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Claramente, este es un tema que debemos enseñar y, sin embargo, es tan nuevo que pocos de los libros de

texto instrumentales estándar ofrecen más que una breve indicación de su importancia. Una de las razones
de esta situación es que casi ninguna de las principales contribuciones ha provenido de los laboratorios de la
American University. Hasta hace poco, los líderes en el campo se encontraban en. Inglaterra, Holanda, Suecia,
Checoslavakia y Rusia. La mayoría de las ideas importantes provienen de laboratorios bioquímicos,
laboratorios de investigación petrolera y en empresas de instrumentos. Otra razón por la cual las aplicaciones
han superado la comprensión de los principios fundamentales es que la técnica es tan simple y económica
que miles de químicos ahora la utilizan como una herramienta indispensable después de leer algunos artículos
y quizás el manual de instrucciones. Pero para elegir los componentes con inteligencia, obtener lo último en
rendimiento y lograr los fantásticos resultados que ahora son posibles, es esencial adquirir un conocimiento
sólido de los principios fundamentales.

Se encuentran disponibles numerosas revisiones (10, 11, 11a) y varias monografías (18, 18, 14) sobre
cromatografía de gases para un estudio detallado. El propósito de este documento es presentar una breve
introducción a los principios y una mirada a los desarrollos actuales en este campo de rápido movimiento.
Consideraremos solo la cromatografía de elución gas-líquido. Para una discusión elemental más general, el
artículo de Lotz y Willingham (15) es muy útil.

Principios

La cromatografía de gases, como todos los métodos cromatográficos, es principalmente una técnica para
realizar separaciones. Muchas separaciones, como la precipitación de cloruro de plata o la extracción de
cloruro de hierro (III) del agua en éter isopropílico, son esencialmente cuantitativas en una sola etapa. Otros
problemas más difíciles, como la separación de o- y p-xileno con propiedades físicas y químicas muy similares,
pueden requerir varios pasos; los miles de pasos se logran fácilmente en una columna cromatográfica simple
que requiere miles de personas esencialmente sin trabajo por parte del operador.

Todos los métodos cromatográficos implican una fase estacionaria que absorbe parcialmente o absorbe los
componentes de la muestra y una fase móvil para transportar los componentes de la muestra a lo largo de la
columna o a través del medio. Los componentes tienden a equilibrarse entre las dos fases y se mueven solo
durante el tiempo de fracción gastado en la fase móvil. Por lo tanto, la velocidad de movimiento promedio
está determinada por la velocidad lineal de la fase móvil y el coeficiente de distribución, y, por supuesto, será
diferente para cada componente. La peculiar ventaja de la cromatografía de partición gas-líquido radica en el
hecho de que podemos aprovechar no solo las propiedades físicas como la presión de vapor, sino también las
propiedades químicas como la formación de complejos, enlaces de hidrógeno, efectos de dipolos moleculares,
etc. El único requisito Es que estas reacciones químicas son reversibles bajo las condiciones existentes en la
columna.

En circunstancias ideales, esperaríamos que si la columna es larga, así como cada componente emergería en
un momento diferente como una banda muy estrecha, lo que facilitaría las separaciones difíciles. El
cromatograma consistiría en una serie de puntas afiladas, un sueño de todos los cromatógrafos. En realidad,
incluso una muestra que consta de un solo componente puro se extiende inevitablemente a medida que pasa
a través de la columna, y se hace más amplia cuanto más tiempo pasa en la columna, lo que complica la
imagen y dificulta las separaciones. Es este fenómeno de "ensanchamiento de banda" Eso ha dado lugar a
varias teorías que intentan explicarlo. El objetivo importante es comprender los motivos de la ampliación de
la banda para mantener una banda lo más estrecha posible. Martin y Synge (16) propusieron una explicación
basada en "placas teóricas", análoga a las separaciones de múltiples etapas. Se puede considerar que una
columna consiste en un gran número de etapas o placas, en cada una de las cuales se establece el equilibrio
entre las fases antes de que la fase móvil se mueva a la siguiente placa. Con este modelo, se puede predecir
la distribución de un componente después de un número dado de transferencias. Por ejemplo, supongamos
un coeficiente de distribución de unidad (concentraciones iguales en las fases de gas y líquido) y volúmenes
iguales de cada fase en cada placa. Luego, introducimos un componente en la primera placa, establecemos el
equilibrio y transferimos la fase móvil a la siguiente placa. El componente se introduce en el sistema solo una
vez, y después de cada transferencia, el sistema se rellena con un volumen de portador puro que ingresa a la
primera placa. Con este esquema de operación, después de la primera transferencia, la mitad del componente
está en la primera placa y la mitad en la segunda. La siguiente transferencia mueve una cuarta parte del
componente a la tercera placa, una cuarta parte permanece en la primera placa y la mitad (pero no la misma
mitad) permanece en la segunda. Si este proceso se repitió muchas veces, la fracción restante en cada placa
se obtiene de los valores de los términos sucesivos de la expansión binomial (a + b), donde p es el número de
la última placa utilizada y a y b son iguales a /. Más generalmente, el coeficiente de distribución, K, no será la
unidad, y los volúmenes de las fases, Vo y Vu, no serán iguales. La distribución (la fracción del componente en
cada placa) entre las placas se obtiene luego de la expansión de la expresión:

Una distribución de un componente típico después de 10 y 20 transferencias se muestra en la Figura 1. A partir


de estas consideraciones solamente, parece que el uso de más placas (o transferencias) extiende el material
sobre una banda más amplia. También parece que las separaciones son imposibles, ya que uno nunca puede
eliminar todo el material de la primera placa. La respuesta a este dilema aparente es disminuir el tamaño de
cada plato.

Por ejemplo, reconsideremos la distribución del material representado en la Figura 1, sobre la base de la
unidad de longitud de columna en lugar de la placa de unidad. Esta misma distribución se muestra de nuevo
en la Figura 2, para dos columnas de longitud idéntica, pero que contienen 10 y 20 placas, respectivamente.
Es obvio que la columna con el mayor número de placas se acerca más a nuestra imagen ideal. A medida que
aumenta el número de placas, el componente ocupa una mayor cantidad de placas, pero la mayor parte del
componente se encuentra en una pequeña fracción de este gran número. Miles de placas son comunes en la
cromatografía de gases y los picos afilados se obtienen fácilmente.

Las distribuciones mostradas en la Figura 2 son para un solo instante cuando la primera parte de la muestra
alcanza la salida de la columna y la concentración máxima está en la placa central. La distribución con el tiempo
se muestra en la Figura 3, donde se ve que el pico, inevitablemente, se ensancha y pasa por una columna.

En la práctica, solo se puede observar la concentración instantánea del componente en el gas portador a
medida que emerge de la columna, y de aquí se deduce la distribución previa dentro de la columna y el número
de placas que se hubieran requerido para lograr esta curva. Así, en un sentido práctico, uno determina el
número de placas teóricas, n, a partir de la curva de distribución (en lugar del proceso inverso descrito
anteriormente) utilizando la fórmula:.

Donde el tiempo de retención, tR, es el tiempo requerido para alcanzar la concentración máxima (pico) de un
componente y w es el ancho de banda, medido en unidades de tiempo entre las intersecciones de tangentes
a los puntos de inflexión del pico y la línea base. Mientras que el número de placas teóricas nos da una medida
del rendimiento de la columna (eficiencia), la mejora, excepto para agregar más placas (hacer una columna
más larga). En realidad, preferiríamos construir más placas en la misma longitud de columna. El intento más
útil para explicar el efecto de los parámetros experimentales en la altura equivalente a una placa teórica, H,
fue propuesto por Van Deemter (17). Consideró cinéticamente la "ampliación de la banda" y sugirió una teoría
de la velocidad. Obviamente, en un sistema en continuo movimiento, el equilibrio puede ser abordado pero
nunca establecido. Hay otras desviaciones de la idealidad. El coeficiente de distribución no es una constante,
sino que depende de la concentración total (aunque es casi constante para el líquido saturado). La fase líquida
no está distribuida uniformemente en toda la columna. Las moléculas en la fase gaseosa se mueven por
caminos tortuosos de longitudes no uniformes. Además de la convección, hay una difusión lineal a lo largo de
la columna en ambas fases. Una teoría exacta que explique todo sería innecesariamente complicada. Van
Deemter (17) propuso que tres términos eran suficientes para explicar H de una manera simple:

donde u es la velocidad del gas lineal. El término A es una medida de la variación de la trayectoria y aumenta
con el tamaño de las partículas sólidas. El término B es una medida de difusión lineal a lo largo de la columna
en la fase gaseosa; aumenta con la difusividad disminuye con la velocidad del gas (menos tiempo empleado
en la columna). El término C es la medida de la resistencia a la transferencia de masa (salida del equilibrio) y
depende del valor real del coeficiente de distribución, el espesor de la película líquida, la difusividad del líquido
y, por supuesto, aumenta con la velocidad del gas. (menos tiempo para alcanzar el equilibrio). Aunque la
ecuación de Van Deemter parece dar la altura equivalente a una placa teórica, rara vez es posible calcular H a
partir de esta ecuación solo porque incluye términos que no pueden medirse experimentalmente. Sin
embargo, predice el efecto de muchos parámetros en la eficiencia de la columna. Ha habido varias propuestas
recientes (18-20) para modificar y mejorar la ecuación de Van Deemter agregando términos adicionales para
explicar el efecto de la difusión lineal en la fase líquida, la difusión lateral en la fase gaseosa, la adsorción en
los sitios activos del soporte sólido, áreas relativamente estancadas de gas y adsorción en la superficie del
líquido. Estos refinamientos añaden complicaciones en la aplicación de la teoría, son necesarios para una
mayor eficiencia. A pesar de las deficiencias de las teorías de Martin-Synge y Van Deemter, han sido de enorme
valor para desarrollar mejores columnas. El trabajo de Golay (21) es un ejemplo sobresaliente de las
recompensas de este enfoque de sonido. Al considerar la ecuación de Van Deemter, razonó correctamente
que, independientemente de cómo se opera la columna, el valor de H nunca puede reducirse a menos que el
valor del término A, que está determinado por la trayectoria tortuosa a través del material de embalaje
irregular. Para eliminar este factor limitante, sugirió que una columna capilar vacía, cubierta con fase líquida,
se acercaría a una situación ideal. Fue capaz de predecir a partir de argumentos matemáticos el diámetro
óptimo de dicho capilar. Las columnas capilares ahora en uso con diámetros internos de aproximadamente
0.01 pulgadas y longitudes de varios cientos de pies dan un número fenomenal de placas teóricas; Se ha
reportado hasta un millón de placas (28).

El entusiasmo inicial que sugiere que las columnas capilares harían que las columnas empaquetadas se
vuelvan obsoletas ha disminuido. Se debe pagar un millón de placas en términos de mayor tiempo de
retención y menor capacidad. Una muestra de una fracción de un microgramo puede ser altamente deseable
si esto es todo lo que se puede obtener, pero para la mayoría de las aplicaciones, una muestra tan pequeña
es difícil de medir y manejar. Además, trabajos recientes han demostrado que el número de placas es una
medida un tanto engañosa del rendimiento de una columna capilar; de hecho, puede requerir hasta cien veces
más placas para realizar una separación determinada en un capilar que en una pequeña columna
empaquetada (e8).

El cromatógrafo practicante está más interesado en el rendimiento que en los números teóricos. Además de
la eficiencia de la columna medida en placas, la resolución de dos componentes depende en gran medida de
la naturaleza de la fase estacionaria. Dos componentes con picos superpuestos se pueden separar afilando los
picos (aumentando el número de placas), cambiando las tasas de movimiento relativas a través de la columna
(empleando un líquido con un diferencial más favorable entre los dos coeficientes de distribución), o por un
apropiado Combinación de ambos factores (84). Purnell (88) ha dado una excelente correlación de poder de
separación y eficiencia.

Para el control de procesos y otras aplicaciones donde la alta velocidad es esencial, se deben considerar ambos
factores. Esta es un área de actividad intensa y hay varias sugerencias disponibles para minimizar el tiempo
(11a, 25 27).

Aparato nuevo Aunque muchas de las aplicaciones mencionadas anteriormente requieren instrumentos
refinados, un aparato muy simple es suficiente para demostrar los principios y realizar análisis simples. La
versión sugerida por Cowan y Sugihara (28) es adecuada. Los estudiantes podrían usarlo fácilmente, aunque
por seguridad sería preferible usar dióxido de carbono en lugar de hidrógeno para gas portador con un
detector de tipo nitrómetro (29, 30). El énfasis en una mayor sensibilidad (requerida para los constituyentes
de trazas y muestras pequeñas) ha aumentado la demanda de detectores de ionización en los cuales el
xomponent está ionizado por rayos b, temperatura de llama o electrones térmicos 35,36

Con estos detectores es posible medir cantidades tan pequeñas como 10 ^ -15 g de material. Las corrientes
de iones extremadamente pequeñas observadas requieren una tremenda amplificación; sin embargo, esto se
ha logrado con los electrómetros que dan una respuesta lineal en rangos de 5 a 7 órdenes de magnitud (37).
En general son menos sensibles a las fluctuaciones de temperatura. Las tres variedades son más o menos
equivalentes para muchas aplicaciones. Por otro lado, el detector de llama es insensible al agua y otros gases
no combustibles, y por supuesto, los componentes se destruyen. El detector de rayos B es relativamente
insensible a las sustancias de bajo peso molecular y requiere una fuente radiactiva. El detector de ionización
térmica es más generalmente aplicable, pero los modelos actuales no poseen la sensibilidad extrema de los
otros dos. El detector de conductividad térmica sigue siendo la opción más popular debido a su bajo costo,
simplicidad y amplia aplicabilidad. Los detectores de conductividad térmica en miniatura se están acercando
a la sensibilidad de los detectores de ionización (38). Ya está disponible una nueva versión (39, 39a) del balance
de densidad de gas de Martin. Este detector responde directamente al peso molecular, eliminando así el
problema de calibración.

No pasará mucho tiempo antes de que todo en el almacén se haya intentado como una fase estacionaria. El
uso de Tide en la tienda de comestibles ha demostrado ser muy efectivo (28, 40). La modificación del soporte
sólido con una capa delgada de hexametildisilazano ha disminuido el problema de relaves con los compuestos
polares (41). El teflón granulado hará lo mismo (48). Las capas finas de silicona (General Electric SE 30) han
hecho posible la separación de esteroides y alcaloides muy por debajo de sus puntos de ebullición normales
(43). En general, la resolución se mejora a temperaturas más bajas, y se ha preparado un nuevo material
interesante en la Estación de Pruebas de Artillería Naval (44) llamada 1-metil (2-etilhidroxi) tetrazol que
permanece como un líquido superenfriado a temperaturas tan bajas como -190 °. Se reporta para dar una
excelente resolución para los gases fijos. Las perlas de microglas como soporte están recibiendo mucha
atención (46). La superficie de vidrio es mucho menos activa que la tierra de diatomeas, por lo que se pueden
utilizar capas más delgadas; Esto tiende a aumentar la eficiencia y la velocidad y hace posible el uso de
temperaturas más bajas. Sin embargo, la superficie específica más pequeña de las perlas esféricas es una
desventaja, ya que reduce tanto la eficiencia como la capacidad.

El control de la temperatura es un factor limitante en el análisis cuantitativo. La altura de pico es una función
sensible de la temperatura de la columna para todos los detectores, y de los detectores de conductividad
térmica de la temperatura del detector. Las áreas de los picos son menos sensibles a las temperaturas de la
columna siempre que la temperatura del detector sea constante. Si se usa el área de pico, la temperatura de
la columna no necesita ser constante y se puede programar (46). Solo el detector debe mantenerse a
temperatura constante; Esta es una ventaja enorme para muestras de amplio rango de ebullición. Los
componentes de bajo punto de ebullición se analizan a baja temperatura, donde se puede mantener una
buena resolución y los componentes de alto punto de ebullición se aceleran gradualmente para dar un tiempo
de retención razonable.

Una ventaja adicional es que todos los picos tienden a tener casi el mismo ancho. En la Figura 4 se muestra
un ejemplo muy convincente del valor de la temperatura programada. El tratamiento teórico de esta técnica
es extremadamente complicado, pero se ha avanzado (47-49 ). El trabajo a alta temperatura está limitado
solo por la estabilidad térmica de los materiales y la volatilidad de la fase líquida (50). Los materiales orgánicos
(por ejemplo, siliconas, grasas Apiezon, asfaltenos, etc.) son útiles a aproximadamente 350 ° (51); por encima
de esta temperatura se debe recurrir a la eutéctica de sales inorgánicas (62). Algunos trabajos ya se han
realizado hasta 500-600 °, y 1000 ° parece alcanzable en breve. La cromatografía de gases es esencialmente
un micro método que requiere columnas de diámetro pequeño y muestras pequeñas. Además, la
cromatografía de elución, que es la técnica de separación más potente, es inherentemente un proceso
discontinuo. Es una gran pena que no podamos escalar fácilmente el aparato y hacer uso del método para la
preparación de grandes cantidades de productos químicos difíciles de purificar (53). Se dispone de
cromatógrafos de escala preparativa, pero todavía no se ha logrado la cromatografía de elución continua