Anda di halaman 1dari 7

Módulo I - Introducción a la toxicología

En esta página

 I. Introducción a la toxicología

 II. Clasificación de los agentes tóxicos

 III. Fuentes de información toxicológica

 IV. Información de contacto


English (US)

Notas para la instrucción

I. Introducción a la toxicología (1)

A. ¿Qué es la toxicología?

La toxicología es el estudio de la manera en que los venenos naturales o los


fabricados por el hombre producen efectos nocivos en los organismos vivos.

 ¿Qué son efectos nocivos o perjudiciales?


Los efectos nocivos o perjudiciales son aquellos que atentan contra la
supervivencia o la función normal del individuo.

 ¿Qué es la toxicidad?
La palabra “toxicidad” describe el grado en el cual una sustancia es
venenosa o puede causar una lesión. La toxicidad depende de diferentes
factores: dosis, duración y ruta de exposición (ver el módulo dos), forma
y estructura de la sustancia química misma y factores humanos
individuales.

Consulte la nota 1-1 – Diagrama general de las rutas de exposición y


el módulo dos: Rutas de exposición.

 ¿Qué significa tóxico?


Este término se relaciona con los efectos venenosos o mortales
causados en el cuerpo por la inhalación (respirar), la ingestión (comer) o
la absorción o el contacto directo con una sustancia química.

 ¿Qué es una sustancia o contaminante tóxico?


Una sustancia tóxica es toda sustancia química que puede lesionar o
matar a una persona, un animal o una planta; es un veneno. Se utiliza el
término “tóxico” toda vez que se hace referencia a sustancias tóxicas
que son producidas por las actividades humanas o son derivadas de
éstas. Por ejemplo, la dioxina (2,3-7,8-tetraclorodibenceno-p-dioxina)
{TCDD}), producida como derivado de ciertas sustancias químicas
cloradas, es un tóxico. Por otra parte, el arsénico, un metal tóxico, se
presenta como un contaminante natural de las aguas subterráneas o
contamina las aguas subterráneas como un resultado de las actividades
industriales. En el segundo caso, estas sustancias tóxicas se conocen
como tóxicos, en lugar de toxinas.

 ¿Qué es una toxina?


El término “toxina” suele utilizarse cuando se habla sobre sustancias
tóxicas producidas naturalmente. Una toxina es toda sustancia venenosa
de origen microbiano (bacterias u otras plantas o animales diminutos),
vegetal o químico sintético que reacciona con componentes celulares
específicos para matar células, alterar el crecimiento o desarrollo o
destruir el organismo.

 ¿Qué es un síntoma tóxico?


Este término incluye toda sensación o signo que indica la presencia de
un veneno en el sistema.

 ¿Qué son efectos tóxicos?


Este término se refiere a los efectos en la salud debidos a la exposición a
una sustancia tóxica. También son conocidos como efectos venenosos
en el cuerpo.

 ¿Qué es toxicidad selectiva?


“Toxicidad selectiva” significa que una sustancia química será nociva
para un tipo de materia viva pero no para otras formas de vida, si bien
las dos pueden coexistir cercanamente.
 ¿Cómo se manifiesta la toxicidad?
La toxicidad ocurre toda vez que una sustancia entra en contacto con
una superficie corporal como la piel, los ojos o la mucosa del sistema
digestivo o respiratorio. La dosis de la sustancia química o la cantidad
con la que se entra en contacto, es importante para analizar cuán
“toxica” puede ser una sustancia.

 ¿Qué es una dosis?


La dosis es la cantidad real de una sustancia química que ingresa al
cuerpo. La dosis recibida es el resultado de exposición aguda (breve) o
crónica (a largo plazo). Una exposición aguda ocurre en un período de
tiempo muy breve, en general 24 horas. Las exposiciones crónicas tienen
lugar durante períodos prolongados de tiempo como semanas, meses o
años. La cantidad de exposición y el tipo de toxina determinarán el
efecto tóxico.

 ¿Qué es dosis-efecto?
Dosis-efecto es una relación entre la exposición y el efecto en la salud
que se establece al medir la respuesta a una dosis en aumento. Esta
relación es importante para determinar la toxicidad de una sustancia
específica (2). Se basa en el concepto de que una dosis o un período de
exposición (a una sustancia química, fármaco o sustancia tóxica),
producirá un impacto (efecto) en el organismo expuesto. Habitualmente,
cuanto más prolongada o más intensa es la dosis, mayor es la reacción o
el efecto. A esto se hace referencia cuando se dice “la dosis determina el
veneno”.

 ¿Qué es la dosis umbral?


Dado que existe una dosis-efecto, debe existir una dosis o nivel de
exposición por debajo del cual no se observan los efectos nocivos o
perjudiciales de una sustancia en una población. A esa dosis se conoce
como la “dosis umbral”. Se la conoce también como el nivel sin efectos
negativos observados (NSENO o NOAEL, por sus siglas en inglés) o
el nivel sin efectos (NSE o NEL, por sus siglas en inglés). Estos
términos suelen ser usados por toxicólogos en el análisis de la relación
entre la exposición y la dosis. Sin embargo, para las sustancias que
producen cáncer (carcinógenos), no existe ningún nivel de exposición
sin riesgos dado que toda exposición podría producir cáncer.
 ¿Qué significa “susceptibilidad individual”?
Este término describe las diferencias en los tipos de respuestas a las
sustancias peligrosas entre las personas. Cada persona es única y, por
ello, la respuesta a la exposición difiere en gran medida. La exposición
puede no tener efecto alguno en una persona, mientras que puede
producir enfermedad grave en una segunda persona y cáncer en una
tercera.

 ¿Qué es una “subpoblación sensible”?


Una subpoblación sensible comprende a personas que son más
vulnerables, que las personas sanas en general, a padecer enfermedades
debido a la exposición a sustancias peligrosas. Estas personas incluyen a
los niños pequeños, enfermos crónicos y personas de edad muy
avanzada. También comprenden mujeres embarazadas y mujeres en
edad de concebir. Según el tipo de contaminante, se utilizan otros
factores (por ejemplo, edad, peso, estilo de vida, sexo) para describir a la
población.

B. El campo de la toxicología

La toxicología aborda diferentes preguntas. Por ejemplo, en agricultura, la


toxicología determina los posibles efectos en la salud a raíz de la exposición
a pesticidas o herbicidas, o el efecto que tienen en las personas los aditivos
alimentarios utilizados para fomentar el crecimiento en animales. La
toxicología se utiliza también en experimentos en animales de laboratorio
para establecer los relaciones dosis-efecto y analiza también la manera en
que las sustancias químicas y los productos de desecho afectan la salud de
las personas.

C. Subdisciplinas de la toxicología

El campo de la toxicología puede dividirse además en las siguientes


subdisciplinas o subespecialidades:

 La toxicología ambiental, que estudia las sustancias químicas que


contaminan los alimentos, el agua, el suelo o la atmósfera. También
aborda sustancias tóxicas que ingresan a masas de agua como lagos,
arroyos, ríos y océanos. Esta subdisciplina estudia la forma en que las
diferentes plantas, animales y seres humanos son afectados por la
exposición a las sustancias tóxicas.

 La toxicología ocupacional (industrial), que analiza los efectos en la


salud que tiene la exposición a las sustancias químicas en el lugar de
trabajo. Este campo se derivó de la necesidad de proteger a los
trabajadores de las sustancias tóxicas y eliminar los riesgos en sus
lugares de trabajo. Las enfermedades ocupacionales producidas por
sustancias químicas industriales causan aproximadamente de 50.000 a
70.000 muertes y 350.000 casos nuevos de enfermedades en Estados
Unidos cada año (1).

 La toxicología reglamentaria, que reúne y evalúa información


toxicológica existente para establecer normas de exposición “sin riesgos”
sobre la base de las concentraciones. Una norma o recomendación es el
nivel de una sustancia química al que está expuesto una persona sin
sufrir un efecto nocivo para la salud.

 La toxicología de los alimentos, que aborda el abastecimiento al


consumidor de alimentos seguros y comestibles. Durante el
procesamiento, se agregan diferentes sustancias a los alimentos para
mejorar su apariencia, sabor o aroma. Se incorporan grasas, aceites,
azúcares, almidones y otras sustancias a fin de modificar la textura y el
sabor de los alimentos. Todos estos aditivos se estudian con el objetivo
de determinar si producen efectos perjudiciales y qué cantidad se
necesita para que se produzcan estos efectos. Un segundo ámbito de
interés es el de las alergias a los alimentos. Casi 30% de los
estadounidenses padece de algún tipo de alergia a los alimentos. Por
ejemplo, muchas personas tienen problemas para digerir la leche.
Además, se aplican sustancias tóxicas, como pesticidas, a cultivos de
alimentos en el campo, mientras que el plomo, el arsénico y el cadmio
están naturalmente presentes en el suelo y el agua y son absorbidos por
las plantas. Los toxicólogos deben determinar el nivel de ingesta diaria
admisible para estas sustancias.

 La toxicología clínica, que analiza enfermedades y afecciones


relacionadas con la exposición a sustancias químicas tóxicas a corto y a
largo plazo. Los toxicólogos clínicos incluyen médicos de la sala de
emergencias que, a fin de administrar el tratamiento apropiado, deben
conocer a fondo los síntomas producidos por la exposición a una gama
amplia de sustancias tóxicas.

 La toxicología descriptiva, que gira en torno a la recolección de


información toxicológica derivada de la experimentación en animales.
Estos tipos de experimentos se usan para establecer la cantidad de una
sustancia química que puede producir una enfermedad o la muerte.
La Agencia de Protección del Medio Ambiente de EE. UU External. (EPA,
por sus siglas en inglés), la Administración de Salud y Seguridad
Ocupacionales (OSHA, por sus siglas en inglés) y la Administración de
Drogas y Alimentos (FDA, por sus siglas en inglés) utilizan la información
proveniente de estos estudios para establecer los límites que regulan las
exposiciones.

 La toxicología forense, que se emplea para ayudar al establecimiento


de relaciones causa-efecto entre la exposición a un medicamento o a
una sustancia química y los efectos tóxicos o mortales que causa esa
exposición.

 La toxicología analítica, que identifica la sustancia tóxica a través del


análisis de los líquidos corporales, el contenido estomacal, los
excrementos o la piel.

 La toxicología mecanicista, que realiza observaciones sobre la


manera en que las sustancias tóxicas producen sus efectos. Los efectos
de la exposición dependen de diferentes factores, como el tamaño de la
molécula, el tipo de tejido específico o los componentes celulares
afectados, o si la sustancia se disuelve fácilmente en agua o en los
tejidos grasos. Estos aspectos son importantes cuando se trata de
determinar la manera en que una sustancia tóxica es nociva y sirven para
determinar si la manifestación de los efectos observados en los animales
se puede presentar en los seres humanos.

Ir arriba

II. Clasificación de los agentes tóxicos (2):

Las sustancias tóxicas se clasifican de la siguiente manera:


A. Metales pesados

Los metales difieren de otras sustancias tóxicas dado que no son creados ni
destruidos por los seres humanos. El uso que hacen las personas de los
metales pesados es importante para determinar el potencial que tienen
éstos de producir efectos en la salud. Estos efectos en la salud podrían
ocurrir, por lo menos, a través de dos