polisacáridos es Alemania), la Agencia Suiza para el Desarrollo y la
relativamente alto y los glucanos representan el Cooperación (COSUDE) (Berna, Suiza), la Fundación
28 % en las cascarillas (Martín et al., 2010) y el Internacional para la Ciencia (IFS) (Estocolmo,
32 % en las vainas (Martín y Puls, inédito). El alto Suiza), la Organización para la Prohibición de las
contenido de glucanos, comparable con el de otros Armas Químicas (OPCW) (La Haya, Países Bajos) y la
biorrecursos lignocelulósicos (Martín, López, Delegación Territorial del Ministerio de Ciencia, Tecnología
Plasencia y Hernández, 2006), incentiva el interés y Medio Ambiente (CITMA) (Matanzas, Cuba).
hacia estos materiales como posibles sustratos para
la producción de etanol o de otros productos de la Referencias bibliográficas
bioconversión de la glucosa. Para ello es necesario Abdulkarim, S.M. et al. 2005. Some physico-che-
hidrolizar los polisacáridos para obtener azúcares mical properties of Moringa oleifera seed oil
fermentables. En experimentos preliminares se extracted using solvent and aqueous enzymatic
demostró que los glucanos presentes en las vainas methods. Food Chem. 93:253.
(Hernández et al., 2010) se hidrolizan con mayor Anwar, F.; Ashraf, M. & Bhanger, M.I. 2005.
facilidad que los de las cascarillas (Martín et al., Interprovenance variation in the composition of
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Recibido el 15 de agosto del 2011


Aceptado el 12 de octubre del 2012