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Nikki Donovan

Um Soberano Poderoso

Um Soberano Poderoso Nikki Donovan


Ttulo Original: No Surrender (2002) Clssicos Histricos n 307

Inglaterra, 1189. UM HOMEM E UMA MULHER TENTADOS PELO DESEJO E ARRASADOS PELA TRAIO! O poder os uniu. Um decreto do rei os separou. Mas a nica noite de intenso prazer que havia partilhado com lady Nicole no saiu a cabea de Charles de Cressy. Por trs anos esperou para voltar ao Castelo Mordeaux e tom-la como sua para sempre. Ao retornar, e atacado pela guarda de Mordeaux, e todos os sinais apontam para uma traio por parte de Nicole. Agora Charles est dividido entre o desejo e a desconfiana. Porque, apesar de a vitria na batalha lhe ter garantido lady Nicole, ele no tem mais certeza de conhecer a mulher com quem sonhou partilhar a cama... e a vida.

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Captulo I

Inglaterra Dezembro de 1189

O quarto estava escuro e ele no conseguia v-la. Lady? sussurrou. No houve resposta. Ele suspirou, exasperado. Podia senti-la e tambm o perfume suave e excitante. Nunca possura uma mulher assim: bem-criada, refinada, uma dama. Por um breve perodo, ela seria sua. E ele no julgaria os motivos. Ele tirou as roupas sem perder tempo. Quando subiu na cama, as cordas que a mantinham suspensa rangeram. Ele estendeu a mo e sentiu a pele morna e suave. O ombro dela era macio como seda, e seu brao, delicado e gracioso. Cauteloso, deslizou a mo para cima, at alcanar uma trana espessa. Por Deus! exclamou ela, num sussurro tenso Quer fazer o favor de acabar logo com isso? Ele ficou paralisado, em parte surpreso e em parte ressentido. Era evidente que ela desejava livrar-se logo do incmodo. Pois bem. Ele cumpriria seu dever e depois iria embora. Determinado, soltou os cabelos dela e moveu a mo para baixo. A sensao de um seio voluptuoso fez sua respirao acelerar. At ali, aquele corpo era o sonho de qualquer soldado. Seria um absurdo desperdi-lo. Ele acariciou os mamilos.

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No murmurou ela. Ele ignorou-a e ela se contraiu, como se estivesse prestes a empurr-lo, mas no momento seguinte arqueou o corpo para cima, fazendo-o sentir o mamilo enrijecer sob seus dedos. Ele estava profundamente excitado, e ainda havia tanto a explorar...Sentia-se inebriado por aquela mulher. Seu cheiro, as formas esguias e elegantes daquele corpo... Ergueu a mo para toc-la no rosto. Podia perceber que ela era bonita, de traos finos, ossos delicados e pele impecvel. Gostaria de saber a cor dos cabelos e dos olhos. Queria ir at a janela e abrir as cortinas para v-la, mas receava deix-la novamente impaciente. At porque, mesmo no escuro, ela era maravilhosa. E, naquele momento, lhe pertencia. Ele mal podia acreditar na sua sorte. Faria com que a experincia tambm fosse boa para ela. Era uma questo de honra. Ela era a personificao de todos os seus sonhos, e ele no a decepcionaria: lhe daria tanto prazer que ela jamais esqueceria aquela noite. Erguendo um pouco o corpo, ele se inclinou para beij-la nos lbios. Ela devia estar sentindo nojo, repulsa. Mas no estava. A boca dele era quente mida, e a presso daqueles lbios contra os seus a fez sentir um formigamento. Ele tinha um sabor difcil de definir: morno e levemente doce. Faminto. Vivo. O corpo era grande e musculoso, e ela sentiu um cheiro selvagem e msculo. Era impressionante que aquele animal no tivesse avanado em seu pescoo, e aquilo a deixava muito intrigada. Diziam que o ato sexual devia ser agradvel, mas ela duvidava. Entretanto havia algo na forma como ele a tocava com seus dedos calosos, lentos e gentis. Algo no fato de ele roar os lbios sobre os dela, tocando-os de maneira hbil e sensual. Aquilo foi criando nela um estranho desejo, fazendoa esquecer que devia ficar ali, imvel e furiosa, enquanto ele agia. No momento em que ele parou de beij-la, ela sentiu uma vontade absurda de protestar. Ento, ele beijou-a no

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pescoo. Pequenos arrepios de desejo percorreram-lhe o corpo. Ele concentrou-se com o turbilho de sensaes. Seu ventre latejava, os mamilos doam. Queria mais. Beijou-a de novo, lenta e firmemente, e ela ficou sem saber o que esperar, at o momento em que ele a incentivou a entreabrir os lbios para, em seguida, penetrar em sua boca com a lngua e fazer um movimento de vaivm que simulava o ato sexual. No comeo, ela ficou paralisada com a invaso, mas logo seu desejo cresceu. Com a mo livre, soltou os cabelos dela. Ento, moldou um dos seios, brincando com o mamilo. O outro mamilo enrijeceu. Ela gemeu. Como se aquilo fosse um sinal, ele parou de beij-la na boca, deslizou seus lbios para baixo e beijou-a nos seios, fazendo o sangue dela incendiar-se. Os seios dela eram perfeitos: haviam sido criados para as mos dele. Os mamilos eram rijos e deliciosos; quando os sentiu endurecerem e a ouviu gemer, ele aumentou a presso. Ela sentiu uma onda de desejo invadi-la e, de forma inconsciente, projetou os quadris para cima, oferecendo-se. Lentamente, ele deslizou as mos pelo ventre achatado. Os plos pubianos dela eram macios e sedosos, e ele entrelaou os dedos neles, intensamente ciente do local ainda mais macio e mgico escondido entre aquelas coxas. J ouvira falar em beijar uma mulher ali, mas nunca havia tentado. Ela era uma dama, limpa, cuidada, perfumada, e certamente seu sexo teria um gosto bom, to quente, feminino e adorvel quanto o resto de seu corpo. Mas primeiro a prepararia para o amor. Ele a estava provocando, roando os dedos bem perto do centro do prazer. Finalmente, ela sentiu o toque que desejava receber. Uma presso delicada, porm insuficiente, que a fez estremecer. Aquele homem a tocava com a leveza e a ternura de um cego, explorando aquele lugar secreto que ela prpria mal conhecia, cheio de contornos misteriosos. Ela sentiu que ele a abria como se abre uma flor. Em seguida

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penetrou-a com um dedo. Ela sentiu o corpo todo se contrair e relaxou para permitir a entrada. Ele deixou o dedo ali, pressionando-o ligeiramente para cima, enquanto voltava a beij-la. A estranha pulsao dentro dela cresceu ainda mais, fazendo-a arquear os quadris em busca de uma presso mais profunda. Quando ele removeu o dedo, ela sentiu vontade de gritar, mas antes mesmo de recuperar o flego, sentiu uma respirao quente em seu ventre e depois mais abaixo. Quando se deu conta do que ele tencionava fazer, ela congelou petrificada. Nunca imaginara que um homem pudesse beijar uma mulher ali. Ao ser tocada pela lngua dele, uma gigantesca onda de prazer invadiu-a e ela agarrou os lenis com fora. Ele mordiscou de leve as dobras macias, e ela suspirou, num xtase ofegante. A sensao daquela lngua dentro dela a fez estremecer por inteiro e gritar. Aquilo era demais...como se estivesse perdendo a cabea. Por...favor... balbuciou ela. Agora, ela estava pronta, pensou ele. Era hora de penetrla forte e profundamente e faz-la pedir mais. Ajustou o corpo ao dela, mantendo-se suspenso. Ento, roou-a no ventre com seu membro intumescido. Cuidadoso, ele foi tranando o caminho para baixo, forando-a com gentileza. Ela afastou as pernas, projetando os quadris para cima, definitivamente pronta. Ela estava adorando a sensao daquele corpo quente e rgido sendo pressionado contra a sua feminilidade. Mas, de repente, houve uma arremetida sbita, cheia de calor e presso, acompanhada de um instante de dor. Ela agarrou-o pelos ombros, enfiando as unhas nele. Aquele homem era grande demais! Ele no havia se preparado para aquilo. Por um momento, parou, impressionado com a sensao de violar a virgindade dela, e sentiu-se culpado. Apesar de todas as tentativas de tornar a experincia boa para ela, ele a ferira. Justamente

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ela, uma personificao de beleza e feminilidade. Mas no havia como mudar as coisas. S lhe restava tentar compens-la. Desculpe sussurrou ele Eu no sabia que era a sua primeira vez. Ento, deslizou a mo para baixo e tocou-a onde os sexos de ambos se uniam. Ali, usou as tcnicas aprendidas com as mulheres com as quais havia dormido, para relax-la e excit-la. Gradualmente, a tenso foi diminuindo e, algum tempo depois, ele sentiu que podia voltar a se mexer. Comeou lenta e suavemente, apesar de ser uma tortura ter de conterse. Havia imaginado que quando chegassem quele ponto, poderia dar vazo s suas necessidades, penetrando-a com vigor. Mas no a machucaria mais do que j machucara. Fazia com que ela chegasse ao clmax, e assim o receberia melhor. Ela sentiu os dedos dele buscarem um ponto especfico, escondido. Quando o encontrou, foi como se uma porta se abrisse dentro dela, virando-a do avesso para receb-lo. Uma sensao fortssima a dominou, sacudindo-lhe o corpo. Ela gritou. Ele tirou a mo e penetrou-a com firmeza. Profundamente. Mais forte. Mais rpido. Eles eram um s ser, movendo-se em perfeito sincronismo, em busca de um objetivo comum. Por fim, o clmax a atingiu, lanando-a em outra dimenso. Ao mesmo tempo, ela o ouviu gritar.

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Captulo II

Inglaterra Julho de 1193

Charles de Cressy empurrou o elmo para trs e observou a construo cinzenta que era o Castelo de Mordeaux. No mesmo instante sua mente foi invadida por imagens de uma pele impecavelmente branca, cabelos escuros como a noite, olhos brilhantes e lbios suaves como ptalas de rosa. Os cheiros de suor, de cavalos e de armas tambm dera lugar a outro, delicado e inebriante. Charles nunca havia conseguido decifrar que flores e especiarias compunham o perfume raro que enchia seus sentidos. Era a essncia sublime da mulher em si misteriosa, intocada, guardando promessas de delcias inimaginveis. Mas breve, muito breve, voltaria a sentir o aroma que emanava daquela pele. Poderia toc-la, abra-la... Charles! Onde voc estava? J lhe perguntei trs vezes quais so as ordens e voc continua sobre esse cavalo, como se fosse uma maldita rvore! disse Reynard de Gautier, aproximando-se de Charles e praguejando enfaticamente Pelos cus! ela, no ? Estamos no meio de um ataque e voc s pensa nessa sua desiluso de trs anos. Se no se concentrar, improvvel que viva para voltar a ver lady Mortimer. No a chame de lady Mortimer! explodiu Charles, ante a meno do sobrenome do seu inimigo mortal. Ela no nem casada com ele! Reynard grunhiu de desespero.

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Eu havia esquecido que voc no consegue ser racional com isso. Mas, pelo menos, pense nos outros. Se demorarmos demais, os soldados do castelo nos vero e soaro o alarme. Ou voc libera o grupo, ou melhor voltarmos outro dia. Eu no aceito arriscar a vida de bons guerreiros porque voc um tolo apaixonado. As palavras de Reynard serviram para colocar Charles em alerta. Os dois j tinham visto morte e sofrimento demais naqueles ltimos anos, e ele no poderia deixar que nada o distrasse. Havia muito mais que o seu sonho em jogo. Charles ergueu e baixou o brao, e a tropa de cavaleiros avanou, descendo a colina rumo ao vale. Uma nuvem de poeira os envolveu e o barulho forte das armaduras tomou conta de tudo. Com o corao aos saltos e a sensao de morte iminente no ar, Charles imaginou quantas vezes j havia estado naquela mesma situao. Mas o pior dos perigos que enfrentara na vida no ocorrera sobre o cavalo. Lembrou-se dos muros de Acre desabando sobre ele, do nico tnel que levava liberdade bloqueado por um assassino contratado por Mortimer. Ento, recordou-se dos soldados que vira morrer de febre, gemendo, sem sentidos; da longa mancha pela costa da Palestina, durante a qual os homens cozinhavam at morrer dentro de suas armaduras ou caam, vitimados pelos monstros sarracenos que arrancavam a pele dos inimigos ainda vivos. Ele havia sobrevivido a isso tudo e agora teria de travar aquela ltima batalha que o levaria ao seu sonho: a conquista de Mordeaux, a morte de Mortimer...e lady Nicole em seus braos, em segurana, para sempre. Charles ainda no acreditava que esse dia tivesse chegado. O decreto do rei se encontrava na bolsa sob a sela do seu cavalo, com a caligrafia rebuscada do monarca identificando-o como o novo lorde de Mordeaux. Mas as palavras no pergaminho no significariam nada se ele no conseguisse assumir o controle de sua propriedade. O rei Ricardo estava

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na Alemanha, na priso do imperador Henrique VI, que certamente agia sob as ordens do prprio prncipe Joo. Se Charles queria mesmo aquele castelo, teria de conquist-lo por conta prpria. Pelo menos tinha o elemento surpresa do seu lado. Mortimer achava que ele estava morto havia tempo. E ela? Ser que ela se lembraria dele? Como poderia no se lembrar? Charles a tivera nos braos, possura seu corpo; havia sido seu primeiro amante e, esperava, o nico. Charles se incomodava muito com a forma como a deixara. Na poca, no tivera opo e nem pudera dizer ou fazer nada contra o marido cruel e depravado de Nicole. Na poca Mortimer era seu lorde, e ele no tivera alternativa a no ser obedecer e ir com o resto das tropas para Londres e depois numa Cruzada com o rei Ricardo. Mas naquela viagem havia jurado a si mesmo que um dia voltaria para libert-la. O juramento o ajudara a sobreviver e a superar todas as privaes da Cruzada. Impelira-o a arriscar a vida inmeras vezes para impressionar seu lder, de forma que o rei o sagrasse cavaleiro e, ento, finalmente, lhe oferecesse uma recompensa por sua bravura e valor. Qual ser o seu pedido? - perguntara Ricardo, Corao de Leo, recostado numa cadeira, dentro da tenda Que ambies o movem? Voc, como eu, deseja livrar o Santo Sepulcro acima de qualquer coisa no mundo? Ou guiado por motivaes menos nobres? Riqueza, poder, vingana? Charles ficara com a boca to seca que mal conseguira falar. Por fim, balbuciara sua verdade, imaginando se aquilo lhe custaria tudo o que vivera at ento. Todas essas coisas, Vossa Alteza. E mais uma: uma mulher. Seguira-se uma eternidade de silncio. Finalmente, o rei rira.

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Voc se revela fcil demais, De Cressy. A maioria dos homens teria mentido e dito que sua motivao era igual minha. Mas eu admiro sua honestidade, e voc merece uma recompensa. Pea algo que eu tenha poder de conceder, e a ter. A honra de possuir o Castelo de Mordeaux, em Worcestershire respondeu ele. O rei fizera um gesto pedindo papel ao seu criado e decretara o fim da histria. S que ainda havia muita luta e sofrimento no caminho de Charles. Ele ainda precisaria sobreviver ao resto da campanha e longa viagem de volta Inglaterra.Depois teria de usar toda a habilidade adquirida nas batalhas para convencer seus soldados cansados de guerra a abraar sua causa e viajar com ele para Mordeaux. E ento, teria de sobreviver batalha e ao confronto com Walter Mortimer... H algo errado! Mais uma vez, a voz do amigo tirou-o do devaneio. Olhe a vila. Reynard gesticulou para as estruturas simples diante deles. Est deserta. Charles sentiu um calafrio percorrer-lhe a espinha. Deveria haver galinhas ciscando perto das casas, fumaa saindo das chamins, cachorros latindo. Por Deus disse ele. Ser que foram avisados? Ser que sabiam que estvamos a caminho? Seus piores temores se confirmaram quando se aproximaram do castelo. Os portes da entrada estavam vazios, a ponte sobre o fosso, deserta, e na ameias, silhuetas de arqueiros os esperavam. Charles ergueu a mo para interromper o avano e puxou as rdeas da prpria montaria. O que faremos? perguntou Reynard, aproximando a sua montaria da de Charles. No faz sentido atacar, se eles esto esperando. Eu sei disso disse Charles por entre os dentes - Isso significa que vamos ter de acampar aqui e construir catapultas. O castelo ainda pode ser tomado. S vai levar mais tempo.

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E causar um bocado de estrago. O castelo seu por direito.Voc possui o decreto do rei. Tem certeza de que quer bombardear as paredes e incendiar metade do lugar para poder tomar posse? As palavras de Reynard evocavam um quadro sombrio. Quando conquistassem Mordeaux, talvez o lugar guardasse pouca semelhana com a propriedade segura e prspera que era naquele momento. Charles imaginou os muros de pedra enegrecidos pelo fogo e semidestrudos pelas catapultas. Vislumbrou os campos que circundavam o castelo pisoteados pelos cavalos dos seus homens, e a pacata vila, destruda. Enquanto lutavam, os homens tinham tendncia a pilhar e depredar, assumindo o direito de pegar o que quer que encontrassem em seu caminho. Ele poderia ordenar aos homens que deixassem os campos e a vila intocados, mas aquilo causaria reclamaes e insatisfao. Agora que estava to prximo de seu objetivo, no podia correr o risco de enfraquecer sua fora ofensiva com uma debandada dos soldados. Quem poderia t-los avisado? murmurou Reynard Ningum sabia que estvamos aqui. Ningum, alm do mensageiro que voc mandou para avisar lady Nicole e ela prpria. Ser que ela os avisou? Por que lady Nicole faria isso? perguntou Charles, incrdulo Escrevi uma carta dizendo que viria resgat-la. Que tencionava matar Mortimer e libert-la da existncia infernal que ela foi obrigada a viver. Por que uma prisioneira avisaria seu captor? No faz sentido. Talvez no, mas algum os alertou da nossa chegada. Olhe! Charles virou-se, praguejando, e viu uma fora montada se organizando do outro lado do vale, com uma bandeira vermelha e dourada hasteada e bem visvel. Droga! Mortimer! Eu esperava no ter de enfrent-lo at de Mordeaux estivesse em minhas mos.

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Talvez seja melhor assim disse Reynard. Lutaremos uma bela batalha por Mordeaux, incluindo o resto das terras de Mortimer e a dama. Quem quer que vena ficar com tudo. Charles assentiu, to tenso e determinado que no conseguiu falar. Apesar de no hav-lo planejado, aquele confronto era uma resposta s suas preces. Finalmente enfrentaria seu inimigo cara a cara. Quando se aproximou de Charles e seus homens, o pequeno grupo diminuiu o passo e um homem avanou. Ele usava uma tnica vermelha com um leo dourado bordado, numa clara aluso de que era aliado de Ricardo, Corao de Leo. O que Mortimer pensaria, imaginou Charles, satisfeito, quando descobrisse que seu oponente tambm havia subido no conceito do rei? Alis, sabido o suficiente para fazer com que o rei se esquecesse de ter concedido a propriedade de Mordeaux antes a ele? O cavaleiro parou a montaria perto deles e ergueu o elmo. Ao mesmo tempo que reconhecia as feies do inimigo, Charles olhou-o chocado. O rosto de Mortimer tinha uma cor doentia e seus olhos estavam to inchados e vermelhos que pareciam duas fendas na carne. O que teria acontecido com o vigoroso guerreiro que Charles conhecera? voc! gritou Mortimer, genuinamente surpreso. Sim, sou eu, Charles de Cressy. O seu assassino fracassou. Deixei o corpo dele apodrecendo junto aos muros de Acre. Ele avanou um passo e desembainhou a espada. Agora voltei para retribuir a traio. Voc? - Mortimer deu uma risada de escrnio. Voc no passa de um escudeiro. Um criado dos estbulos. No vale o esforo de mat-lo. Charles segurou a espada com toda fora, inclinou o corpo para a frente e posicionou-a na direo do pescoo de seu oponente, antes mesmo de discutirem os termos da luta.

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Agora sou um cavaleiro sagrado pelo rei da Inglaterra em pessoa. Ricardo tambm me concedeu a propriedade de Mordeaux. Ele fez um gesto com a cabea na direo do castelo. Eu o desafio a lutar at a morte. Por Mordeaux, por Valmar e pela dama que possui, por direito, a propriedade. Voc ainda lamenta a perda da vadia da minha esposa? perguntou Mortimer, com um sorriso grotesco. Pois saiba que aquela imprestvel nem se lembra de voc. Alis, foi ela que me alertou sobre sua vinda. Por um momento Charles ficou petrificado, sem acreditar no que ouvira. Mas ento a razo voltou e ele retribuiu o sorriso. No. Ela no faria isso. Mesmo que no sinta nada por mim, ela o odeia o suficiente para jamais tentar salv-lo. Ah, voc acha que no? Mortimer juntou as mos e recitou com voz debochada: - Minha carssima dama, finalmente irei salv-la. Minhas foras chegaro a Mordeaux em quinze dias.... Charles olhou-o chocado ao ouvir suas prprias palavras ditas com tanto desprezo. No. Ela no faria aquilo. De algum modo, Mortimer encontrara a carta. Ou talvez a tivesse interceptado antes mesmo de chegar s mos de Nicole. Ah, gratificante ver a cobra venenosa fazer mais uma vtima - disse Mortimer, divertido. Por um bom tempo, ela atormentou apenas a mim. Eu lhe juro que minha esposa um ser diablico, uma feiticeira do inferno. Eu a entregaria num piscar de olhos, mas infelizmente as terras so dela. Para manter a minha posse, preciso suportar a vil presena em minha companhia Mortimer empertigou-se e seu olhar pareceu clarear. Aceito o seu desafio. Eu o matarei e levarei seu corao para a minha esposa. Talvez, perversa como , ela goste de v-lo. Mortimer recolocou o elmo, desembainhou a espada e avanou contra Charles com uma graa que no combinava

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com seu fsico corpulento. Charles procurou concentrar-se. As palavras de Mortimer eram um truque. O desgraado pretendia desmoraliz-lo. Era uma ttica comum qual ele no sucumbiria. Os dois se aproximaram um do outro, estudando-se. Charles sentiu a febre da batalha dominar suas veias. Havia esperado tanto por esse momento...Agora estava cara a cara com seu verdadeiro inimigo. Mortimer havia tentado mat-lo, humilhara-o e zombara dele. Mas o pior de tudo fora que aquele homem ferira e rebaixara Nicole, tratando-a como parte de sua propriedade, usando-a em seus esquemas gananciosos. Charles desferiu um golpe com a espada e atingiu o brao de Mortimer, que recuou, preparando-se para o golpe seguinte. Quando as lminas se tocaram, Charles esqueceu totalmente o medo e o cansao e sentiu o corpo transformarse numa estrutura slida, endurecida por dezenas de batalhas, dotada de fora e agilidade. Assim, afastou-se rapidamente da lmina brilhante de Mortimer e desferiu um golpe incrivelmente preciso. O oponente estava enfraquecido; seus movimentos tornavam-se cada vez mais lentos, e a respirao mais ofegante. Como se observasse cena distncia, Charles viu sua lmina se aproximar cada vez mais da cota de malha de Mortimer. No momento seguinte, o sangue comeou a escorrer de um ferimento no brao esquerdo de Mortimer e de outro no quadril. Logo ele sucumbiria e Charles desferiria seu golpe final. A vitria estava to prxima que praticamente conseguia senti-la. Ela vale o sacrifcio, seu tolo? provocou Mortimer. Se voc me matar, um dia ter de enfrentar Ricardo e dizer a ele por que fez isso. Voc acha que ele vai aceitar o fato de voc ter me matado por causa de uma mulher? Uma vagabunda traioeira?

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Ela nunca foi vagabunda, seu desgraado! Charles avanou, sentindo o dio crescer ainda mais. Voc me jogou para ela. Voc a usou como uma gua reprodutora! Mortimer perdeu o equilbrio e caiu. Charles avanou para cima dele, ofegante de dio. O que quer que ela tenha feito, voc nunca mais a difamar! Com um golpe certeiro, enfiou a espada no pescoo de Mortimer. Depois desmontou, sentou-se sobre os calcanhares e observou seu feito. Os olhos azuis de Mortimer estavam voltados para o cu, com uma expresso de surpresa. O ferimento mortal, que jorrava sangue como tantos outros que ele j vira, deixou-o ligeiramente enjoado. Lentamente, a voz de Reynard penetrou em seu estado de choque. Acabou... Voc conseguiu... Agora s resta exigir tudo o que era de Mortimer. Primeiro Mordeaux depois Valmar e a sua nova esposa. Qual a sensao, meu amigo? Voc vai poder partilhar a cama de lady Nicole todas as noites... E agora um homem rico, um verdadeiro lorde. Mordeaux parece prspero e Valmar ainda mais rico. Reynard continuou falando enquanto ajudava Charles a se levantar. Depois pegou a espada do amigo e limpou o sangue na grama. Charles sentia o corpo todo dormente, mal ouvindo os comentrios de Reynard e os cumprimentos dos outros homens. Nada daquilo parecia real. Havia sonhado com aquele momento por tanto tempo que, agora que se encontrava ali, tudo parecia estranho. Fantstico, at. Ele tirou o elmo e olhou para as prprias mos manchadas de sangue. Eu preciso me lavar. Deve haver um poo na vila disse.Reynard segurou-o pela tnica. O que est fazendo? No vai falar com eles? Todos os homens querem parabenizlo. Qual o problema? Voc est ferido?

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Charles meneou a cabea. Este sangue no meu. Ento, qual o problema? Voc no est agindo como um homem que acaba de ganhar dois castelos e o direito de se casar com a mulher amada. Agora Nicole era dele. No havia mais nada em seu caminho. Devia estar feliz, eufrico. Ento, por que aquela sensao de vazio na boca do estmago? As acusaes de Mortimer... E se fossem verdadeiras? E se ela no quisesse que ele vencesse? E se... Sorria. Cumprimente seus homens - insistiu Reynard, irritado. Pela primeira vez, Charles olhou em volta. Os outros cavaleiros estavam todos felizes e corados, excitados com a conquista. Haviam jurado servi-lo porque acreditavam que Charles lhe ofereceria a chance de um futuro estvel e confortvel. Como cavaleiros de uma propriedade prspera, teriam um teto sob o qual dormir, comida na mesa e talvez criadas jovens para aquecer-lhes as camas.Para homens voltando das misrias das Cruzadas, era o paraso. Charles ergueu o brao num gosto de vitria. Aqueles homens eram seus irmos. Juntos, haviam ido ao inferno e voltado. Os homens gritaram mais alto e Charles respirou fundo. Havia ganhado os castelos de Mordeaux e de Valmar, mas o verdadeiro prmio ainda no era seu: Nicole. O que ela sentiria por ele? Ser que se lembrava de que haviam feito amor mais de trs anos antes? Para ele, havia sido a experincia mais incrvel e fascinante de sua vida, mas para ela... Charles agonizara lembrando-se de todos os detalhes do ato um milho de vezes, e tinha de admitir que a no ser pelos gemidos e suspiros, no sabia o que aqueles momentos haviam significado para Nicole. Dizia a si mesmo que ela lhe seria grata por salv-la e que aquilo bastaria para que quisesse despos-lo. Assim que a pusesse na cama,

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pretendia seduzi-la at enlouquec-la de prazer. Faria tanto por ela... tocaria todas as partes daquele belo corpo, o beijaria por inteiro, sugaria aqueles seios, a penetraria intensa e fortemente... S de pensar, Charles sentiu uma onda de desejo sacudir o seu corpo. Respirou fundo. Trs anos de abstinncia haviamno deixado quase louco, e sua obsesso por Nicole se tornara to fixa que ele mal conseguia pensar em outra coisa. Mas no podia se dar ao luxo de perder o pouco controle que ainda possua. Faltava conquist-la. E havia as terrveis palavras de Mortimer pesando sobre ele. E se fossem verdadeiras?

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Captulo III

Simon. Ela precisava pensar em Simon. Nicole lembrou-se da ltima vez em que vira o filho. Seus olhos azuis, os cachos louros, o rosto doce de anjo. Ele estava se tornando um menininho. Ele est crescendo to depressa... Ser que vai se lembrar de mim? Ser que algum dia vou poder lhe dizer que sou sua me e que sacrifiquei tudo por ele? Nauseada, Nicole foi at a cmoda do quarto e abriu-a. Tirou um pergaminho dobrado de dentro dela, mas no o leu. Sabia as palavras de cor. Mortimer rira da carta de Charles. Pode ficar dissera ele. o mximo que voc ter do seu amante. Depois que eu o matar, vou jogar o corpo dele numa vala para apodrecer. O desgraado intil no conseguiu nem lhe dar um filho saudvel. Nicole fechou os olhos, ofegante. No previra aquilo. Sua inteno ao avisar Mortimer havia sido a de certificar-se de que os soldados de Mordeaux estivessem prontos. Esperara que Mortimer se levantasse do seu estupor alcolico e que organizasse um pequeno grupo para defend-los. Nunca sonhara que ele fosse vestir a armadura, montar em seu cavalo e liderar praticamente toda a guarda para fora dos portes de Valmar. Nos ltimos anos, Mortimer havia feito pouco alm de beber e praguejar. Como Nicole poderia imaginar que a simples meno do nome de Charles de Cressy faria o marido recuperar os modos cruis que haviam transformado sua vida num inferno? As tropas de Charles ficariam em desvantagem e ele seria derrotado e morto. O que foi que eu fiz?

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Nesse momento algum bateu de leve na porta e a Velha Emma entrou, com as bochechas coradas devido ao calor. Novidades disse, ofegante.Nicole parou, petrificada, temendo o que viria a seguir. Os dois exrcitos se encontraram em Mordeaux, mas no chegaram a lutar.De Cressy desafiou Mortimer, eles lutaram e seu marido foi morto. A princpio, Nicole no conseguiu acreditar no que ouvira. Depois sentiu um alvio to intenso que chorou. Mortimer morrera e no voltaria a atorment-la. Simon estava salvo. Charles assumiria o controle de Mordeaux pacificamente. No poderia ter havido desfecho melhor. Mas... e Charles? Nicole baixou os olhos para o pergaminho em suas mos. Ser que ele saberia que ela avisara Mortimer? Uma nova onda de medo a invadiu. O maldito desgraado est morto e voc mal move um msculo disse a criada No est satisfeita? No foi com isso que sonhou nos ltimos trs anos? Foi sussurrou Nicole. Charles estava vivo. O homem que a levara ao xtase havia voltado a Valmar. O que foi que voc no me contou? - insistiu a criada. Apesar de todos a chamarem de Velha Emma. Nicole nunca soubera ao certo quo velha ela era de fato. Ela no tinha nenhum dente na boca, mas a pele era lisa, e seu jeito, muito perspicaz.Nicole andou pelo quarto, aflita. Eu avisei Mortimer. Fui eu quem lhe disse que Charles de Cressy estava chegando. Voc? Voc avisou aquele demnio? gritou a Velha Emma. Por qu? Ficou louca? Foi por causa de Simon! Tudo pode acontecer quando um castelo tomado por uma fora inimiga. Incndio, exploses, pilhagem. Pessoas morrem! E um menininho louro de olhos azuis, filho do antigo lorde, seria um alvo fcil para soldados cruis.

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Voc poderia ter mandado uma mensagem a De Cressy. Poderia ter avisado a ele para ter cuidado com o menino. E em quem eu confiaria para enviar a mensagem? perguntou Nicole, amarga. Todos, a no ser voc e umas poucas pessoas de Mordeaux, acham que Simon est morto. Eu no poderia correr o risco de essa verdade chegar aos ouvidos de Mortimer. A Velha Emma meneou a cabea. Que bela teia voc teceu para si prpria! Se Charles achar que voc o traiu, no vai ser to generoso. A velha criada cruzou o quarto e tocou o brao de Nicole. Mas voc pode compens-lo. Conte a ele sobre Simon. Diga-lhe que o filho dele, e eu tenho certeza de que ele perdoar tudo. Nicole riu, histrica. Ser que ele vai acreditar em mim? A maldio de Simon so seus olhos azuis e cabelos claros. Ele no se parece em nada com Charles nem comigo. Qualquer um diria que filho de Mortimer. No se souberem das preferncias sexuais de milorde. Ele odiava meus cabelos escuros de bruxa, como os chamava, e minha pele clara. A Velha Emma bufou. Ele nunca seria capaz de possu-la... No importa o que voc acha disse Nicole, exasperada. O que importa o que todos acreditam. E o que De Cressy pensar quando vir uma criana que no se parece em nada com ele e eu tentar convenc-lo de que seu filho? E o que voc vai dizer? Ter que arranjar uma desculpa por ter avisado Mortimer. Nicole meneou a cabea. No fazia idia do que diria. Com sorte, Charles se contentaria com Mordeaux e a deixaria em paz em Valmar. No. Homem nenhum ignoraria um prmio como Valmar.

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Talvez ele no saiba a verdade. Talvez ache que Mortimer descobriu sobre o ataque por outras fontes. Quanto tempo mais ser preciso para voc achar que Mordeaux est seguro e ir atrs da sua verdadeira recompensa: Valmar? pressionou Reynard. H pendncias aqui respondeu Charles enquanto os dois homens comiam po e tomavam cerveja no salo do castelo. Preciso ter certeza de que as pessoas me aceitaram como lorde. E meus homens precisam descansar, se alimentar e dormir no abrigo de uma fortaleza segura por alguns dias. Desculpas esfarrapadas, as duas. Todos em Mordeaux esto extasiados por voc ter matado Mortimer. Ele no era estimado. Seu gosto por rapazinhos incomodava muito as pessoas. E o fato de ter passado os ltimos dois anos em um estado quase constante de embriaguez no melhorou sua reputao. No me interessa o que aconteceu com Mortimer. Apenas estou feliz por ele estar morto e eu ter podido me vingar. E a vingana to doce quanto voc havia previsto? Sim, tudo com que sonhei. No era verdade. Tudo acontecera rpido demais. Charles no tivera a oportunidade de dizer o que queria a Mortimer. De faz-lo sofrer pelo que havia feito. De faz-lo implorar por misericrdia. Ento, por que voc no vai saborear os frutos do sucesso? perguntou Reynard. Voc pode partilhar a cama dela esta noite mesmo. Mas... e se ela no me quiser?, perguntou-se Charles. Ele sabia bem pouco sobre lady Nicole. A no ser pelo fato de terem feito amor, no haviam trocado mais que umas poucas palavras. Eram estranhos em tudo, exceto no contato fsico.

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Passaremos a noite aqui e iremos a Valmar amanh disse Charles. Iremos armados e preparados para lutar. Pode ser que a guarda de l se recuse a abrir os portes para ns. E quem ordenaria o fechamento dos portes? Acha mesmo que algum dos homens de Mortimer continuar fiel depois da sua morte? Voc viu como fomos recebidos aqui em Mordeaux. Eles pareciam aliviados por voc estar assumindo o comando. Adam FitzSaer, castelo de Valmar, entrou no solrio. Depois de uma saudao formal, aproximou-se de lady Nicole, que se encontrava sentada perto da janela. Milady, posso falar-lhe?Nicole ps de lado o bordado. No gostava de costurar, mas o trabalho montono a ajudava a se acalmar. O que foi? De Cressy mandou avisar que pretende reclamar a posse de Valmar. Ele deve chegar em pouco tempo. O que milady quer que faamos? Quer que icemos a ponte e coloquemos homens nos muros? Ou que os recebamos com boas-vindas? Nicole ficou surpresa por FitzSaer ter ido procur-la. Sabia ele no gostava dela e que sempre reclamava por Nicole ser muito autoritria. Mas, provavelmente, no tivera opo. Com a falta de Mortimer, no havia mais ningum para dar ordens. Por um breve momento, ela pensou em fechar os portes. Se Charles tivesse sabido da traio, com certeza a odiaria. No havia como saber o que ele faria. Mas mesmo que o medo a estimulasse a no entregar o castelo, a razo lhe dizia que seria tolice resistir. Se resistissem, seria pior. E, no fim, tinha certeza de que Charles venceria, de uma forma ou de outra. Ela meneou a cabea. No faz sentido combater De Cressy. Se no for ele, algum outro lorde reclamar estas terras. Vivemos num tempo sem lei em que os homens pegam o que querem

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fora. Com o rei Ricardo preso, no h ningum para fazer cumprir a lei. Quatro anos antes, o rei entregara as terras a Walter Mortimer, o jovem e ambicioso cavaleiro que lutara ao lado dele em Chinon. O pensamento de Nicole voltou no tempo. Quando ela chegara a Valmar, depois do casamento, havia passado dias trancado no quarto. Finalmente, Mortimer fora procur-la. Estava bbado e tropeando nas palavras. Nicole ficara horrorizada com a possibilidade de ser estuprada. Mas apesar de ele ter usado a prpria mo para tentar se excitar, no conseguira. Ento, havia gritado e praguejado, chamando-a de vagabunda repulsiva. Depois batera nela, cortando-a no rosto com o anel e fazendo-a sangrar. Finalmente, se acalmara um pouco e ficara pensativo. Vou mandar um homem para engravid-la dissera. O menino ser o meu herdeiro e, assim que nascer, terei meu direito assegurado sobre as suas propriedades. Ele se aproximara dela, com os olhos azuis frios e cruis como os de uma cobra. Voc no oferecer resistncia a ele. Caso contrrio, eu a espancarei, a amarrarei na cama e o verei possu-la. Do outro lado do solrio, Adam suspirou, aliviado. uma deciso sbia, milady. Pelo que ouvi, De Cressy um oponente perigoso. Ele dirigiu o olhar para Nicole. .Mas saiba que ele no tomar posse apenas de Valmar. Tambm vai tom-la como esposa. a forma mais fcil de reforar o seu pleito Adam pigarreou. Agora, eu a deixarei. Vou avisar a guarda que milady quer dar as boasvindas a De Cressy e a seus homens. Com isso, o castelo se virou e saiu. Nicole olhou-o, pensando em Charles. Apesar de terem se amado no escuro, depois ele fora at a janela e abrira as cortinas, e ela conseguira vislumbrar o homem ousado e provocante que a explorara e despertara seu corpo to

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intensamente.Ele era jovem, apenas alguns anos mais velho que ela, com cabelos escuros cortados com desleixo e olhos tambm escuros que pareciam capazes de desvendar-lhe a alma. O pensamento a fez estremecer e ela se levantou para chamar a Velha Emma. Voc me pergunta o que deve vestir? A Velha Emma examinou os vestidos pendurados no quarto de Nicole e escolheu um traje liso, cor de vinho. Bem, como voc uma viva, deveria vestir algo mais escuro por seu marido. Nicole olhou incrdula para a criada, e a Velha Emma voltou sua ateno para o armrio, rindo. Mas a sua aparncia no agradaria a De Cressy e eu acho melhor voc tentar agrad-lo. O vestido rosa seria uma bela escolha. Ela pegou a pea e comeou a alis-la com as mos. A cor combina com seus cabelos e pele. Com sorte, ele no perceber como voc magrela. Ele gostou bastante, alguns anos atrs... disse Nicole corando. A Velha Emma riu de novo. Ah, eu sei. Eu sei. Nicole foi at a janela aberta e respirou fundo. Nunca se esqueceria do dia em que Charles fora a seu quarto. Para uma mulher que esperava ser violentada, a habilidade dele havia sido uma revelao. Em poucas horas, Charles lhe ensinara a mgica, os mistrios do seu corpo e o poder que existia na unio de um homem e uma mulher, enlevados pelo xtase. Agora, saia dessa janela e venha se vestir. Suspirando, Nicole aproximou-se da criada e deixou-a ajud-la a despir a tnica de l de uso dirio e pr o vestido rosa de seda. A pea era justa no corpo e nas mangas e tinha uma saia ampla valorizada por vrias anguas. As mangas e a gola possuam um rico bordado de fios de prata.

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A Velha Emma amarrou os laos embaixo dos braos de Nicole e se afastou para examinar o resultado. Seus seios ficaram mais cheios depois da gravidez, mas ainda est servindo. Agora, os cabelos. Acho que voc deveria us-los soltos. Fica mais atraente. Cabelo solto para donzelas disse Nicole. E Charles sabia, melhor que ningum, que ela no era mais virgem. Teremos que usar todos os recursos para o novo lorde se esquecer do que voc fez disse a Velha Emma, escovando os cabelos escuros da patroa. Nicole respirou fundo. Sir Adam disse que para assegurar a posse sobre Valmar, De Cressy ter de se casar comigo. Sim. Ele far isso. E depois ter todas as noites para bater em voc.Nicole foi sacudida por uma onda de medo. Mortimer batera nela com freqncia nos primeiros tempos do casamento. Uma mulher era apenas uma propriedade do marido, o qual tinha o direito de fazer praticamente tudo com ela. Como Charles a puniria por hav-lo trado? A Velha Emma acabou de escovar os cabelos de Nicole e recuou um passo. Voc est linda. Talvez agora sua beleza lhe traga alguma vantagem, j que o seu futuro marido j provou ser viril. A criada suspirou. Agora, se ao menos voc aprendesse a se comportar como convm a uma esposa... Ela meneou a cabea. Mas acho improvvel. Voc sempre foi orgulhosa, o que tornou Mortimer seu inimigo. No ouse insinuar que ele me tratou daquele jeito por minha culpa! gritou Nicole, ultrajada. Mortimer era um monstro cruel que me usou para conseguir o que queria. Que tipo de homem manda um estranho, um criado dos estbulos, para possuir sua esposa? Ele era um demnio concordou a Velha Emma. Mas voc fez coisas horrveis, desafiando-o abertamente. Se

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tivesse usado conquistado.

seus

truques

femininos,

poderia

t-lo

Estremecendo, Nicole se lembrou do dia terrvel em que se excedera com Mortimer. Se no estivesse grvida da criana que seria o seu herdeiro, ele certamente a teria matado. Ora, menina, eu no queria assust-la disse a criada, afastando uma mecha de cabelos do rosto de Nicole e adornando sua testa com uma tiara de rubi. Tenho certeza de que De Cressy no o brutamontes que Mortimer foi. O dia amanheceu perfeito, com o sol brilhando nas armaduras polidas medida que os homens avanavam pelo verde do vale. frente do grupo, Charles sentiu o suor molhar sua camisa de linho. O calor estava forte, mas pior ainda era a sua tenso. Havia esperado tanto por aquele dia que agora temia pr tudo a perder. Ele olhou para os portes do castelo procura de arqueiros. A ponte estava abaixada, e os muros, desimpedidos. Mas aquilo no significava que poderiam entrar com segurana. O castelo parecia ligeiramente menor do que ele se lembrava. Mas Valmar era uma bela propriedade. Paredes e defesas slidas e vrias torres que davam uma certa graa estrutura imponente. Charles desviou os olhos para uma das torres, precisamente aquela que abrigava o quarto de Nicole. Havia passado s umas poucas horas ali, mas as lembranas pareciam ter se instalado em sua alma. Charles sentiu um calafrio. Ser possvel que alguma mortal fizesse jus aos seus sonhos? A imagem que ele tinha de Nicole havia se tornado uma espcie de miragem, uma viso de graa e beleza em um mundo de atrocidades. Mas trs anos haviam se passado desde que a vira pela ltima vez. E se os abusos de Mortimer tivessem afetado sua beleza? E se ela no fosse mais esguia, elegante e perfeita? Determinado, ele cerrou os maxilares e forou seu cavalo a cruzar os portes. O nico jeito de descobrir era avanando.

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De cima de um dos muros, Nicole observou enquanto Charles e seus homens avanavam para o ptio interno do castelo. Ficou surpresa ao ver a quantidade de soldados armados, montados em belos animais. Imaginou a verba necessria para pagar tantos homens e ficou impressionada. Charles no apenas recebera seu soldo como devia ter acumulado uma fortuna em pilhagem. Quantos inimigos no teria matado para acumular tamanha riqueza? Quando viu o lder do grupo, Nicole sentiu uma nova onde de ansiedade. Charles parecia maior do que ela se lembrava, mas talvez fosse efeito da armadura ou do enorme cavalo castanho que ele montava. Por cima da cota de malha, usava uma tnica vermelha, com a cruz branca das Cruzadas bordada na frente.Estava sem elmo e seus longos cabelos escuros voavam ao sabor da brisa. A cor dele havia sido o motivo pelo qual Mortimer o escolhera para ser o pai do filho de Nicole. Os cabelos quase negros eram bastante parecidos com os dela, de forma que, se sua esposa engravidasse, Mortimer diria que a criana sara me. Ela sempre achara ironicamente satisfatrio o fato de Simon ser louro como um saxo, mas agora aquilo se tornaria um problema. Charles jamais acreditaria que o menino era seu filho. Por um momento, Charles foi envolvido por uma massa catica de cavalos, criados e cachorros. A chegada de uma tropa era sempre motivo de tumulto, com todos tentando desmontar ao mesmo tempo num espao relativamente pequeno. At que enfim Nicole avistou Charles a p e Adam correndo para receb-lo. O castelo curvou-se formalmente no ptio, reconhecendo o novo lorde de Valmar. Ela viu Charles fazer um gesto para que Adam se levantasse e, em seguida, olhar em volta, como se procurasse algum. A dama do castelo, certamente.

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A Velha Emma havia sugerido que ela corresse para receb-lo e se jogasse aos seus ps, aos prantos, para mostrar o seu medo e vulnerabilidade. Diga que Mortimer a viu lendo a carta e que bateu tanto em voc que sua nica opo foi entreg-la propusera a criada. Se voc parecer amedrontada, ele vai se compadecer. Nicole no tinha tanta certeza. Resolvera fingir que no havia nada de errado e torcer para que ele no soubesse o que ocorrera. Ainda assim, no tinha coragem de enfrent-lo. Mas o que vira at ento no lhe dera nenhuma pista, a no ser que agora Charles era um homem poderoso e um guerreiro impressionante. Onde est ela? pensou Charles, vasculhando o ptio, nervoso. Ser que Nicole achava que ele no merecia ser recebido? Reynard se aproximou. Ela deve estar no salo, esperando por voc. Ou cuidando dos preparativos para o jantar. Charles olhou para o capito e amigo, que deu de ombros. Bem, eu no sei. Se no aparecer logo, mandaremos algum... Charles, ali est ela. Os soldados e criados abriram espao quando Nicole entrou no ptio. Era uma miragem em rosa e prata, de cabelos negros como a noite. O rosto era perfeitamente oval. Os olhos brilhavam como gotas de chuva tocadas pelo sol. Os lbios eram uma jia rubra. Ela estava ainda mais bonita do que ele se lembrava. O corpo jovem havia amadurecido ligeiramente e as belas feies se refinando com a maturidade. Trs anos antes, Charles vira uma donzela. Naquele momento, encontrava-se diante de uma mulher. Mas que tipo de mulher? No havia nenhum trao de emoo em seu semblante. Nicole estava muito prxima e seu rosto parecia esculpido em mrmore.

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Ela parou a cerca de um metro e curvou-se discretamente que suas tranas mal saram do lugar. Milorde disse, empertigando-se.

to

No mesmo momento o aroma do seu perfume atingiu Charles deixando-o instantaneamente excitado. Lady Nicole respondeu ele, rouco e tenso. A tenso entre ambos era quase palpvel. Todos no ptio os observavam: os soldados de Charles e os do castelo, os escudeiros, os criados, os ajudantes de estbulo, as criadas da cozinha e os pajens. Se algum deles tivesse a mais plida idia de como Charles estava se sentindo, nunca mais o respeitaria. Ele no poderia permitir que vissem o que ela havia feito, transformando-o de novo num criado suplicante, pronto para beijar-lhe os ps e implorar pela honra de ser seu escolhido. Charles respirou fundo e falou numa voz autoritria que ecoou pelo ptio: Vim reivindicar a fortaleza de Valmar e as terras que a circundam, por direito de conquista.E reivindico voc, lady Nicole, como minha esposa.

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Captulo IV

Milorde. Nicole curvou-se numa discreta mesura. Se desejar tomar banho, a sala de banho est pronta. Thomas o levar at l. Ela gesticulou para um pajem de cabelos claros. Depois que se banhar, sua chegada a Valmar ser celebrada com um banquete. Charles virou-se perplexo para o pajem. A resposta de Nicole ao seu anncio fora, no mnimo, estranha. Ele acabara de dizer que se casaria com ela, que viveriam e dormiriam juntos e que teriam filhos, e ela lhe dizia para tomar banho. Charles ficou um pouco irritado com tanta frieza. Ento lembrou-se de que Nicole deveria se encontrar em estado de choque. Em menos de dois dias, sua vida mudara por completo. Ela, com certeza, mal podia acreditar na sorte de estar livre de Mortimer. E agora iria se casar com outro homem, a quem no conhecia realmente. Devia estar to abalada que buscava refgio nas formalidades de anfitri para lidar com o momento. Mas a tradio exigia que a dama do castelo ajudasse no banho e Nicole no parecia disposta a faz-lo. Ser que no o considerava merecedor de sua ateno? Ser que, para ela, ele ainda no passava de um criado? Charles cerrou os dentes e seguiu o rapaz at a sala de banho. Apesar do calor, havia uma lareira acesa e vrios caldeires com gua quente. No centro, uma grande banheira com gua fumegante exalava aromas de alecrim e cedro. Num canto, duas criadas risonhas seguravam as toalhas e uma bacia com sabo. Provavelmente, a ausncia de Nicole no significava nada, disse ele a si mesmo. Ela devia estar ocupada com o banquete, como Reynard dissera. As duas criadas deixaram o acessrio de lado e se aproximaram para ajud-lo a retirar a armadura e as roupas.

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Pelo jeito delicado e por demais solcito de ambas, ficou claro que estavam dispostas a ajud-lo em mais coisas do que simplesmente se banhar. Charles ficou aturdido. Por que Nicole mandaria aquelas criadas, se era bem provvel que os dois passassem a noite juntos? Talvez ela no imaginara que as criadas se comportariam de modo to insinuante. Nicole era uma dama e, provavelmente, no sabia de tais coisas. Charles entrou na banheira e suspirou quando sentiu o corpo relaxar na gua perfumada. Quanto luxo! Ele havia tomado poucos banhos de banheira na vida. Em geral lavava-se com um balde de gua fria do poo do castelo, ou com um mergulho no rio. A temperatura da gua era ao mesmo tempo calmante e estimulante, e o aroma suave lembrou-o de Nicole. Alis, a primeira lembrana que Charles tinha dela era o cheiro que sentira assim que entrara em seu quarto. Olhando-a no ptio, ficara com a sensao de que os seios estavam maiores, como se Nicole tivesse desabrochado com o passar dos anos. A cintura continuava fina e o abdmen, liso como o de uma donzela. Talvez os lbios estivessem ligeiramente mais carnudos, e as ndegas mais redondas... o que seria timo para segur-la na hora da paixo. Ser que algum outro homem j a conhecera como mulher? Rapidamente, ele afastou aquele pensamento. Ficaria com as lembranas e se concentraria no que faria com Nicole quando estivesse sozinhos. Como lhe afastaria as pernas e a beijaria onde ela era mais suave e sensvel, e depois... - No adormea, seu desgraado! Eu sou o prximo a entrar na banheira e no vou querer gua fria! Charles pulou, assustado, e abriu os olhos. encontrava ao lado da banheira, rindo. Reynard se

- Voc... me assustou! balbuciou Charles, respirando fundo.

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- Imagino que o seu sonho provocou-o o amigo. Ter sido com a doce lady Nicole? - No da sua conta! disse Charles, levantando-se; porm, ao se dar conta de sua ereo, ordenou: - D-me uma toalha. Reynard sorriu, recuou um passo e fez um gesto para as criadas que aguardavam perto da lareira. - Milorde precisa de vocs. Charles olhou aborrecido para o amigo e cerrou os dentes. O que faria? No havia como sair da banheira sem que as mulheres percebessem. Incomodado, tentou virar-se enquanto saa, mas no adiantou. - Milorde, sua lana assustadora disse uma delas. - Sim, eu me renderia facilmente a tal demonstrao de poder completou a outra. Charles pegou a toalha e se cobriu, fazendo as mulheres recuares, rindo. - Milorde est se guardando para a esposa disse Reynard, despindo-se. No nobre da parte dele? Alis, vocs sabiam que milorde no teve uma mulher em trs anos, que no... - Cale a boca ou eu vou afog-lo! alertou Charles. Reynard riu, acomodando-se. - Mas eu sou muito diferente dele disse, fazendo um gesto para que as criadas se aproximassem. Rindo, as duas comearam a ensabo-lo. Charles meneou a cabea. Apesar de no ser um modelo de beleza masculino, o amigo, sempre encontrava mulheres dispostas a se deitarem em sua companhia. - Onde esto minhas roupas? ele perguntou, irritado. - Thomas levou-as para a lavanderia respondeu uma das criadas.

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- E o que vou vestir? - Eu trouxe a sua mala de seda avisou Reynard Est perto da porta. Por que voc no pe a sua tnica de cerimnia? O casamento deve acontecer em algumas horas. - Hoje? - Hoje, claro. Voc disse que pretendia desposar lady Nicole. Se quer ter o direito legal de deitar-se com ela esta noite, o casamento precisa ser realizado imediatamente. - Mas eu... Por que ele estava hesitando? O que Reynard dissera era lgico. Mas, e se Nicole no quisesse se casar com ele? Charles no gostaria que ela fosse obrigada como havia sido a primeira vez, quando se casara com Mortimer. S que, tambm agora, Nicole no tinha opo. Para assegurar o direito de Charles a Valmar, era necessrio se casar com ela. E, quanto antes, melhor. A capela estava lotada de cavaleiros, aldees e comerciantes. Os criados do castelo e suas famlias se amontoavam no ptio, em volta da pequena construo. Todos estavam ansiosos para ver seu novo lorde selar compromisso de matrimnio com a herdeira de Valmar. Suando em sua tnica azul de cerimnia, Charles chegou a se perguntar por que se dera ao trabalho de banhar-se. Mas o calor no parecia afetar a mulher a seu lado. Ela parecia distante e irreal, como uma princesa de gelo. Os cabelos, afastados do rosto por uma tiara, caam pelas costas como uma cascata brilhante. A pele era plida e perfeita, e os lbios pareciam rubis, contra a alvura do rosto. luz suave que se infiltrava pelas janelas da capela, seus olhos estavam claros e prateados. Sempre que olhava para Nicole, Charles sentia como se uma rajada de fogo se apoderasse de seu corpo. E havia o perfume. Apesar do cheiro pungente de incenso e do odor de cavalos dos seus cavaleiros menos asseados, ele sentiu o perfume de Nicole e foi seduzido pela promessa de prazeres que experimentara uma vez e nunca mais esquecera. Ela era

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puro encantamento feminino. sexo.

A essncia do mistrio e do

Enquanto o padre falava, Charles lutou para lembrar-se de que se tratava de uma cerimnia religiosa. No devia ter pensamentos libidinosos na capela. Ainda se sentia meio atordoado com aquele turbilho. Depois da cerimnia haveria o banquete, ele teria algumas horas para conversar com Nicole e ento iriam para o quarto da torre e para a cama. Por mais que seu corpo ansiasse por aquele momento, sua mente lhe dava sinais de que poderia no ser como imaginava. Fantasiara tantas verses para aquela noite... - Milorde? Chocado deu-se conta de que a missa havia terminado e que o padre o chamava para o altar. Nicole fez o juramento com voz suave e refinada, prometendo honrar, amar e obedecer. Charles ouviu a prpria voz em resposta, ecoando rouca e grossa pela capela, e imaginou o que Nicole devia achar dele. Tudo o que fizera desde sua chegada havia sido se portar como um conquistador exigindo o que lhe era de direito. Ser que ela ao menos imaginava quanto ele gostava dela? Quanto havia suportado e sofrido por ela? O padre declarou-os marido e mulher. Eles saram da capela e foram recebidos com uma chuva de ptalas de flores e com cantigas grosseiras que os homens cantavam, fazendo meno felicidade de lady Nicole e potncia sexual dele. Charles conduziu-a em silncio para o salo, lamentando que ela tivesse de ouvir palavras to rudes. De repente, algum puxou-o pelo brao. - Estou feliz por voc, milorde disse uma mulher gorducha e ruiva, vestida com roupas simples. No se lembra de mim? Eu sou Alys. Zonzo, Charles lembrou-se de um corpo muito branco e rolio deitado ao lado dele.

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- Devo dizer que eu mal o reconheci continuou ela. Voc agora o lorde do castelo; antes era s um belo pajem Ela piscou e sorriu. Mas se lembra de como me fez gritar? Incomodado, ele olhou em volta, desvencilhando-se. Nicole se encontrava alguns passos adiante. - As coisas mudaram. Agora sou casado com lady Nicole. - A maior vadia do mundo disse Alys. Ela no vai lhe dar nada de bom. Ela envenenou Mortimer, sabia? Deu a ele algo que fez suas bolas murcharem e seu membro definhar. Sem querer ouvir mais, Charles afastou-se a tempo de ver Nicole indo em outra direo. Ser que se incomodava com o fato de ele ter feito sexo com algumas criadas? Nicole cruzou o ptio com a cabea latejando. A cerimnia de casamento havia sido cansativa e muito parecida com a de seu matrimnio com Mortimer. Naquele dia, ela tambm fora posta ao lado de um cavaleiro belo e imponente e fizera seus votos. Lembrava-se de ter ficado feliz por Mortimer ser jovem e atraente, mas o encanto terminara logo. Em pouco tempo, ele se revelara o monstro que realmente era. Nicole suspirou, aproximando-se da cozinha. Ser que Charles seria diferente? O homem que havia feito amor com ela trs longos anos antes fora delicado, gentil, e teria sido um prazer casar-se com ele. Aquele Charles era agora um cavaleiro poderoso, que sobrevivera a incontveis horrores e de alguma forma conseguira voltar Inglaterra e vingar-se de Mortimer. Apenas um homem rude e determinado conseguiria tal feito, e ela sabia, por experincia prpria, o que esperar de homens rudes e determinados. A cozinha estava lotada e catica, mas uma movimentao atpica chamou a ateno de Nicole. Em um canto, um jovem escudeiro brandia uma faca como se fosse uma espada. - Vocs deviam ter visto. Ele foi rpido como um raio... bastou um golpe... o desgraado do Mortimer sangrou como um porco. O rapaz fez uma pausa e olhou para a sua platia com olhos brilhantes. - Eu nunca vi um homem lutar com

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tanta habilidade. Dizem que ele foi um heri na Terra Santa, admirado at pelo rei disse outro pajem. Foi por isso que Ricardo o sagrou cavaleiro. - Soube que ele matou mais de cem sarracenos completou um terceiro. Nicole sentiu-se tonta, e uma criada que ia entrando segurou-a pelo brao. - Milady... deixe-me ajud-la a se sentar. Uma vez sentada, ela respirou fundo e fechou os olhos. Era comum os criados exagerarem, mas crescera sabendo que ser um cavaleiro significava matar e ser impiedoso. Com que tipo de homem havia se casado? Quo feroz seria Charles de Cressy? - Milady? Nicole abriu os olhos e viu a cozinheira segurando uma caneca com gua. Beba e no se preocupe com a comida. Est tudo sob controle. V para o salo encontrar com seu marido. Prometo que ele ficar satisfeito com o banquete. Nicole tomou a gua levantou-se devagar. quela altura, os pajens j haviam voltado s suas atividades e estavam ocupados enchendo jarras de vinho e cestas de po. Resignada, ajeitou o vestido e foi lentamente para o salo. O salo encontrava-se lotado de gente e cheirava a suor, mas Charles estava encantado com as paredes caiadas de branco e decoradas com ricas tapearias, com as mesas de cavalete enceradas com as toalhas de linho branco e com os pratos, tigelas, canecas e castiais cravejados de jias que decoravam a mesa principal. - Por Deus disse Reynard, aproximando-se. Eu no vejo tanto luxo desde o banquete de coroao do rei Ricardo, em Londres. Quando ramos escudeiros de Mortimer, ele nunca ostentava tanto. Isso deve ser coisa de lady Nicole. Charles assentiu.

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- Eu no propriedade.

posso

me

queixar

da

administrao

da

- Sim, mas voc no se casou com ela por esse motivo, retrucou o amigo, cutucando-o. Como suporta um banquete formal e entediante antes de lev-la para a cama? - Antes, eu quero conversar um pouco com ela respondeu Charles. No a vejo h trs anos e, mesmo assim, digamos que no conversamos muito quando estivemos juntos. Eu posso at ter o direito de possu-la, mas gostaria de demonstrar alguma educao, antes de submet-la a tamanha intimidade. - Voc muito mais paciente do que eu seria na mesma situao declarou Reynard. Se tivesse satisfeito seus impulsos com uma prostituta ou criada, eu entenderia, mas voc est h trs anos sem uma mulher. - Eu no queria qualquer mulher. Queria Nicole. nico modo de t-la era nas minhas fantasias... - Mas houve aquela danarina. Reynard riu. - Sim, houve concordou Charles. Tambm no havia dormido com ela, mas nunca revelara o fato a Reynard. Os dois viram quando Nicole entrou no salo. Parecia ainda mais plida, mas no menos bonita. Estava empertigada e sua postura era to altiva que Charles ficou sem ar. Havia decidido: naquela noite ele a seduziria de modo lento e galante, como merecia uma mulher to bela e refinada. Providenciaria vinho e muitas velas. Felizmente, ele havia se banhado e estava usando sua melhor tnica, que o deixava parecido com um lorde, e no com um grosseiro soldado raso. Charles respirou fundo, imaginando o momento em que estivessem finalmente no quarto, sozinhos. Ento, estendeu o brao e conduziu-a para a mesa principal, sobre o tablado. Ajudou-a a se sentar cabeceira e ocupou seu lugar de lorde. A cadeira de espaldar alto tinha um falco entalhado, o E se o

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braso do Castelo de Valmar. Nicole.

Muito apropriado, pensou

Ela examinou-o discretamente, reparando nos cabelos escuros e brilhantes pelo banho recente, nos contornos retos do rosto recm-barbeado, nos olhos cor de nix, como os de uma ave de rapina, e no corpo forte, coberto pela tnica de veludo azul-escuro, bordada de dourado. Ele era belo como um animal selvagem. Gracioso e mortal. Nicole procurou se acalmar. No devia revelar sua apreenso. Com Mortimer, aquilo havia sido quase fatal. Ela bebeu um gole de vinho, tentando evitar que suas mos tremessem. Uma mistura de medo e desejo sacudiu-a. Seu corpo se lembrava daquele homem, seu amante. Recordava-se daqueles lbios, do toque dos dedos calejados, da sensao dele dentro de si. O pensamento provocou-lhe um espasmo de prazer, mas por mais que o desejasse, no deixaria que a lembrana daqueles momentos nublassem suas aes. A segurana de Simon dependia de manter-se em guarda. Nicole estremeceu, lembrando-se do que ouvira na cozinha. No acreditava que Charles tivesse participado de tal chacina, mas no caminho para o salo, perguntara a um dos homens dele se lorde De Cressy havia mesmo matado cem sarracenos em Acre. Em resposta, o homem a fitava com olhos estreitos e respondera: - Eles eram infiis sujos, milady. Mereciam morrer. Nicole pensou em Simon, pequeno e frgil. Charles odiara tanto Mortimer... E se achasse que o menino era filho de seu inimigo? A idia deixou-a to apavorada que ela precisou se esforar para engolir o vinho. Os criados comearam a trazer uma infinidade de pratos, acompanhados do melhor vinho de Valmar. Nicole comeu com cuidado, concentrada no homem a seu lado. Agora que estavam casados, ele tinha total poder sobre

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ela, com direito de bater e de prender, como Mortimer havia feito. Mas tambm tinha o direito... o dever... de possu-la. Ah, as lembranas deliciosas dos corpos entrelaados, da intimidade que haviam partilhado, daqueles lbios em seus seios... Por um momento, ela deixou-se levar pelas fantasias. Naqueles trs anos, imaginara que Charles tivesse morrido, mas no deixara de sonhar com sua volta, com as delcias que provariam juntos, com a sensao daquele corpo colado ao seu, com o cheiro dele... E agora o objeto das suas fantasias estava ao seu lado, vivo, em carne e osso. Charles virou-se e Nicole prendeu a respirao. Os anos haviam aumentado a aura de poder e virilidade que o circundava. Ele falou, e ela levou alguns instantes para decodificar as palavras. A comida est deliciosa. Meus cumprimentos a voc e cozinheira. - Obrigada, milorde respondeu automaticamente, quase sem flego. Charles tomou mais um gole de vinho, e Nicole imaginou que prazeres a aguardavam. Ento ele franziu o cenho. - Valmar parece prspero e bem protegido. Estou satisfeito com o que vi aqui disse Charles, colocando o copo na mesa. - Quanto a Mordeaux, parece-me que o castelo-irmo de Valmar bem menos seguro. Alis, estou pensando em enviar alguns dos meus homens para l em um ou dois dias.

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Captulo V

Nicole parou, petrificada. Ele havia dito Mordeaux? Para que mandar soldados para l? Ser que o exrcito do castelo resistira de alguma forma? Ridculo. Gilbert de Vescy, capito das tropas de Mordeaux, no seria tolo a ponto de desafiar um homem como Charles, que tinha o respaldo de um exrcito de soldados treinados nas Cruzadas. Ela relaxou um pouco. Charles parecia tranqilo, talvez estivesse apenas pensando em voz alta. Enquanto no soubessem dele, Simon no corria perigo. E quem trairia o filho dela? No Hilary , a esposa de Gilbert, que o criava como se fosse seu. Nem Glennyth, a parteira, que tornara a farsa possvel. E certamente no a Velha Emma, que servira Nicole a vida toda e sempre fora muito leal. - Amanh vou vistoriar todo o castelo e ver o que precisa ser feito disse Charles. As defesas parecem slidas, mas nunca se sabe. E quero descobrir a profundidade do poo principal, para ver se sobreviveramos a um cerco. Talvez a preocupao dele fosse com ameaas externas, e no internas. Talvez tivesse acumulado inimigos dispostos a roubar o que quer que conquistasse. Nicole sentiu um calafrio. Se Mordeaux fosse atacado por outro exrcito, Simon estaria em perigo. - Voc acha que Mordeaux corre riscos? perguntou ela. - Mordeaux? Charles fez uma pausa, olhando-a de modo estranho Um bom comandante deve estar sempre preparado para um ataque ou para uma traio. Traio? Ser que sabia da verdade e a estava tratando bem para ver se se delatava? s vezes Mortimer fazia esse tipo de coisa. Nicole olhou novamente para o homem a seu lado. Apesar da voz calma, seu corpo estava tenso, e ela no sabia o

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porqu. Ele era o lorde do castelo e seu marido. Tinha todo o poder. Charles meneou a cabea. Estava estragando tudo ao falar sobre defesas e tticas de batalha. Em algum momento desaprendera a seduzir uma mulher. Alis, nunca aprendera a seduzir uma mulher como Nicole, uma dama, nascida e criada para ser uma rainha. Ele s saberia o que fazer com ela no quarto, mas no podia esperar at l. Precisava encontrar maneiras de quebrar o gelo entre eles. - Eu peo desculpas pela condio abrupta do nosso casamento disse Charles. Tive que me casar com voc depressa para garantir minha demanda. E, na pressa, me esqueci de lhe dar isto. Ele enfiou a mo na bolsa de couro presa ao cinto e o anel que trazia desde Jafa. Apesar de Nicole no aquilo no era produto de saque. Mandara fazer especialmente para ela. Charles fez um sinal, e estendeu a mo. pegou saber, a jia Nicole

- No. A outra disse e colocou o anel no terceiro dedo de sua mo esquerda. Dizem que o sangue que flui nesta mo vai direto para o corao. O anel de ouro e rubis serviu perfeitamente, e Charles olhou a mo delicada repousando sobre a sua. Uma mo alva, de dedos longos e finos e unhas perfeitas. O contraste com a sua prpria mo bronzeada e calejada era impressionante. Nicole olhou espantada para o anel. Ele lhe dera um anel de casamento que parecia ter sido feito para ela. Nicole o via como um guerreiro rude e brutal, mas aquele gesto era de um homem gentil, de bom gosto e cheio de sutilezas. J o interpretara mal antes. O escudeiro de Nicole imaginara que faria o que ela ordenasse acabara seduzindo-a. O soldado truculento que imaginara encontrar parecia ser um amante muito sofisticado e hbil.

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A viso daquelas mos trouxe lembranas fortes. Os dedos longos e poderosos segurando-a pelas ndegas e depois acariciando-a provocando-a, deixando-a cada vez mais excitada, levando-a ao paraso. - Obrigada disse Nicole lindo. Olhou-o, e Charles deu um sorriso caloroso que produziu pequenas rugas em volta dos olhos. Com o corao disparado, ela concentrou-se em afastar o que sentia. Havia mais em que pensar do que seus prprios desejos carnais. Se cometesse um erro, ela e Simon sofreriam. Charles bebeu um grande gole de vinho, sentindo-se mais satisfeito consigo mesmo. Nicole havia gostado do anel. Ele vira surpresa e prazer em seus olhos e, por um momento, pensara at ter visto uma sombra da paixo que sabia haver por detrs da mscara de compostura. Sim, ela era uma mulher de sangue quente, e ele redescobriria aquela mulher e a faria gemer de prazer. Mas primeiro precisava arranjar um quarto. levantou. - Queira me desculpar, milady. Eu j volto. Ele cruzou o salo sentindo-se leve e, quando chegou ao extremo oposto, estava com vontade de rir como um bobo. Ento encontrou Reynard com um ar preocupado. - O que houve? perguntou ao amigo. Reynard meneou a cabea e lanou um olhar para a mesa principal. - Venha disse. Vamos para o ptio. - Pelo amor de Deus, fale logo, homem! pediu Charles assim que deixaram o salo. Reynard voltou a menear a cabea. - difcil de acreditar, mas eu ouvi a mesma histria de duas fontes diferentes. - Ouviu o que? Charles se

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- Lembra que quando chegamos a Mordeaux encontramos a vila deserta e o castelo cheio de arqueiros? - Sim. E da? - Lembra que imaginamos quem poderia t-los avisado? Pois eu estava certo. Foi lady Nicole. Charles dirigiu o olhar para o salo. - Como voc soube? - Os homens de Mortimer me contaram. E eu ouvi o mesmo de Adam FitzSaer, o castelo aqui de Valmar. Falaram que Mortimer no parava de dizer quo tolo voc tinha sido em confiar numa mulher perversa como a esposa dele. Aparentemente, Mortimer sabia a sua mensagem de cor. - Talvez ele tivesse criados para espion-la. Eles podem ter achado a mensagem e entregado a ele. Alis, a mensagem pode nem ter chegado a Nicola. Se ela era prisioneira de Mortimer... Reynard meneou a cabea. - H mais. A pobre donzela que voc imaginava resgatar no existe. Nos ltimos dois anos, lady Nicole anda livremente por Valmar, dirigindo a propriedade. - um alvio saber que Mortimer caiu em si e a libertou disse Charles. Eu temia que ela tivesse enlouquecido com os maus-tratos. - Parece que foi Mortimer quem enlouqueceu. Dizem que Nicole o envenenou, amaldioou-o, ou as duas coisas. Ele se transformou de um homem forte e viril em um farrapo, resmungando para si mesmo num canto do salo. Charles lembrou-se do choque que sentira quando vira Mortimer dois dias antes, com o rosto inchado e os olhos vermelhos. - Se ela fez isso, foi bem-feito ele declarou. Mortimer a tratou com crueldade, e eu no tenho pena dele.

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- Voc no est entendendo o que estou tentando dizer? Lady Nicole no uma vtima. Mortimer pode ter merecido seu destino mas se ela capaz dessas coisas, bom voc ter cuidado. E o fato de Nicole ter avisado Mortimer significa que no sente nada por voc. O que estou tentando dizer ... Reynard ps a mo no ombro do amigo - ...voc santificou essa criatura, como se ela merecesse qualquer sacrifcio. Mas, e se Nicole for mesmo perversa? Eu no quero v-lo arruinado como aconteceu com Mortimer. - Mortimer era um maldito corrupto! destino! - Sim, mas voc no. Charles ficou em silncio. O fato de Nicole ter envenenando ou amaldioado Mortimer no o incomodava. Mas se ela avisara seu inimigo mortal da sua aproximao, isso era outra coisa. Ele virou-se e olhou para o salo. Por que ela havia feito aquilo? O que significava? Teria que perguntar a Nicole. S no sabia se o faria antes ou depois de lev-la para cama. Ansiosa, Nicole seguiu Charles pela escadaria que levava ao quarto. No conseguia tirar os olhos do anel. Talvez por detrs da fachada endurecida de guerreiro, ele continuasse sendo o homem gentil de quem ela se lembrava. Talvez conseguisse envolv-lo, fazendo-o sentir tanto desejo que se esqueceria da traio. Se conseguisse satisfaz-lo na cama, talvez fosse o suficiente. Ela sentiu um arrepio percorrer-lhe o corpo enquanto examinava a silhueta forte que seguia a sua frente, iluminada pelas tochas na parede. Lembrou-se da sensao daquele corpo colado ao seu e dos quadris musculosos projetando o membro viril para dentro dela. Naquele momento ele se virou, e Nicole s conseguiu pensar naqueles lbios bemfeitos tocando-a intimamente. Havia esperado por aquilo por tantos anos. Havia recordado os detalhes por tantas noites, sentindo seu corpo Ele mereceu seu

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incendiar-se de desejo. Agora, pelo menos, Charles voltara para pr um fim naquele tormento. Quando chegaram ao alto da escada, ele se virou. Ser que se lembrava do que haviam feito ali? Ser que, como ela, vivera obcecado por cada detalhe? Enquanto Charles tentava abrir a tranca, Nicole foi invadida por outra lembrana: o cheiro dele. Forte e msculo. Um calor animal, misturado a uma forte energia sexual que sobreps a todos os outros cheiros. O tempo e os acontecimentos no haviam conseguido mudar o poder de atrao de Charles de Cressy. Depois de abrir a porta do quarto, ele afastou-se para deix-la entrar na frente. Ser que Charles sabia que era a mesma cama e o mesmo colcho em que haviam se deitado? A palha do enchimento e as cordas de sustentao tinham sido substitudas, e a roupa de cama era nova, mas a estrutura era a mesma. Uma cama estreita. Pequena demais para os dois, sobretudo se um dos dois era grande como ele. Charles foi at a janela, e Nicole pensou que ele fecharia as cortinas para bloquear o azul profundo da noite de vero. Mas, em vez disso, Charles virou-se para observ-la, iluminado pela luz da tocha. - Dispa-se para mim pediu ele. Nicole sentiu o corao bater to forte que pensou que Charles fosse ouvir. Aquele era o momento em que descobriria se tinha algum poder sobre ele. Lentamente, ela tirou a tiara e o vu e colocou-os na penteadeira. Seu vestido era preso por laos sob os braos, e Nicole no podia tir-los sozinha. - Por favor disse ela. Eu preciso de ajuda. Com a tocha, ele acendeu a vela que ficava ao lado da cama, foi at Nicole e comeou a desfazer os laos. Ela fechou os olhos e respirou profundamente. Estava com a garganta seca e o corpo fraco pela ansiedade. Charles era extremamente hbil com as mos, mas isso Nicole j sabia.

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Assim que terminou de desamarrar os laos, ele recuou um passo. - Eu ainda no vou conseguir me despir sozinha murmurou ela. Normalmente, teria uma criada para ajud-la antes de Charles chegar. Se quiser, posso chamar uma camareira. - No. Com uma expresso fechada, ele meneou a cabea aproximou-se e ajudou-a a tirar as amplas saias pela cabea. As anguas deslizaram para o cho em um mar corde-rosa. Ser que Charles estava to ansioso quanto ela? Nicole sentiu o corpo todo tremer de tenso. Finalmente, tirou a roupa de baixo e virou-se para ele. Apesar de toda a intimidade que j haviam partilhado, Charles nunca a vira daquela forma: totalmente nua, num aposento iluminado. A idia a deixou com os mamilos ainda mais enrijecidos e com a pele formigando. Esperara trs anos por aquele momento. Simon. O alerta ecoou em sua mente, mas ela j tinha um plano. Daria a Charles o que ele queria; o satisfaria, e assim o acalmaria ao mesmo tempo que realizaria seus prprios desejos. De repente, porm, notou algo diferente nele. Nicole viu uma certa preocupao no rosto de Charles e uma hostilidade aparentemente nova. Mas, apesar do incmodo, a percepo no diminuiu seu desejo. Quando ele a abraou e beijou, ela sentiu a tenso em seu corpo. No foi um beijo delicado, e sim faminto e possessivo. Havia uma grande paixo represada ali. Sim, pensou Nicole. o que eu quero tambm. D-me a sua paixo. No controle nada. Ela entreabriu os lbios para Charles, preparando-se para a sensao daquela lngua penetrando em sua boca. Nicole derreteu nos braos dele, dizendo a si mesma que podia darse aquele prazer e control-lo ao mesmo tempo.

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Charles acariciou-lhe os seios, a cintura e depois um pouco abaixo. Seus dedos firmes buscaram o centro da feminilidade e a tocaram. Nicole sentiu o corpo todo estremecer, queimando de desejo. Charles tambm parecia mais tenso, como um arco pronto para disparar uma flecha. Ele soltou-a um momento para livrar-se das prprias roupas, e ela vislumbrou o membro enorme e ereto. Ento, Charles a empurrou para a cama e a penetrou. O corpo de Nicole envolveu-o enquanto ele arremetia com violncia. Uma vez, duas. Em seguida desabou em cima dela.

Nicole foi tomada por um grande desapontamento. Havia esperado que Charles acabasse com a nsia que havia dentro dela, mas a nsia continuava l. Ele saiu de cima de Nicole e rolou para o lado com um gemido. Ela quase gritou de frustrao. Todo seu ser ardia de desejo. Nicole esperou, ofegante. Seu corpo estava to tenso que doa. Queria implorar a ele que a satisfizesse. Ento, Charles se sentou na cama, vestiu-se em silncio, fitou-a com olhos frios e disse: Agora, conte-me como voc me traiu com Mortimer. A paixo deu lugar ao medo e depois raiva. Ele havia feito aquilo de propsito. Como ela fora tola ao achar que aquele homem seria diferente e que no a manipularia como Mortimer! Nicole cobriu-se, indignada. O que deveria dizer? Como deveria responder? A Velha Emma a aconselhara a chorar e a implorar para despertar a compaixo dele. Mas Nicole no poderia fazer isso. No agora, que sabia o poder que aquele homem tinha sobre ela. No deixaria a cautela de lado nem por um minuto.

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Eu disse a Mortimer que voc viria, no para alert-lo, mas para provoc-lo. Eu sabia que ele seria incapaz de enfrentar um exrcito e no resisti tentao de lhe dizer que perderia tudo: Mordeaux, Valmar e todos os prmios que havia ganhado do rei. Charles respirou fundo. E se ele tivesse me derrotado? Seu plano teria virado do avesso. Mortimer no poderia fazer nada que j no tivesse feito. Charles encarou a mulher encolhida na cama. O que ela dizia podia ser verdade. Incomodava-o pensar que Nicole se tomara uma pessoa to fria. Ser que no imaginara que sua vingana poderia ter custado a vida dele? Ser que gostava to pouco dele a ponto de arriscar sua vida s pela oportunidade de atormentar seu inimigo? Charles se levantou. Precisava sair daquele quarto e afastar-se dela para poder pensar. O ar fresco da noite clarearia sua mente. Havia sonhado tanto com aquela noite, fantasiado tanto com a perfeio do reencontro, mas as revelaes de Reynard tinham estragado tudo. Ele fora para o quarto determinado a magoar Nicole, a usar o corpo dela para satisfazer-se rapidamente e aproveitar o momento em que ela estivesse vulnervel para perguntar sobre Mortimer. De qualquer forma, no sabia se teria conseguido se controlar. Nicole estava to linda e perfeita diante dos seus olhos que Charles sentira todo o desejo daqueles trs anos de privao explodir de uma s vez, projetando-o para o cu. Que Deus o ajudasse, mas estava pronto para ela novamente! Esse era o problema... No havia saciado sua fome com aquela relao. Se a possusse de novo, talvez se aliviasse mais e conseguisse lidar melhor com a situao.

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Determinado, virou-se para a escada. Nicole virou-se mais uma vez na cama, tentando dormir. Como havia sido tola! Dissera a coisa errada, e agora Charles a odiava. Talvez se tivesse feito como a Velha Emma recomendara... mas no quisera parecer fraca ou desesperada. Mesmo agora, continuava com o corpo ardendo de desejo. Ela tocou-se entre as pernas, sentindo a umidade da semente que ele plantara. Estava dominada por um misto de arrependimento e raiva. Charles a deixara to carente quanto ela se sentira nos ltimos trs anos. Ele tivera seu prazer e a deixara antes que ela tivesse tempo de provar qualquer satisfao. Com os olhos marejados, comeou a acariciar-se como gostaria que ele tivesse feito. Queria aqueles lbios quentes nos seus, aquele corpo msculo cobrindo-a, penetrando-a, completando-a. De repente, alguma coisa fez com que abrisse os olhos. Charles estava porta, observando-a. No permita que eu a interrompa disse ele, numa voz gelada.

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Nicole tirou a mo do meio das pernas e levantou-se da cama com o mximo de dignidade de que foi capaz. O senhor bateu, milorde? Sou seu marido. No preciso anunciar minha presena. Apesar da irritao, ela o encarou com toda a calma. claro que . E pode fazer o que quiser. Talvez, como Mortimer, queira me prender ou me esmurrar. Aquelas palavras deixaram-no horrorizado. Mais que tudo na vida, Charles no queria ser como Mortimer. Ele virou-se, lutando com as emoes conflitantes que os separavam. Queria jogar Nicole na cama e possu-la at deix-la sem sentidos, mas, se fizesse isso, ela o acharia to brutal quanto Mortimer. Queria pedir a ela que o perdoasse, dizer que a compensaria de tudo e que a amaria com o mesmo zelo e delicadeza que usara trs anos antes. Mas a Nicole o acharia um fraco e, sabendo como ela era fria e traioeira. Charles no podia se dar ao luxo de denunciar o que sentia. Ele hesitou por um momento e ento saiu sem dizer nada. Foi mais uma vez para o ptio, lembrando-se da cena que acabara de presenciar. Ver Nicole em busca de prazer o excitara terrivelmente e o impressionara, fazendo-o enxergla sob uma nova luz. Em todos aqueles anos, havia imaginado a personificao da mulher perfeita. Mas ela no era nada disso. As ltimas horas tinham deixado o fato claro. Nicole era real, complexa e... ardente. Uma mulher que acreditava em satisfazer seus prprios desejos. Ele sabia. J testemunhara a paixo que havia dentro dela. Mas v-la revelando-a to abertamente o chocara. Fizera-o

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pensar. Trs anos antes, ensinara a Nicole os mistrios do amor. Trs anos. Ao longo desse tempo, seu prprio desejo quase o enlouquecera. O que ela teria feito no mesmo perodo para aplacar o desejo? Ser que havia feito o que ele acabara de presenciar? Ou encontrara outro homem para satisfaz-la? Charles sentiu um calafrio de cime. Ser que Nicole havia arranjado um amante? Era por isso que no se, incomodaria se Mortimer o tivesse matado? Ele respirou fundo. Precisava voltar l e obrig-la a contar-lhe a verdade. Charles foi de novo para as escadas, quando ouviu um rudo atrs de si, que o fez virar-se instintivamente, procura da espada que no estava com ele. De Cressy? o senhor? Charles relaxou. Era a voz do castelo de Valmar. FitzSaer? Sim, milorde. O senhor no deveria estar aqui, e sim... Estou pensando disse Charles, abrupto. Diga-me, sir Adam, h quanto tempo serve Valmar? H quase trs anos. Fui contratado por Mortimer depois que muitos dos seus homens partiram para as Cruzadas com o rei. Trs anos. Aquele homem ainda devia sentir-se ligado a Mortimer. Teria de ser cauteloso com ele. E o que achava de Mortimer? FitzSaer hesitou. Ele tinha seus defeitos, evidentemente. Nunca consegui me acostumar com o fato de Mortimer gostar de rapazes, mas isso no quer dizer que mereceu o que aconteceu. Est se referindo morte dele pelas minha mos? No. O senhor o matou num combate justo, e foi ele quem o desafiou. No. Refiro-me a antes disso e ao estado em que Mortimer chegou. Eu podia no gostar muito dele, mas era o meu lorde.

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Foi horrvel v-lo se degradar e tomar-se uma figura pattica aos olhos de todos. FitzSaer meneou a cabea. Lady Nicole, sua esposa... Tenha cuidado com ela. No uma mulher comum. Charles sentiu o alerta toc-lo fundo. O que quer dizer? Novamente, o castelo hesitou. No estou dizendo que ela tenha usado algum feitio, apesar de andar muito com Glennyth, a curandeira. Mas fez alguma coisa com Mortimer, o envenenou ou algo assim, para tir-lo do controle e desestabiliz-lo. Charles comeou a perguntar sobre Nicole e se ela poderia ter um amante, mas FitzSaer prosseguiu: E h a questo da criana. Pode ser um boato, mas eu acho que ela agiu de modo bem estranho. Criana? Que criana? Charles sentiu o sangue gelar nas veias. Lady Nicole disse que a criana nasceu morta, mas eu ouvi outra histria. Dizem que estrangulou o beb no bero para no dar um herdeiro a Mortimer. E a verdade que ela nunca pareceu lamentar. Era um menino, e est enterrado no jardim ao lado da capela. No h nenhuma inscrio ou lpide para marcar sua passagem por este mundo. Leve-me at l ordenou Charles. Agora, milorde? Sim. Agora. Charles baixou os olhos para a cova gramada e iluminada pela tocha, sem inscrio alguma. FitzSaer pigarreou. Em que est pensando, milorde? Teme que lady Nicole engravide do senhor e tambm mate a criana? No creio que ela faa isso. Acho que s agiu assim porque odiava Mortimer profundamente e era uma oportunidade de tirar do marido o

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que ele mais queria. A perda do herdeiro foi um dos motivos pelos quais ele acabou perdendo a cabea. Alis, foi quando Mortimer comeou a mudar, a abusar do vinho... FitzSaer prosseguiu falando de Mortimer, mas Charles estava absorto demais nos prprios pensamentos para continuar ouvindo. O beb se parecia com ele? Ou com Nicole? Ele devia ter cabelos pretos e olhos azuis. Todos os bebs tinham olhos azuis. Se nasceu morto, no houvera tempo de saber se escureceriam ou se ficariam prateados. Ser que chegara a abri-los? Respirara? Seu beb... E ela o matara. A dormncia comeou a dar lugar raiva. Como Nicole poderia ter feito tal coisa? Que tipo de mulher era ela? Agora, para ser justo com lady Nicole, acho que Mortimer deve ter feito algo com a esposa, para ela odi-lo tanto prosseguiu o castelo. Ouvi dizer que mandou um homem estupr-la e engravid-la porque ele no seria capaz de faz-lo. Acho que uma coisa dessas pode perturbar uma mulher, tomando-a capaz at de matar o prprio filho. Mesmo assim, chocante. Charles respirou fundo. Se ouvisse mais, ficaria louco. Deixe-me disse, fingindo calma. Eu preciso pensar. FitzSaer comeou a se afastar. Desculpe-me por complicar as coisas entre o senhor e sua esposa. Mas achei melhor que soubesse. De fato, fora melhor que soubesse que o amor da sua vida era uma assassina vil, que havia matado um beb, o filho dele. Charles deixou escapar um suspiro entrecortado. Voc disse o que? Est louca? gritou a Velha Emma. Agora ele vai voltar aqui e espanc-la at a morte! Talvez respondeu Nicole, sombria.Logo depois que Charles sara, a criada batera na porta e perguntara se podia ser til de alguma forma. Quando vira que Nicole estava sozinha, quis saber tudo. Ela lhe contara sobre a conversa com Charles, mas nada mais.

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Ah, mas quanta tolice da minha patroa! lamentou a Velha Emma, meneando a cabea. Por que no explicou o pavor que sentia de lorde Mortimer? Se tivesse agido com mais vulnerabilidade, tenho certeza de que De Cressy se compadeceria. Est claro que ele tem uma queda por voc. Se eu dissesse a Charles que morria de medo de Mortimer, o que voc acha que ele faria quando descobrisse a verdade? Qualquer pessoa em Valmar dir que foi Mortimer quem evitou a minha companhia estes anos todos, e no o contrrio. Pelo menos, a explicao que eu dei compreensvel para Charles. Ele tambm odiava Mortimer. Voc devia ter implorado o perdo dele. S que agora no havia como mudar as coisas. Nicole suspirou. Eu j no tenho poder algum neste casamento. No quero que Charles me considere fraca e vulnervel. Por que no? Parece-me que ele gosta de mulheres assim. Nicole fez uma careta. A criada tinha razo. O temperamento forte que a ajudara a sobreviver a Mortimer poria tudo a perder com Charles. Ele devia ach-la uma mulher perversa, fria e calculista. E com certeza havia gente em Valmar para reforar essa percepo. Muitos dos homens de Mortimer culpavam-na pela decadncia do amo e praticamente haviam-na acusado de bruxaria. O que est feito, est feito disse Nicole. Eu no posso retirar o que disse. A criada meneou a cabea, preparando-se para escovar-lhe os cabelos. Talvez Nicole devesse ir buscar Simon em Mordeaux e fugir. Mas mesmo que pegasse todo o dinheiro escondido no cofre sob o piso, no estaria segura. Uma nobre sozinha era presa fcil para o desejo e a ambio de qualquer homem. E no teria como cuidar de uma criana sob tais circunstncias.

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Era melhor ficar e arriscar. No acreditava que Charles lhe fizesse algum mal. Afinal, era a herdeira de Valmar, e ele precisava dela para garantir sua posse. Nicole estremeceu. A que ponto havia chegado... Eu no sei o que fazer com voc disse a Velha Emma. Voc a pior inimiga de si mesma. Era verdade. Havia feito pssimas escolhas, at cair naquela armadilha preparada por ela prpria. S esperava que se algo lhe acontecesse e nunca mais visse Simon, que ele entendesse que fizera tudo por ele. Nicole se lembrou do rosto do filho e sorriu. Algumas coisas valiam qualquer sacrifcio. Charles subiu as escadas e se dirigiu ao quarto de Nicole. Havia sido uma longa noite insone, e ele se sentia atormentado. Mas no podia esperar mais para confront-la. Por que ela no procurara uma parteira para abortar a criana? Mas a sua vingana contra Mortimer no seria to completa. Charles lutou contra uma sbita onda de nusea. Seria possvel que a mulher a quem amava tivesse assassinado sadicamente o filho dele? Mas ainda no a condenaria. Daria a ela a chance de explicar o que havia acontecido com a criana nascida trs anos antes. Determinado, segurou o trinco de couro e abriu a porta. Nicole encontrava-se sentada em um banquinho, sendo penteada por uma criada. Estava vestida, novamente composta, e se ficou surpresa ao v-lo, no demonstrou Deixe-nos ordenou Charles. A criada colocou a escova na penteadeira e passou por ele depressa. H coisas que quero perguntar a voc disse ele, aproximando-se de Nicole para intimid-la. Seu castelo me disse| que h pouco mais de dois anos voc teve um filho. Ela no falou, mas algo mudou em sua expresso.

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FitzSaer disse que o beb morreu, o que deve ser verdade, porque eu no vejo o menor sinal de uma criana por aqui. Charles deu uma boa olhada pelo quarto, como se pudesse haver um bero escondido sob a cama ou atrs do biombo de vestir. Nicole continuou em silncio, sugerindo que se ele queria uma resposta, teria de perguntar diretamente. Como foi que... o beb morreu? Charles quase disse meu filho, mas no tinha certeza. Era outra pergunta de teria que fazer. Nicole fez uma expresso de espanto antes de responder. Ele nasceu morto. O cordo umbilical estava enrolado no pescoo. A parteira disse que o beb morreu estrangulado na barriga. Se eu trouxer a parteira aqui e perguntar o que aconteceu, ela me contar a mesma histria? Charles estudou-a atentamente e viu preocupao e uma ligeira sombra de medo em seu semblante. claro respondeu Nicole. V at a vila e pergunte. Se as duas haviam conspirado para esconder assassinato, certamente contariam a mesma histria. o

E a criana? prosseguiu Charles. Era meu filho ou de outro homem? Era seu filho disse Nicole, encarando-o. Eu soube que estava grvida quando Mortimer voltou de Londres. Como ele era? Nicole levantou-se, denunciando sua agitao. Ele era... grande. Eu o carreguei no ventre por nove meses. Se no fosse pelo cordo, teria sobrevivido. De que cor eram os cabelos? Estava claro que ela no gostava daquelas perguntas, e o mal-estar o fez temer o pior.

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Eram escuros. O que voc poderia esperar de um filho meu e seu? Que nome voc deu a ele? Novamente ela hesitou, como se estivesse pensando na resposta. Simon. No era um nome que Charles teria escolhido, mas no havia sido consultado sobre nada naquela questo. Ele foi abenoado por um padre antes de ser enterrado? claro. Charles suspirou, aliviado. S esperava que Nicole no estivesse mentindo. H rumores de que voc matou a criana disse Charles, por entre os dentes. verdade? Nicole virou-se, e Charles percebeu nitidamente a mente dela, trabalhando, enquanto pensava em como responder. Era mau sinal que Nicole no tivesse exclamado imediatamente que no matara o prprio filho. Eu vislumbrei uma oportunidade de atormentar Mortimer e aproveitei respondeu ela. Apontei para a criana morta no bero e disse que ele nunca teria um herdeiro meu. No sei o que Mortimer imaginou. Ele era cruel. Apesar de eu estar fraca e sangrando por causa do parto, Mortimer me espancou violentamente. Eu tambm quase morri naquele dia. Apesar de no ter ficado satisfeito com a resposta. Charles sentiu uma nova onda de dio por Mortimer. Nicole no dissera que no havia matado a criana. E parecia estar escolhendo as palavras com extremo cuidado. Havia um segredo aqui. Ela no lhe contou toda a verdade... Charles virou-se e foi embora, mais perturbado do que nunca.

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Depois que Charles saiu, Nicole ficou andando pelo quarto, trmula. Ser que ele tambm ouvira os boatos de que a criana no havia morrido e que estava sendo criada em outro lugar? O pensamento de Nicole voltou para aqueles dias terrveis. Quinze dias antes da data estimada para o parto, Glennyth chegara. no meio da noite, carregando um natimorto enrolado no cordo umbilical. Segundo a parteira, a me da criana havia morrido horas depois de dar luz. Mas a tragdia na vida de uma famlia fora uma grande sorte para elas. O pai da criana ficara to devastado pela dor que no vira o que Glennyth fizera com o beb. A, s precisavam esperar o filho de Nicole nascer. Ento sumiriam com ele e colocariam o natimorto em seu lugar. Mas no era fcil fazer uma criana nascer antes da hora. Glennyth preparara uma poo para Nicole, alertando-a dos riscos. Se as contraes fossem fortes demais, ela poderia morrer. Mas no havia opo. No podiam esperar mais duas semanas. Nicole cerrou os dentes ao lembrar-se da dor. Apesar da agonia do parto, fizera Glennyth prometer que levaria o plano adiante mesmo que ela morresse. Quando finalmente ouvira o choro do beb, imaginara se seria capaz de fazer aquilo. Como poderia abrir mo daquele ser to doce que havia sado de dentro dela? S o medo de que Mortimer um dia resolvesse se vingar pelo filho no ser dele mantivera sua determinao. Tudo correra perfeitamente bem e, depois do choro do nascimento, Simon no dera mais um pio, adormecendo placidamente. Chorando, Nicole o entregara parteira, que o colocara em sua cesta de ervas e o levara para fora do castelo. Ao ver a criana morta, Mortimer de fato a espancara at deix-la inconsciente. Ao acordar, Nicole chorara de

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desespero. Seu filho estava a salvo, mas outra mulher teria a alegria de cri-lo. Ela no o amamentaria, no o veria andar nem falar. Seu maior amor... Para salv-lo, tivera de abrir mo dele. Charles cruzou o ptio recordando incessantemente a conversa com Nicole. No havia dvida de que ela estava escondendo alguma coisa. Talvez culpa, talvez um amante. Sabia to pouco sobre ela. Havia se apaixonado por um belo rosto e pela lembrana de um imenso prazer sexual, mas a verdade era que mal a conhecia. Atordoado, entrou na barraca dos cavaleiros e deparou com Henry de Brionne. Onde est Reynard? Ainda no se levantou respondeu Henry, sorrindo. Procure nos estbulos. Depois da noite atormentada que vivera, a idia de Reynard dormindo at tarde nos braos de uma mulher era demais Charles suportar. Ele entrou na construo comprida e foi passando pelos estbulos recendendo a cavalos e a feno recm-cortado. Reynard, seu miservel, onde voc est? Charles, voc? perguntou uma voz sonolenta. O que est fazendo fora da cama? Pensei que... l Esquea! gritou Charles. Preciso falar com voc. Venha j aqui! Houve alguns sussurros e farfalhar de roupas. Ento, depois de um rangido na escada, Reynard surgiu diante dele. Por que voc no est com lady Nicole? perguntou o cavaleiro. No me diga que j ps em dia trs anos de desejo acumulado.

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Faa o favor de no ficar alardeando minha condio para todo o castelo resmungou Charles. Agora, venha comigo e eu vou lhe contar o que houve. Os dois saram para o ptio mal-iluminado, pois o cu ainda estava escuro. O que aconteceu? indagou Reynard. Eu a levei para a cama, mas isso no nem o comeo. Depois perguntei por que ela havia alertado Mortimer. Nicole disse que o fez para provoc-lo. Charles meneou a cabea. Eu tambm odiava Mortimer, mas sendo homem, esperado que seja duro e vingativo. Mas uma resposta plausvel. Se Nicole tivesse bancado a donzela apavorada, voc tambm teria duvidado. Dizem que ela est longe de ser uma pobre vtima. Charles respirou fundo e contou a histria da criana e as verses destoantes. So apenas boatos disse Reynard. Duvido que alguma mulher fosse capaz de fazer isso com o prprio filho, por mais que desprezasse o pai dele. Eu tambm acho, mas h outras coisas declarou Charles. Eu fui ao local da cova. Est abandonada. Nicole no parece lamentar a perda da criana. E quando falei com ela esta manh, apesar de ter dito que seu filho nasceu morto, agiu estranhamente quando lhe perguntei se o tinha matado. Acho que Nicole est escondendo alguma coisa. E o que voc vai fazer? perguntou Reynard. Charles meneou a cabea, desolado.

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Captulo VII

Venha j, milady. Lorde De Cressy est virando o castelo de cabea para baixo! Nicole afastou-se da janela quando a velha criada entrou. Havia passado a manh inteira tentando pensar num plano para lidar com seu perigoso e imprevisvel marido. Como protegeria Simon e a si mesma? Escute! Ele est fazendo uma baguna danada, enlouquecendo a cozinheira e as criadas da cozinha! At os homens dele esto reclamando. Imagine que ele acordou todos de madrugada e ordenou que se apresentassem no ptio, vestidos e armados. claro que metade deles estava de ressaca, e os outros tiveram de se livrar das mulheres com quem dormiam. Milorde passou-lhes uma descompostura, disse-lhes que eram uma vergonha, os piores soldados que j havia tido. Ento disse ao capito, aquele ruivo, que desse um jeito neles, e depois veio para cima de ns. Nicole ignorou as queixas da criada. Estava pensando no confronto que tivera com Charles naquela manh. Ele insinuara que ela havia matado a criana e, no fundo, era bom que acreditasse nisso. Talvez assim no fizesse tantas perguntas. Ele parecia estar em todos os lugares prosseguiu a Velha Emma. Na cozinha, exigindo as chaves das despensas, dizendo que queria inspecionar os estoques de comida para prevenir-se em caso de um cerco. Depois foi ao chiqueiro e... Ao chiqueiro! De repente, Nicole voltou ao presente. O que Charles estava fazendo? Interrogando todos os criados a respeito dela? Procurando pistas do beb? Sim, ele est de pssimo humor disse a Velha Emma, ajudando Nicole a colocar o vu. Gritou com a cozinheira e

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com todos que no reagiram na velocidade esperada. E voc a causa desse mau humor, milady. um absurdo que todos tenhamos que sofrer por sua causa resmungou ela. No entendo por de ele simplesmente no lhe d uma surra e encerra a questo. Nicole olhou para a porta. A Velha Emma tinha razo. Ela precisava pr um fim naquilo. No podia permitir que Charles perturbasse todos os criados. Quando chegou ao salo, encontrou o local deserto. Ningum havia limpado as mesas do jantar da noite anterior, nem alimentado o fogo da lareira principal, que soltava muita fumaa. Nicole foi cozinha, que tambm estava deserta e desarrumada. Havia maos de verduras e varias carcaas de frango semidepenadas nas mesas de madeira, e o fogo estava se apagando. Ela chamou por um pajem. Momentos depois, um rapaz surgiu de detrs de uma cesta de cebolas. Alimente o fogo ordenou Nicole. E diga-me, onde esto os outros? Milorde mandou-os aos celeiros para listar os estoques de suprimentos informou o rapaz. Todo mundo? A pajem assentiu, e Nicole suspirou. Charles estava to furioso que descontava em quem quer que aparecesse. Lembrou-se da voz fria dele quando lhe fizera as perguntas. No havia gostado das respostas e agora fazia os outros sofrerem. Onde est lorde De Cressy? O jovem meneou a cabea e ps mais lenha no fogo. Nicola tentou restaurar a ordem na cozinha e no salo. Devolveu a cozinheira e as copeiras s tarefas usuais e foi procurar os outros criados. Encontrou-os na casa de armas, polindo cotas e espadas.

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A princpio, hesitaram quando ela lhes disse para voltarem aos seus afazeres, mas concluram que milady resolveria o assunto com lorde De Cressy. S ela pode lhe dar o que ele quer Nicole ouviu uma das criadas dizer, enquanto voltava ao salo. Se milady tentasse satisfaz-lo no quarto, nossa vidas seria bem mais fcil. Talvez ela se ache superior a ele respondeu outra. Nicole reprimiu a vontade de passar um sermo nas criadas pelos comentrios, pois no adiantaria nada. Elas tinham razo. Se Charles no estivesse com tanta raiva dela, no agiria daquela forma. Quando voltava para o castelo, ouviu um estrondo que a deixou apavorada. Ser que estavam sendo atacados? Ser que Charles soubera da iminncia de um ataque e tentava se preparar? E Simon? Oh, Deus, permita que ele esteja bem... Desesperada, saiu correndo na direo dos portes e gritou para os guardas na torre: O que foi? Estamos sendo atacados? No. lorde Charles e o capito dele lutando! responderam os homens. Nicole sentiu um alvio to grande que suas pernas fraquejaram. Lentamente, subiu para o observatrio e viu dois homens, armados com lanas pesadas, cavalgando em direes opostas na campina alm dos muros do castelo. Reconheceu Charles pelo cavalo. O outro homem devia ser o ruivo, segundo no comando. De repente, os dois se viraram e comearam a cavalgar na direo um do outro. Quando as lanas se chocaram, com outro estrondo, Nicole fechou os olhos. Mas nenhum dos dois caiu. Eles esto loucos? perguntou ela. Vo acabar se matando!

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O guarda meneou a cabea. Os dois homens deram meia-volta e se enfrentaram novamente. Dessa vez Charles foi mais forte e lanou o oponente no ar. Enquanto Nicole olhava, espantada, o homem se levantou e sacou a espada. Charles desmontou e correu para ele. Por Deus! ela exclamou. Eles esto brincando ou uma batalha real? De novo, o guarda meneou a cabea. Quando saram, pareciam bons amigos. Agora agem como se quisessem se matar. Nicole ficou observando aquela demonstrao de habilidade e fora bruta e concluiu que Charles de Cressy no era especialista s na cama. Tambm o era no campo de batalha. Pensou no corpo dele, to forte e poderoso e, ao mesmo tempo, capaz de tanta gentileza. Quando Charles e seu capito voltaram para o castelo, acompanhados por vrios escudeiros que carregavam os equipamentos, Nicole fantasiou que ele chegaria para encontr-la com um sorriso sensual nos lbios e se aproximaria, cheirando a suor e a cavalo, e sussurraria no ouvido dela o que fariam juntos assim que estivessem a ss no quarto. Nicole engoliu em seco. Ser que conseguiria voltar a seduzi-lo e a provocar tamanha paixo dentro dele? Desde que chegara a Valmar, Charles se comportara como um guerreiro controlado e disciplinado, mas isso no significava que suas defesas no pudessem ser rompidas. Como Mortimer, ele tambm tinha suas fraquezas. Se ao menos ela conseguisse encontr-las... Charles aproximou-se do porto, corado, suado e conversando animadamente com seu capito. Os olhos escuros brilhavam e os lbios cheios estavam curvados num sorriso satisfeito. Nicole desceu depressa do observatrio e

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correu para o castelo. Estava decidida a arranjar um jeito de faz-lo voltar a desej-la como j desejara. Milorde, foi uma disputa impressionante disse FitzSaer, o castelo, quando Charles cruzou o porto. Eu nunca vi nada igual. Charles assentiu, satisfeito, e Reynard deu-lhe um tapinha por sobre a cota de malha. Est vendo? Voc no ficou gordo e lento. E agora que provou que o cavaleiro mais bravo e corajoso, talvez pare de agir como um feitor mal-humorado com os criados do castelo. Charles olhou para o amigo. Estava suado e cansado e, de alguma forma, conseguira aliviar parte da frustrao. Mas no poderia se arriscar com Reynard daquele jeito todos os dias. Teria de encontrar alguma outra forma de alvio. Enquanto caminhavam para o estbulo, ele procurou instintivamente por Nicole. Ento, praguejou contra si mesmo. Por mais que tentasse no pensar na esposa, ela estava sempre l, em sua mente. Vamos tirar esta maldita armadura disse Charles. Estou pensando em ir a Mordeaux daqui a alguns dias. Quero uns bons cavaleiros para me ajudarem a organizar a guarda de l. Voc age como se esperasse problemas. Charles hesitou. Decidira se afastar de Nicole para pensar num jeito de lidar com ela, mas no tencionava revelar a Reynard. Eu sempre espero problemas. Alm disso, se consegui controlar Mordeaux to facilmente, provvel que outro tambm tente. Mas voc tem o decreto do rei. O rei que agora apodrece numa priso germnica. E se Ricardo no conseguir voltar para Londres? H muita gente desejando isso. E alguns, como o rei Filipe, da Frana, e o

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prncipe Joo, tm o poder de influenciar seus captores nesse sentido. E o que vai acontecer se Joo se tomar rei? Ser cada um por si. E eu pretendo garantir a posse do que conquistei, tanto com suprimentos para resistir a um cerco quanto com dinheiro para comprar o novo rei, caso ele tente vender minhas propriedades para outra pessoa. Eu no havia pensado nisso disse Reynard. Achei que depois que voc conquistasse Valmar, viveramos tranqilos. E que voc passaria os dias jogando dados e bebendo e as noites com prostitutas? Algo assim respondeu Reynard, rindo. Parece que ambos teremos nossos sonhos frustrados, no? Charles empertigou-se. As palavras de Reynard trouxeram de volta sua raiva e frustrao. Eu no estou frustrado disse, rspido. Ganhei dois castelos. Quanto minha esposa, as coisas ainda no esto acertadas entre ns. Reynard olhou-o de esguelha. E por que voc no manda FitzSaer a Mordeaux em seu lugar? Se estamos aqui, no precisamos dele. Ns mesmos poderemos defender Valmar. Charles pensou na idia. S de olhar para FitzSaer lembrava-se da traio de Nicole e do beb morto. Seria bom ficar livre dele, mas aquilo tambm significaria que perderia a desculpa para ir, pessoalmente, a Mordeaux. No entanto, talvez fosse melhor. Se deixasse Valmar, no teria de lidar com a presena de Nicole, mas tambm no estaria por perto para vigi-la. E sabendo como ela era, talvez deix-la sozinha fosse uma pssima idia. Voc tem razo disse Charles. Mandaremos FitzSaer.

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Do quarto na torre, Nicole inclinou-se no peitoril da janela aberta e observou os dois homens cruzarem o ptio. Eles haviam tirado as armaduras e estavam de cala e camisa. A de Charles, semiaberta, revelava a pele bronzeada e os plos escuros do peito. Ela sentiu um arrepio de desejo. Os dois voltaram para a torre do porto, e Nicole os viu chamar FitzSaer, que desceu para encontr-los. Enquanto os observava voltar para o castelo, ela foi tomada por uma sensao desconfortvel. Afastou-se da janela, desejando ter ficado no salo para poder ouvir a conversa. No fazia idia do que Charles pretendia fazer em seguida. Ser que bateria nela? Ou a ignoraria? E depois, havia a questo da criana. Nicole duvidava que Charles deixasse o assunto de lado. Ele continuaria fazendo perguntas. Decidida, saiu correndo do quarto. Na cozinha, encontrou Gillian. A criada esguia e loira tinha uma risada irritante conveniente para os propsitos de Nicole. Seu lorde e alguns cavaleiros esto no salo disse moa. Quero que voc leve vinho, po e queijo e fique por perto para ouvir do que esto falando. A criada arregalou os olhos. Quer que eu os espione, milady? Espione, no. S preciso de informaes sobre os planos do meu lorde e marido. Como poderei satisfaz-lo se no souber o que ele deseja? Ela sorriu para a moa, tentando parecer uma esposa dedicada. Claro, milady disse Gillian, com uma mesura. uma recompensa pelos seus leais servios em Valmar, FitzSaer disse Charles. Em Mordeaux, voc ter total autoridade sobre a guarda, e eu providenciarei tudo o que voc achar necessrio para reconstruir as defesas de l. Sejam pedreiros para reconstruir os muros, ou uma diria de trabalho para os aldees limparem o fosso.

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Claro, milorde respondeu FitzSaer sem expresso, de forma que Charles no conseguiu saber se ele ficara satisfeito com as novas atribuies ou no. Voc tem uma mulher ou famlia que queira levar junto? Charles j deveria saber do estado civil do povo do castelo, mas, quando chegara, estava to obcecado por Nicole que no conseguira se envolver com mais nada. FitzSaer meneou a cabea. Eu nunca tive tempo para cortejar uma mulher. Com milorde Mortimer passando os dias embriagado, a responsabilidade da defesa recaa integralmente sobre mim. E voc fez um trabalho e tanto, FitzSaer elogiou Reynard. por isso que milorde De Cressy est lhe confiando a tarefa de inspecionar as fortificaes de Mordeaux. FitzSaer olhou de um homem para outro. S no entendo por que esto to preocupados com isso. Esperam um ataque a Mordeaux, a Valmar ou a ambos? Charles deu ao castelo a mesma explicao que havia dado a Reynard. Que com o rei preso na Alemanha, tudo poderia acontecer. FitzSaer ouviu atentamente e ento se levantou. Acho que milorde um homem de viso por pensar nessas coisas. O senhor tem anos de experincia em batalhas e aprendeu estratgia com Ricardo, Corao de Leo, em pessoa. Eu comandarei as tropas de Mordeaux. Dito isso, FitzSaer pediu licena e se retirou. Um homem difcil de decifrar disse Charles, vendo o castelo se afastar. Eu no gosto da lealdade dele a Mortimer. Bem, se ele no tivesse sido leal a Mortimer, voc no poderia esperar que fosse leal a voc argumentou Reynard.

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Ento, deixe de ser to rabugento e achar que todos esto querendo tra-lo. De que outra circunstncias? forma eu poderia agir, dadas as

Eu sei do que voc precisa disse Reynard. Precisa esquecer seus problemas nos braos de uma bela mulher. Nicole no se recusou. Na verdade, ela... Charles calou-se. No queria comentar aquelas coisas com Reynard. S de lembrar de Nicole nua, acariciando-se, ficou incrivelmente excitado. Mas ainda no estava pronto para ir at ela. Ainda no havia organizado seus sentimentos nem elaborado um plano. O que quero dizer que voc precisa de uma simples e boa sesso de sexo concluiu Reynard. Charles gemeu. Comeava a achar a mesma coisa. Estava tenso e irritado de desejo insatisfeito. Sob aquelas circunstncias, no fazia sentido permanecer fiel a Nicole. E ento? Quem ser a moa de sorte? perguntou Reynard, erguendo uma sobrancelha. Eu conheo vrias interessadas. Alys, por exemplo. Charles meneou a cabea. No quero nada que me lembre o passado. Ah, ento quer um recomeo. Com algum jovem e inocente. Reynard fez um gesto para a criada loira que se encontrava a alguns passos deles, esperando para reabastecer as taas de vinho. Por que no ela? A moa deve ser da vila, mandada para c pelos pais em busca de um futuro melhor. Talvez no seja virgem, porm deve ter sido pouco usada. Charles forou-se a olhar para a criada magra, de cabelos claros como trigo modo. De fato, parecia ingnua.

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Por que no? disse ele. Ento meneou a cabea. Mas de que maneira farei isso? Estou to sem prtica que nem me lembro como. Voc o lorde agora. No precisa nem pedir. Apenas ordene que ela o acompanhe. Charles se levantou e deu um passo na direo da moa. Precisava agir antes de pensar muito. De repente parou e virou-se para Reynard. Mas como saberei se ela est disposta? Ah, ela est respondeu o amigo, sorrindo. Para o lorde do castelo, elas sempre esto dispostas. Charles aproximou-se da criada e sorriu. Como o seu nome? Ela arregalou os olhos azuis e ento deu uma risadinha. Gillian. Charles pegou-a pelo brao e a conduziu pelo salo. Gillian. Voc mora na vila? Ele trocou amabilidades com a moa e ficou em silncio enquanto subiam as escadas para o andar de cima. No conseguia deixar de pensar em quando subira para quarto de Nicole, trs anos antes. Na ocasio, sentira-se nervoso e ansioso, imaginando se a mulher era feia ou repulsiva e se ele teria um bom desempenho, caso ela fosse. Que ironia! Milorde, eu deveria ter trazido o vinho? perguntou a criada numa voz aguda, interrompendo os pensamentos de Charles. Estavam diante do quarto que ele escolhera para si. No. No precisaremos de vinho. No momento seguinte, arrependeu-se. A moa estava plida e nervosa. Seria virgem? Era a ltima coisa de que ele precisava. Charles abriu a porta. Quando ela passou por ele. Charles sentiu seu cheiro: suor e gordura de cozinha. Um grande

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contraste com o perfume provocante de Nicole. Suspirando, ele sentou-se num banquinho para tirar as botas. Sem dizer nada, Gillian tirou o vestido manchado pela cabea. No usava nada por baixo. Era uma moa esguia, de seios empinados, barriga chata e quadris estreitos. Uma donzela como era Nicole quando ele a possura pela primeira vez. A lembrana daquela noite distante deixou-o instantaneamente excitado. Mas Charles sabia que aquela mulher plida e sem atrativos no era uma substituta altura. Ele tirou a camisa e se levantou para tirar a cala. A moa olhou-o e arregalou os olhos, mais de medo do que de desejo. Voc virgem? Ela assentiu. Charles no poderia ir adiante com aquilo. terrivelmente decepcionante e pouco satisfatrio. Eu mudei de idia avisou. Volte para o salo. Gillian olhou-o, perplexa. Ento pegou o vestido amassado e afastou-se apressada. Seria

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Captulo VIII

Nicole entrou na cozinha e olhou em volta. Algum viu Gillian? Silncio. Ela franziu o cenho, confusa. Pouco antes, tinha espiado no salo e, como no vira sinal de Charles nem do seu capito, conclura que a conversa terminara e que Gillian estaria na cozinha. Naquele momento, a moa entrou carregando o vinho e as taas olhou espantada para Nicole e apressou-se na direo oposta. Gillian, espere! Aonde voc vai? Venha falar comigo. Relutante, a criada voltou, e Nicole percebeu que suas roupas estavam desarrumadas e seu rosto, corado. Voc fez o que lhe pedi? Serviu o vinho e ficou por perto, para escutar? A jovem assentiu. E o que aconteceu? Eles a pegaram espionando e lhe deram uma reprimenda? Gillian meneou a cabea em negativa. O que foi, ento? A moa refletiu por um momento, umedeceu os lbios e disse: Eles falaram de Mordeaux e sobre como FitzSaer, o castelo, iria para l a fim de organizar as defesas. Nicole prendeu a respirao e agarrou o brao da criada. Por qu? Por que FitzSaer vai para Mordeaux? Eu no sei respondeu Gillian, assustada. Nicole olhou-a. Acreditava nela. S no sabia por que parecia to nervosa. Algum a incomodou? indagou. Algum dos homens?

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Voc sabe que eu no admito que ningum moleste minhas criadas. Nicole pensou nos cavaleiros que haviam chegado a Valmar com Charles. Guerreiros mercenrios que viviam de estupros e pilhagens. Diga-me, e eu prometo proteg-la. Ningum me machucou. Se mudar de idia, procure-me disse Nicole. Eu prometo ajudar. Nicole saiu da cozinha sentindo o corpo tenso. Por que Charles estaria mandando FitzSaer a Mordeaux? Se esperasse algum ataque ao castelo, ele iria pessoalmente; e se apenas pretendesse assegurar sua autoridade l, mandaria um de seus homens. De todos os cavaleiros de Valmar, FitzSaer era aquele de quem Nicole menos gostava. Sabia que ele a culpava pelo que havia acontecido com Mortimer. E agora aquele desgraado sem corao iria a Mordeaux, onde Simon vivia. A idia a deixava muito incomodada. Nicole atravessou o ptio tentando pensar em um plano. Quando ele partiria? Haveria tempo de avisar Gilbert e Hilary? Mas como deixaria Valmar sem que Charles percebesse? Desconfiava tanto dela que acharia que estava indo a Mordeaux para tramar algo contra ele. O pior era que no poderia nem sair de Valmar. Era bem provvel que Charles tivesse mandado seus homens a observarem. Era de novo prisioneira. Aflita, procurou se controlar. No havia o que temer. Simon no corria perigo. Hilary e Gilbert gostavam dele como se fosse seu filho; eles jamais revelariam o segredo. Charles cruzou o ptio em busca de FitzSaer. Pretendia discutir com ele quantos homens gostaria de levar a Mordeaux.

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No caminho, viu Nicole. Ela usava um vu branco simples e uma tnica lisa, mas mesmo em trajes to comuns destacava-se na paisagem como uma flor rara. Um pouco adiante viu Thomas, o jovem pajem que o conduzira sala de banho no dia anterior. Num impulso. Charles seguiu-o. Alcanou-o no salo. Viu o pajem dizendo alguma coisa a uma das criadas. Podia ser uma mensagem de Nicole. Ele seguiu o rapaz por entre as mesas de armar at o sop da escada e gritou: Ei, Thomas, pare! O menino Charles parou, petrificado. Quando se aproximou.

viu o ar mortificado no rosto dele. Seu nome Thomas, no? O rapaz assentiu. Voc serve lady Nicole? Est levando alguma mensagem para ela? O pajem assentiu outra vez. H quanto tempo voc a serve? Dois anos, milorde, E o que acha dela? Milady uma boa patroa? Milady me trata muito bem respondeu o jovem, ainda mais preocupado. Ento, de repente, sua atitude mudou e foi como se, em vez de fugir, ele tivesse resolvido ficar e lutar. Eu faria qualquer coisa por ela disse, erguendo o queixo delicado em desafio. Charles controlou-se para no rir. Como se aquele menino insignificante pudesse fazer algo contra ele. muito nobre de sua parte, Thomas disse ele. Fico satisfeito em saber que voc cumpre suas obrigaes para

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com lady Nicole. Mas por que to leal? Ela o recompensou de alguma forma especial? Eu prefiro no falar nisso, milorde. Charles ergueu as sobrancelhas. Mas eu insisto em que fale. Entenda que acabo de me casar com lady Nicole e no a conheo muito bem. Preciso de todas as informaes que puder reunir sobre ela. Um homem na minha posio tem de conhecer seus inimigos e seus aliados. Eu no sei o que lady Nicole pensa de milorde. Quando milorde chegou, ela mandou trat-lo da melhor forma possvel, mas daria a mesma ordem a respeito de qualquer convidado. No quero saber o que ela pensa de mim, e sim o que voc pensa de milady. H muitos boatos acerca de lady Nicole, e eu preciso saber se so verdadeiros. O menino hesitou antes de prosseguir: Milady atormentou lorde Mortimer sempre que pde, o que eu creio ser imprprio. Ouvi dizer que uma esposa deve sempre respeitar seu marido, por pior que ele seja. Mas sou grato ousadia de milady, porque ela salvou a mim e a meu irmo. Conte-me pediu Charles. O rapaz suspirou e comeou a relatar sua histria. Seu irmo, Will, havia chegado ao castelo trs anos antes. Mortimer levara o rapaz para a cama, e Will, incapaz de suportar a vergonha, atirara-se dos muros do castelo. Lady Nicole conseguira convencer o padre de que a morte do jovem havia sido acidental, e ele fora enterrado ao lado da igreja, na vila, e no em terras pags, como era o destino das almas condenadas. Pouco tempo depois, quando fora mandado para ser pajem no castelo, Thomas temera ter a mesma sorte do irmo. Mas Nicole o protegera, dizendo a Mortimer que se pusesse a mo

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no rapaz ela o enfeitiaria, fazendo seu membro apodrecer e cair. Charles ouviu a histria, impressionado, Conhecendo Mortimer como conhecia, sabia que era verdadeira. Sempre ouvira dizer que Mortimer gostava de rapazes, e quanto mais jovens, alvos e de olhar inocente, melhor. Quanto a Nicole, tambm era fcil entender seus motivos. Nos dois casos, ela havia contrariado e enfrentado o marido, mas em ambos tinha sido movida por motivos nobres. Aquele rapaz a via como uma pessoa de bom corao. A sua lady Nicole dele jamais mataria o prprio filho para se vingar. Charles agradeceu a Thomas e afastou-se, pensativo. Queria muito acreditar que os boatos sobre sua esposa eram falsos, porm no ousava baixar a guarda. Nicole estava escondendo alguma coisa e, at ele saber o que era, no conseguia confiar nela. Mas aquilo significava que no poderia ir para a cama com Nicole? Charles sabia que ela exercia um poder to intenso sobre ele que se deixasse que os corpos de ambos se unissem, nunca mais conseguiria julg-la de maneira imparcial. Confuso, retomou a busca a FitzSaer. No o achou, mas encontrou Reynard. Venha disse Charles. Ande comigo at o ptio de treinamento. Como foi com a moa? perguntou o amigo, dando-lhe uma piscadela. A moa? Ah, Gillian... Satisfatrio. Mas no tanto quanto com sua esposa, no ? Charles deu de ombros. Voc ainda no confia nela, certo? indagou Reynard. Charles meneou a cabea.

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H tantos segredos e boatos a respeito de Nicole que difcil saber em que acreditar. Hoje, Thomas, o pajem dela, me contou uma histria muito positiva. Ele relatou a histria a Reynard. Por Deus! Que sujeito depravado! exclamou Reynard, quando Charles terminou. O fato de abusar de rapazes indefesos ainda pior do que aquilo que ele fez a lady Nicole. Charles assentiu. Ela, pelo menos, era uma mulher adulta, com meios para se defender. Fico pensando em homens como continuaram leais a um sujeito daqueles. FitzSaer que

Eles diro que, apesar das falhas, Mortimer era um homem, e que Nicole, como sua esposa, devia obedincia a ele. Lembre-se de que quando servimos Mortimer pela primeira vez, ns tnhamos orgulho dele. Era um soldado muito valente, e o rei deve ter decidido relevar suas falhas. At porque o rei tambm tinha suas falhas observou Reynard, irnico. Ao menos, Ricardo leva homens para a sua cama, e no meninos. E pelo que sei, todos vo porque querem. Isso o mais terrvel na atitude de Mortimer. Ele destruiu uma criana indefesa. Charles meneou a cabea. J vi muitos horrores na vida, mas a imagem que Thomas me passou me deixou impressionado. Fico feliz por haver matado Mortimer. Tenho at vontade de desenterrar o corpo dele e d-lo de comida aos cachorros do castelo. Reynard meneou a cabea. Isso pode ofender homens como FitzSaer, que at aqui aceitaram bem a sua autoridade.

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Voc tem razo. At eu garantir minha posio aqui, no posso tomar atitudes bruscas, por mais que sejam justificadas. Por falar nisso, como vo os estoques de comida para o caso de um cerco? perguntou Reynard. Charles lembrou-se de que havia mandado o pessoal da cozinha contar os barris de carne salgada e de gros, mas que no soubera dos resultados. Era o que eu ia fazer disse ele. V atrs de FitzSaer e resolva com ele quantos homens sero levados para Mordeaux. Eu irei cuidar das provises. Charles foi encarregado. at a despensa, mas no encontrou o

Ali s havia um rapaz, ocupado em amarrar os sacos de peixe seco. Onde est o encarregado? perguntou Charles. Ele foi com lady Nicole respondeu o jovem. Para onde? Para o salo? Para a cozinha? No sei, milorde. Charles irritou-se. Havia ordenado que todos os criados da cozinha contassem os estoques de comida. Ser que Nicole o desautorizara? Foi para a cozinha, tentando se acalmar. Na verdade, no era uma questo de vida ou morte. Ele no estava esperando um ataque para aquele dia e, se pretendiam comer noite, o pessoal da cozinha teria de preparar a refeio. Ao se aproximar, Charles sentiu o cheiro de po fresco assando. Na cozinha, no encontrou Warrin, o encarregado da despensa, ento pegou um pedao de po e foi procur-lo no salo.

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L, encontrou uma criada distribuindo fatias grossas de po para servirem de pratos para a refeio noturna. Ao v-lo, ela sorriu. Milorde, em que posso servi-lo? Procuro o encarregado da despensa. Voc sabe onde ele est? Ele saiu com milady ainda h pouco. Acho que devem estar no solrio. Geralmente l que se renem. Charles tentou controlar o cime. No havia motivo para aquilo. O encarregado era um velho, com idade suficiente para ser pai de Nicole. Onde o solrio? perguntou ele. A criada fez um sinal para que a seguisse e o conduziu por corredores estreitos. Charles chegou ao solrio e parou no limiar da porta, impressionado. Era o lugar mais opulento que j vira, transbordando de conforto, beleza e riqueza. Ao fundo, grandes janelas de vidro verde deixavam entrar o calor e a luz do sol. O resto do ambiente era decorado com tapetes macios de l de carneiro, e as paredes, adornadas com exticas tapearias; havia poltronas de seda e veludo e uma mesa de madeira entalhada prximas lareira. Ao lado desses mveis, um grande candelabro de ferro sustentava grossas velas de cera de abelha. Nicole estava sentada perto da janela, distrada com uma costura. O encarregado, em p, a olhava. Depois de ouvir as palavras gro e ervilha, Charles pigarreou para anunciar sua presena. Ela o olhou, impassvel, e o criado se manifestou: Lorde De Cressy, o que posso fazer pelo senhor? Milady e eu estvamos falando a respeito dos estoques de alimentos explicou ele, enquanto Charles se aproximava. Acho que temos carne salgada para dois meses e bastante ervilha e

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vegetais da nova safra. Mas nosso estoque de gros est baixo. Esta uma poca de escassez... at a hora da colheita. Quanto falta para a colheita? perguntou Charles, aproximando-se da janela. Algumas semanas, milorde. Talvez um pouco mais em Wilford. Wilford? Charles virou-se. outra vila? Parte das terras de Mor... das minhas terras? Sim, milorde. menor que Valmar e a colheita no grande coisa, mas as ovelhas so excelentes. Depois eu me informarei sobre isso, mas agora quero saber das coisas daqui. Temos rao suficiente para alimentar os animais at a poca do abate? E h mais de um poo, caso nossos inimigos envenenem o principal? Nicole observou os dois homens conversarem e sentiu um arrepio de desejo percorrer-lhe o corpo enquanto olhava para Charles. Lembrava-se to bem da sensao daquelas mos fortes em seu corpo. Ela suspirou. De alguma forma, precisava fazer com que ele a tocasse daquela maneira mais uma vez. Excitada, procurou concentrar-se no bordado, enquanto todo seu ser ardia de desejo. Nicole ergueu os olhos. Os dois homens conversavam perto da porta. Antes de sair, Warrin fez uma mesura formal para ela. Milady murmurou. Charles tambm virou-se para Nicole, sem dizer nada, mas seu olhar intenso pareceu incendi-la. Ela lutou para controlar-se. Quando se encontrava perto dele, esquecia-se de manter-se em guarda. Era como se derretesse. Nicole se levantou, inquieta pelo desejo insatisfeito. Tinha de dar um jeito de atra-lo para si. No confiava no marido

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nem sentia nada por ele, porm o desejava intensamente. E se no o tivesse, enlouqueceria.

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Captulo IX

Nicole levantou-se cedo, bem antes de a Velha Emma sair do catre no corredor, reclamando dos ossos doloridos. Vestiu uma tnica lisa marrom e cobriu-a com uma capa de l rstica. Dois anos antes, quando comeara a freqentar a vila, havia trocado um elegante vestido vermelho por aquela roupa com a mulher de um mascate. Saiu do quarto e atravessou o castelo em silncio. A maioria dos moradores continuava dormindo, mas j havia alguma atividade no ptio, sobretudo dos criados da cozinha. Ainda no amanhecera por completo e tudo parecia cinza. Ningum reparou nela, mas, ao se aproximar do porto, Nicole sentiu o corao disparar. Os guardas de Valmar jamais a haviam questionado quando ela dizia ser uma moa da vila que passara a noite no castelo e estava voltando para casa, mas talvez fosse mais difcil com os homens de Charles. Ajeitou a capa em volta do rosto e gritou para o porteiro da torre: Abra o porto, por favor. Preciso ir vila. O homem esticou a cabea para fora. Na escurido, no era possvel distinguir suas feies. Fazer o qu? Prometi buscar alho para a cozinheira. Tem certeza de que seguro uma moa como voc sair sozinha pela floresta? Talvez seja melhor algum escolt-la. Quer que eu a acompanhe? Poderamos colher flores juntos. A ltima frase foi acompanhada por um coro de risos abafados. Nicole cerrou os lbios, contrafeita.

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Duvido que lorde De Cressy gostasse de saber que um dos seus homens abandonou suas obrigaes para dedicar-se a algo to trivial disse ela, doce. Ouviu o homem murmurar alguma coisa, e ento os grandes portes se abriram. Nicole atravessou-os correndo. Se os guardas tivessem tirado seu capuz e vissem seus cabelos negros, estaria perdida. A maioria das mulheres da vila tinha cabelos loiros e umas poucas eram ruivas. Aquele havia sido o principal problema de Mortimer quando buscara um pai para o seu herdeiro. Como estava determinado a fazer com que a criana se parecesse com Nicole, tinha poucas opes. Charles era o nico homem da guarnio com cabelos da cor dos dela. Se ao menos Simon fosse moreno como eles, tudo seria bem mais fcil! Nicole se apressou pela trilha enquanto o dia amanhecia lentamente. Ningum sentiria sua falta to cedo e Charles partiria em breve. Apesar de ela no ter comparecido ao salo para o jantar, um dos criados havia dito que Charles iria passar o dia em Wilford, inspecionando as terras. Quando chegou vila, Nicole ficou preocupada. As pessoas dali se levantavam mais cedo que o povo do castelo. Os homens que trabalhavam nos campos dependiam da luz do dia e, assim que comeava a amanhecer, partiam para as suas tarefas. Felizmente a bruma ainda no se dissipara, protegendo-a. Ela contornou a vila at chegar a uma casa simples, um pouco afastada das outras. Ento tocou o sino sobre a porta. Glennyth, a parteira, estava habituada a ser acordada no meio da noite. A mulher abriu a porta, e os sentidos de Nicole foram assaltados por uma extica mistura de aromas, ao mesmo tempo doces e outras pungentes. Havia dezenas de ganchos com ervas nas paredes e cestas cheias delas no cho. Nicole imaginou como uma pessoa conseguia viver cercada por odores to fortes, mas era mais agradvel que o cheiro de lixo, urina e gordura da maioria das casas da vila.

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Como comprava sua carne na vila, Glennyth no tinha de dividir seu espao com animais. De camisola e cabelos soltos, Glennyth acendeu uma vela e perguntou: Problemas? No sei respondeu Nicole. Meu novo marido um homem difcil de interpretar. Mas talvez venha aqui perguntar por Simon, ou melhor, pelo beb supostamente morto. Se ele vier, direi a mesma coisa que dissemos a Mortimer. Mas por que ele se preocuparia com um beb morto? Nicole tirou a capa spera e desconfortvel e atirou-se num banquinho. Na verdade, eu avisei Mortimer da aproximao dele. E agora Charles est com dio de mim. E por que voc fez uma coisa dessas? Eu pensei que desejasse ardentemente a morte dele. Por causa de Simon. Eu receei que ele fosse ferido se o castelo fosse atacado. Mas voc no disse isso a De Cressy? claro que no. Nicole se levantou e recomeou a andar. Deveria dizer ao homem que veio para tomar posse das minhas terras que tenho um filho? Simon muito vulnervel e eu no arriscarei a segurana dele por nada! Mas Simon filho dele! Um filho que Charles nunca aceitar; que no se parece em nada com ele. Glennyth franziu o cenho, concentrando-se. Talvez voc esteja certa. Homens so seres estranhos e, se Charles acha que voc o traiu, talvez no seja o momento

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de revelar a existncia de Simon. Mas o que mais a incomoda? Vejo que est aborrecida com outras coisas. Nicole pensou na outra razo que a levara ali: pedir uma poo do amor a Glennyth. Refletira sobre o assunto durante todo o caminho. Certamente havia poes para despertar o desejo de um homem, mas quem poderia garantir que Charles canalizaria seu desejo para ela? Se ele terminasse na cama com Alys, Nicole mataria os dois! Ela olhou hesitante para a parteira e disse: Com toda essa confuso, estou tendo dificuldade para dormir. Quero que voc prepare uma poo do sono. Glennyth fitou-a, intrigada, mas pegou a vela e caminhou para o outro aposento. Se voc puder esperar, eu preparo alguma coisa. Nicole seguiu-a. Sempre habilidades de Glennyth. ficara encantada com as

O que vai colocar na poo? Voc sabe que eu no revelarei meus segredos at a hora de pass-los adiante. E para quem os passar? perguntou Nicole, pegando um frasco com inscries em latim. Talvez para uma filha. Mas voc jurou que no se casaria. Glennyth riu. Eu no preciso de um marido para ter filhos. Nicole pensou em Simon, crescendo cercado de mulheres. Em alguns anos, ele precisaria de uma influncia masculina. A quem ela confiaria a educao do filho? Queria mais para ele do que a brutalidade de um guerreiro. Seria melhor que fosse para a igreja, tornar-se um estudioso. Mas a perderia seu direito herana. Valmar e Mordeaux pertenciam famlia desde os tempos do Conquistador e,

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antes disso, haviam sido administrados antepassados saxes de Nicole.

pelos

distantes

Simon, no entanto, s herdada as terras se Charles o aceitasse como herdeiro. E, naquele momento, as possibilidades eram mnimas. Nicole suspirou novamente, e Glennyth olhou-a. No se aborrea, que voc fica enrugada. As coisas ainda podem ser bem diferentes do que imagina. Nossa! Voc um homem rico. Charles! exclamou Reynard, enquanto percorriam os campos dourados de milho. Eu no fazia idia de que as terras fossem to extensas e to frteis. Milho no campo no significa farinha no celeiro disse Charles. At estar tudo colhido, no podemos contar com ele. que, alm de milho, trigo e aveia, vi muitas macieiras carregadas perto do rio. E h campos de feno por todos os lados, para servir de forragem aos rebanhos no inverno. Quase todas as famlias tm galinhas, uma cabra ou uma vaca, e o grande nmero de porcos selvagens que vimos na floresta vai fornecer carne salgada mais do que suficiente para o inverno. Charles no respondeu, mas a verdade era que tambm ficara impressionado com a abundncia. Em Wilford, alm das plantaes, havia dois moinhos, uma cervejaria, uma capela e mais um punhado de casas bem cuidadas. Os moradores da vila os receberam com po recm-assado, cerveja, manteiga fresca e mel. E as crianas pareciam coradas e saudveis. Havia sido um dia agradvel, porm mais do que inspecionar a propriedade, ele quisera afastar-se de Nicole. Era verdade que pouco a via. No dia anterior, ela nem havia aparecido no salo para jantar, mas a sua presena estava em todos os cantos do castelo. Se pudesse evitar, ele nunca mais iria ao solrio, onde cada objeto de luxo parecia

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provoc-lo escolhera.

com

sensual

opulncia

da

dama

que

os

A presena de Nicole o perturbava tanto que Charles chegara a pensar em prend-la na torre. Porm no faria isso. Ele no era cruel como Mortimer, e Nicole era essencial na administrao do castelo. Naquele momento, Henry de Brionne aproximou-se de Charles. Milorde, vamos parar na vila? Vamos? indagou Osbert, aproximando-se pelo outro lado. Vai ser timo descansar um pouco na cervejaria de Maude. Charles virou-se para olhar o funcionrio do castelo. Ele era gordo e seu rosto estava vermelho e suado devido ao calor. Eles tm razo. Voc ainda no esteve na vila acrescentou Reynard. Pelo menos, no numa visita oficial como o novo lorde. Charles ergueu as sobrancelhas. Vocs trs conspirando no me deixam opo. Est bem. Pararemos na vila. Chegaram tarde s terras de Valmar. O ar ainda estava morno e o riacho que corria atrs do castelo sussurrava suavemente. Charles aproximou-se do moinho e foi saudado por Ethelbert, o moleiro. Boa noite, milorde. Est uma noite quente. Aceitam um copo de leite? Acabamos de vir da cervejaria de Maude disse Osbert, de cima da mula. Agora que estava no seu territrio, parecia bem mais confiante. Mas obrigado assim mesmo, Ethelbert. O moleiro lanou um olhar matreiro para Osbert e disse:

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O senhor vai presidir o tribunal do castelo em breve, milorde? Lady Nicole sempre fazia isso junto com a Festa da Colheita. Tribunal? Outra responsabilidade na qual ele no havia pensado. Eu pensarei no assunto respondeu, afastando-se do moleiro. verdade? perguntou a Osbert, quando se afastaram. Minha esposa julgava os casos daqui? O funcionrio assentiu. E as pessoas aceitavam as decises dela? Osbert assentiu de novo. Apesar de alguns homens de Mortimer questionarem a autoridade dela, lady Nicole sempre foi popular com os aldees. Ela cresceu em Valmar e, como herdeira de Mordeaux, todos sempre a viram como lady desde a morte de sua me, h dez anos. Alm disso, no havia mais ningum para cuidar dessas questes. Mortimer passava o tempo todo embriagado e no se importava com o que acontecia na vila. Nicole fizera de tudo, pensou Charles. Administrara o castelo, julgara os casos, controlara as terras prsperas e extensas. Aquilo o irritou um pouco. Sua esposa era uma pea essencial em Valmar e nas terras que o circundavam. Se ela resolvesse se opor a ele, seria difcil fazer valer sua vontade. Osbert foi recitando os nomes dos habitantes, at que proferiu a palavra curandeira. O que voc disse? perguntou Charles. Disse que na ltima casa da vila mora Glennyth, a curandeira. Ela tambm parteira? indagou Charles, interessado. Sim Eu gostaria de conhec-la.

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Encontraram Glennyth cuidando do jardim atrs da casa. Por Deus! exclamou Reynard, impressionado. Eu esperava uma matrona. Charles olhou-o com reprovao. O capito havia passado o tempo todo avaliando as mulheres da vila, mas era a primeira vez que fazia um comentrio em voz alta. Charles examinoua. Glennyth parecia um pouco mais velha do que ele, era bronzeada, tinha cabelos castanhos cacheados e olhos cor de mel. A tnica simples que usava estava empapada de suor, revelando suas curvas generosas. Charles desmontou e Glennyth veio cumpriment-lo. Sou o novo lorde de Valmar comeou ele. E soube que voc trabalha como parteira e curandeira para o povo da vila e do castelo. Ela assentiu. Charles aproximou-se e baixou a voz para no ser ouvido. H pouco mais de dois anos, lady Nicole deu luz uma criana. H quem diga que o beb nasceu morto, e outros que voc o estrangulou assim que nasceu. Glennyth franziu o cenho. As pessoas dizem coisas. O senhor perguntou me da criana o que aconteceu? Perguntei. Mas quero ouvir a sua verso. A criana nasceu morta. O cordo umbilical estava enrolado em seu pescoo, porm o tero da sua esposa continua ntegro, se o que quer saber. Ela ergueu uma sobrancelha, irnica. Com um cavaleiro fogoso como o senhor, sei que ela logo estar grvida de novo. Irritado com a ironia. Charles assentiu brevemente e virouse, voltando a se reunir aos seus homens. Eu perguntei parteira sobre o beb disse ele a Reynard, momentos depois. Ela contou o mesmo que

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Nicole e depois me chamou de cavaleiro fogoso. Era como se estivesse zombando de mim, como se soubesse que no estou dormindo com Nicole... Talvez elas sejam amigas e tenham combinado tudo antecipadamente. Bem, eu adoraria ter uma amiga como essa afirmou Reynard. Voc ficou mesmo abalado, hein? Reynard apenas deu de ombros, sorrindo. Os aldees querem que voc venha para a Festa da Colheita disse Reynard, mudando de assunto. Acho que deveria vir. Voc precisa se distrair e parar de ser to implicante e mal-humorado. E j que estou aqui, acho que devo julgar os casos e garantir minha autoridade como lorde. Caso contrrio, homens como o moleiro acabaro pedindo que minha esposa faa isso em meu lugar. Charles meneou a cabea. Voc acredita? Eu pensei que fosse encontrar uma mulher frgil, vulnervel e espancada pelo marido, mas descobri que Nicole no precisava ser resgatada. De alguma forma, ela conseguiu reduzir Mortimer sua insignificncia, ao mesmo tempo que construiu uma propriedade prspera e bem-sucedida. E com exceo de alguns homens de Mortimer, apreciada por todos. Isso timo, no? opinou Reynard. Charles ergueu a sobrancelha. Desde que tenhamos os mesmo objetivos, sim. Mas se Nicole tentar me sabotar ou desafiar... Ele meneou a cabea e baixou os olhos, incomodado. Ficaram um pouco mais, at o sol se pr e Charles conseguir relaxar. Ao montar de novo, sentiu-se tonto por causa do calor e da cerveja. Quando chegasse ao castelo, precisaria se alimentar bem. Ento, com o estmago cheio de comida e de cerveja, talvez conseguisse dormir, coisa que no fazia havia algumas noites.

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Mal entrou no ptio, algum o chamou pelo nome. Charles virou-se e viu um cavaleiro chamado Will de Lupe correndo em sua direo. Charles, precisamos conversar. Enquanto Charles desmontava, o cavaleiro prosseguiu: Sua mulher saiu do castelo hoje, vestida de criada, dizendo que precisava comprar alho na vila disse, ofegante. Ela voltou horas depois, com os cabelos enrolados num leno por causa do calor. Por quanto tempo ela se ausentou? Ah, um bom tempo. Saiu antes de o sol nascer e voltou pouco antes de o padre tocar o sino do meio-dia. Toda a tenso voltou ao corpo de Charles. Sua mulher o esperara sair do castelo, se disfarara de criada e escapulira. Mais mistrios e segredos. Voc fez bem em me avisar disse ele ao cavaleiro. Mantenha-me informado. Por que ela faria tal coisa? A resposta s podia ser uma: Nicole tinha um amante. A idia enfureceu-o. Era inadmissvel e, ao mesmo tempo, fazia todo o sentido. Era improvvel que uma mulher fogosa como ela passasse trs anos sem sexo. O que a impediria de procurar um homem para satisfazer seus desejos? Mortimer certamente no se incomodara, mas, para no despertar mexericos, Nicole teria de ser muito cautelosa e discreta. Charles sabia que ela era inteligente, mas no o suficiente para engan-lo. Ele prepararia uma armadilha. Descobriria o segredo da esposa e, quando o fizesse, mataria o desgraado. Ento, a levaria para o quarto e faria sexo com ela infinitamente, at apagar da mente de Nicole a lembrana de qualquer outro homem.

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Captulo X

Apesar da poo, Nicole no conseguiu adormecer. Irritada, jogou os lenis para o lado e saiu da cama. Estava inquieta e tensa por causa do desejo insatisfeito, com o corpo inteiro ansiando para se tocado. Queria os braos de Charles envolvendo-a, sua boca acariciando-a. Trmula de excitao, foi at a janela e subiu num banquinho para sentir o ar da noite em seu corpo nu. Por enquanto, precisava parar de pensar em Charles. Depois que visse Simon e que tivesse certeza de que ele estava bem, ento, sim, poderia se concentrar em atrair o marido de volta para a cama. Simon... no dia seguinte o veria. Fazia tanto tempo... Apesar de Charles sair do castelo quase todos os dias, ela nunca sabia a hora de seu regresso. No pudera se arriscar numa viagem de meio dia at Mordeaux. Mas no dia seguinte seria a Festa da Colheita, e seu marido seria chamado a comparecer, como ela havia sido nos ltimos dois anos. Como representante do castelo, ele receberia um pedao do primeiro po feito com o trigo da colheita e ganharia presentes. No ano anterior, Nicole ganhara dos aldees queijo fresco, uma delicada cesta de palha, um prato de pes de mel com nozes e um belo pedao de couro que ela transformara num par de sapatos. O ferreiro lhe dera uma pequena adaga com cabo de prata trabalhado. Os festejos avanariam noite adentro e Charles ficaria fora tempo suficiente para ela ir e voltar ao castelo. Fazia quase um ms que no via o filho e queria levar-lhe um presente. Passaria na cozinha para pegar um doce e levaria o cavalinho que mandara esculpir em madeira. Da ltima vez, dera-lhe uma tripa de porco cheia de palha. Simon havia adorado a bola. Talvez perguntasse a Thomas do que meninos na idade de Simon gostavam. Como era pouco mais que uma criana,

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Thomas devia se lembrar. Era um conforto t-lo por perto. O pajem a fazia lembrar do filho e lhe dava a esperana de um dia t-lo perto de si, ali, no castelo. Nicole se afastou da janela sentindo-se bem melhor. Confortada pela lembrana do filho e pela certeza de rev-lo, voltou para a cama. Mal o sol nasceu, Nicole deixou o castelo montada em seu cavalo branco. Havia convencido Peter, o criado mais antigo do estbulo, a sel-lo. No porto, dissera aos guardas que precisava ir vila para ajudar nos preparativos da festa. Ela cruzou a vila sem nem parar na casa de Glennyth. Faria aquilo na volta, se houvesse tempo. Mordeaux ficava a meio dia de viagem de Valmar, e Nicole esperava retomar antes do anoitecer. Determinada, cavalgou em direo ao amor da sua vida. Por Deus, Reynard, voc est parecendo um pavo disse Charles ao ver seu capito no estbulo. Reynard baixou os olhos para sua tnica verde bordada de ouro e riu. Sei que no gosta de parecer um lorde, meu caro Charles, mas a maioria das mulheres aprecia um homem bem-vestido. como vimos com os paves em Chipre. Os machos de caudas mais belas se acasalam com mais fmeas. Nenhuma mulher merece esse tormento. Eu detesto esta tnica. quente como o inferno e o bordado arranha meu pescoo. Charles deu de ombros, incomodado. Eu preferiria estar de camisa e com a minha cala velha, se o dever no me obrigasse a usar roupas de lorde. Por falar em mulheres, voc sabe da sua? perguntou Reynard, enquanto conduziam os cavalos para o ptio. Sei que ela aparecer mais tarde, bem-vestida, elegante e linda de tirar o flego. Ento, vocs ainda no se acertaram?

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Charles pensou em contar suas suspeitas a Reynard, porm mudou de idia. Acho que melhor assim disse ele ao capito. At eu conhec-la um pouco melhor, no vou dividir a cama com ela. Voc j ouviu falar em Sanso e Dalila? Belas mulheres j arruinaram muitos homens. Mas se voc enlouquecer de desejo, tambm no vai ser muito til. Se no pode confiar nela, tranque-a. Foi o que o velho Henry fez com Eleanor. Eu no poderia viver assim. Nicole a lady de Valmar e tem o direito de viver aqui. Ento, est encrencado. Pelo menos, pense na possibilidade de se aliviar com outra mulher. Talvez encontremos uma que se parea com ela, e voc poder fazer de conta. Charles olhou com desprezo para o amigo. Mulher nenhuma se parece com Nicole. Mas houve aquela danarina Reynard piscou. . Voc tirou melhor proveito dela do que eu! verdade, mas no foi minha culpa. Eu no estava sofrendo por uma mulher do outro lado do mundo. Charles grunhiu. Algumas vezes, sobretudo nos ltimos tempos, vinha lamentando o fato de no ter dormido com a sria. Por outro lado, fora melhor assim, pois s teria se desapontado com ela. Eu tenho uma idia disse Reynard, interrompendo-lhe os pensamentos. Por que voc no tenta esquecer Nicole, pelo menos por hoje? Finja que como nos velhos tempos, em que sempre encontrvamos uma bela moa para nos deitar. Voc, pelo menos, encontrava. Eu no tinha tanta prtica, mas fui aprendendo.

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Hoje, juro que sou capaz de arranjar um bom nmero de mulheres desde a Festa da Colheita at o Natal. Voc no se cansa de sexo? No. Toda mulher diferente e h uma dzia de formas de coar a ferida. Charles pensou na sua paixo por Nicole. Isso tudo que as mulheres so para voc? Uma ferida? De certa forma. Reynard riu. Pois eu toro para que um dia voc se apaixone e sofra as torturas dos infernos. Mas, s por hoje, vamos trocar de lugar. Eu tentarei me apaixonar perdidamente; voc tentar esquecer sua esposa e aproveitar uma simples e boa sesso de sexo inconseqente. Charles olhou para o amigo. Parecia impossvel esquecer Nicole. Mesmo por um dia. Charles sentou-se a uma mesa armada sob as rvores e tentou no morrer de tdio enquanto os aldees apresentavam seus casos para serem julgados. Um deles era um homem magro, de rosto corado e olhos azuis. Eu vim fazer uma queixa, milorde. A bruxa Glennyth me enfeitiou. Ela acabou com a minha virilidade. Eu mal consigo urinar, quanto mais satisfazer minha mulher. Charles ergueu os olhos. O senhor precisa fazer alguma coisa. Ela uma criatura demonaca, e eu no sou sua primeira vtima, milorde. J houve outras queixas sobre ela, milorde sussurrou Osbert. Vrios aldees sugeriram que Glennyth no usa seus poderes apenas para fins benignos. H relatos de pessoas que a contrariaram e acabaram doentes ou at mortas. Como voc sabe que foi Glennyth que fez isso? perguntou Charles ao aldeo.

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Um dia, eu cheguei em casa e encontrei minha esposa e ela cochichando. Antes de sair, Glennyth me fulminou com o olhar. Logo depois, descobri que... que no podia mais fazer o que um homem faz. O que fulminar com o olhar? perguntou Charles. Ela disse alguma coisa? Proferiu um feitio? No. O homem baixou os olhos. Ela tem um jeito de olhar para as pessoas, como se elas fossem vermes. Tudo o que peo justia insistiu. Se no estiver disposto a mand-la para a fogueira, pelo menos a expulse da vila. Charles concluiu que teria de dizer alguma coisa, ou o homem jamais sairia dali. Eu falarei com Glennyth. O homem assentiu, nitidamente insatisfeito. Tenha cuidado para ela no fazer o mesmo com o senhor, milorde disse, amargo. Seguiram-se vrios outros casos, muitos dos quais insignificantes. Parecia que os aldees s queriam ver que tipo de homem seu novo lorde era. Vrias vezes Charles disse que deveriam resolver seus problemas sozinhos, entre eles; ele no iria e no poderia se preocupar com todo porco desaparecido ou toda vaca atolada da aldeia. Quando a fila de gente finalmente chegou ao fim. Charles se levantou, cansado. Este trabalho me deu uma sede danada. Imagino disse Osbert, rindo. Por que no vamos cervejaria de Maude? Pelo menos, at a hora de as pessoas lhe darem os presentes e da escolha da Rainha do Milho. Presentes? Rainha do Milho? Os presentes no so nada demais. Apenas pequenos objetos para mostrar que eles o aceitam e admiram como lorde. Quanto Rainha do Milho, todo ano escolhemos uma

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donzela para representar a fertilidade da colheita. Nos velhos tempos da tradio sax, todos os homens da vila faziam sexo com ela no campo recm-colhido. Depois ela era morta num ritual, e seu corpo esquartejado e plantado no solo para garantir a colheita do ano seguinte. claro que no fazemos mais isso. Esses saxes eram uns selvagens! exclamou Charles. Na verdade, no defendeu-se Osbert. Tudo era feito com muito respeito e considerado uma honra para a donzela escolhida. Naquele momento. Charles deu-se conta de que Osbert era pelo menos metade saxo, como todas as pessoas de Valmar. Convinha controlar a lngua. Entraram na cervejaria. Charles se acomodou ao lado de Reynard, e Maude trouxe-lhe uma caneca cheia. H algum ritual envolvendo a Rainha do Milho hoje em dia? ele perguntou, depois de um bom gole de cerveja. Na verdade, h respondeu Reynard, antes que Osbert se manifestasse. A donzela enfeitada com flores e colares feitos de trigo. Depois entregue ao lorde do castelo para satisfaz-lo. Charles colocou a caneca na mesa com estrondo e virou-se para Osbert. Ele est brincando, no ? No, milorde Osbert meneou a cabea solenemente. Apesar de a tradio ter sido abandonada por vrios anos, as pessoas querem restaur-la. Mas por qu? perguntou Charles. A colheita deste ano parece suficientemente abundante. Para que retomar esse velho rito pago? O senhor no vive da terra, milorde. A natureza imprevisvel. Um ano farto, o outro no. sempre bom manter as tradies. Quando essa... cerimnia vai acontecer?

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Mais tarde informou Osbert, despreocupado. Ainda h muito tempo para comer e beber. Charles trocou um olhar com Reynard e tomou mais um gole de cerveja. Era tudo de que precisava. Ser forado a levar outra virgem para a cama e, mais uma vez, sem opo! Lembrava-se bem do que havia acontecido da outra vez, nas mesmas circunstncias. Uma relao rpida, pensou, um modo fcil de ganhar a aprovao dos empregados. A verdade era que continuava apaixonado por Nicole e que no queria nenhuma outra mulher. Mas no havia como recusar. No queria ofender ningum. Por falar em Nicole, onde estaria ela? Depois de comerem, as mulheres da vila haviam se reunido sob os carvalhos para descansar e fofocar. Os homens se encontravam em outra parte para beber cerveja e conversar sobre o clima e as colheitas, e as crianas brincavam animadamente. Ele olhou em volta procura de Reynard e avistou-o sob uma rvore, conversando com Glennyth. Ela o encarava de forma ousada, deixando claro que no se tratava de uma donzela ingnua, mas de uma mulher que sabia muito bem o que queria. Charles imaginou se dessa vez seu capito perderia a cabea. Esperava que sim. Onde estaria Nicole? Quando ele resolveu ir na direo de Reynard para perguntar-lhe a respeito da ausncia da lady do castelo, Edith, a mulher do ferreiro, o deteve. Milorde, a comida est pronta. Gostaramos que fosse o primeiro a sentar nossa humilde mesa. Charles foi levado para uma mesa repleta de comida. Havia ovos cozidos, queijos, bolos de ervas, biscoitos de manteiga, carnes, pes de mel com avels, tortas salgadas e tortas de ma e amora. Sob os olhares atentos das mulheres, ele serviu-se num prato de madeira. Tentou provar um pouco de tudo para no ofender ningum, incluindo a torta de amora que, conforme lhe

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haviam dito, era um prato tpico da Festa da Colheita. Uma mulher sugeriu que Charles experimentasse uma espcie de bolo integral. As outras rira e Edith, corada, disse a ele que aquele bolo tinha fama de ser afrodisaco. Charles resolveu provar. Precisaria de toda a ajuda que conseguisse para o ritual que se aproximava. Por fim, afastou-se da mesa. Estava tudo delicioso. Melhor at do que em alguns banquetes nos quais comera com o rei. Eu estou mais do que satisfeito disse, desculpando-se. Se comer mais, no conseguirei nem me levantar. As mulheres riram. Ento, alegando estar sofrendo os efeitos da cerveja, foi at o reservado atrs da cervejaria para se aliviar. S conseguia pensar em Nicole. Ser que ela ficara no castelo? Era improvvel. Mais provvel que tivesse aproveitado a ausncia dele para se encontrar com o amante. Quando saiu do reservado, Charles estava decidido. Mandaria os aldees s favas. Iria voltar ao castelo e procurla. Naquele momento viu o ferreiro e o moleiro vindo em sua direo e soube que no tinha sada. Est na hora, milorde disse o ferreiro, rindo. O senhor e a Rainha do Milho comero o primeiro po e sairam juntos. No faa essa cara acrescentou o moleiro. O senhor ainda no viu a Rainha. Ela uma beleza. Linda mesmo. Eu daria meu testculo direito por uma chance de ir para a cama com ela. Quando viu a moa. Charles teve de concordar que ela era mesmo linda. Loira, olhos azuis, faces coradas e lbios vermelhos. Estava toda enfeitada com flores e tinha uma coroa de trigo tranado na cabea. Mas, apesar de toda a beleza, ela no o motivou. Charles colocou-se ao lado da jovem no centro da vila e esperou

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todos se reunirem. Ento comeu um pedao de po quente e ofereceu outro moa. Era um po escuro e de sabor rico, bem diferente do que consumiam no castelo. Ele comeu, todos aplaudiram e ento se afastaram para apanhar seus prprios pedaos. Naquele momento, a moa pegou-o pela mo. Venha disse.

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Captulo XI

A Rainha do Milho levou-o a uma das casas mais bonitas, perto do rio. Charles seguiu-a, pensando no que lhe diria. Em como explicar que no se deitaria com ela, sem ofend-la. Entraram na casa. Estava tudo perfeitamente arrumado, com uma mesa repleta de comida prxima lareira. No ambiente principal havia uma mesa de armar, um banco grande e dois tamboretes. Quando Charles olhou em volta, em busca de uma vela ou lamparina, ela pegou-o pela mo e tentou conduzi-lo para a escada que levava ao andar de cima. Espere disse ele. A moa estava nitidamente nervosa, com as mos frias e a pulsao acelerada. Primeiro, vamos conversar. Ela meneou a cabea. Eles esperam que o faamos... Puxou-o de novo. Quando Charles resistiu, a jovem gritou: Vamos terminar logo com isso, por favor! As palavras levaram-no de volta ao passado. De volta a outra virgem que lhe pedira para se apressar. Para terminar logo com aquilo. Mas aquela mulher falara como uma rainha dando ordens a um criado. Essa parecia histrica. Charles soltou as mos dela da sua. Diga-me o seu nome. Alsia. Ah, por favor, venha para a cama. Agora! Eu no irei. Ele pegou-a pelos ombros e sacudiu-a de leve. Eu tambm no quero fazer isso. Sou catlico e no acredito nesses rituais pagos. Alm do mais, no quero que voc engravide de um bastardo. Ela se ps a chorar e, a princpio, Charles no soube dizer se era de alvio ou de decepo. Ento comeou a dizer que ele era to gentil por poup-la; que no sabia se o seu

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namorado continuaria sentindo o mesmo depois de saber que ela havia sido de outro homem. E confessou, soluando, que no era mais virgem. Johnny a possura perto do rio. Doera, mas ele prometera que melhoraria. Era verdade? perguntara ela. Seria melhor da prxima vez? Charles baixou os olhos para a bela jovem e teve vontade de gritar. Sentia-se o homem mais cnico sobre a Terra. Queria dizer a ela que Johnny, provavelmente, era um homem rude e ignorante, que no a merecia. Que ele nunca a faria sentir prazer e que gemeria e suaria em cima dela e a engravidaria uma vez por ano, at deix-la acabada. E ento, depois que ela no fosse mais to bonita, ele iria atrs da Rainha do Milho daquele ano e diria coisas grosseiras como o moleiro havia dito. Mas, em vez disso, falou: Sim. Vai melhorar. Ela suspirou baixinho e abraou-o. Charles afastou-a delicadamente. Agora jogue sua coroa e suas flores em uma das camas. Voc sair pela porta de trs e, algum tempo depois, eu sairei pela frente, ajeitando minhas roupas e sorrindo como um homem satisfeito. A moa abraou-o novamente e subiu as escadas com a agilidade de uma criana. Charles ficou na sala vazia e respirou fundo. Estava excitado. Quem no ficaria, sendo abraado por uma jovem to bonita? Mas no se arrependia da deciso. O fato de sua vida estar to complicada no significava que precisasse estragar as esperanas de algum to jovem. Iria deix-la descobrir por conta prpria como o amor era insatisfatrio. Ah, Simon, voc cresceu tanto! exclamou Nicole, abraando o filho com os olhos marejados. O tempo passava to rpido... Ele praticamente no era mais um beb.

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Como sempre, Simon abraou-a de volta, com os olhos azuis arregalados e curiosos. Voc se lembra de mim? perguntou ela. Ele assentiu. Voc me traz doces. Nicole sentiu uma dor profunda. Tinha de comprar o amor do filho com doces. verdade, querido. Eu trago. Desta vez trouxe tortas de amora. Voc gosta de tortas? Simon assentiu. Ela se inclinou e deu-lhe a cesta preparada na cozinha de Valmar. O menino pegou uma torta e comeou a com-la, concentrado. Nicole ergueu o rosto e encontrou o olhar de Hilary, mulher de Gilbert de Vescy, castelo de Mordeaux. Hilary era alguns dias mais velha que Nicole e tinha olhos azuis, cabelos loiro-avermelhados e modos gentis. Ele est to grande disse, emocionada. Est mesmo concordou Hilary. E cada dia mais falante. Simon terminou de comer a torta e virou-se para Hilary. Mame, Joanie gosta de torta. claro, meu amor. V busc-la respondeu Hilary, Quando Simon saiu correndo do solrio, Nicole deixou escapar um soluo. Eu sinto muito sussurrou Hilary.H pouco tempo ele comeou a me chamar de mame, e eu no tive coragem de corrigi-lo. Nicole assentiu. Eu no gostaria que ele... que ele achasse que no tem me disse, com o corao partido. Sabia que aquele dia chegaria. Se ao menos as coisas fossem diferentes... Se no tivesse de esconder a verdade de todos, at do prprio filho...

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Eu o amo como se fosse meu falou Hilary. E Simon um amor. Muitas crianas na idade dele so voluntariosas e egostas, mas seu filho muito generoso. Eu gostaria que a minha Joanie fosse metade do que ele , porm ela uma pequena tirana. E como Simon um ano mais novo, sempre fica com a pior parte. Eu tenho de ficar de olho neles para no deix-la aborrec-lo demais. Hilary fez uma pausa e olhou para Nicole. Agora que Mortimer est morto, milady no poder contar a verdade sobre Simon? Nicole suspirou, sentindo-se pssima. Se ao menos no tivesse transformado o marido em inimigo... Ela meneou a cabea. Nada mudou. A identidade de Simon precisa permanecer secreta. Que tipo de homem lorde De Cressy? cruel e desprezvel como Mortimer, a ponto de milady precisar esconder seu filho dele? Meu marido odiava Mortimer mais do que eu. Quando ele vir Simon, vai achar que filho de Mortimer e, como o odiava, capaz de descontar no menino. E no pode convenc-lo do contrrio? Com certeza De Cressy ouviu falar no... problema de Mortimer. Se milady explicar a situao e contar que Simon foi concebido numa relao com um jovem escudeiro que Mortimer mandou para a sua cama, certamente De Cressy relevar disse Hilary, esperanosa. As coisas no vo bem entre ns. No posso me arriscar a faz-lo usar Simon para me punir. Puni-la? Por qu? Nicole meneou a cabea. No queria voltar quilo. O que estava feito, estava feito. complicado respondeu. Basta dizer que meu marido no confia em mim.

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Simon voltou ao solrio com uma menina loira. Ento foram at a cesta e comearam a se empanturrar de tortas. Quem desejaria algum mal a um anjinho como ele? perguntou Hilary. Eu no entendo. Nem eu, pensou Nicole. As coisas haviam sado muito diferentes do que imaginara. Quem diria que o escudeiro enviado por Mortimer viraria a vida dela de cabea para baixo? E continuava virando, trs anos depois. Alsia finalmente saiu da casa, depois de beijar Charles mais uma vez e dizer que nunca esqueceria sua gentileza. Ele esperou um pouco mais e, quando saiu, esperando risos e piadas grosseiras, viu que a maioria das pessoas estava ocupada demais para reparar nele. A tempestade que Charles antecipara estava a caminho. De repente comeou a chover, e todos se apressaram para recolher a comida. Pela sua experincia nos ltimos anos. Charles sabia que a festa ainda no acabara. Todos beberiam mais e, quando escurecesse, acenderiam uma fogueira e todos danariam em volta dela at tarde da noite. Isto , se a tempestade no estragasse tudo. De uma forma ou de outra, para ele fora o bastante. Iria para o castelo procurar Nicole. A ausncia dela o deixara desconfiado, enciumado e bravo. S conseguia pensar na esposa com o amante, rolando nos tapetes do solrio. Procurou seus cavaleiros, mas todos pareciam haver desaparecido. Finalmente, avistou Henry de Brionne. Henry! gritou. Vou voltar ao castelo. Para qu? gritou de volta o cavaleiro. Por que no procura um lugar seco e fica aqui at a tempestade passar? o que eu vou fazer. Charles meneou a cabea. Eu quero voltar. Voc sabe onde est Reynard? Henry apontou para a casa da parteira. Onde voc acha?

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Charles praguejou e foi pegar seu cavalo. A chuva agora caa impiedosamente, ensopando sua tnica. Onde est Engelard? perguntou a outro soldado que passava por ali. Na cabana atrs do curtume informou o rapaz. Com as trs filhas do curtidor. Charles teve vontade de ir buscar Engelard e ordenar que o acompanhasse ao castelo. Naquele momento, o rapaz voltouse. Por falar nisso, Engelard pediu para lhe dizer que viu lady Nicole sair do castelo antes do amanhecer. Ele disse que o senhor iria querer saber. Furioso, Charles foi at o rapaz e o sacudiu. V buscar Engelard! ordenou. Agora! Momentos depois, o cavaleiro apareceu, com as roupas desarrumadas. Pois no, milorde. Voc viu lady Nicole deixar o castelo? Engelard assentiu. Na hora, achei que ela estivesse vindo para a vila. No me ocorreu que no a vi por aqui, e agora que me dei conta... falou, incomodado. Mas estava ocupado demais fazendo sexo com as filhas do curtidor! Com as trs! gritou Charles, furioso. Desculpe, milorde. Mas o senhor no me mandou vigiar lady Nicole. Eu no sabia que desconfiava de que ela... Ele olhou-o, novamente incomodado. Charles bem podia imaginar no que estava pensando. Que queria que sua mulher fosse vigiada porque suspeitava que ela o traa. Era humilhante. Num esforo. Charles procurou falar com calma, como se estivesse apenas preocupado com o bem-estar de Nicole.

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Pois agora estou dizendo que no quero minha esposa cavalgando sozinha. No seguro. Quem sabe o que pode acontecer? Eu pensei que ela tivesse vindo para a vila e achei que aqui estada segura. Charles pensou no que faria se encontrasse Nicole com outro homem. Pelo que estava sentindo, assassinato era pouco. Eu vou procur-la declarou, dirigindo-se para seu cavalo. Milorde? chamou Engelard. Quer que eu v junto? No! gritou Charles. Se a encontrasse com outro, no iria querer testemunhas. Engelard saiu correndo, ansioso para sair da chuva e de perto do lorde. Charles pegou o cavalo. No sabia onde procur-la. Poderia invadir todas as casas da vila em busca de sua mulher e bancar o bobo. Um trovo ribombou e o cavalo se assustou. A tempestade seria forte. Seria tolice tentar voltar ao castelo naquelas condies. Irritado e ensopado, ele pegou a bolsa sob a sela e foi para o abrigo mais prximo. Infelizmente, tratava-se da casa da parteira. Charles passou diante da porta e foi para um pequeno abrigo atrs da moradia. A cabana era escura e mida, mas no havia gente nem animais ali. Ele foi tateando at encontrar vrias meadas de l sobre uma mesa e uma pilha de um metro de feno, provavelmente para ser usado no colcho. Charles tirou a tnica molhada e comeou a secar o corpo com o feno. Do lado de fora, a tempestade piorou. Os cavalos detestavam troves, pensou, sentindo-se culpado, e praguejou. Teria de sair de novo. Ento pensou em Reynard,

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aninhado com conforto na cama da parteira, e decidiu que, se tinha de sofrer, seu capito tambm sofreria. Nicole estremeceu ao sentir a chuva molhar sua capa fina de vero. No imaginara que o tempo mudaria daquela forma. Agora estava encrencada. Apesar de haver algumas casas entre Mordeaux e Valmar, sabia que se parasse para esperar a chuva passar no chegaria ao castelo antes do anoitecer. E se chegasse depois que os portes fossem fechados, Charles perceberia que ela passara o dia inteiro fora. Um raio seguido por um trovo assustaram sua gua. Nicole estremeceu. O castelo ainda estava longe. Nunca chegaria. Glennyth! Se conseguisse chegar casa dela, esperaria l a chuva passar. Determinada, esporeou o cavalo e disparou o mais rpido que pde, dadas as condies. Quando, finalmente, avistou a casa da parteira, segurou as rdeas com fora e guiou a gua para o abrigo na parte de trs. Se conseguisse deixar o animal protegido ali, voltaria ao castelo quando a chuva amainasse. Ela abriu a porta, mas um vulto bloqueou sua passagem. Nicole parou, petrificada, ao deparar com o marido. Ele estava com os cabelos molhados e nu da cintura para cima. Voc disse Charles, rouco. Ela sentiu vontade de sair correndo, mas ele a segurou pelo brao. Com a fora do puxo, Nicole soltou as rdeas molhadas e caiu numa pilha de feno. No mesmo instante Charles fechou a porta, e tudo escureceu. Ouviu a respirao ofegante do marido e estremeceu. Ser que ele descobrira sobre Mordeaux e achava que ela estava tramando algo ruim? Lentamente, Charles se aproximou e puxou-a para cima pela capa. Ento abraou-a com fora e beijou-a. Nicole sentiu o calor que emanava dele e o cheiro do vinho em seu hlito.

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Sem dizer nada. Charles ergueu-lhe o vestido, tocou-a intimamente e, em meio a beijos e caricias, segurou-a pelas ndegas e a penetrou. Nicole sentiu todo o seu corpo abrir-se para receb-lo. Desejava aquilo havia tanto tempo... Queria toc-lo, sentilo, inalar o cheiro msculo do corpo dele, tocar seus msculos. Trmula, ela projetou os quadris para a frente e entregouse s ondas cada vez mais intensas de prazer que a invadiam. Todo o seu desejo estava sendo finalmente satisfeito. Finalmente, o xtase. A parede tremeu, a cabana tremeu, o mundo tremeu. Charles arremeteu mais uma vez. De repente, todo o seu corpo estremeceu, e ele soltou um grito visceral. Em seguida ficou imvel. Nicole esperou que Charles se afastasse de cima dela, mas ele no se mexeu. Nicole imaginou se havia algo errado. Aquela relao tinha sido diferente de tudo o que ela j imaginara. To intensa e violenta... E agora? O que ele faria com ela agora?

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Captulo XII

Charles perguntou-se se continuava vivo ou se morrera e fora para o cu. O corpo quente e macio de Nicole estava colado ao seu, e ele se sentia relaxado e profundamente satisfeito. Mas havia as lembranas incmodas do mundo real. De repente ele percebeu que ainda calava as botas e que sua cala mida estava arriada at os tornozelos; que Nicole comeava a se mover, incomodada. Deu-se conta do lquido quente que escorria por sua perna. Ele ergueu um pouco o corpo da esposa, e seu membro deslizou para fora, flcido. Devagar, a mente de Charles recomeou a funcionar. Ele ouviu a chuva e lembrou-se de ter buscado abrigo atrs da casa de Glennyth. Tambm se lembrou da conversa com Engelard, da sua raiva, do cime e da determinao de encontrar Nicole. Acima de tudo, lembrou-se do choque de v-la porta. O rosto oval, alvo, os cabelos escuros e molhados e os olhos cinzentos arregalados contra o cu de tempestade. Ele no havia planejado nada daquilo. Algum tipo de loucura o tomara na nsia de possu-la. Era como se estivesse enfeitiado, como se nada fosse real naquele lugar. S havia ele e ela. Ao lembrar-se daquilo, o desejo o invadiu novamente. Queria olh-la; admirar aquela beleza impressionante que assombrava seus sonhos. Charles vestiu a cala e foi at a bolsa da sela para pegar a tocha de piche que sempre trazia consigo. Depois de vrias tentativas, conseguiu acend-la e colocou-a numa cavidade segura na parede. Se o fogo casse no feno, incendiaria o lugar. Ento acendeu mais uma e enfiou-a no cho. Nicole continuava sentada sobre uma pequena mesa, mas puxara o vestido para baixo. Os cabelos estavam desfeitos e

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os olhos, confusos. Charles foi na direo dela. Queria v-la nua. Queria v-la por inteiro. Ele comeou pelos cabelos, soltando as tranas e as fitas que as prendiam. Nicole ficou imvel. Cheio de desejo, Charles acariciou os cabelos escuros. Quantas vezes sonhara com aquilo... Abafou um gemido e olhou-a. Ela parecia uma esttua. Petrificada. Esperando. Charles no queria saber no que Nicole pensava. O que queria era v-la nua. Totalmente despida. Em silncio, comeou a soltar os laos sob os braos dela. Nicole percebeu que ele a queria de novo, j que no se satisfizera com a primeira vez. O desejo de Charles excitou-a. Talvez no tivessem muito mais que aqueles momentos, antes que seu segredo se impusesse entre os dois outra vez. Ela o deixou despi-la e acariciar-lhe os seios. Ento, fechou os olhos e entregou-se deliciosa sensao. De repente. Charles mudou de idia. No queria mais esperar. No queria tom-la lentamente dessa segunda vez. Queria possu-la logo. Ele soltou os seios alvos e redondos e rasgou a saia de Nicole. Ento tocou-a no centro da feminilidade, sentindo-a pronta. Ela estremeceu, como se mal pudesse suportar a carcia. Charles queria olh-la. Queria abrir aquelas pernas firmes e explorar todos os mistrios da doce intimidade de Nicole. Mas seu corpo no podia esperar. Anos de privao haviam criado uma avalanche de desejo. Segurou-a pelas ndegas e apertou-as. Ela continuava esguia, de quadris relativamente estreitos. Era difcil acreditar que tivesse tido um filho. O pensamento ameaou domin-lo, e Charles afastou-o. No era o momento de pensar naquilo. Ento, obrigou-a a se levantar e virou-a de frente para a mesa, posicionando-a de costas para si. Nicole estremeceu, um pouco assustada.

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Agora que a primeira onda de paixo fora satisfeita, ela esperara um jogo de amor lento e sedutor. Mas quando Charles tocou-a entre as ndegas, Nicole concluiu que aquele jogo era ainda mais intrigante. Enquanto a explorava com uma mo, ele buscou com a outra o centro de sua feminilidade e massageou-a de leve, provocando-lhe uma sensao quase insuportvel de prazer. Nicole tentou virar-se para olh-lo, mas ento sentiu o membro, duro e quente, pressionando-a. Ele precisava dela. Precisava penetr-la outra vez, apesar de no ter certeza de que Nicole estivesse pronta. Charles penetrou-a lentamente. Mais um pouco, mais um pouco. Ela gemeu e se contorceu, e ele penetrou-a ainda mais fundo. Nicole fechou os olhos em busca de ar. Ele era to grande, imenso, entrando e saindo dela. Ento as ondas de prazer a invadiram de novo. Pela forma como Nicole respirava. Charles percebeu que estava prxima do clmax. Ele tocou-a nos seios, sentindo os bicos enrijecidos, e ela comeou a gritar, tomada por um xtase alucinado. Charles controlou-se por mais alguns momentos e ento explodiu, plantando sua semente fundo dentro da esposa, fazendo-a sua. Nicole fechou os olhos e respirou pela boca, tentando voltar Terra. Encontrava-se estirada sobre a mesa, de bruos, exposta, com Charles sobre ela, dentro dela. Seu corpo inteiro estava dolorido e, ao mesmo tempo, deliciosamente satisfeito. Estava vivendo tudo o que desejara nos ltimos anos. Passara tantas noites de frustrao, com o corpo ardendo de desejo. Algumas vezes chegara a chorar com a injustia daquilo tudo. No era certo ele t-la despertado com tanta intensidade para deix-la em seguida. Finalmente, porm. Charles estava lhe dando o que ela queria. Penetrando-a, invadindo-a, completando-a. Com um gemido, ele saiu de dentro de Nicole, que se ergueu e puxou para baixo a saia amarrotada. Ento virou-se e recostou-se na mesa. Queria olh-lo, ver aquele homem

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que a levara to longe, que a fizera experimentar sensaes to intensas. Charles vestiu-se sem olh-la, depois desabou sobre a pilha de feno e fechou os olhos. Nicole ficou observando-o, pensando em como ele era bonito. Havia uma suavidade em suas feies duras que ela no havia percebido antes. Ou talvez tivesse notado tantos anos antes. Depois de muito tempo olhando-o, viu que Charles abrira os olhos. Ela sentiu o corao disparar, constrangida. Ser que ele percebera a direo do seu olhar? Charles no novamente. acreditava que pudesse estar excitado

No era possvel. Em menos de uma hora, j havia atingido o clmax duas vezes. Era mais do que suficiente para qualquer homem. Mas ser que Nicole poderia receb-lo mais uma vez? Pela expresso no rosto dela, podia. Mas ele no estava mais com pressa. A urgncia o abandonara. Dessa vez iria devagar. A beijaria e depois a despiria por completo, como tencionara fazer da vez anterior. Um som do lado de fora o fez se contrair e olhar para a porta. No me interessa de quem o cavalo. Tire-o do jardim! gritou uma mulher, furiosa. Em seguida um homem respondeu num tom bem mais baixo. As palavras quebraram o encantamento que havia dominado Charles. O cavalo de Nicole... Ela estava tentando entrar com o animal quando ele a puxara para dentro. Como a realidade ousava invadir seu sonho daquela forma? As vozes se impuseram de novo. Charles sabia que viriam atrs dele e que no tinha opo a no ser deix-la. Ento levantou-se e vasculhou sua bolsa at encontrar a velha tnica de linho, que vestiu. Ainda no sabia onde sua esposa passara o dia. Ele olhou-a. Nicole havia arrumado o vestido e os cabelos e tentava parecer uma dama novamente. Eu preciso ir disse Charles, abrindo a porta.

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Nicole tremia enquanto vestia o manto. Era como se estivesse despertando de um sonho louco, fantstico. Olhou para a mesa e lembrou-se de como ele a possura. Agora parecia chocante, mas no podia negar quanto desejara aquilo e quanto gostaria de faz-lo de novo. Do lado de fora, Charles piscou. A tempestade havia passado e o cu comeava a clarear. Ele deu a volta no abrigo e viu a gua branca pastando algumas casas adiante. Uma alde e um soldado tentavam peg-la, mas cada vez que se aproximavam ela se afastava. Quando, finalmente, conseguiram acu-la. Charles deu-se conta de que o soldado que ajudava era Engelard. Este no o cavalo de lady Nicole? perguntou Engelard. Milorde a encontrou? Charles assentiu afirmativamente para as duas perguntas. Para afastar as suspeitas do soldado, queria explicar que seu lorde no estava sendo trado, mas no havia como faz-lo sem soar incrivelmente rude. No poderia dizer: Sim, eu encontrei minha esposa e passei a ltima hora fazendo sexo com ela. Engelard teria de acreditar no que quisesse. Charles conduziu a gua para perto do abrigo. Naquele momento, Nicole saiu. Ela estava maravilhosa, com o olhar inconfundvel de uma mulher satisfeita. Charles sentiu vontade de beij-la e abra-la, mas Nicole parecia distante, como sempre. Achei seu cavalo disse ele. Voc consegue montar? Ela assentiu, e Charles se aproximou com a gua. Vou ajud-la. Ao peg-la pela cintura para ergu-la, sentiu-a to frgil que foi dominado pela culpa. Ser que a machucara? Ela era uma mulher extremamente delicada e ele a possura como um garanho. Charles acomodou Nicole em cima da gua e entregou-lhe as rdeas. Ser que ela estava machucada? Sua vontade era tir-la de cima da montaria e lev-la no colo at o castelo.

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Mas antes que pudesse agir, ouviu algum chamando-o. Praguejando com mais aquela interrupo, disse: Eu a verei no castelo. V com cuidado. Enquanto Nicole se afastava, linda, de manta vermelha e cabelos negros sobre o cavalo branco. Charles suspirou. Um sonho. A tempestade havia passado, o mundo voltara ao normal e ele se sentia perfeitamente saciado, mas ainda desconhecia onde e com quem sua esposa estivera o dia todo. Ainda no sabia se podia confiar nela. Charles obrigou-se a se concentrar nas questes prticas. Precisava reunir cavalos e homens e regressar ao castelo. Decidido,voltou ao abrigo para pegar sua bolsa e tocou com fora a sineta da casa. Silncio. Ele gritou: Reynard, seu maldito libidinoso, venha logo aqui! Charles esperou um pouco e estava prestes a entrar quando o capito saiu, acompanhado de Glennyth. Seus modos calmos e relaxados sugeriam que haviam se satisfeito havia algum tempo e que s estavam desfrutando os momentos que sucediam o ato de amor. Charles ficou observando enquanto o capito se curvava para beijar as mos da parteira. Ela sorriu, entre divertida e indulgente. Madame Glennyth disse Reynard. Tenha um bom dia. Foi um prazer. Ela assentiu, contente, e os dois homens partiram. Ela meio estranha para voc comentou Charles. Uma mudana bem-vinda das mocinhas risonhas e criadas cheirando a gordura. Voc sabe que eu sempre gostei de mulheres experientes. E ela ? Deliciosamente respondeu Reynard, sorrindo. Glennyth tem um jeito mgico, sutil, mas incrivelmente poderoso.

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Charles pensou em sua prpria ligao com Nicole e na mgica obscura e perigosa que os unira. E voc? Gostou da Rainha do Milho? Charles apenas riu e meneou a cabea. Se a colheita for ruim no ano que vem, ter sido sua culpa disse Reynard. Charles riu novamente. Se as colheitas de Valmar dependessem da virilidade do seu lorde, todos teriam morrido de fome h anos. Sabia que Mortimer nunca fertilizou uma Rainha do Milho? Talvez ele tivesse outro homem para cumprir esse papel provocou o capito. Por falar nisso, encontrou lady Nicole? Depois de um longo silncio, Charles respondeu: Sim, eu a encontrei.

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Captulo XIII

Nicole voltou ao castelo determinada a tomar um banho. Estava suada e sensvel, e se Charles resolvesse visit-la naquela noite, queria se apresentar limpa para ele. Assim que chegou, pediu aos criados que levassem a banheira de madeira para o seu quarto e que a enchessem com gua bem quente. A Velha Emma trouxe toalhas e uma barra de sabo. Ento jogou um punhado de ervas na banheira e perguntou: Quer a minha ajuda? Nicole meneou a cabea. Queria ficar sozinha para saborear as lembranas da tarde. Quando a criada partiu, ela afundou na gua quente, deixando-se relaxar. Os msculos das coxas estavam tensos e doloridos pela longa cavalgada e pelas outras extravagncias do dia. Nicole se ensaboou, se enxaguou, saiu da banheira e secou o corpo. Ento foi at a penteadeira, pegou um frasco de leo de lavanda e espalhou um pouco por todo o corpo. Depois pegou outro frasco ainda menor de essncia de rosas, lembrando-se de como Glennyth reclamara sobre a quantidade de ptalas que precisara socar e destilar para fazer aquela pequena quantidade. Nicole passou a essncia rica atrs das orelhas, nos pulsos e entre os seios. Ento perfumou-se intimamente, certificando-se de que ficaria cheirosa por inteiro para Charles. Em seguida vestiu a tnica de algodo e um robe e chamou os criados para levarem a banheira. Quando ficou sozinha, despiu-se novamente e deitou-se na cama. Queria que o marido a encontrasse nua e que soubesse que ela estava disposta e pronta para tudo o que ele quisesse lhe oferecer.

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Voc vai entrar? perguntou Reynard, quando este e Charles se aproximaram das barracas dos soldados. Poderamos tomar um vinho ou jogar dados. Charles meneou a cabea. Acho que vou para a cama. Com sua esposa? Charles no respondeu. Do outro lado da barraca, Henry de Brionne disse: Ei, Reynard, parece que voc finalmente foi fisgado, hein? Ainda bem. Talvez agora sobraro algumas mulheres para ns? Charles afastou-se e tomou o caminho do castelo, pensando em Nicole. Ergueu os olhos para a torre em que ficavam os aposentos dela e imaginou se j estaria dormindo. Provavelmente estava to cansada quanto ele, a quem as atividades daquele dia haviam provocado uma agradvel letargia. Charles entrou no salo e hesitou. As escadas que davam para os aposentos de Nicole e para os dele ficavam em cantos opostos. Que caminho escolher? Pensou de novo na intensidade do que haviam feito. Sentia o corpo perfeitamente satisfeito, mas a mente estava longe disso. Aonde ela teria ido? Engelard havia dito que Nicole sara do castelo de manh cedo. Seria possvel que tivesse um amante? No. Se Nicole houvesse passado o dia fazendo sexo com outro, no reagiria a ele com tanta paixo. Mulher nenhuma era to lasciva. Talvez a chuva tivesse atrapalhado seus planos de se encontrar com o amante. Suspirando, Charles tomou o rumo do prprio quarto.

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Nicole permaneceu em seus aposentos, atenta a qualquer rudo a sua volta. Queria ouvir os passos seguros e ritmados do marido se aproximando. Pela janela aberta, ouviu cachorros latindo, os sinos da capela anunciando o final das ltimas preces do dia, a Velha Emma roncando em seu catre no corredor. Mas nada de passos. Apenas um rudo indistinto de algo arranhando ligeiramente a porta. Suspirando, Nicole se levantou e deixou Gamlyn, o grande gato, entrar. Ele no vem sussurrou para o animal, lutando contra o desapontamento. Eu sou uma tola. Por que Charles viria a minha cama esta noite? Ele j se satisfez! Ela voltou para a cama, e o gato aninhou-se a seu lado, acomodando-se nos lenis macios. Na manh seguinte, Nicole estava supervisionando a l recm-tosquiada das ovelhas quando Will, o escudeiro de Charles, encontrou-a. Lorde Charles me mandou procur-la anunciou ele. Disse para a senhora vestir algo confortvel e ir encontr-lo no estbulo. Ele quer cavalgar com a senhora hoje. Dito isso, o rapaz fez uma breve mesura e saiu apressado, deixando Nicole surpresa. Cavalgar? Nicole cruzou o salo, intrigada. Ser que Charles queria que ela vestisse algo fcil de tirar? A idia deixou-a excitada. Felizmente, havia tomado banho no dia anterior, mas faria uma higiene rpida e passaria mais essncia de rosas. No quarto, escolheu seu vestido mais solto, o que usara durante a gravidez de Simon, e no ps nada por baixo. Se a inteno de Charles fosse mesmo apenas cavalgar, ele nem. precisaria saber, mas se estivesse planejando outra aventura sexual como a do dia anterior, saberia assim que a tocasse que ela estava mais do que disposta.

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Com isso em mente, Nicole arrumou-se depressa e correu para o estbulo. Charles a esperava segurando os dois cavalos. Ao v-la, ele apenas assentiu, sem dizer nada, e estendeu a mo para ajud-la a montar. Ao notar que o marido ficara um momento alm do necessrio com a mo na cintura dela, Nicole sentiu o corao disparar. Quando Charles montou, Nicole viu que ele tambm se vestira simplesmente, sem armadura e sem levar armas, a no ser por uma pequena adaga na cintura. Mas apesar da simplicidade do traje, Charles continuava a ter uma presena imponente. Nicole estremeceu. E se ele a estivesse levando para a floresta a fim de puni-la por sua traio? Por outro lado, talvez quisesse apenas percorrer os campos e discutir assuntos como colheitas e rebanhos. Inquieta, ela se ajeitou na sela. No tinha a menor noo do que o marido pensava. Mas se Charles estivesse bem-intencionado, por que a levaria para a floresta? Parecia evidente que queria ficar a ss com ela. Mas por qu? Enquanto seguiam pela trilha estreita, escurecida pelas sombras das rvores, Nicole pensou em Simon, que logo faria trs anos. Ser que conseguiria escapulir para Mordeaux para passar o aniversrio com ele? Quantos momentos preciosos da infncia do filho j havia perdido... Naquele momento. Charles parou seu animal, trazendo-a de volta realidade. Espere aqui disse ele, seguindo para dentro da floresta. Esperar? O que mais ela poderia fazer? Nem sabia onde se encontrava. Nicole esperou, apurando os ouvidos. Ser que Charles a abandonaria ali para morrer? Na infncia, ela ouvira histrias de pessoas que se perdiam na floresta e que nunca mais eram vistas. No. Charles precisava dela para fazer valer sua posse sobre Valmar.

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Ento, de repente, ele voltou com um olhar faminto no rosto. Em seguida, sem dizer nada, tirou-a do cavalo, abraou-a, levantou sua saia e agarrou-a pelas ndegas. Nicole sentiu-se ligeiramente incomodada. Quisera que Charles soubesse que ela o desejava, mas estava se sentindo oferecida. Humm murmurou ele, acariciando-a. Hoje eu vou excit-la muito. Ento, to rpido quanto a segurara, ele a soltou, pegou a gua de Nicole pelas rdeas e fez um sinal com a mo. Venha disse Charles, pegando uma trilha estreita entre as rvores. Ela o seguiu at chegarem beira de um riacho de guas claras e margens polvilhadas de flores multicoloridas. Havia um grande cobertor estendido na relva e, um pouco alm, a bolsa de sela de Charles. Ele tirou o vestido de Nicole pela cabea, deixando-a nua, a no ser pelos sapatos. Eu quero fazer isso desde aquele dia, muitos anos atrs, quando explorei o seu corpo no escuro. Desde aquela poca, sonho em v-la direito. No luz de velas nem sob um raio de sol que entra pela janela, mas assim, com todas as facetas da sua beleza expostas para mim. Charles aproximou-se um pouco, com os olhos brilhando. Eu desejo cada centmetro de voc. Nicole respirou fundo, sentindo-se derreter. Estava claro que ele queria olh-la. Ela caminhou devagar para o cobertor, ciente dos olhos do marido observando-a. Deus, ela tambm o desejava tanto! Charles juntou-se a Nicole no cobertor e sugeriu: Por que no tira os sapatos e as meias? Ela obedeceu, ciente de que no havia decoro possvel com Charles olhando-a com tanta intensidade.

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Eu quero explicar por que ontem a possu com tanto furor disse ele, sem toc-la. que no estava suportando. Sonhei em fazer amor com voc todas as noites nos ltimos trs anos. Charles estendeu a mo, pegou uma das tranas de Nicole e comeou a desfaz-la, exatamente como fizera da primeira vez. Muitos homens me acham louco prosseguiu ele. Mas a verdade que eu no toquei em nenhuma outra mulher nestes anos em que estive longe de voc. Nicole ergueu prosseguiu: os olhos para ele, incrdula. Charles

Nenhuma, Nicole. Certa vez, meus homens pagaram uma danarina sria para me provocar, mas eu sabia que ela no teria seu cheiro... nem seu gosto. Lentamente, ele tocou-a na barriga e deslizou a mo at faz-la abrir as pernas. Nicole estava zona, louca de desejo. Voc sempre teve um cheiro to bom... doce como esse riacho. E quando eu provei seu gosto, era to puro, to precioso... um paraso. Ela fechou os olhos e gemeu. Prove meu gosto de novo, por favor. Beije-me... aqui disse ela, levando a prpria mo ao sexo. Sim, eu farei isso disse Charles, acariciando-lhe a orelha com os lbios, fazendo-a estremecer por inteiro. Mas primeiro farei outras coisas. Prometo que desta vez irei bem devagar, no quero deixar nem um centmetro de voc sem ser tocado. Ela gemeu de novo, e Charles sorriu, triunfante. A fria e distante lady de Valmar estava entregue em seus braos, trmula de desejo insatisfeito. Ele soltou-a e disse: Vire-se para mim, recoste-se e abra as pernas. Corada, Nicole obedeceu, e Charles deixou seus olhos passearem pelo corpo dela. Os seios firmes e redondos de mamilos escuros, o ventre liso, a penugem macia entre as

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coxas esguias. Magnfica. Ser que teria foras para aquela seduo longa e lenta? Charles sentou-se diante dela. Seus seios esto maiores e os mamilos, mais escuros do que me lembrava. Ser que tm o mesmo gosto? Ele se inclinou e tomou um mamilo entre os lbios. Primeiro de leve, s com a lngua. Depois, mordiscando e sugando com firmeza. Nicole gemia. Charles dedicou a mesma ateno ao outro mamilo e ento se afastou. A sua pele clara, macia e suave. Seus quadris so mais largos do que eu me lembrava. Certamente, por causa da gravidez. Eu gosto. Ele sorriu, malicioso. Terei mais onde segurar quando a penetrar. Charles segurou-a pelas ndegas, e ela arqueou o corpo para trs, oferecendo-se. Ele respirou fundo para se controlar. Por favor! implorou Nicole, descontrolada. No me faa mais sofrer... me possua!

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Captulo XIV

Charles hesitou por um momento, mas no instante seguinte estava dentro de Nicole, preenchendo-a intensa e completamente. Erga as pernas murmurou ele. Nicole obedeceu, sentindo-o entrar ainda mais fundo. A sensao era to boa que ela agarrou-o pelos quadris para intensific-la. O ritmo aumentou e Nicole ergueu ainda mais as pernas, buscando aumentar o prazer. Quando sentiu o clmax se aproximando, enfiou as unhas nas costas de Charles e gritou. Charles tambm chegou ao auge, seu corpo se contorcendo em incontrolveis espasmos de prazer. Lentamente, deslizou para fora dela. No fim, ele fracassara em seu plano de lev-la at quase o pico do prazer e ento fazer as perguntas que queria respondidas. Mas quando Nicole lhe pedira para possu-la, aquilo o desarmara. Charles abriu os olhos e virou-se para Nicole. Ela estava sentada, com os cabelos soltos e os lbios ligeiramente inchados. Ela era linda. Encantadora. Talvez fosse por isso que tantos homens a chamassem de feiticeira. Aquele era o melhor momento possvel para perguntar esposa as coisas que ele precisava saber para ter paz. Hoje foi melhor do que ontem? quis saber Charles. Eu no saberia dizer. Ontem foi o cu. Hoje, o paraso. Mas ontem foi uma coisa bruta disse ele, sem se render. Estvamos ambos ensopados por causa da chuva. Charles fez uma breve pausa. Diga-me: aonde voc foi para precisar buscar abrigo l?

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Os olhos de imperceptivelmente.

Nicole

se

estreitaram

quase

Eu... estava voltando de um passeio na floresta. Que tipo de passeio? Charles a viu prender a respirao. Fui fazer um favor para Glennyth, a parteira. E voc faz favores para as mulheres da vila? Ele ergueu as sobrancelhas. Sei que Glennyth tida como toda-poderosa, mas voc a dama do castelo. Ela corou. O favor, na verdade, era para mim. Fui apanhar umas ervas. Nicole respirou fundo. Pedi a Glennyth para fazer uma poo do sono, e ela no tinha os ingredientes para preparla. Disse que estava ocupada, que no tinha tempo para apanhar as ervas e que, se eu queria a tal poo, teria de encontrar as ervas sozinha. E isso levou o dia todo? Nicole olhou-o furtivamente. Eu me perdi. Sempre fui desorientada, sobretudo na floresta; de repente, no sabia mais que caminho tomar. Ento, comeou a chover e tudo piorou. Mas voc encontrou o caminho comentou Charles. Chegou ao abrigo no meio da tempestade. Ela assentiu. Eu ia guardar minha gua e depois me abrigar na casa de Glennyth. Mas, em vez disso, me encontrou. Nicole assentiu de novo e Charles teve certeza absoluta de que ela estava mentindo. Naquela manh, voc disse a um homem no porto que ia ajudar na Festa da Colheita comentou ele.

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E ia! Nunca pensei que minha ida floresta fosse demorar tanto. Achei que Glennyth fosse me preparar a poo e que eu estada livre para ajudar. E por que levou o cavalo? A vila to perto. Poderia ter ido andando. Nicole olhou-o, desafiadora. E por que voc e seus homens usam os cavalos quando vo vila? diferente. Somos cavaleiros. Ela estava mentindo, pensou Charles, irritado, tentando encobrir seu verdadeiro motivo: que entrara na floresta para encontrar algum. Uma onda de cime o invadiu. Ainda nua, Nicole levantou-se do cobertor e perguntou: Posso ir at o riacho? Ele assentiu, e Nicole inclinou-se para calar as meias e os sapatos. Ento virou-se e caminhou com graa para o riacho, e Charles decidiu que, mentirosa ou no, ele a possuiria mais uma vez naquele dia. Enquanto se banhava, Nicole imaginou se teria coragem de voltar l. Charles a acuara, e sua histria sobre as ervas era pattica, mas ela no conseguira pensar em nenhuma outra. O interrogatrio a pegara totalmente de surpresa. A forma como ele a seduzira fizera-a pensar que estava tudo bem entre eles, mas se enganara. Pelo jeito. Charles planejara tudo, e ela era uma tola por no ter previsto e se preparado. Mas desde que haviam feito amor no abrigo, s pensava em como havia sido bom e como gostaria que o marido a possusse novamente. Em seu egosmo, se esquecera por um momento de Simon, e agora ele poderia estar em perigo. Charles no desistiria. Continuaria a fazer perguntas. Um tremor de aflio percorreu seu corpo. O que havia feito? Nicole se inclinou, banhando-se outra vez. Talvez agora que havia satisfeito seus desejos mais imediatos, conseguisse

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controlar-se melhor. Mesmo que o deixasse possu-la de novo, daria um jeito de no cair outra vez naquele desvario sexual. Ela se empertigou e foi procurar sua gua, em busca de algum tipo de proteo contra o olhar faminto do marido. Quando Nicole regressou do riacho, a primeira coisa que Charles percebeu foi que ela havia se vestido. Aquilo deixou-o irritado. Nicole estava tentando esconder o corpo dele, assim como a traio. Mas ele a despiria novamente. Ainda no estava satisfeito. Ela voltou e se sentou no cobertor. Charles havia arrumado a comida que trouxera, apesar de o apetite t-lo abandonado. Nicole pegou um pssego e mordeu-o delicadamente. Como voc descobriu este lugar? perguntou ela. Quando eu era escudeiro em Valmar, costumava trazer criadas aqui disse Charles, imaginando se a deixaria com cime. Eu era muito popular com as criadas. Por algum tempo, achei que havia sido por isso que Mortimer me escolheu para deflor-la. Nicole estremeceu com o termo. Era diferente quando estavam envolvidos nos arroubos da paixo. Mas daquela forma, soava grosseiro e cruel, lembrando-a de como Mortimer a usara, tratando-a como uma prostituta. claro que agora eu sei que o meu jeito com as mulheres no teve nada a ver com a escolha dele. Descobri os motivos reais a caminho de Londres. Charles apontou para a prpria cabea. A minha cor. Mortimer me achava parecido com voc, e assim ningum questionaria a paternidade do beb. Ele fez uma careta de desprezo. Como se qualquer pessoa que o conhecesse pudesse acreditar que ele seria capaz de conceber um filho.

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claro que vivi momentos de agonia esse anos todos continuou Charles. Imaginando se, de alguma forma, Mortimer havia conseguido estupr-la. Imaginei-a grvida, no de um filho meu, mas dele. E imaginei o que eu faria se voltasse e a encontrasse com um menino loiro, de olhos azuis. Se seria capaz de conviver com a viso de uma cria de Mortimer. Nicole levantou-se, lvida. Voc j me perguntou sobre o beb antes disse ela. Eu j falei que ele nasceu morto. Por que continua trazendo esse assunto tona? Eu j no agentei o suficiente? Charles lamentava, mas tambm viu na vulnerabilidade e agitao dela uma fraqueza. Um meio de arrancar a verdade. H quem diga que voc envenenou Mortimer ou o enfeitiou. No pode me culpar por querer saber um pouco mais a respeito de minha esposa. Se tramou contra seu primeiro marido, quem garante que no far o mesmo comigo? Voc no Mortimer e no me deu motivos para desprez-lo disse Nicole, num tom frio e impessoal. E se eu lhe desse os tais motivos, voc faria o mesmo comigo? No creio que voc fosse capaz de tanta crueldade respondeu ela, agitada. No imagina como ele era. Fui mantida prisioneira por quase um ano. s vezes eu o desafiava, mas sempre tinha o cuidado de no ir longe demais, porque sabia que se o deixasse realmente furioso, Mortimer me mataria. Mas voc se safou disse Charles. Eu mesmo vi, quando lutei com ele, que no era o mesmo homem. Nicole respirou fundo. Depois que o beb nasceu morto, conclu que nada mais importava. Ento, passei a amea-lo. Disse que ele jamais teria o que queria de mim; que eu o odiava e que rezava para

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que morresse. E falei que havia lanado uma maldio sobre ele e que, daquele dia em diante, ficaria impotente. Nicole deixou escapar uma risada histrica. Eu falei por falar, mas, estranhamente, Mortimer agiu como se acreditasse. Ento, olhou-me cheio de medo e saiu sem trancar a porta. Eu soube que havia descoberto o ponto fraco dele e que poderia tirar proveito disso. Mandei chamar Glennyth e pedi uma poo para deixar um homem impotente. Ela me deu um frasco e, naquela noite, eu o coloquei no vinho de Mortimer. Ela meneou a cabea. Surpreendentemente, funcionou. Ele veio ao meu quarto e disse mil palavres, mas percebi que estava apavorado. Eu joguei com o medo dele, dizendo-lhe que nunca mais se aproveitaria de meninos e que nunca mais conseguiria ter prazer sexual. Pensei que ele estivesse sob o efeito da poo e imaginei que logo recobraria sua auto-estima. Mas mesmo depois de eu ter parado de lhe dar a poo, Mortimer continuou com medo e nunca mais me bateu, parou de trancar meu quarto... e tudo mudou. Os homens dele notaram, sobretudo FitzSaer. Acusaram-me de haver envenenado meu marido, mas no conseguiram provar nada. Na verdade, eu tinha parado com tudo. No era mais preciso. Depois de eu ter plantado a semente na cabea dele, ela germinou e criou razes, e como Mortimer era um homem fraco, enlouqueceu em pouco tempo. Nicole ergueu os olhos e viu que Charles acreditava nela. Lembro quando Mortimer entrou no quarto depois de termos feito sexo e a chamou de vadia, apesar de ter sido ele quem me mandara l. Charles meneou a cabea. Desde esse dia, eu o achei louco. Acho que voc apenas o empurrou ladeira abaixo. E voc me culpa por isso?

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No. Voc fez o que fez para sobreviver. Ele pegou a moringa de vinho e tomou um gole. No a culpava, mas continuava, sem confiar nela. Nicole sentou-se e olhou-o, perfeitamente controlada. Era difcil acreditar que momentos antes havia implorado para que ele a possusse. Voc no est comendo quase nada comentou Charles. No estou com muita fome. Pois eu sou insacivel disse ele, fitando-a cheio de desejo. Nicole olhou-o, desconfiada, e Charles se lembrou de que ainda no conseguira descobrir aonde ela fora no dia anterior. O pensamento deixou-o ainda mais excitado. Queria torn-la sua de tal forma que Nicole nunca mais ousasse tra-lo. Talvez no descobrisse aonde ela havia ido ou se tinha um amante, mas garantiria que dali para a frente fosse incapaz de pensar em outro homem. Tire o vestido disse ele. Nicole sentiu vontade de fugir para a floresta. Seu desejo havia sumido quando ele dissera que jamais seria capaz de aceitar um filho que se parecesse com Mortimer. Precisava pensar em Simon, e no nos seus desejos. No entanto no poderia desprez-lo. Aquilo s o tornaria mais desconfiado e bravo. Havia um tom de ameaa na voz de Charles. S lhe restava obedecer. Assombrada, Nicole tirou o vestido. Sentia-se to exposta e vulnervel... Esperava que ele no a fizesse abrir as pernas outra vez. Mas a idia fez um ligeiro calor surgir dentro dela. Seu corpo no se preocupava com o fato de Charles ser um homem bruto e rude. Ao contrrio. Eu decidi disse ele. Ela olhou-o, desconfiada. Ser que finalmente iria ser punida?

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Quero que voc fique de quatro. Nicole engoliu em seco e sentiu um formigamento ao imaginar como ele a penetraria fundo naquela posio. Mas no reagiria. Permaneceria imvel e impassvel enquanto Charles se satisfazia. Ele comeou a se despir e dessa vez tirou toda a roupa, deixando-a ver quanto estava excitado. Ento apontou para o cobertor e disse: No se preocupe. Eu no vou machuc-la. Charles a penetrou lentamente, centmetro por centmetro, abrindo espao dentro dela. Nicole sentiu a aproximao de uma nova exploso de prazer, apesar de ele ainda no havla penetrado por completo. Enquanto ela se contorcia. Charles parou um pouco e, em seguida, comeou a arremeter. Nicole pensou que fosse desmaiar. As ondas de prazer se sucediam numa seqncia interminvel. Espasmos violentos, um aps o outro, fizeram-na gritar. Finalmente, Charles chegou ao xtase, plantando sua semente fundo, dentro dela. Momentos depois, Charles deitou-se no cobertor. Nicole desabou a seu lado, tonta e inebriada. Levou algum tempo at ela se dar conta de onde se encontrava e do homem a seu lado. Agora, estava dividida para sempre. Seu corao pertencia ao filho, e seu corpo, a Charles de Cressy.

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Captulo XV

Nicole voltou ao castelo em silncio e, por vrias vezes. Charles resistiu ao impulso de virar-se para olh-la. Mas para qu? Se ela no havia revelado seus segredos nas ltimas horas, era improvvel que o fizesse, a no ser sob tortura. Ele, porm, seria incapaz de tortur-la. Tudo o que podia fazer com aquele corpo era dar-lhe prazer. Ah, e quanto prazer! As ltimas horas haviam sido de puro xtase. Charles era um homem fogoso, mas nunca imaginara que dois corpos pudessem se ajustar daquela forma. Nicole era tudo o que ele sempre sonhara em uma mulher. Seu cheiro, o toque da sua pele... Se continuasse pensando nela, acabaria ficando excitado novamente. Mas como nada era perfeito, a mulher que o excitava tanto no era confivel. Chegaram ao castelo no fim da tarde e, como Charles j imaginara, assim que a ajudou a desmontar, Nicole pediu licena para cuidar dos preparativos para o jantar. Ele entregou os cavalos a um criado do estbulo e imaginou o que faria nas horas seguintes. Gostaria de ir para o quarto, fechar os olhos e reviver os acontecimentos, mas seria demais. Podia ser o lorde do castelo, porm precisava dar o exemplo, e no agir como um preguioso. Assim, decidiu visitar o alojamento dos cavaleiros, para certificar-se de que todos os homens haviam voltado da vila no dia anterior. No caminho, Engelard o chamou e veio correndo na sua direo. Eu o vi chegar com lady Nicole disse ele. Talvez tenham se acertado, mas quero que saiba que eu descobri aonde ela foi ontem.

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Charles sentiu o corao disparar. Descobriria ao menos um dos segredos da esposa. Lady Nicole foi a Mordeaux, e quem me contou foi sir Stephen, um dos cavaleiros que o senhor mandou com FitzSaer. Ele veio ao castelo hoje com uma mensagem de FitzSaer, dizendo que hora de pagar os pedreiros. Ele quer saber se o senhor vai preferir usar os fundos de Mordeaux ou os de Valmar, j que Valmar mais rico e o dinheiro de Mordeaux ser necessrio para pagar os guardas neste inverno. Se quiser saber mais detalhes, sir Stephen est no salo. E sir Stephen disse que Nicole esteve em Mordeaux ontem? perguntou Charles. Engelard assentiu. Charles sentiu-se apunhalado. Mordeaux? O que ela teria ido fazer l? E por que inventara uma mentira to enrolada em vez de dizer a verdade? Charles foi at o salo e sir Stephen confirmou a histria. Nicole havia chegado no meio da manh e, quando ele comentara com um dos guardas, este havia dito que Nicole ia l com freqncia, pelo menos uma vez por ms. Furioso, Charles concluiu que a nica justificativa para visitas to constantes era que ela tivesse um amante l. Cego de raiva, foi atrs de Nicole, perguntando a todos onde ela estava. Finalmente, soube que Nicole se encontrava no solrio e subiu lentamente as escadas para aquela parte do castelo, imaginando o que faria. A Velha Emma estava com ela, fiando. Quando o viu, disse Milady, veja. Nicole, sentada perto da janela examinando um tecido, ergueu o olhar e, por um breve momento. Charles viu medo em seus olhos. Ento, a mscara de frieza baixou. Deixe-nos disse ele, secamente.

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A Velha Emma comeou a reunir suas coisas, e Charles, com os dentes cerrados, imaginou se ela no estaria dando patroa tempo para pensar em mais mentiras. Saia! gritou ele. A criada disparou e Charles foi para o extremo oposto da sala, encarando a esposa. Voc me disse que ontem foi apanhar ervas na floresta disse, em voz baixa. Mas acabo de saber que esteve no Castelo de Mordeaux. Nicole empalideceu e desviou os olhos. verdade. Por qu? Por que voc foi at l? Ela umedeceu os lbios. Eu sou amiga da mulher do castelo. Quero dizer, a mulher do antigo castelo antes de voc mandar Adam para l. Eu fui visit-la. Se foi uma visita to inocente, por que mentiu para mim? Por que inventar aquela histria das ervas? Nicole ergueu o rosto, coro os olhos brilhando de raiva. Depois de anos de desconfianas e mexericos e de ser chamada de bruxa, eu aprendi a mentir sobre tudo! Mas eu nunca fiz isso retrucou Charles, frio. No havia por que mentir para mim. Eu achei que voc no gostaria que eu sasse a cavalo sozinha. Tem razo. Alis, estou com vontade de prend-la como Mortimer fez. Diga-me o nome dessa mulher que voc foi visitar. O nome dela Hilary. Mulher de Gilbert de Vescy. Ele assentiu. Acho que vou a Mordeaux amanh. J est mesmo passando da hora de eu ir l.

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Charles olhou-a, em busca de uma reao. Mas ela apenas assentiu, com a mesma mscara impassvel e bela de sempre. Nicole foi at a janela. O que faria? Tinha de haver um modo de preparar Hilary para o interrogatrio de Charles, mas como? Ele havia dito que iria no dia seguinte. Ela poderia enviar uma mensagem a Hilary, alertando-a, mas quem a levaria? Tinha de ser algum em quem confiasse e que no levantasse suspeitas. Em Valmar, s havia a Velha Emma, mas esta nunca chegaria a Mordeaux em um dia. Nicole coou a cabea. Teria de ser uma mensagem em cdigo. Poderia mandar um dos escudeiros, alegando que queria que Mordeaux estivesse preparado para receber Charles. Pronto. Como Adam era solteiro, Hilary continuava servindo como castel da propriedade. Nada mais natural do que avisar a respeito da visita do lorde e pedir um suntuoso banquete de boas-vindas. O mensageiro no desconfiaria de nada, porm Hilary, sim. Nicole saiu do solrio determinada a encontrar William. O que no sabia era que Charles se escondera num canto do salo e a seguiu. Menos de meia hora depois, ele viu um rapaz sair apressado do castelo, sem erguer a cabea nem para falar com o guarda. De onde se encontrava. Charles o viu cruzar a ponte e se dirigir para o leste, na direo de Mordeaux. Nicole estava mandando uma mensagem para algum de l. Irritado, ele saiu correndo do castelo e apressou-se at alcanar o rapaz. Ei, voc! Espere! William virou-se, assustado. Milorde? Para onde voc vai?

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Milorde, eu... estou levando uma mensagem da sua esposa. Juro que no abandonei meu trabalho! Que tipo de mensagem? Para quem? pressionou Charles, lutando para no agarrar o rapaz pelos ombros e sacudi-lo. Eu... eu devo dizer a lady Hilary que o senhor ir para l amanh. O castelo deve estar preparado para a sua chegada. Preparado? Preparado em que sentido? Ora, para servir uma boa refeio. Lady Nicole disse que, para preparar um banquete digno do senhor, a cozinheira precisa ser avisada para mandar matar ou caar um cervo. Charles suspirou, frustrado. Devia ter imaginado. Nicole era inteligente demais para enviar uma mensagem diretamente para o amante. Do modo como fizera, era apenas uma esposa dedicada, antecipando as necessidades do marido. O rapaz estava visivelmente trmulo. Coitado... No era culpa dele que Nicole o tivesse envolvido em sua trama. Desculpe-me por t-lo assustado pediu Charles. que eu desisti de ir, de forma que voc no precisa mais levar a mensagem. Quando resolvesse visitar Mordeaux, iria de surpresa, para no dar a Nicole a chance de enviar mensagens. Ele dispensou o rapaz e imaginou se todos no castelo comentavam que lorde De Cressy no confiava na esposa. Num impulso, voltou ao castelo e foi at o solrio. Nicole se encontrava l, costurando. Ele a observou um momento e viu que era uma roupa de criana. Ao v-lo, ela colocou depressa o trabalho de lado. Eu detive seu mensageiro disse Charles. Como no vou mais a Mordeaux, no havia por que levar a mensagem. Eu detestaria desperdiar o banquete concluiu, sarcstico.

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Ele viu uma sombra de medo nos olhos de Nicole, que disse: Isso significa que voc aceitou a explicao da minha visita? claro. Por que voc no poderia visitar sua amiga? Charles aproximou-se o suficiente para que ver as mos dela tremiam. Mas da prxima vez, leve uma escolta. Pode haver bandidos na floresta, e uma mulher sozinha um alvo fcil. Artistas repetiu Nicole, lvida. Seria possvel que fosse o mesmo grupo que passara no comeo do vero? Como era a carruagem deles? perguntou, trmula. o mesmo grupo que veio no dia de So Joo? Thomas assentiu, entusiasmado. Voc viu o cantor que estava com eles da ltima vez? O de cabelos escuros e cacheados? No, pois mal tive tempo de v-los. Por favor. Deus, permita que ele no esteja junto, pensou ela. Ou melhor, que ele venha e diga que o prncipe Joo no tem interesse em um castelo pequeno como Valmar. Posso avisar na cozinha que teremos visitas? Thomas indagou. Nicole assentiu. Eu j vou para l ela disse, procurando controlar-se. Os artistas armaram acampamento fora do castelo e comearam a se preparar. Enquanto os msicos afinavam os instrumentos e os malabaristas praticavam os nmeros, uma pequena multido se reuniu para olhar. Charles observou-os por algum tempo, at um raio de luz desviar sua ateno. Havia um homem perto de uma das carroas, e a trana dourada de sua tnica vermelha brilhava ao sol. Ele estava conversando com uma mulher, escondida nas sombras. Uma sensao estranha o dominou e Charles mudou de posio

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para observ-la. Ficou gelado as reconhecer o corpo delicado e os cabelos escuros. Era perfeitamente razovel que Nicole conversasse com os artistas. Como responsvel pelo castelo, precisaria falar de coisas como pagamento, tempo da apresentao e outros detalhes. Estava sendo tolo. No havia como ela ter algum outro tipo de relacionamento com aquele homem. A menos que eles j estivessem estado ali antes. Charles abordou a pessoa mais prxima e perguntou: Esses artistas j vieram a Valmar antes? Ah, sim, milorde respondeu a criada, surpresa. Eles estiveram aqui logo no comeo do vero. Tem certeza de que so os mesmos? Ah, tenho. O cantor deles famoso. Ele cantou para Eleanor dAquitaine em pessoa. Charles observou o homem que falava com sua esposa. No parecia ser do tipo que a atrasse. Mas quanto a conhecia realmente? Por fim, Nicole afastou-se do cantor e, distrada, caminhou na direo de Charles. Quando o viu, arregalou os olhos, assombrada. Eu estava discutindo o pagamento com eles explicou ela. Eles queriam mais do que cobraram no comeo do vero, e eu disse ao lder que precisaria ver a apresentao primeiro. Apesar da voz calma, mentiras, pensou Charles. Nicole parecia agitada. Mais

Voc fez sua obrigao. Agora venha e sente-se a meu lado no salo disse ele, puxando-a pelo brao. Nicole deixou-se levar com a mente em um turbilho. Nunca devia ter comeado aquele jogo perigoso, mas alguns meses antes era tudo to diferente... Estava to ansiosa para se livrar de Mortimer que pedira ao cantor, Alan de Romy,

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para avisar o prncipe Joo que o Castelo de Valmar se encontrava disponvel. O preo para a entrega de Valmar era que ela pudesse escolher seu prximo marido e que o Castelo de Mordeaux no fosse dominado fora. No soubera de nada por vrios meses e imaginara que ou a mensagem no fora entregue ou que o prncipe estava ocupado demais com outros assuntos. Agora, porm, Alan lhe dissera que Joo tinha grande interesse no castelo. Que Deus a ajudasse, mas, e se seus planos levassem um Exrcito inimigo para l? O pensamento deixou-a nauseada, e ela imaginou como contaria a Charles o que havia feito. A apresentao foi rica e variada, porm Nicole quase no aproveitou. No meio do espetculo, enquanto os acrobatas faziam uma pirmide humana, ela pediu licena a Charles e saiu. Seguiu-se um nmero cmico. Todos riram at as lgrimas, mas Charles prestou pouca ateno. S conseguia pensar que sua esposa sara havia bastante tempo. Na verdade, tempo suficiente para ser flagrada em mais uma traio. Voc tem de levar uma mensagem ao prncipe Joo insistiu Nicole. Ele precisa saber que as coisas mudaram por aqui. Nada mudou disse Alan de Romy. Valmar est nas mos de um aliado de Ricardo. Mas agora se trata de um cavaleiro corajoso que defender o castelo com unhas e dentes. No ser uma conquista fcil argumentou ela , e sim uma batalha dura e sangrenta. Tarde demais retrucou o cantor. Eles j esto a caminho. No ser o prncipe que comandar o ataque, mas um baro que tem outras propriedades nesta regio e quer aumentar seu poder. Eu devo avis-la de que tomaro Mordeaux primeiro, e depois ser a vez de Valmar. Mordeaux? Mas na mensagem para o prncipe eu disse que Mordeaux no devia ser atacado!

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Alan deu de ombros. Foi milady quem pediu a ajuda de Joo, mas no pode escolher os meios. Ele deve ter concludo que Mordeaux mais fraco e que deveria ser tomado primeiro para servir de base para o ataque a Valmar. Deus, o que havia feito! Em seu desespero para se livrar de Mortimer, Nicole colocara Simon em perigo. E Charles? O que ele faria quando descobrisse que os dois castelos seriam atacados e que ela era a culpada? Nicole agarrou o brao de Alan. Voc tem de levar uma mensagem ao prncipe! Precisa me ajudar a evitar esse desastre! Ele meneou a cabea, lamentando. Milady, se eu pudesse ajud-la... De repente, sua expresso mudou. Ser um prazer cantar a msica que deseja ouvir, lady Nicole. Alan de Romy fez uma mesura e se afastou. Ela olhou-o, confusa, mas no momento seguinte sentiu uma mo forte em seu ombro. Virou-se e deparou com os olhos furiosos do marido.

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Captulo XVI

A raiva no olhar de Charles encheu Nicole de medo. Ele a vira com o cantor. Sabia que ela estava tramando alguma coisa. Nicole no sabia o que dizer, como explicar, mas teve a chance de tentar, porque Charles agarrou-a com fora pelo brao e disse: Venha comigo e no tente envergonharei na frente de todos. resistir, ou eu a

Quando ele a levou para a escadaria que conduzia ao seu quarto, a lembrana de ter sido espancada e torturada ali por Mortimer deixou-a ainda mais assustada. Charles subiu alguns degraus e acuou-a contra a parede. Quantas vezes, Nicole? Quantas vezes voc fez sexo com aquele homem? Pretendia se encontrar com ele esta noite? Pretendia me trair? Ela piscou, surpresa, e, de repente, entendeu o motivo de tanta fria: cime. No sussurrou. No. Voc o estava tocando! gritou Charles. Eu vi, sua traidora mentirosa! Nicole meneou responder. a cabea, tentando freneticamente

No podia deix-lo acreditar que ela e Alan eram amantes. Mas como se explicaria sem lhe revelar sua pssima idia de entregar Valmar nas mos do prncipe Joo? Agora eu sei por que voc parecia to faminta. Algum outro homem despertou seu desejo e a ensinou a ter prazer acusou Charles, com a voz trmula de dio. Nicole meneou a cabea de novo, muda de pavor. Aparentemente, nada do que dissesse conseguiria acalm-lo.

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No sussurrou ela. Nenhum outro homem jamais me tocou. Nenhum. Eu juro. Sua desgraada mentirosa e traidora! sibilou Charles. Nicole comeou a tremer. E se ele no acreditasse nela? E se resolvesse mat-la? No se mexa ordenou Charles, mantendo-a presa. Nicole esperou, assustada, enquanto o marido abria a cala. Em seguida ergueu-lhe as saias e, com o brao livre, suspendeu-a contra a parede. Ento posicionou-se entre suas coxas. Nicole estremeceu com a presso, mas Charles soltou-a um pouco e seu corpo desceu, recebendo-o. Ele faz isso com voc? Vocs fazem sexo encostados na parede? Enquanto falava, ele a penetrou com fora. Ela gemeu. No chegou a doer, porm se encontrava no limite entre a dor e o prazer. Charles mudou de posio, segurando-a pelas ndegas e mantendo-a colada na parede. Nicole agarrou-se aos ombros dele, em busca de estabilidade, e o mundo inteiro a sua volta comeou a girar. Charles continuou arremetendo violentamente at que, com um movimento final, gemeu, aliviado, e ficou imvel. Nicole permaneceu em silncio, sentindo-se fraca. Charles saiu de dentro dela e afastou-se, fazendo-a escorregar pela parede. Por pouco Nicole no caiu, de tanto que suas pernas tremiam. Talvez agora, que ele havia aliviado sua fria de cime, a deixasse em paz. Mas momentos depois. Charles agarrou-a outra vez pelo brao. Venha disse. Ainda no terminamos. Ele puxou-a escada acima, e ela o seguiu, tremendo. Quando chegaram ao quarto; Nicole pensou que fosse sufocar. Havia apanhado muito ali de Mortimer. Charles pegou uma tocha na parede e acendeu a lamparina ao lado da cama.

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Eu sei que voc quer mais disse ele. Sei que insacivel. Mas eu sou humano e vou precisar de algum tempo para me excitar de novo. Enquanto isso, voc vai me entreter contando o que faz com esse cantor. No fiz nada disse ela. Nada. Eu mal o conheo. Troquei pouco mais que algumas palavras com ele na vida. No quero saber o que ele disse, e sim o que fez com voc. Nicole meneou a cabea. Nada. Como poderia convenc-lo? E por que ele estava to obcecado pela idia do amante? Charles estreitou os olhos. Voc j mentiu tanto para mim, Nicole... Por que eu deveria acreditar no que diz? Ela meneou a cabea novamente, desolada. Como uma pessoa to bonita pode ser to mentirosa e dissimulada? Nicole olhou-o, paralisada. Ele a fitou por um longo tempo e ento comeou a acarici-la com delicadeza no rosto. Mas voc minha disse. Se voc me convencer de que eu sou o nico homem que deseja, talvez eu no a prenda aqui como Mortimer fez. Prend-la? Charles no seria capaz de tal crueldade! Se a prendesse, ela no poderia ir ver Simon. Por outro lado, seu marido era to ciumento e possessivo... Talvez, se conseguisse excit-lo e seduzi-lo cada vez mais, no ficasse to merc da vontade dele. Voc precisa me ajudar a tirar a roupa disse Nicole. Charles aproximou-se e soltou-lhe as fitas. Assim que terminou, ela o empurrou e tirou lenta e sensualmente a roupa, pea por pea.

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Captulo XVII

Quando Nicole acordou, o sol entrava pela janela e no havia sinal de Charles. Onde estaria ele, pensou, inquieta. Ser que fora falar com Alan? Amea-lo? Era bem provvel que o cantor revelasse seu segredo. Apavorada, correu para a porta e chamou a Velha Emma. Mesmo quando a criada no dormia no catre fora do quarto, costumava esperar ali por perto, para ajudar Nicole a se vestir e a se pentear quando acordasse. A velha criada entrou, mancando. Ah disse ao ver a nudez da patroa. Bem o que eu esperava. Voc e lorde Charles esto finalmente conseguindo se entender. Ajude-me a me vestir comandou Nicole, ignorando a criada. Logo! No h tempo a perder! Para que a pressa? Em que encrenca voc se meteu agora? Preciso falar com o cantor antes que Charles o faa respondeu Nicole, exasperada. No posso explicar agora. Basta dizer que Alan de Romy sabe de coisas que meu marido no pode saber. A Velha Emma meneou a cabea. Eles se foram. Saram hoje de manh, assim que o dia clareou. Milorde no se levantou a tempo de peg-los, nem foi atrs deles, de modo que podemos ir com calma. Neste momento, ele est se arrumando para ir a Mordeaux. Mordeaux? Nicole sentiu o corao disparar. Oh, no! Ele no pode! E se descobrir sobre Simon? Relaxe disse a criada. Ningum no castelo sabe sobre Simon a no ser Hilary e Gilbert, e eles no a trairiam.

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Mas, e se Charles fizer a associao com as minhas visitas? Ele sabe que eu tive um menino. Um menino que todos acham que nasceu morto disse a criada, calma. Por que seu marido deveria procurar uma criana que ele acha que no existe? Nicole respirou fundo. Talvez a criada tivesse razo. Mas no podia correr riscos. Preciso me arrumar logo assim mesmo declarou Nicole. Quando Charles sair, pretendo ir com ele. Ora! Se lorde Charles quiser a sua companhia, voc ir. Se ele no quiser, no ir. Eu o convencerei disse Nicole, tensa. De qualquer jeito. Quero ir a Mordeaux com voc pediu ela numa voz calma e confiante, quando encontrou Charles nos estbulos. Minha amiga Hilary est grvida e eu prometi levar uma poo que Glennyth fez para diminuir os enjos. Ele olhou-a, pensativo. Voc parece meio desmazelada esta manh. No sabia que costumava usar os cabelos soltos fora do quarto. Nicole corou. No dera tempo para a Velha Emma tranlos e no imaginara que ele repararia. Est... linda. Mas quero que guarde a sua beleza s para num. Charles estreitou os olhos. Por que voc no me disse antes que lady Hilary est grvida? Teria sido uma explicao melhor para a sua ltima visita. Eu no pensei nisso. Nicole sabia que o marido estava tentando acu-la, mas ela no permitiria. Iria com ele de qualquer jeito. Por favor pediu. Eu ficaria mais calma se pudesse ver e falar com Hilary. Est bem concedeu Charles.

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Primeiro, tenho de ir casa de Glennyth, na vila, pegar o remdio. Voc tambm me autorizar a fazer isso? . A vila fica no caminho. Por que no nos encontramos l e partimos em seguida? Nicole assentiu. Por Deus! exclamou Glennyth. Seus problemas parecem no ter fim! Mal resolvemos um, aparece outro. Ela ergueu os olhos de um punhado de ervas e disse: O centro de todos os problemas Simon. Se voc contasse a Charles sobre ele, nada disso seria necessrio. Nicole meneou a cabea. Tinha pouco tempo para ficar com Glennyth e no queria desperdi-lo discutindo. J lhe disse que no posso fazer isso. Meu marido um homem passional e eu no quero arriscar a segurana de Simon. E por isso continua mentindo e inventando. Mas todas as vezes alguma coisa foge do seu controle e voc precisa mentir ainda mais para se safar. Voc est dizendo que eu no deveria ter escondido Simon? Que deveria ter me submetido crueldade de Mortimer? No, mas Charles um homem diferente, que talvez aceite Simon. Reynard me falou um pouco sobre ele, que no parece ser do tipo que faria mal a uma criana, independentemente do que sinta pelo suposto pai. Talvez Reynard no conhea Charles to bem. Meu marido me disse quanto temia a possibilidade de eu ter tido um filho de Mortimer. E falou isso com dio nos olhos. Eu preciso proteger Simon a qualquer custo! Tenha cuidado. Nicole. O mundo do poder, do orgulho e das guerras dos homens um mundo brutal. Em nome da ambio e do orgulho, os homens fazem qualquer coisa. At destruir os que amam.

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por isso que Simon tem de continuar sendo um segredo sentenciou Nicole, fria. Voc vai me ajudar ou no? Nicole fez quase todo o percurso at Mordeaux em silncio. Charles estava intrigado com a ansiedade da esposa em acompanh-lo, mas pelo menos poderia ficar de olho nela. Charles observou o Castelo de Mordeaux a distncia. Parecia menor do que um ms antes, quando ele chegara para tom-lo. Comparado a Valmar, era mesmo pequeno. Mordeaux havia sido construdo alguns anos antes e tinha uma arquitetura mais simples e menos estratgica. As melhorias feitas por FitzSaer eram visveis. O fosso havia sido limpo, e um dos muros laterais, reconstrudo. Mas comparado a Valmar, o lugar ainda parecia muito vulnervel. Aparentemente, existia apenas um poo e no muito profundo. Em caso de cerco, Mordeaux no resistiria por muito tempo. Os portes estavam abertos e havia um fluxo intenso de pessoas vindo da vila. Assim que entraram, foram recebidos por Adam FitzSaer. Milorde disse, inclinando-se para saud-los. Eu imaginava que o senhor viria acompanhar os progressos. Vamos nos refrescar no salo, e depois lhe mostrarei o que foi feito. No precisamos nos refrescar. Paramos em um riacho ainda h pouco respondeu Charles, olhando para Nicole. Minha esposa veio ver lady Hilary. Parece que ela est grvida, e milady prometeu trazer um remdio para enjos. Eu no sabia que lady Hilary estava grvida disse FitzSaer. Nicole no respondeu, mostrando, com desdm, que um simples homem no entendia as complexas questes femininas. Um escudeiro ajudou-a a desmontar.

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Se precisar de mim, estarei no solrio de lady Hilary disse ela a Charles. Ele assentiu e virou-se para FitzSaer. Quais so os cavaleiros daqui em quem voc confia? Quem est em Mordeaux h tempo suficiente para me contar sobre relao de lady Nicole com a esposa do ex-castelo? Tem certeza de que ele est melhor? perguntou Nicole debruando-se na cama para acariciar os cachos do filho adormecido. apenas um resfriado disse Hilary. Ele j melhorou, porm o nariz ainda est entupido. Mas quando Simon est acordado, continua alegre como sempre. Joanie teve a mesma gripe j se recuperou totalmente. Pobrezinho suspirou Nicole, infeliz. Ficou doente eu no estava aqui para confort-lo. Se ele tiver qualquer coisa, mesmo que seja um simples resfriado, quero que me avise ela pediu. Claro, milady. Mas o que eu mandarei o mensageiro dizer Vai contar a seu marido a respeito de Simon? No. Ele no deve saber. Se acontecer alguma coisa, diga que um dos seus filhos adoeceu e que voc precisa da minha ajuda Charles aceitou o fato de sermos amigas e entender que eu quem ajud-la em uma crise. Claro, milady, como quiser respondeu Hilary, tensa. Nicole olhou-a, sria. Voc acha que estou errada em no contar a meu marido? Acho. Ele pode acabar descobrindo e vai ficar com raiva por milady ter escondido tal segredo. Por que ele pode acabar descobrindo? Ningum em Mordeaux sabe de Simon a no ser voc e seu marido. Ela se afastou da cama e se aproximou de Hilary. Voc deixou escapar alguma coisa? FitzSaer desconfia que Simon no seu filho?

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claro que no. FitzSaer nem repara em mim e na minha famlia. Alis, ele me deixou continuar supervisionando os criados e organizando a rotina do castelo como me aprouver. Nicole respirou fundo. No era justo preocupar Hilary. Precisava dela, no apenas para proteger Simon, mas para ajud-la em seu novo plano. Desculpe disse. Sei que voc tem feito o melhor por Simon e lhe sou muito grata. Admiro sua lealdade e temo... temo ter de recorrer a ela novamente. Nicole respirou fundo e contou a respeito da mensagem para o prncipe Joo e da resposta trazida pelo cantor. E tambm sobre seu plano de fazer Mordeaux se render antes que fosse atacado. Por Deus, isso traio! exclamou Hilary. Se De Cressy descobrir o que milady fez, vai matar ou, no mnimo, demitir meu marido! Se ele descobrir, eu assumirei toda a culpa. Direi que eu dei a ordem e que vocs no tiveram opo a no ser obedecer. Talvez isso sirva para num, mas no para meu marido. Como ele poderia obedecer a uma mulher, e no ao seu lorde? Eu lhe prometo que nada acontecer com vocs assegurou Nicole. No s pelo bem de Simon, mas de todos os seus filhos. Se Mordeaux for atacado, todos estaro em perigo. Imagine seus filhos morrendo de fome ou de sede... Se isso acontecer, De Cressy trar reforos para defender o castelo argumentou Hilary. E voc acha isso bom? Eu duvido que quem vier tomar o castelo abra mo dele facilmente. No. Haver muito sangue e sofrimento.

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Milady sugere que, se nos rendermos, ningum sofrer. Mas a lorde Charles vir recuperar o castelo com seus homens e haver luta do mesmo jeito. Nicole meneou a cabea. Quando acharem que Mordeaux est em segurana, eles iro para Valmar. A principal batalha ser l. E depois? Sem dvida meu marido vencer e ficar com os dois castelos. O exrcito do prncipe se retirar e voc ficar em segurana com Simon e seus filhos. Nicole respirou fundo. S espera que tudo transcorresse como imaginara. Eu trouxe a droga - disse. Baste colocar um pouco no vinho dos soldados que guardam o porto. Se voc conseguir dar a FitzSaer, tanto melhor. principal que seu filho leve uma mensagem ao comandante inimigo, avisando que espere anoitecer e entre no castelo pelo porta de trs, que seu marido deixar aberto e sem guardas. Quando inimigo tiver entrado, nossos homens vero que no h como resistir e se entregaro. Mas meu marido jurou proteger Mordeaux contra os inimigos. Como poderei pedir a ele que traia seu juramento? E quanto a sua famlia? Ele ousaria coloc-los em risco? indagou Nicole. Hilary mordeu o lbio, atormentada. H mais uma coisa acrescentou Nicole. Disse a Charles que voc est grvida, para explicar a droga que eu trouxe. E ele contou a FitzSaer, o que significa que logo todos ficaro sabendo. E o que eu direi quando a minha barriga no crescer? Diga que houve um aborto espontneo. Depois que o castelo se render, voc ficar acamada, alegando que a excitao emocional a fez perder o beb. Nicole olhou, compadecida, para a amiga. Desculpe-me por lhe pedir isso

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depois de tudo o que voc j fez, mas pense nas crianas. Pense no pequeno Gilbert! Oh, no! Ele s tem quinze anos! Eu no posso perd-lo. Eu penso da mesa forma. Faria qualquer coisa para proteger Simon. Qualquer coisa. Bom trabalho disse Charles. Mas eu ainda me incomodo com a ausncia de um segundo poo. Se houver um cerco... O senhor espera algum? perguntou FitzSaer. Porque eu no vejo motivos para se preocupar tanto com a defesa de Mordeaux. Pelo que sei, o castelo nunca foi atacado. Charles olhou ao longe. Talvez tantos anos na guerra tenham me feito enxergar inimigos em todo lugar. Mas eu tenho um pressentimento e no quero estar despreparado... Porm estou muito satisfeito com o seu trabalho, FitzSaer declarou, acalmando o castelo. Charles almoou no salo, com Nicole de um lado e o castelo do outro. sua esquerda, Gilbert de Vescy, o antigo castelo, e sua esposa, Hilary. Charles observou-a com ateno. Ela estava plida e parecia incomodada. Talvez estivesse mesmo grvida. At ento, ele descobrira muito pouco. Sabia apenas que Nicole ia a Mordeaux regularmente havia pelo menos dois anos e que ficava no solrio de lady Hilary. Aproveitou para observar Nicole tambm. Se em Valmar ela era respeitada, ali, onde crescera, era amada. Charles suspirou e virou-se para Gilbert: Para quando o beb? Creio que para a primavera respondeu o antigo castelo. Charles comprimiu os lbios. Como Gilbert no sabia ao certo quando seu prprio filho iria nascer?

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Captulo XVIII

Charles estava no campo de treinamento quando Reynard veio correndo em sua direo. Este Gilbert FitzGilbert, de Mordeaux disse Reynard, tenso. Ele diz que o castelo foi tomado. Charles sentiu a cabea girar. Estivera em Mordeaux havia poucos dias, e parecia slido e bem guardado. Como? indagou. Deixe o jovem Gilbert falar aconselhou Reynard. O rapaz franziu as sobrancelhas e contou que no dia anterior havia parecido um exrcito nos portes do castelo. A guarda preparara a defesa, mas durante a noite, algum, aparentemente um espio ou cmplice do inimigo, abrira o porto de trs, e pela manh Mordeaux estava cheio de cavaleiros inimigos. O lder inimigo era Reginald FitzRandolph e reivindicava o castelo em nome do prncipe Joo. E FitzSaer? perguntou Charles. Onde ele estava enquanto tudo isso acontecia? O espio drogou vrios cavaleiros da guarnio, incluindo FitzSaer explicou Gilbert. Quando ele acordou de manh, era tarde demais. O inimigo j havia entrado. E onde est FitzSaer agora? quis saber Charles, furioso. Todas as providncias tomadas tinham sido em vo. No havia como prever uma traio vinda de dentro. FitzRandolph e seus homens o prenderam. E como voc conseguiu fugir? Estava uma confuso no ptio. Eu consegui escapar. Charles sentiu um calafrio percorrer-lhe a espinha. Um comandante disciplinado e experiente nunca deixaria um

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mensageiro escapulir para avisar sobre a invaso. Ou esse FitzRandolph era um tolo, ou queria que Charles soubesse que ele havia tomado Mordeaux. Charles olhou para Reynard e disse: Voc fez bem em nos avisar, Gilbert, mas deve estar com fome e sede depois da viagem, no? Ele apontou para um escudeiro. Alexander vai lav-lo ao castelo para se lavar e comer alguma coisa. Eu o encontrarei daqui a pouco no salo, certamente com mais perguntas. Assim que os dois rapazes se afastaram, Reynard disse: Isso tudo muito estranho. Como um nico homem pode tomar um castelo? Ele teria de drogar todos os guardas, depois abrir o porto de trs e ficar de vigia at o inimigo entrar e assumir o controle. O capito meneou a cabea. A mim parece que h vrias pessoas envolvidas. Talvez o antigo castelo, seus homens e at alguns criados. uma idia interessante disse Charles. Especialmente porque o antigo castelo Gilbert de Vescy e o jovem mensageiro filho dele. Reynard franziu o cenho. Ento, no pode ter sido De Vescy. Pois se fosse, por que ele faria o filho vir nos contar o que aconteceu? De fato concordou Charles. A menos que a mensagem seja para informar algum dentro de Valmar. Ele olhou para o castelo, desconfiado. Ser que o rapaz viera avisar Nicole que seu plano funcionara? Mas por que ela quereria que Mordeaux casse em mos inimigas? A menos que estivesse do lado de FitzRandolph. Ser que ele era seu amante, o homem que ela esperava que a salvasse de Mortimer? O que foi? perguntou Reynard. Charles meneou a cabea. No queria comentar suas suspeitas com ningum. Rezando para estar errado, disse:

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V ao castelo e conte a todos o que aconteceu. Ordene que se preparem para se defender de um ataque. Vamos precisar armas, flechas, barris de piche para incendiar as escadas e andaime, para afast-los se eles tentarem escalar os muros. Mande mulheres juntarem toda a gua que conseguirem e panos limpos para ajudar a apagar o fogo. Mande a cozinha reduzir as raes diga ao encarregado para ficar de olho nas chaves das despensas E mande algum at a vila para alert-los. Reynard assentiu. E onde voc estar? Charles cerrou os dentes. Com minha esposa, tentando descobrir a quem ela leal. Nicole correu para o solrio com o corao aos saltos. Sabia por que Charles mandara cham-la: para saber se ela estava ciente da tomada de Mordeaux. Quando soubera da invaso, Nicole pensara em fugir, mas isso s confirmaria as suspeitas de Charles, e ela ainda tinha uma tnue esperana de proteger o filho e no destruir completamente sua relao com o marido. Se tudo corresse como planejado, os inimigos seriam derrotados por Charles e ele retomaria o controle de Mordeaux. Assim que Simon estivesse em segurana, ela se dedicaria a recuperar a confiana do marido. Mas para isso acontecer, precisava fingir que no sabia de nada. Quando o viu no solrio, Nicole hesitou. Ser que conseguiria mentir? Ao pressentir sua entrada. Charles se virou e examinou-a. Haveria vestgios de culpa em seus olhos, como se estivesse preparada para fugir a qualquer momento? Voc soube de Mordeaux? perguntou Charles. Ela assentiu.

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No estranha o fato de o castelo ter sido tomado to facilmente? Eu sei pouco a respeito de defesa de castelos, milorde. Milorde? Por que Nicole agia como se fossem estranhos? Aquilo o irritou, e ele deu um passo na direo dela. Ento voc no sabe nada sobre isso? Nada? Voc examinou as defesas h alguns dias lembrou Nicole, em tom acusador. Pensei que tivesse considerado o castelo seguro. Castelo nenhum seguro contra a traio. Mordeaux foi tomado por traio? perguntou ela, parecendo surpresa. o que Gilbert FitzGilbert diz. Ele contou que algum drogou os guardas e abriu o porto de trs para o inimigo. Nicole ficou em silncio, e Charles prosseguiu: FitzSaer foi um dos que foram drogados, mas eu no soube onde Gilbert de Vescy estava na hora da invaso. Nicole continuou em silncio. O homem que tomou Mordeaux se chama Reginald FitzRandolph. Voc o conhece? Ela pensou um momento e assentiu. Eu o conheci h alguns anos. O pai dele foi aliado do meu nos tempos do reinado de Henrique. Mas no sei muito da personalidade de Reginald FitzRandolph. Quando o conheci, ele era praticamente um menino. Seria verdade ou outra mentira? Charles deixou o silncio pesar entre eles e ento disse: Estou surpreso por voc no ter perguntado sobre a sua amiga Hilary para saber se ela est bem. Nicole olhou-o, alarmada. Eu soube que no houve derramamento de sangue.

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Quem lhe disse isso? Uma das mulheres. Ela ficou sabendo pelos guardas do porto. Nicole avanou um pouco. No verdade? Aconteceu alguma coisa com Hilary ou com a famlia dela? Voc falou com Gilbert para saber se est tudo bem? A ansiedade de Nicole parecia sincera. Charles pensara tla apanhado numa contradio por no haver perguntado a respeito da amiga. Mas talvez Nicole tivesse mesmo sabido que estavam todos bem. . Eu falei com Gilbert e parece que ningum se feriu. O castelo foi tomado pacificamente. Nicole suspirou, aliviada. Ser que Charles nunca descobriria quanto ela sabia? Ele j tentara de tudo para arrancar-lhe a verdade. Armadilhas verbais, seduo, intimidao, e nada parecera funcionar. Posso ir? perguntou Nicole. Algum precisa supervisionar as mulheres nos preparativos para a defesa de Valmar. Claro respondeu Charles, frio. No queria olhar para a esposa nem mais um minuto. Nicole atravessou correndo o salo e pegou o caminho dos estbulos em busca de Gilbert. Assim que chegou l, viu-o conversando com alguns escudeiros que se preparavam para a defesa. Gilbert! chamou ela. Milady disse o rapaz, virando-se para saud-la. Nicole afastou-o do grupo e indagou, nervosa: Diga-me, como vo sua me e as crianas? Os homens de FitzRandolph no os incomodaram, se isso que quer saber. Mas minha me est desolada. Por qu? Ela acha que Charles vai punir seu pai pela parte que ele teve na queda de Mordeaux? Gilbert meneou a cabea.

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Acho que minha me est preocupada demais com a tosse de Simon para pensar nisso. Simon est... doente? balbuciou Nicole. Mas, quando estivemos l, eu achei que ele tinha melhorado. O rapaz deu de ombros. Eu no sei o que houve. S sei que, em vez; de melhorar, como Joanie, ele piorou. Por Deus! gritou Nicole. Sua me chamou algum para v-lo? Aldyth, a velha parteira, morreu na primavera passada, e no h mais ningum. Mas eu sei que minha me deu vrias coisas para Simon. Nicole levou as mos ao rosto, horrorizada. Depois de toda a luta para proteger o filho, ele poderia morrer de uma gripe. Precisava ir at l. E unha de levar Glennyth junto. Ela saberia o que fazer. Milady est bem? Nicole voltou a si. Como Gilbert no sabia que Simon era seu filho, devia estar estranhando a reao dela. Desculpe. que tivemos uma epidemia de gripe parecida aqui em Valmar e vrias crianas morreram. Sua pobre me deve estar desesperada. Voc vai voltar para l? Para Mordeaux? O rapaz meneou a cabea. Lorde Charles mandou-me ficar aqui por enquanto. At porque, se FitzRandolph atacar Valmar, eu quero lutar acrescentou, animado. Mas FitzRandolph poder obrigar alguns homens de Mordeaux a lutarem por ele. E voc ter de enfrentar seus amigos ou at seu pai. Eu no havia pensado nisso. Ser possvel? Eu no sei disse Nicole. Mas uma guerra nunca uma coisa boa. Ela virou-se e saiu correndo dos estbulos.

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Voc vai a Mordeaux? Est louca! gritou a Velha Emma. Se for para o lado do inimigo, seu marido nunca a perdoar! Nicole parou de enfiar roupas numa bolsa. Se acontecer algo a Simon e eu no estiver l, jamais me perdoarei. Ela estremeceu, apavorada. Se fosse, era bem provvel que no voltasse. Charles teria certeza de que ela estava mancomunada com o inimigo e no iria querer mais v-la. Nicole enxugou as lgrimas, decidida. No era o momento de pensar nisso. Tinha de sair dali enquanto Charles estivesse ocupado com os preparativos para a defesa. E se eu levar uma mensagem para Glennyth? sugeriu a criada. Ela poderia ir a Mordeaux cuidar de Simon, e voc no precisaria ir pessoalmente. Voc no entende disse Nicole. Ele meu filho. Eu tenho de ir. Pois est cometendo outro erro disse a criada. Charles gosta muito de voc, mas continua sendo um guerreiro. Ele no a perdoar. Se achar que mudou de lado, voc se tomar o inimigo. Nicole sentiu-se pssima, porm seu relacionamento com Charles estava condenado desde o comeo. Iria a Mordeaux buscar Simon e fugiria com ele para a floresta. Glennyth a ajudaria. Estou pronta avisou, apertando num abrao a criada idosa, gorda e banguela. Ora, no faa assim falou a Velha Emma, soluando. Voc logo estar de volta a Valmar. Nicole suspirou e saiu sem dizer nada. Preciso da sua ajuda disse Nicole a Glennyth. Simon est doente. Temos de ir at ele. No sei exatamente o que , mas sei que uma tosse e talvez febre.

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Glennyth ergueu as sobrancelhas. Pelo que sei, Mordeaux foi tomado por inimigos. Como vai explicar sua presena l? Todos vo achar que uma traidora. Eu sei! disse Nicole, nervosa. Mas Simon meu filho e precisa de mim a qualquer custo. Agora, pegue logo o que precisa e vamos! Eu lhe trouxe um cavalo. Como conseguiu sair sem ser notada? perguntou Glennyth, comeando a separar as ervas. Quando Henry de Brionne me abordou no porto, eu disse que Charles havia me mandado vila para busc-la, a fim de cuidar dos feridos da batalha. E ele acreditou? E por que no acreditaria? Acho que o nico homem de Charles que desconfia de mim Reynard. Reynard repetiu Glennyth. Se eu for com voc. Charles tambm vai achar que sou traidora, e Reynard poder ter de escolher entre ser leal a ele ou a mim. Nicole olhou surpresa para a parteira. Quer dizer que Reynard mais que um caso passageiro? Eu estou grvida dele. Mas... eu... Nicole parou, confusa, e ento disse: Se isso aconteceu, porque voc quis. Por qu, Glennyth? Apesar de toda a aflio, Nicole estava curiosa. Glennyth sempre fora to prtica e fria em se tratando de homens. Ele leal e tem bom corao. Ela encarou a patroa. E eu olhei nas guas de reflexo e vi nossa filha. Nicole sentiu um calafrio. Diziam que Glennyth via o futuro, mas ela nunca acreditara. Voc j tentou ver o meu futuro? Ou o de Simon? Ou o de Charles? Glennyth colocou mais um frasco na bolsa.

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Estou cavalgamos.

pronta

disse.

Falaremos

enquanto

Glennyth pegou algumas roupas e comida, e Nicole ajudoua a colocar as coisas no cavalo. Ento partiram para a floresta, evitando a vila. Quando se afastaram um pouco, puderam emparelhar os animais. Por favor, Glennyth, diga-me. Para a maioria das pessoas, eu acho que melhor no saber o que est por vir. to terrvel assim que eu posso no agentar? E se Simon fosse morrer? Ela no suportaria. Eu vi coisas sobre voc e seus entes queridos nas guas...coisas indistintas e confusas. Eu a vi chorando e vi dor e desespero a sua volta. Mas no saberia dizer se vi o passado ou o futuro confessou Glennyth. Mas de uma coisa eu tenho certeza: h muito perigo a sua volta. Posso senti-lo. Ajudando seu filho, voc arrisca sua prpria vida. Nicole meneou a cabea. Minha vida no faz sentido sem ele. Voc viu o futuro de Simon? difcil ver crianas, porque o futuro delas ainda no est formado. Ele depende das decises de outras pessoas. Mas voc viu sua filha que ainda nem nasceu. E se voc morrer? Glennyth sorriu. O fato de eu t-la visto significa que no vou morrer, pelo menos at a prxima primavera. E quanto a Charles? perguntou Nicole, ansiosa. H muita morte e perigo em volta dele. Mas, de novo, eu no sei se isso representa o passado ou o futuro. Sentindo-se profundamente culpada e infeliz, meneou a cabea. Sua prioridade agora era o filho. Nicole

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Teremos de abandonar os cavalos para entrar em Mordeaux disse ela. Fingiremos ser mulheres de aldees, com ervas para vender a lady Hilary. E depois que cuidarmos de Simon, o que faremos? Vou lev-lo para a floresta, e ele ficar bem. Nicole suspirou, aflita. Ser que Glennyth concordaria em ajud-la, agora que tambm estava grvida? Voc pretende abrir mo da sua condio de lady e viver na floresta? a nica forma de Simon e eu ficarmos seguros. E como vocs se alimentaro e se aquecero no inverno? Eu tenho dinheiro e jias e arranjarei abrigo. E de quem comprar comida? De caadores de lobos e bandidos? Eu no tenho escolha! exclamou Nicole. Se quiser ficar com meu filho, tenho de agentar. Depois nos preocuparemos com isso. Por enquanto, vamos tratar de chegar ao castelo e cuidar de Simon. Quando se aproximaram do castelo, as duas mulheres amarraram os cavalos, trocaram as roupas por tnicas rsticas e seguiram em frente. Ao avistar a bandeira amarela e verde tremulado no porto, Nicole estremeceu: Mordeaux se encontrava mesmo em mos inimigas.

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Captulo XIX

Enquanto subia as escadas para o observatrio do porto. Charles encontrou Henry de Brionne. Estamos suprimentos? prontos disse o cavaleiro. E os

Com o atual estoque de proviso e os dois poos, podemos resistir por alguns meses respondeu Charles. Henry assentiu. estranho o inimigo ter esperado at o fim do vero para atacar. Quando o tempo esfriar ficaremos em vantagem, e eles, ao relento. Mas com Mordeaux ocupado, eles tm uma excelente base de resistncia. Por Deus! Eu no havia pensado nisso! Parece que isso vem sendo planejado desde que se soube que eu havia matado Mortimer e tomado os dois castelos. O que tambm estranho observou Henry. Joo esperar at voc assumir o controle para agir. Mortimer teria sido um alvo muito mais fcil, mas nada foi feito nesses anos todos. Henry deu de ombros. E Mortimer era aliado do rei tanto quanto voc. Talvez o ataque seja contra num, e no apenas contra a propriedade sugeriu Charles. Mas por qu? Voc tem inimigos que queiram derrublo? Eu no sei quem est por trs disso alm de Joo respondeu Charles, apreensivo, pensando em Nicole. Mas quem quer que seja, no vai levar Valmar facilmente.

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Charles! Voc est a? Era Reynard, que se aproximava correndo. FitzSaer se encontra aqui, mas no nos dir nada sem a sua presena. Como ele escapou? perguntou Charles, desconfiado, ao capito. Um dos cavaleiros de Valmar o ajudou. Disse que acha que FitzRandolph no ligou muito para a sada dele. O homem muito arrogante e acha que ser fcil tomar Valmar. Eu diria que o desgraado vai ter uma surpresa acrescentou Reynard, em tom triunfal. Adam FitzSaer os esperava a uma das mesas de armar do salo. Estava desmazelado e com a barba por fazer, e, ao ver Charles, levantou-se e cumprimentou-o. Milorde. Lamento informar que fracassei na minha funo de proteger Mordeaux. Mas juro que o castelo no teria sido tomado, a no ser por traio. Charles assentiu. Eu sei Gilbert FitzGilbert j nos contou. FitzGilbert! exclamou FitzSaer com desprezo. O pai dele foi parte do esquema, se que no foi o lder. Como voc sabe? perguntou Reynard. Tem como provar? Provar? Acho que o fato de todos os criados do castelo terem feito parte da rendio uma espcie de prova. Foram eles que drogaram a num e aos meus homens. Algum deu a ordem. Quem mais, a no ser Gilbert de Vescy, o lder deles durante os ltimos anos? E verdade. Ento, por que o jovem Gilbert veio nos contar a histria? No faz sentido comentou Reynard. Isso foi porque o principal traidor est aqui, em Valmar. FitzSaer revirou os olhos. Perdoe-me, milorde, mas eu creio que De Vescy e todos os demais seguiam ordens da sua esposa quando entregaram Mordeaux a FitzRandolph.

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Charles respirou fundo. Era verdade. Havia torcido em contrrio, mas seus piores temores estavam se confirmando. E por que ela faria tal coisa? perguntou Reynard. Adam deu de ombros. Eu no sei. Talvez ela apie a causa de Joo. Mortimer era aliado do rei. Que melhor forma de provocar um homem que a gente odeia do que se aliar aos inimigos dele? Mas Charles tambm aliado do rei argumentou Reynard. Por que ela trairia o marido? A menos que... Ele franziu o cenho. Ser que lady Nicole tinha algum acordo prvio com FitzRandolph, para que ele tomasse os dois castelos e a libertasse de Mortimer? Se havia tal acordo, ela teve mais de um ms para me contar disse Charles. Mas isso no faz sentido insistiu Reynard. A menos que... a menos que eles fossem amantes e que ela tenha se mantido fiel, apesar do casamento com voc. Charles cerrou os dentes com fora. Aquilo era intolervel. Mas no h como saber ao certo. Charles disse Reynard, amenizando as coisas. possvel que De Vescy tenha agido por conta prpria. FitzSaer meneou a cabea. Voc acha que De Vescy seria capaz de planejar tudo sozinho? Nunca viu como a esposa manda nele? E os criados? Ser que eles se arriscariam por ele? No. A ordem deve ter vindo de lady Nicole. S ela tem tal influncia sobre eles. Foi criada em Mordeaux, e as pessoas l a vem como uma espcie de rainha. Sem palavras, Reynard olhou, compadecido, para Charles. Acho que hora de confront-la disse Charles, sombrio.

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Vamos pr as cartas na mesa e ver se ela admite a verdade Ele avanou pelas escadas em direo ao solrio. Eu vou com voc declarou Reynard. Quando chegaram aos portes de Mordeaux, Nicole cobriu o rosto com o manto e fez um sinal para que Glennyth falasse por ela. Quem se aproxima? perguntou um cavaleiro que Nicole nunca vira. O que vm fazer aqui? Lidamos com ervas respondeu Glennyth. Lady Hilary compra nossos remdios. Viemos falar com ela. Hilary de Vescy no mais castel desta propriedade informou o cavaleiro. Agora, todos os bens e servios so comprados pelo encarregado do lorde FitzRandolph. Ah, e esse lorde tem um curandeiro em seu grupo? E se algum ficar doente? indagou Glennyth. Se voc se ferir, vai preferir ser cuidado por um homem rude ou por uma curandeira experiente? Experiente? De que forma? Muito experiente respondeu Glennyth, num tom sedutor. Est bem concordou o cavaleiro, rendido. Mas depois eu vou querer que voc d uma olhada num ferimento aqui, na minha coxa. Enquanto atravessavam o ptio rumo ao salo, uma criada mais velha as deteve. Quem so vocs? O que querem? Glennyth avanou. Queremos falar com lady Hilary sobre a compra dos nossos produtos. Ela estendeu a cesta cheia de ervas aromticas. A criada meneou a cabea.

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Lady Hilary no cuida mais disso. Vou lev-las ao encarregado. E voc acha que um homem sabe alguma coisa sobre remdios e poes? perguntou Glennyth. Sou eu, Mary. Preciso ver Hilary. Mary empalideceu. Milady! A senhora no pode ser vista aqui! Ento, leve-me logo para o solrio ordenou Nicole. A criada assentiu, mas, pouco antes de chegarem, parou. O que houve, milady? Por que est aqui? Fizemos exatamente como pediu, mas agora tememos que FitzRandolph nos faa passar fome. Ele diz que todos somos traidores e que, quando tomar Valmar, vai trazer seu prprio pessoal para servi-lo. Eu lamento disse Nicole. Mas farei o possvel para que ele no fique muito tempo por aqui. Eu no entendo! disse a criada. Por que a senhora quis que entregssemos Mordeaux? Nicole tocou o brao da mulher. No posso explicar agora, mas prometo que tudo ficar bem. A criada sorriu, insegura, e partiu. Quando ficaram a ss, Glennyth disse: Cuidado com o que promete, Nicole. Ela suspirou. Que confuso! Como se no bastasse eu estar dividida entre Simon e Charles, agora preciso dar um jeito de proteger tambm as pessoas de Mordeaux. Naquele momento, Hilary surgiu. Lady Nicole! O que houve? O que est fazendo aqui? Depois eu explico. Onde est Simon? Como ele est?

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Simon? Ah, muito melhor respondeu Hilary. No tem febre desde ontem noite e est tossindo menos. Vou lev-las at ele. Quando viu o filho adormecido, Nicole sentiu uma imensa onda de amor invadi-la. Emocionada, tocou nas faces do menino. Mame? Sim. Eu vim v-lo. Por um momento, o menino olhou-a, sonolento. Ento arregalou os olhos e perguntou, confuso: Mame? repetiu, sentando-se e olhando em busca de Hilary. Nicole ficou de corao partido. Hilary era a nica me que ele conhecia. Como poderia separ-los? Voc trouxe doces, titia? ele perguntou a Nicole, depois de avistar Hilary. Trouxe respondeu ela, com lgrimas nos olhos. Enquanto o menino comia, ela se virou para Hilary: Eu resolvi levar Simon. Assim que encontrar um lugar seguro para ele, voltarei e tentarei resolver as coisas com FitzRandolph. Mas... mas... e seu... marido? E o que vai acontecer conosco? FitzRandolph disse que somos todos traidores e que assim que tomar Valmar vai nos substituir por criados fiis. Ele no vai tomar Valmar garantiu Nicole. Charles nunca deixar isso acontecer. Mas mesmo que lorde Charles vena, continuaremos com problemas. Ele tambm vai nos considerar traidores. E pode fazer pior do que nos expulsar do castelo. Pode nos enforcar e... Hilary parou, incapaz de prosseguir. S ento Nicole deu-se conta dos riscos em que colocara os amigos. Quando pensara naquilo, no considerara a possibilidade de Charles descobrir os responsveis. De alguma forma, precisaria faz-lo entender que a culpa havia sido dela.

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Mas de que adiantaria tentar salvar os criados se Charles a odiasse? E como ousaria encar-lo depois do que havia feito? Nicole olhou para Hilary e Simon. Apesar da prpria desgraa, tinha de ser forte. Eu no deixarei que Charles prejudique ningum da sua famlia disse ela. Prometo. Ah, graas a Deus! Eu sabia que podamos confiar em milady disse Hilary. Glennyth ergueu os olhos para Nicole, transmitindo uma mensagem silenciosa: Cuidado com o que promete. Ela respondeu em silncio, com a mesma firmeza: Eu no tenho opo. pior para ns se ela ficar em pnico. Naquele momento, as trs mulheres ouviram passos pesados na escada. Instantes depois, um nobre bem-vestido, de cabelos castanhos encaracolados, apareceu no limiar da porta. Atrs dele havia dois cavaleiros armados. O nobre sorriu. Lady Nicole, que prazer... Vindo por conta prpria, a senhora me poupou muito esforo. Nicole lembrou-se vagamente daqueles olhos. Lorde FitzRandolph ela disse, imponente, apesar do corao aos saltos. Vim a Mordeaux visitar meus amigos Gilbert e Hilary de Vescy. No me importa o motivo. O fato que agora no terei de resgat-la daquele usurpador vulgar. Charles de Cressy um homem do rei e meu marido por lei. No vejo como possa cham-lo de usurpador declarou Nicole, friamente. FitzRandolph lanou-lhe um olhar incerto. Eu soube que a senhora pediu ao prncipe Joo que a resgatasse e sua propriedade.

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Isso foi quando eu era casada com Walter Mortimer, um sodomita vil e desprezvel. No tenho queixas do meu atual marido. Ele um cavaleiro valente que serve bem a Valmar. No me importa se prefere seu segundo marido ao primeiro retrucou o nobre. Ele continua sendo aliado de Ricardo, que est apodrecendo numa priso alem. Eu recebi a chance de ampliar minhas propriedades e o que pretendo fazer. Faa como quiser falou Nicole, com desprezo. Agora, se nos der licena, vou concluir minha visita e depois partirei. Mas no posso deix-la partir. A senhora a herdeira de Valmar e Mordeaux. Mesmo que eu conquiste essas propriedades pela fora, s poderei pleite-las se for seu marido. Nicole tentou no entrar em pnico. Mas eu j sou casada. E creio que o senhor tambm est comprometido com outra. Ah, eu sou casado. Mas como ela minha prima, ser fcil anular o casamento por consanginidade. Com a ajuda de Joo, evidentemente concluiu FitzRandolph, sorrindo. Nicole estremeceu. Os homens eram todos iguais: brutos e gananciosos. Menos Charles. Ao lembrar-se do banquete de casamento e do anel que ele lhe dera, ela sentiu uma pontada de dor. Como pudera pr tudo aquilo a perder? FitzRandolph saiu, deixando seus dois cavaleiros armados. E agora, o que faremos? perguntou Glennyth. Eu terei de ficar respondeu Nicole. Mas voc poder escapar. V, e se Reynard perguntar alguma coisa, diga que no sabe onde eu estou. Tem certeza? perguntou Glennyth. Talvez seja hora do seu marido saber a verdade.

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Nicole andou pelo solrio, inquieta. Seu filho parecia protegido ali com Hilary. Mas, e quanto a Charles? Aparentemente, FitzRandolph pretendia no apenas derrotlo, como tambm mat-lo. Pobre Charles! J suportara tanto por causa dela... Se ele soubesse que tinha um filho em Mordeaux, se disporia a correr ainda mais riscos desnecessrios. Nicole meneou a cabea. A verdade s iria confundi-lo, e ele precisa pensar fria e claramente. melhor Charles achar que eu o tra e me odiar. Pelo menos, seu dio o ajudar a enfrentar FitzRandolph. Glennyth franziu o cenho. Como quiser... Mas saiba que um dia a verdade vir tona. Nicole estremeceu com as palavras, porm procurou controlar-se. Quando Charles descobrisse, ela estaria longe. Assim que FitzRandolph partisse para atacar Valmar, ela rugiria com Simon e deixaria uma mensagem explicando a Charles que o trara e implorando para que no fosse cruel com as pessoas de Mordeaux. Partiu? O que voc quer dizer com isso? Reynard meneou a cabea. Henry disse que ela cruzou o porto h horas, dizendo que ia vila por ordem sua. Eu acabo de voltar da casa de Glennyth, e no h sinal de nenhuma das duas, apenas os rastros de dois cavalos rumo floresta. Charles sentiu uma pontada de dor. Nicole fora encontrar o amante. E ele tinha sido enganado, trado. Os trs ltimos anos de sua vida haviam sido em vo; uma brincadeira de mau gosto.

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Captulo XX

Estava quase amanhecendo. Cansado, Charles observou os primeiros raios de sol na entrada leste do castelo. Apesar de exausto, sabia que se fosse para o quarto no conseguiria dormir. Assim que fechasse os olhos, seria assombrado por imagens de Nicole. Como ela podia t-lo deixado? Como dera as costas ao que haviam vivido? Sua vontade era invadir a casa de Glennyth e exigir respostas. O golpe de misericrdia fora quando Reynard dissera que Glennyth voltara, recusando-se a revelar o paradeiro de Nicole. A parteira insistira em dizer que Nicole gostava dele, mas que fizera o que julgara certo. Maldita mentirosa! Deitara-se com ele, planejando sabot-lo com FitzRandolph. De repente, as visitas a Mordeaux faziam sentido. FitzRandolph tinha um espio l, ou talvez a fidelidade de todos os criados e dos soldados. S estavam esperando Charles baixar a guarda para atacar. Ele apoiou-se na amurada, enojado. Milorde, melhor o senhor recuar. A onde est, um alvo fcil para um arqueiro, ainda mais sem seu elmo. Aturdido com o alerta do jovem cavaleiro, ele recuou depressa. Eu no percebi que j havia amanhecido disse. Milorde acredita que eles ataquem logo? A excitao do rapaz era evidente. Tolo, pensou Charles. Era to inexperiente que no sabia que um cerco daquele tipo consistia em meses terrveis de vigilncia constante e muito poucos combates Eu no sei quando FitzRandolph vai atacar respondeu Charles. Mas acho que ser logo. No havia motivos para esperar, agora que ele tinha Mordeaux e Nicole nas mos.

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Como se lesse seus pensamentos, o jovem falou: Eu sinto muito pela partida de lady Nicole. Acho que depois do que ela passou com Mortimer, tomou-se incapaz de ser leal a qualquer homem. Ele deu de ombros. As mulheres so criaturas fracas e volveis por natureza. Fraca? Volvel? Ser que Nicole era isso ou uma criatura perversa e fria por natureza? Mas mesmo sem ela, Valmar ainda merece ser defendido prosseguiu o rapaz. Eu daria qualquer coisa para ter meu prprio castelo um dia, quanto mais um lugar como este. O senhor tem sorte, milorde. E todos dizem que imbatvel nas batalhas. Eu tenho orgulho de servi-lo, lorde De Cressy. Aquelas palavras acalmaram Charles e lembraram-no de que independentemente do que acontecesse com Nicole teria de lutar por Valmar, para manter pelo menos aquela parte do seu sonho. Obrigado pela lealdade, rapaz. Eu no o decepcionarei. Mordeaux e Valmar s sairo de minhas mos se eu morrer ou por ordem do prprio Ricardo, Corao de Leo. Naquele momento, Reynard reuniu-se a eles e perguntou: Charles, por que no vai descansar um pouco e me deixa de guarda? Charles ia responder quando um movimento no vale chamou sua ateno. No ser preciso. A vm eles. No momento seguinte, ele deu ordens para que o jovem cavaleiro mandasse acordar todos no castelo e posicionar os arqueiros nos muros. Ento, Charles e Reynard se uniram a Henry de Brionne no observatrio principal para acompanhar o avano do inimigo. O exrcito de aproximou, formando uma massa de homens e cavalos. Era um grupo de bom tamanho, mas nada impressionante.

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E eles tinham a vantagem de estar preparados e protegidos, dentro de uma fortaleza segura, pensou Charles. Vejamos quanto esse desgraado quer mesmo Valmar disse ele, sombrio. Os outros dois concordaram. Charles divisou a silhueta de FitzRandolph frente do grupo. Ele era a nica figura branca em um mar de azul e verde. Acima do lder, tremulava uma bandeira igualmente branca. uma bandeira da paz disse Charles, surpreso. FitzRandolph deve estar querendo negociar. Se fosse esse o objetivo, ele poderia ter enviado uma mensagem comentou Henry. Por que marchar at aqui com todo o exrcito, se no pretende atacar? Talvez ele ache que quando eu vir seu exrcito, vou entregar o castelo docilmente, como aconteceu com Mordeaux disse Charles, cerrando o maxilar. Ou pode ser uma armadilha. Quando o exrcito chegou a um ponto um pouco alm do alcance das flechas, o escudeiro que carregava a bandeira e o cavaleiro ao lado dele se separaram do grupo e cavalgaram para a ponte. Charles de Cressy, sou Reginald FitzRandolph e gostaria de falar-lhe anunciou o cavaleiro. Algum traga o meu cavalo! ordenou Charles, baixando o elmo. Charles, voc acha mesmo sensato negociar com ele? perguntou Reynard. Eu, francamente, no confio nesse FitzRandolph. O que voc acha que ele vai fazer? No sei respondeu o capito. Mas estou incomodado com isso, e Glennyth disse que sempre que eu me sentir assim devo avisar as pessoas em volta.

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Charles fez uma careta. Estava se sentindo incomodado havia dias e, at ento, todos os seus piores temores haviam se confirmado. Se FitzRandolph tencionava engan-lo de alguma forma, era bom enfrent-lo logo. Pelo menos leve algum... uma escolta aconselhou Reynard, descendo apressado atrs de Charles. Eu posso acompanh-lo. No. Charles virou-se to de repente que quase derrubou o capito. Se acontecer algo a mim, voc deve defender Valmar. Mas para qu? Se ele fosse morto, e FitzRandolph derrotado, o controle de Valmar e Mordeaux voltaria s mos do rei. Afinal, Charles no tinha herdeiros. Ele pensou novamente no tmulo perto da capela. Agora tinha certeza de que Nicole matara o filho. Uma dor intensa o invadiu. A nica coisa que o motivava a lutar e defender Mordeaux era acabar com os planos dela. No a deixaria vencer. No permitiria que Nicole o transformasse em objeto de zombaria. Charles montou e fez um gesto para que os dois cavaleiros perto do porto o acompanhassem. Enquanto se aproximava, aproveitou para examinar o inimigo. Sob o elmo, FitzRandolph tinha uma boca fina e um queixo fraco. A capa azul e verde era impecvel, sem marcas de batalhas anteriores. Um homem jovem e inexperiente, pensou Charles. Era aquilo que Nicole queria? Um nobre elegante e quase frgil? Ele pensou em sua prpria aparncia, com o elmo usado e gasto e sem capa sobre a cota de malha muitas vezes remendada. Ser que ela o detestava porque vira nele um homem bruto e rude? Apenas um soldado como seu primeiro marido? De Cressy disse FitzRandolph com um gesto de cabea.

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Charles no respondeu. Soube que h alguns meses voc desafiou Walter Mortimer pelo direito de posse de Mordeaux. Ele deu um ligeiro sorriso, levemente zombeteiro. Agora eu lhe lano o mesmo desafio, pela honra de possuir o castelo de Valmar. Charles queria aceitar e mandar FitzRandolph rapidamente para o inferno, mas lembrou-se das palavras de Reynard. Eu acho que no disse. Se quiser Valmar, vai ter de tom-lo, exrcito contra exrcito. FitzRandolph comprimiu os lbios antes de responder: Voc sabe que sua esposa est em Mordeaux. Ela o abandonou sem nem olhar para trs. Eu creio que lady Nicole prefere um homem do nvel dela a um soldado raso que ascendeu ao poder tornando-se o favorito do rei. O que voc fez para ganhar o direito a Mordeaux, De Cressy? Freqentou a cama de Ricardo? Charles ficou cego de raiva por um segundo e pensou em arrancar a cabea de FitzRandolph com um s golpe. Mas ento lembrou-se de que era apenas uma estratgia de batalha: provocar o inimigo para faz-lo perder o controle. FitzRandolph queria incitar Charles a atac-lo. Ento, seus homens avanariam e matariam o lorde de Valmar, alegando que ele havia quebrado os termos da negociao. Charles forou-se a sorrir friamente. Voc deve estar pensando em Mortimer. Acho que percebo at um certo cime na sua voz. Um sujeitinho franzino e frgil com voc ficaria muito melhor na cama do rei do que eu. Quanta audcia. De Cressy! Talvez eu tenha me enganado e voc finalmente aprendeu as boas maneiras. No entanto no conseguiu encantar lady Nicole. Depois de ter partilhado a sua cama por, digamos, trs meses, ela o abandonou assim que vislumbrou outra oportunidade. Que fracasso!

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Aquilo foi como uma punhalada. Ele havia entregado seu corao a Nicole, e ela o jogara fora e pisara em cima. Mas no deixaria o inimigo ver sua fraqueza. Voc pode estar com a herdeira de Valmar, mas jamais ter a propriedade. Aps dizer isso, Charles virou-se e comeou a se afastar. Estava furioso, revoltado, com dio. De repente, um estranho pressentimento o deixou arrepiado. Eu no confio nesse FitzRandolph, dissera Reynard. Charles virou-se na sela ao mesmo tempo que um zumbido seguido por um impacto violento o arrancava do cavalo. Quando seu corpo tocou o cho, foi dominado por uma dor intensa. Traio! Traio! De Cressy foi atingido! No fui eu! gritou FitzRandolph. A flecha veio da floresta, e no dos meus arqueiros! Olhem! Esto vendo algum dos meus homens com arcos? Desgraado! gritou algum, enquanto Charles era carregado. No momento seguinte, Reynard gritou em seu ouvido: Charles! Charles! Est me ouvindo? D a ordem e atacaremos. Acabaremos com FitzRandolph e com o seu exrcito, homem por homem. Charles tentou falar: No... o que eles querem... eles os mataro balbuciou, lutando contra a escurido que ameaava dominlo. Mesmo que morresse, no queria perder Valmar. Certamente, algum vir dar notcias disse Nicole, andando inquieta pelo quarto. Se algo acontecer, ns saberemos, no ? Acalme-se pediu Hilary, igualmente abalada ou a senhora vai acabar acordando as crianas. Elas esto inquietas e precisam descansar.

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Nicole assentiu e obrigou-se a sentar perto da janela. A espera era uma tortura. Gil disse que pode demorar dias ou at meses at essa histria terminar. A senhora no pode ficar assim o tempo todo. Nicole suspirou. O que devia fazer era pegar Simon e fugir do castelo enquanto FitzRandolph estava fora. Mas por algum motivo, no podia sair at saber que Charles estava bem. Tinha a sensao de que algo terrvel aconteceria. Ele est dentro de um castelo seguro murmurou para si mesma. Bem preparado para o ataque e em vantagem. um cavaleiro corajoso e experiente nesse tipo de cerco. No h motivos para eu achar que no vencer. Ela suspirou de novo e se levantou, incapaz de continuar sentada. Naquele momento, um grito abafado ecoou. Nicole precipitou-se para a cama das crianas. Simon havia se sentado e estava soluando. Ela abraou-o. Calma. Est tudo bem. Ento virou-se para Hilary: O que aconteceu? Talvez um pesadelo. s vezes ele tem isso. Ou talvez esteja captando a sua ansiedade. Mas ele estava dormindo. Como poderia saber? As crianas tm uma sensibilidade muito maior do que imaginamos. Pobrezinho disse Nicole. Como posso confort-lo? Continue abraando-o. Fale com ele suavemente orientou Hilary. No havia nada que ela desejasse mais. O menino aninhouse em seus braos, fechou os olhos e voltou a adormecer. Nicole enxugou as lgrimas. Seria possvel que, de alguma forma, Simon soubesse que seu pai estava em perigo? Pouco provvel. Ele nem sabia que Charles existia. Por favor, Deus pediu ela, erguendo os olhos , proteja meu filho. E o pai dele tambm.

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Tenho notcias! exclamou uma criada, entrando apressada. De Cressy foi atingido por um assassino e est gravemente ferido. Os homens o levaram para o castelo, mas no se sabe se ele ainda est vivo. FitzRandolph e seus homens comearam a atacar Valmar, porm dizem que os homens de De Cressy lutam feito loucos. Os arqueiros dele j abateram uma meia dzia de inimigos. Nicole apoiou-se na janela para no cair. Em seguida, comeou a chorar. distncia, ouviu Hilary perguntar: Um assassino? O que isso significa? A flecha que atingiu Charles veio da floresta, e no dos homens de FitzRandolph. FitzRandolph diz que no ser sua culpa se Charles morrer. Nicole meneou a cabea, amarga. Era evidente que FitzRandolph contratara algum para matar Charles. O covarde temia no venc-lo numa batalha honesta. Talvez Charles morresse ou j estivesse morto, e a culpa era dela. Conduzira o marido para aquilo e no o alertara sobre o que havia feito. Ele devia achar que ela planejara tudo com FitzRandolph. Uma nova onda de dor a invadiu. Se Charles morresse, tambm merecia morrer. Ela o arruinara. Retribura seu amor com mentiras e traio. Titia? Era Simon, abraando-a. No chore, titia. Por favor. Ele tinha razo. No adiantava chorar. Talvez Charles ainda vivesse. Precisava ir at ele e explicar... faz-lo entender. De repente, tomou a deciso. Eu vou embora disse Nicole. Preciso ir ver Charles. Mas como? perguntou Hilary. FitzRandolph colocou guardas na escada e no porto. A senhora nunca conseguir sair.

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Eu conheo este castelo melhor do que ningum. H vrias sadas de esgoto que no so usadas h anos. Irei por uma delas e escaparei. A senhora... enlouqueceu! balbuciou Hilary. Vai cair e morrer. Ou pior, acabar no fosso e se afogar. Se eu morrer, ter sido merecido disse Nicole. Depois de tantos dias de espera, era um alvio ter um objetivo definido. Pobre Simon, pensou. Poderia acabar sem me e pai. Mas ele ainda teria Hilary e Gilbert, que o protegeriam e amariam. O menino j achava mesmo que eram seus pais. Naquele momento, tinha de pr Charles acima do filho. Ele precisava dela. A criada continuava no quarto, e Nicole lhe disse: V buscar o pajem William. Eu preciso falar com ele. A moa fez uma mesura e saiu, apressada. Sem perder tempo, Nicole foi at um canto do aposento e comeou a rasgar seu manto vermelho. O que est fazendo? perguntou Hilary. Se FitzRandolph vencer, voc ter de tirar Simon daqui. Eu vou lhe dar meios para faz-lo. Nicole comeou a tirar moedas de ouro das camadas de tecido. Quando terminou, estendeu-as para Hilary. Aqui h o bastante para sustentar sua famlia at Gilbert arranjar colocao em outro castelo. Crie Simon longe daqui para deix-lo em segurana. Quando ele for mais velho, poder decidir se deseja pleitear seu direito por nascimento. Ento, eu quero que voc lhe conte quem eram seus pais. Mas quem acreditar nele? indagou Hilary. Que prova Simon ter de que o herdeiro? Como a senhora mesma disse, ele no se parece com a senhora nem com lorde Charles.

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Eu pensei nisso. Logo que Simon nasceu, mandei uma criada levar uma carta a um padre em Malvern. Nela, informo os fatos do nascimento de Simon e o nomeio meu herdeiro. Pedi ao padre que s relevasse isso no caso da minha morte. Com esse documento e o testemunho de Glennyth, ele poder pleitear o que seu. E se a senhora chegar a Valmar e descobrir que lorde Charles... morreu? FitzRandolph vai obrig-la a casar com ele. Nicole meneou a cabea. Eu no casarei com outro homem contra a minha vontade. Fugirei ou morrerei tentando. Agora preciso me arrumar. Nunca vou conseguir descer por um buraco de esgoto com esta roupa.

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Captulo XXI

Nicole agarrou-se na corda e prendeu a respirao. Embora fizesse anos que o buraco no era usado, o cheiro de dejetos ainda era insuportvel. Transpirando pela tenso e pelo esforo, procurou descer os metros que faltavam de paredes sujas e escorregadias. Depois s teria de achar o cavalo que William separara para ela e cavalgar at Valmar. Deus, permita que eu chegue a tempo! A idia de ver Charles lhe dava foras. Tinha de v-lo, dizer-lhe que o amava, que jamais tramaria sua morte. Por alguma razo, achava que se ele soubesse que no fora trado por ela, viveria. Com muito esforo e dificuldade, percorreu a passagem de esgoto, esforando-se para no vomitar. Faria aquilo por Charles. Era a nica chance de chegar a ele. Finalmente alcanou uma pequena passagem para a liberdade que dava para uma rea de pastagem comum, fora dos muros do castelo. Estava do lado de fora, mas poderia ser vista por qualquer homem em guarda nos muros. Sem perder tempo, correu para a floresta. Pareceu levar uma eternidade at alcanar a segurana das rvores. Ao chegar l, dobrou-se sobre o prprio corpo, ofegante. Agora s lhe restava torcer para que o pajem tivesse conseguido levar o cavalo at ali. Nicole olhou para as mos sujas e arranhadas, o vestido arruinado e os cabelos imundos e concluiu que precisava tomar um banho antes de chegar a Valmar. Naquele estado, ningum acreditaria que era ela. Lady Nicole, a nobre asseada e imponente, parecia e cheirava como uma criada que limpava os esgotos do castelo.

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Charles mal se deu conta de ter sido carregado para outra parte do castelo e, em seguida, colocado na cama. Havia mulheres a sua volta, falando com vozes preocupadas. Elas o despiram e fizeram-no beber um lquido amargo. Ele tentou abrir os olhos e vencer a dor intensa que nublava seus pensamentos. Nicole...onde ela estava? Ento lembrou-se. Queria gritar, mas s conseguia gemer. Talvez morresse, e, naquele momento, era o que desejava. Charles foi acordado por uma dor lancinante. Estavam abrindo seu ombro e enfiando ferros quentes nele. Tinha sido imobilizado por braos fortes; no havia como escapar. Ele quis gritar, mas sua boca estava seca demais. Zonzo e enjoado, sentiu uma caneca contra seus lbios e bebeu, sedento. Tinha tanta sede, tanta...Vazio. Uma quietude sem fim. Ele flutuou no escuro, desejando permanecer ali, longe da dor e da terrvel batalha que no possua foras para lutar. Sentia-se to cansado, to cansado... Felizmente estava perto, pensou Nicole. No agentaria ir muito alm. Seus braos e pernas tremiam de cansao. A descida pelo buraco do esgoto e o trajeto pela passagem subterrnea haviam-na exaurido mais do que imaginara. Jamais teria conseguido caminhar tanto. A velha gua, por mais lenta e teimosa que fosse, fora uma bno dos cus. Estava com tanta sorte que a bruma espessa que cobrira o vale permitira que passasse despercebida pelo acampamento dos homens de FitzRandolph. Quando se aproximou da beirada da floresta, Nicole avistou a casa de Glennyth. Pararia ali para descansar e comer alguma coisa. Embora a amiga provavelmente se encontrasse no castelo cuidando de Charles, aquele era um lugar seguro para recuperar as foras. E embora estivesse ansiosa para ver o marido, ajudaria muito pouco se desmaiasse de exausto antes mesmo de falar com ele.

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Nicole desmontou e amarrou a gua no abrigo. Ento caminhou para o chal, gemendo de dor a cada passo. Quando abriu a porta e viu Glennyth sentada ao lado da lareira, concentrada diante de uma bacia de ervas, pensou que Charles vesse morrido. Lentamente, fechou os olhos e desmaiou. Quando os reabriu, Glennyth estava debruada sobre ela, preocupada. Voc parece ter sado do inferno disse a parteira. J vi soldados voltarem de batalhas em melhores condies. Eles, pelo menos, cheiravam melhor que voc. Eu tentei me lavar num riacho explicou Nicole. Mas de que importava o mau cheiro se Charles estivesse morto? Seus olhos se encheram de lgrimas. Pois no funcionou. Vou aquecer gua para um banho. Mas acho que voc deve tomar um pouco de vinho antes. Parece que vai desmaiar de novo a qualquer momento. Eu no quero vinho nem banho! gemeu Nicole. Quero morrer! No fale assim! Enquanto ele estiver vivo, h esperana! Nicole esforou-se para se sentar. Charles no morreu? E por que voc no est com ele? O ferimento no foi to grave? Ah, foi, sim. Uma flecha atravessou o ombro dele. Deve ter sido horrvel retir-la de l. Nicole pensou que fosse desmaiar de novo, mas controlou o mal-estar e perguntou, indignada: Quem a retirou? E por que voc no est cuidando dele? Eles no permitiram nem que eu me aproximasse. Preferem que ele morra a deix-lo ser cuidado por uma bruxa respondeu Glennyth, com um sorriso amargo. Nicole levantou-se, subitamente furiosa.

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E quanto a Reynard? Ele pode insistir para que voc cuide de Charles! A parteira meneou a cabea. Reynard no tem voz ativa nesse assunto. FitzSaer assumiu o comando de Valmar. Adam! Mas ele no tem esse direito! Ele diz que tem. que, quando Charles o nomeou castelo de Mordeaux, FitzSaer se tomou o segundo no comando. Mas Reynard deve protestar. Ele o capito de Charles, e no FitzSaer! Talvez ele fizesse isso se no estivesse nas masmorras de Valmar neste momento. Nicole sentiu um calafrio. FitzSaer, que a odiava, estava controlando Valmar. Ele nunca a deixaria ver Charles. Venha disse Glennyth, levando Nicole mesa e servindo-lhe um copo de vinho. Beba. Voc precisa se recuperar para poder ajudar. Como? Estava desesperada. Havia feito tanto, lutado tanto, para terminar ali. No desistindo! Voc tem de acreditar que ele vai viver. A menos que FitzSaer no queira... a menos que ele esteja mancomunado com FitzRandolph. Glennyth meneou a cabea. FitzSaer no inimigo de Charles. Quer ser leal e proteger seu lorde, mas perder Mordeaux foi um golpe violento, e ele no confia em mais ningum, sobretudo se for algum ligado a voc. FitzSaer insiste em dizer que ns duas planejamos a morte de Charles, e quando Reynard tentou contradiz-lo ele mandou tranc-lo na masmorra. Diz que, como meu amante, Reynard tambm no confivel.

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Como voc sabe tudo isso? A Velha Emma me contou. A Velha Emma? Ela veio at aqui para trazer notcias? Sim, e queria que eu fosse busc-la para convencer voc a voltar a Valmar. Apesar de a maioria dos criados e guardas no acreditar nas mentiras de FitzSaer, eles no podem agir contra as ordens dele. Nicole suspirou, e Glennyth prosseguiu: Precisa dar um jeito de regressar ao castelo, reunir os criados e cavaleiros que continuam fiis a voc, convenc-los a ignorar as ordens de FitzSaer e me deixar entrar para cuidar de Charles. Mas como eu farei isso? perguntou Nicole, desanimada e exausta. E se for tarde demais? E se Charles... Ele no morreu disse Glennyth. Sem dvida, deixaram o ferimento infeccionar, mas ele continua vivo. Eu sei. Nicole olhou para uma tigela no cho, perto da lareira, cheia de um lquido viscoso como leo. Era isso que voc estava fazendo quando eu cheguei? Glennyth assentiu. Tambm vi a sua fuga de Mordeaux e a ajudei como pude. Por que acha que a bruma desceu exatamente quando voc passou pelo acampamento dos inimigos? Voc mandou a bruma? Nicole estremeceu. Glennyth era mesmo uma feiticeira. Talvez, com a ajuda dela, conseguisse entrar no castelo. Como se lesse seus pensamentos, Glennyth disse: No sei como ajud-la a entrar no castelo. Voc vai ter de dar um jeito de fazer isso por conta prpria. E no posso

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curar Charles a distncia. Voc precisa tirar FitzSaer do caminho, para eu poder levar os medicamentos a seu marido. Nicole meneou a cabea. Se eu fracassar... No pense nisso agora. Beba o resto do vinho. Coloquei nele um tnico para fortalec-la. Depois voc vai tomar um banho e mudar de roupa. s vezes a melhor sada a mais ousada. Ningum espera que a lady de Valmar simplesmente cruze o porto e entre. Nicole atravessou Glennyth. a vila pensando nas palavras de

Era uma loucura, mas ela no conseguira pensar em nada melhor. No conhecia passagens secretas para Valmar e, com o exrcito de FitzRandolph acampado alm do fosso, no havia nenhum trfego para dentro ou para fora do castelo. No poderia fingir ser uma alde, nem dar qualquer das desculpas que usara antes. Glennyth prometera uma bruma espessa para ajud-la a passar pelos homens de FitzRandolph. Depois seria uma questo de quem estivesse de guarda. Ao se aproximar do porto, Nicole respirou fundo e fez uma prece silenciosa. Um soldado esticou a cabea para fora do observatrio. Ela baixou o capuz do manto que Glennyth lhe emprestara e empertigou-se o mais que pde. a sua lady. Deixe-me entrar. Nicole ouviu vozes e depois o guincho estridente da porta sendo erguida. Quando a proteo de madeira ultrapassou a altura de sua cabea, ela passou. Os guardas soltaram as cordas das roldanas, e o porto baixou com um estrondo. O importante era que se encontrava no interior de Valmar. Nicole caminhou para o ptio, imaginando se seria to fcil. Ento ouviu passos atrs de si e virou-se. Milady? Henry de Brionne tirou o elmo e encarou-a. O que est fazendo aqui? Aonde a senhora foi? Ele se

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aproximou. Por Deus, mesmo a senhora! Por um momento eu achei que... que fosse um fantasma. Leve-me at Charles pediu Nicole num tom urgente. claro concordou Henry. Mas j vou avisando que FitzSaer no vai gostar. Ele atribui toda a culpa senhora. Nicole olhou nervosamente em volta. A qualquer momento, esperava que FitzSaer aparecesse e mandasse tranc-la na masmorra. O que quer que tenham ouvido sobre a minha traio, mentira disse ela. FitzRandolph me prendeu. Eu no sabia que ele pretendia assassinar Charles. E queria mesmo. A flecha terrvel. Rasga a melhor cota de malha, e se o arqueiro for habilidoso uma arma incrivelmente precisa. Ele meneou a cabea. FitzRandolph alega que foi um assassino, mas quem mais quereria Charles morto? Como o covarde no tem coragem de enfrent-lo numa batalha, arranjou para que ele fosse abatido durante a negociao. Juro que se Charles morrer e FitzRandolph tomar Valmar, eu nunca servirei a ele. Prefiro morrer. Ao ouvir a meno morte de Charles, Nicole comeou a correr. No mesmo instante ouviu gritos atrs de si: Detenham-na! Parem essa mulher! Quando ela estava quase passando pela entrada que dava para a cozinha, um par de braos fortes agarraram-na por trs. Nicole virou-se e deparou com Engelard. Milady! exclamou ele, soltando-a. Eu no sabia que era a senhora. No a deixe escapar! gritou algum. Ela veio dar um fim em De Cressy. Apesar do primeiro impulso de correr, Nicole virou-se friamente e lanou um olhar quase complacente para Adam FitzSaer.

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Eu no vim matar meu marido. Vim cuidar dele. E se voc tambm estivesse preocupado com isso, Glennyth estaria cabeceira de Charles. Se ele morrer, voc quem vai ficar com a conscincia pesada, no eu. Ela mente! gritou FitzSaer para a multido que comeava a se reunir. Tranquem-na na masmorra com Reynard! Os cavaleiros avanaram e, de repente, Nicole percebeu que as pessoas fiis a ela no tinham armas. No poderiam defend-la contra soldados armados. Por favor, me ajude! Nicole implorou a Engelard. Milady, eu... Como poderia convenc-lo? Como o faria acreditar? Eu amo meu marido disse, de corao. Morreria por ele sem hesitar, mas no disso que Charles precisa. Agora, ele precisa de algum que o cure. Mesmo que FitzSaer me prenda, prometa que vai buscar Glennyth. S ela pode salvlo. Engelard assentiu, concordando. Segure-a a! ordenou FitzSaer. No a deixe fugir! Enquanto FitzSaer se aproximava, Nicole tentou freneticamente pensar num plano. Mas antes que ele alcanasse a rampa em que ela se encontrava, Weyland, o saxo forte encarregado das armas, colocou-se em seu caminho. A ele uniu-se outro e mais outro e de repente havia dezenas de criados, criadas, soldados do castelo e jovens pajens em tomo dela, protegendo-a. O que pensam que esto fazendo? perguntou FitzSaer, furioso. Ela uma traidora. Por causa dela Valmar pode ser tomado! Ningum se mexeu e Nicole comeou a ver os soldados de FitzSaer ficarem cada vez mais incomodados.

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Vocs esto loucos? Ela j destruiu um marido e agora quer destruir outro. Como podem defender uma mulher perversa assim? Ela a nossa lady! bradou Weyland. Sempre cuidou de ns e dos nossos filhos e julgou nossos casos. Deus sabe que eu no ficarei aqui para ouvi-lo insult-la. Deixe-a ir para junto de De Cressy, e se voc est to preocupado com a segurana de Valmar, v montar guarda no porto e deixe lady Nicole em paz! Ela se emocionou tanto com o apoio que seus olhos ficaram marejados. Agora, ele est perdido disse Engelard ao lado de Nicole. Venha, milady, deixe-me lev-la ao quarto de Charles. Eu no preciso de escolta retrucou Nicole. Corra at a vila e v buscar Glennyth. - Mas FitzRandolph... No se preocupe. Glennyth cuidar de tudo. S espero que ela saiba curar Charles.

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Assim que FitzSaer se afastou, Nicole perguntou aos criados: Onde est Charles? Ele foi colocado no quarto onde costuma dormir, milady respondeu uma das criadas. Nicole correu para o salo e subiu as escadas. No caminho, quase derrubou a Velha Emma. Ainda bem que voc veio! disse a mulher, ansiosa. Charles est com muita febre. Nicole agarrou-a pelos ombros. Encontre Henry de Brionne e mande-o tirar Reynard da masmorra. Diga-lhe que eu preciso dele. Mas FitzSaer no vai permitir... Vai, sim. Agora, por favor, v. Nicole apressou-se, aflita. Quando chegou porta do quarto, respirou fundo para se acalmar. Logo, Glennyth estaria ali e saberia o que fazer. De algum modo, ela salvaria Charles. O quarto cheirava a medo e a doena. As cortinas estavam bem fechadas, e o ar abafado. Nicole viu algumas mulheres reunidas sob a luz suave de duas velas. Uma delas era Gillian. Milady! sussurrou ela. Nada do que tentamos funcionou. Ns o banhamos com gua fria, mas ele continua ardendo em febre. Nicole foi at a cama e afastou o cortinado. Charles estava imvel, lvido. E nu, a no ser por uma tira de linho cobrindolhe o sexo. Ao v-lo, ela no pde deixar de admir-lo. Oh, Charles... murmurou, tocando-o no rosto, ao mesmo tempo que uma enxurrada de lembranas a invadia.

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Determinada, afastou a atadura e olhou o ferimento. O ombro estava infeccionado onde o haviam cortado para retirar a ponta da flecha e costurar novamente. Aflita, Nicole sentiu o cheiro de carne putrefata. Ela fechou os olhos. Achara que quando estivesse com Charles poderia toc-lo, dizer-lhe quanto o amava, e que aquilo o curaria. Desesperada, refez o curativo e afastou-se da cama, incapaz de olh-lo. Queria chorar para aliviar a dor e a culpa. Milady, sente-se disse a outra criada. Posso lhe trazer um copo de vinho ou algo para comer? Nicole meneou a cabea em silncio. Queria morrer. Se Charles morresse por causa dela, no adiantava continuar vivendo. Sentou-se, tomou a mo dele entre as suas e levou-a ao rosto. A sensao daqueles dedos calosos tocando-a trouxe mais lembranas. Devia ter aproveitado cada beijo, cada momento, cada carinho. Em vez disso, se consumira de preocupao por Simon. Como pudera no confiar em seu prprio marido e ainda por cima entreg-lo nas mos do inimigo? Quantas vezes, no enlevo depois do ato de amor, tivera vontade de dizer que o amava, que o adorava de todo corao? Oh, querido... sussurrou Nicole. Eu sou uma tola estpida! No tanto quanto essas duas disse Glennyth com voz cortante, abrindo, determinada, as cortinas. Esto tentando sufoc-lo? Ele precisa de luz e ar fresco para curar o ferimento! No! protestou Anna. Voc vai deixar entrar espritos do mal, e ele vai piorar. Ora! protestou Glennyth. De quantos feridos voc j tratou? E quantos deixou morrer? Ela nem esperou resposta.

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Se quiser ser til, v buscar umas coisas na cozinha. Anna resmungou e deixou o quarto. Gillian se aproximou. Eu farei o que me pedir. H alguns anos voc ajudou minha me no parto, e eu nunca pude lhe agradecer. Eu me lembro disse Glennyth. Agora, quero que v buscar um jarro de farelo quente e cebolas fervidas, bem quentes. Um pouco de vinho e muito po amanhecido. Voc pode fazer isso? Gillian assentiu. Tambm vou precisar de alguns homens fortes para segur-lo. Eu cuidarei disso prontificou-se Reynard, entrando. Ele fez um sinal para Nicole e sorriu para Glennyth. Esta apenas ergueu as sobrancelhas e fez um gesto para que ele fosse buscar os homens. O que voc vai fazer? perguntou Nicole, confusa. O ferimento nunca deveria ter sido costurado. Agora o veneno est l dentro. Tenho de abri-lo novamente e lavar o mximo que puder. Depois, porei o farelo para absorver o resto. Ento, quando o ferimento estiver limpo, eu o costurarei outra vez e cobrirei com o po amanhecido. H algo no fermento que ajuda a cicatrizar. Charles vai viver? perguntou Nicole, trmula. Ele forte, jovem e tem uma boa chance. E o que eu posso fazer? Certamente, no pode ficar aqui. O que vou fazer muito desagradvel e no quero v-la chorando e desmaiando. Mas, e se acontecer algo com Charles e eu no estiver aqui? No vai acontecer nada. Ele sobreviver ao tratamento, porm poder gritar como se estivesse sendo torturado. Eu

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lhe darei o mximo de anestsico que puder, mas mesmo assim vai doer. Nicole deixou o quarto. Na base da escada, encontrou Reynard, Henry e Niles. Milady disse Reynard, com os olhos frios , a senhora o est abandonando de novo. No o que esto pensando protestou Nicole. Glennyth me obrigou a sair. Ela acha melhor eu no assistir. Mas prometam-me que vo me avisar assim que acabar. Por que finge que se preocupa? perguntou Reynard, amargo. Por que voltou? Quer se sentar na cabeceira da cama para se vangloriar? Nicole nunca vira Reynard daquele jeito, com tanto dio e suspeita nos olhos. Por Deus! Eu jamais desejaria tal coisa. Juro que no tra Charles! Passei os ltimos dias como prisioneira de FitzRandolph. Consegui escapar por um buraco de esgoto e no sabia nada do plano para matar Charles. Se soubesse, juro que teria dado um jeito de avis-lo! Mas por que partiu? Por que foi para Mordeaux sabendo que FitzRandolph estava l? Eu no tinha escolha Ela hesitou. Guardara seu segredo por tanto tempo que no era fcil revel-lo. Meu filho se encontra em Mordeaux. Eu estava receosa por ele. Seu filho?! Reynard arregalou os olhos, surpreso. Sim. Meu filho e de Charles tambm, apesar de eu achar que ele no vai acreditar. Simon foi criado em segredo em Mordeaux, todos esses anos. Nicole suspirou pesadamente. Quase tudo o que fiz e que prejudicou Charles foi por causa de Simon. Mas todos sabem que o seu beb nasceu morto disse Henry. E que Mortimer ficou louco ao saber que a senhora o havia matado e...

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Nicole meneou a cabea. O beb que Mortimer viu no era o meu. Era de uma famlia da vila. Ele nasceu morto e a me morreu logo depois. Glennyth levou o meu beb para Hilary de Vescy, em Mordeaux, e desde ento ela cria Simon. E afirma que o menino filho de Charles? Reynard segurou-a pelo brao e fulminou-a com os olhos. Se isso verdade, por que no lhe contou assim que ele chegou a Valmar? Por que todos esses meses de mentiras? Porque... Simon no se parece com Charles nem comigo. Ele loiro e tem olhos azuis. Como Mortimer concluiu Reynard. Nicole assentiu. Mesmo que o filho fosse de Mortimer, a senhora deveria ter dito a Charles. Ele o teria criado como seu herdeiro. Ele teria feito qualquer coisa pela senhora. E como eu poderia saber disso? replicou Nicole. Charles odiava Mortimer, e eu temia que odiasse Simon por se parecer com ele, mesmo no sendo filho de Mortimer. Posso at entender seu medo no comeo disse Reynard. Mas depois de ter vivido com Charles por tantos meses, partilhando sua cama, deveria saber que ele jamais machucaria uma criana. Nicole sustentou o olhar de Reynard. Certa vez Charles me disse que se eu tivesse tido um filho com Mortimer, ele no sabia o que faria. E eu no sabia se Simon estaria seguro. Mesmo que Charles no batesse nele, isso no significa que no o expulsasse e o destitusse do seu direito de nascena. E Simon o legtimo herdeiro de Valmar e Mordeaux! E como pretendia pleitear esse direito, se nunca contasse a ningum sobre seu filho?

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Estavam gritando, alterados, quando Gillian passou por eles. Nada disso adiantar se Charles morrer. Abram caminho e me deixem buscar o que Glennyth pediu. Nicole baixou os olhos e afastou-se para o solrio. L, pegou uma rosa num vaso e arrancou as ptalas com as mos. A vida era to frgil... Se voc viver. Charles, eu prometo compens-lo falou em voz alta. Serei a esposa dos seus sonhos, vou am-lo e confiar em voc de todo o corao. Ela ficou ali por um tempo que lhe pareceu infinito, at Thomas aparecer. Glennyth disse que hora de a senhora ir ajud-la. Claro respondeu Nicole, surpresa com o chamado. O que ela quer de mim? Ela diz que s a senhora poder devolver a lorde Charles a vontade de viver. Quer que chame o esprito dele de volta. Nicole sentiu um calafrio, mas seguiu Thomas em silncio para o quarto de Charles. Quando chegou l, um turbilho de odores inundou suas narinas. O ferimento estava mais infeccionado do que eu imaginava disse Glennyth. S espero que a infeco no tenha atingido o sangue. Nicole aproximou-se da cama. Charles estava to plido que j parecia morto. Em seu ombro havia uma massa de farelo cozido e cebolas cobrindo o ferimento. O que eu devo fazer? perguntou ela. Pegue na mo de seu marido, toque seu rosto, fale com ele. Diga que o ama e exija que volte para voc! Nicole olhou, preocupada, para Glennyth. Ele nem se mexeu quando eu abri o ferimento, o que significa que j foi para o mundo das sombras e dos espritos.

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Charles est morto? perguntou Nicole, procurando freneticamente a pulsao. Ainda respira. Uma parte dele continua conosco, e seu marido pode ouvi-la e sentir sua presena. por isso que voc pode fazer a diferena. Nicole sentiu o estmago contorcer-se de medo. Glennyth havia dito que dependia dela, que poderia cham-lo de volta. Mas, e se Charles a odiasse? Concentre-se instruiu Glennyth. Transmita a ele sua fora e seu amor. D-lhe uma razo para viver, sem pensar em seus fracassos. Pense nas alegrias que tiveram juntos. Ela gesticulou para a cama e deixou o quarto. Nicole sentou-se ao lado dele e disse: Ah, Charles... Voc foi o melhor amante, o mais mgico que uma mulher pode ter. Ento, trmula, comeou a acarici-lo, com lgrimas nos olhos. Ela o adorava; amava aquele corpo e as coisas maravilhosas que podiam fazer juntos. Mas, e se fosse tarde demais? Desesperada, deslizou a mo at o membro flcido e comeou a massage-lo. Por favor, no me deixe. H tantas coisas que ainda no fizemos. Viva para mim, Charles, e eu vou lhe dar prazer. Realizarei todos os seus sonhos. De algum ponto do seu inconsciente, Charles sentiu uma mo acarici-lo. Era um demnio, uma mulher. Talvez fosse uma forma de tortura, pensou. Talvez no inferno, os condenados fossem provocados por demnios e depois deixados para sofrer. Sem satisfao, sem alvio. Apenas dedos provocantes. O demnio tinha o rosto de Nicole. Estava condenado a no esquec-la, nem depois de morto. A ereo aumentou e seu membro encheuse de sangue, endurecendo. Mas ele no conseguia se mover. No tinha como satisfazer o desejo que o dominava. Era pura agonia e, ao mesmo tempo, no era. Por mais incrvel que fosse. Charles estava tendo uma ereo.

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Nicole olhou, impressionada, para a carne intumescida em seus dedos. Aquela parte dele se mantinha viva, desafiando a fraqueza do resto do corpo. Chorou, emocionada. Charles estava vivo. Havia reagido a ela. Charles continuava de olhos fechados e respirava profundamente. Sem saber se ele dormia ou se voltara para o mundo das sombras, Nicole tocou-o no rosto, desesperada. Lentamente, Charles abriu os olhos, e ela suspirou de alvio. Ento, algum bateu na porta, assustando-a. Entre. Glennyth olhou para Nicole e para o homem na cama e disse: Vejo que a minha idia deu certo. Eu imaginei que voc soubesse como trazer seu marido de volta vida. Nicole corou fortemente, imaginando quanto a amiga sabia. Para que tipo de vida ela me trouxe? perguntou Charles, da cama. Para o tipo que voc quiser respondeu Glennyth, arrumando os cobertores. Voc tem uma mulher que o ama, um filho do qual se orgulhar e um belo castelo para administrar. Acho que isso suficiente para alegrar a maioria dos homens. Um filho? Voc no contou a ele? Ainda no nos falamos desde... desde que eu... Nicole corou novamente. Certo disse Glennyth. Primeiro, as prioridades. Mas agora chegou o momento de contar a seu marido sobre Simon. Nicole assentiu e se aproximou da cama. Havia tanto a dizer, mas era to difcil... Ela sabia como am-lo, porm no sabia como explicar o que havia feito.

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Sim. Voc tem um filho. Ele no se parece com voc, mas juro que foi concebido na nossa primeira relao. s vezes eu vejo algumas semelhanas na forma como ele se move. Nicole suspirou, aflita. Precisava faz-lo acreditar. No posso culp-lo por no confiar em mim depois de tantas mentiras disse ela, chorando. Me perdoe! A criana no se parecia com ele. Outra mentira, pensou Charles. Nicole queria que ele reconhecesse o filho de outro homem como se fosse seu. Ento, Nicole recomeou a falar numa voz urgente, tentando engan-lo de novo. Tentando convenc-lo. Da primeira vez, quando voc veio invadir Mordeaux e eu avisei Mortimer, foi para proteger Simon. Eu tinha medo que, se o castelo fosse atacado, Simon sasse ferido. Nicole fez uma pausa e assoou o nariz. Quem cuida dele Hilary, que o ama como se fosse dela. Simon um menino doce e adorvel e, apesar de no ter olhos e cabelos escuros, eu adoro sua carinha de anjo. Os cabelos dele so loiros, e os olhos, azuis. Ela enxugou as lgrimas. Ah, meu querido filho... Quanto tempo eu perdi... Charles lembrou-se de um menino que vira na casa dos De Vescy, mas ainda no entendera como Nicole pretendia convenc-lo de que o pequeno saxo era seu filho. Glennyth chamou ele. Venha c. Isso entre voc e Nicole disse a curandeira. No quero me intrometer. No. Voc tem de responder: quando eu lhe perguntei, dois meses atrs, se o filho de Nicole havia nascido morto, voc disse que sim. Agora ela vem com essa histria absurda. Por que eu deveria acreditar? Porque verdade. Eu estava l quando o menino nasceu e o levei pessoalmente a Mordeaux. Juro. Mas voc no pode ter certeza de que o filho meu, certo?

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No sabe se Mortimer estuprou Nicole ou se mandou outro homem para possu-la. verdade. No sei. Mas acredito em Nicole. Charles meneou a cabea, desgostoso. Mais mentiras, pensou. De repente, sentiu-se incrivelmente cansado e fechou os olhos. Nicole olhou, preocupada, para Glennyth. Ele pode dormir? E se no acordar? A curandeira sorriu. Voc j o trouxe de volta uma vez. Pode traz-lo de novo. Era verdade. Nicole o trouxera de volta vida, mas continuava correndo o risco de perd-lo.

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Reynard entrou no quarto e fitou Nicole com dio. Aflita, ela segurou a mo de Charles com fora e olhou para Glennyth em busca de ajuda. No trate sua lady assim censurou Glennyth. Principalmente porque a presena dela que est assegurando a vida desse seu amigo. Charles melhorou, mas ainda corre riscos. Se souber que Nicole est aqui, ele vai lutar com mais fora para viver. Talvez ele queira viver para se vingar dela Reynard opinou. Cale a boca! Isso entre eles ralhou Glennyth. Charles acreditou que fez tudo isso pelo filho deles insistiu o capito com desprezo. Basta! Cale-se, eu j disse! Reynard se afastou da cama, mas continuava bravo. Nicole reprimiu um suspiro. Ser que todos os cavaleiros de Charles a odiariam para sempre? Que nunca acreditariam na paternidade de Simon? Se Charles acreditasse, seria o bastante. Alis, se ele vivesse, ela no pediria mais nada. Inclinou-se e tocou-o na testa. Ele continua febril Nicole disse a Glennyth. o corpo dele reagindo. Eu lhe dei um medicamento para baixar a febre, mas ela deve continuar por mais uns dias. Mas ele est melhor? Nicole perguntou, apreensiva. Est. Seu marido jovem e forte, e agora que voc lhe deu um motivo para viver, ele no desistir facilmente. Um motivo para viver... Nicole meneou a cabea. Duvido. Charles me odeia e no acredita em mim.

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Eu estive pensando nisso. Talvez voc devesse mandar buscar Simon. Seria mais fcil para Charles aceitar uma criana presente. Mas ele ver Simon e ficar convencido de vez que eu estou mentindo. Mas vale a pena tentar disse Glennyth. E quando a FitzRandolph? Ele no sabe que Simon seu filho e no imagina que Gilbert de Vescy agiu s suas ordens quando entregou Mordeaux. De Vescy deve conseguir sair de Mordeaux com Simon. Ento, bastar lev-lo at a minha casa e eu o trarei para c. E se as tropas de FitzRandolph detiverem Gilbert? Nicole perguntou, preocupada. Ele dir que o menino est doente e que veio at aqui para me ver, j no h quem possa cur-lo em Mordeaux. Mas quem levar essa mensagem a Mordeaux? Nicole perguntou, cada vez mais aflita. Reynard, que ficara ouvindo tudo, interveio: Por que no mandam Gilbert FitzGilbert? Os homens de FitzRandolph o conhecem e ele pode dizer que quer ir ver a me. improvvel que perturbem um jovem escudeiro como Gilbert. Alis, por que ele prprio no pode trazer Simon para c? Se acham que eles so irmos, faz todo o sentido. Ento, voc concorda com o plano de Glennyth? Nicole perguntou, surpresa. Reynard deu de ombros. No faria mal trazer o menino aqui. Eu mesmo gostaria de v-lo. E voc, Nicole, concorda? Glennyth perguntou. Vai, pelo menos dessa vez, pr suas preocupaes com Simon de lado e pensar em Charles?

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Vou. Eu falarei com o jovem FitzGilbert decidiu Reynard. Quando Simon estiver aqui, pretendo atacar o exrcito de FitzRandolph. Eles quase no tm construdo armas, e eu acho que no planejam de fato atacar Valmar. Creio que estejam esperando a morte de Charles. FitzRandolph acha que nos entregaremos pacificamente. Ele um tolo disse Nicole. No imagina que os homens leais a Charles queiram se vingar da sua morte. Alm de burro e arrogante, FitzRandolph um pssimo estrategista declarou Reynard. por isso que eu quero surpreend-lo com um ataque. Acho que, se atacarmos, ele fugir. Depois, s teremos de recuperar Mordeaux. E por que Mordeaux no pode ser recuperado da mesma forma que foi perdido? indagou Nicole. Por traio. Os criados poderiam drogar os homens de FitzRandolph como fizeram com os de FitzSaer. Depois, quando estiverem inconscientes, bastar arrast-los para fora do castelo e pronto. Como astuciosa! Reynard exclamou. No me espanta que tenha conseguido enganar Charles. Nicole virou-se para o marido, torturada pela culpa. Ser que algum dia ele a perdoaria? Vou acertar as coisas falou Reynard, virando-se. Se Gilbert estiver aqui com Simon at amanh ao meio-dia, planejaremos o ataque para o pr-do-sol. FitzRandolph no resistir. Horas mais tarde, quando Charles acordou de um sono agitado por pesadelos, viu Nicole cochilando num banquinho perto da cama. Ela assombrava seus sonhos e sua vida. Ele lembrou-se da sensao daqueles lbios nos seus e de tantas outras coisas. Ento recordou-se do que ela fizera, traindo-o. Mas se sentia to cansado e fraco... to esgotado para faz-la sumir dali. Fechou os olhos e dormiu novamente.

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Nicole levantou-se e se espreguiou, tentando alongar os msculos doloridos. Havia sido uma noite longa, e ela se levantara vrias vezes para ter certeza de que Charles estava bem. Antes do alvorecer, desistira de tentar dormir e se sentara no banquinho para observ-lo. Logo cedo, Glennyth aparecera e, depois de remover a mistura repulsiva do ombro de Charles, costurara o ferimento e o cobrira com po mido, amanhecido. Segundo ela, at a noite saberiam se o ferimento estava cicatrizando. Se a febre voltasse e o ombro inchasse de novo, seria sinal de que o tratamento fracassara e de que a infeco estava voltando. Nicole foi at a janela, procurando controlar as lgrimas. Havia tantos ses em sua vida... Se Charles conseguisse melhorar... Se Simon chegasse a Valmar... Sua felicidade dependia daquelas coisas. Depois de cuidar de Charles, Glennyth voltara para a vila a fim de esperar Gilbert e Simon. Reynard estava envolvido nos preparativos para o ataque. Nicole passaria o dia sozinha com o marido, agonizando de preocupao. Algumas horas depois. Charles abriu os olhos, confuso. De repente, deu um pulo na cama. Nicole? O que voc est fazendo aqui? Veio apreciar o meu sofrimento? Ela comeou a se afastar, devastada pela dor. Ento parou e encarou-o, decidida. Eu amo voc. Charles. Quando soube que estava gravemente ferido, vim correndo v-lo. Desci por um buraco de esgoto e escapei de Mordeaux para me encontrar com voc. Temia que pudesse morrer sem saber o que eu sentia. tarde demais disse ele. Antes, eu teria feito qualquer coisa para ouvir essas palavras, mas j sofri demais e agentei mentiras demais. No acredito em mais nada do que voc me diga. Nicole se virou, de corao partido.

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Onde est Simon? perguntou Nicole, quando Glennyth entrou novamente no quarto, horas mais tarde. Ele adormeceu a caminho do castelo. Reynard o est trazendo. Ela se aproximou da cama. Como est Charles? Muito melhor Nicole respondeu com um suspiro. Voc deveria estar aliviada, mas parece desolada. Ele no vai me perdoar. Na tentativa de salvar meu filho, perdi o homem que eu amo. D-lhe tempo. Quando melhorar, ele vai se lembrar do que sentia por voc. Naquele momento, Reynard apareceu porta com Simon adormecido nos braos. Meu anjo querido! Nicole exclamou, adiantando-se para peg-lo. um anjo bem pesado disse Reynard, ofegante. Ele vai ficar alto e robusto como o pai declarou Glennyth. Mortimer tambm era alto. Duvido que Charles acredite que o menino filho dele concluiu o capito, com dureza. Nicole baixou os olhos e suspirou. Charles acordou com a sensao de que havia mais algum na cama. Estendeu o brao, esperando encontrar Nicole, e tomou um susto ao divisar a forma de um menino, aninhado a ele como um bichinho. Como o quarto estava escuro e ele no tinha foras para se sentar, examinou a criana com o tato. O menino tinha cachos macios, bochechas redondas e o corpo ligeiramente suado. Seria seu filho? Nicole havia dito que sim, mas como ele poderia acreditar? Charles pensou no tmulo perto da capela. E se o filho fosse de Mortimer? Houvera uma poca em que imaginara que sentiria repulsa por ele, mas agora, com o pequeno corpo aninhado ao seu, descobriu que no conseguia transferir seu

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dio para uma criana inocente. pensamentos, voltou a adormecer. Milady, acorde!

Confuso

com

tantos

Nicole sentou-se, confusa. O que estava fazendo no cho? A Velha Emma segurou-a pelos ombros. Glennyth mandou-me busc-la. Nicole levantou-se, zonza, e ento parou, petrificada, ao ver Simon e Charles dormindo lado a lado. Parece que voc finalmente conseguiu o que queria disse a velha criada. Seu filho e seu marido juntos e em segurana. Isso no significa que Charles aceitar Simon. Ser? questionou a criada. Pois eu duvido que ele resista ao menino quando ficar bom. A Velha Emma empertigou-se. Tenho o prazer de inform-la que FitzRandolph foi derrotado. E o exrcito de Valmar? Eles voltaram bem? Sim. H uns poucos feridos, mas Glennyth est cuidando deles. Disseram que as tropas de FitzRandolph fugiram correndo, deixando metade do equipamento para trs. Sir Reynard os fez recuar at Mordeaux, e eles tiveram uma surpresa quando chegarem l e ningum abriu os portes. O covarde do FitzRandolph,em vez de defender seus homens, fugiu para a floresta sozinho. Com sorte, ser pego por bandidos ou comido por algum animal concluiu a criada, com um sorriso banguela. Agora, voc deve descer, ouvir a histria de Reynard e garantir a todos que milorde est melhorando. Nicole desviou o olhar para a cama. Eu no queria me afastar nem por um minuto. Passei tanto tempo achando que poderia perd-los...

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sua obrigao, como lady de Valmar, dar as boasvindas aos homens que lutaram por voc. Eu ficarei com Charles e Simon. Voc tem razo cedeu Nicole. Fique de olho neles. Eu voltarei o mais rpido que puder. Aonde voc vai? perguntou Nicole, surpresa, ao voltar ao quarto e ver Charles em p, apoiado em Reynard e Henry. Descer para ver meus homens respondeu ele. Se eu passar mais um minuto neste quarto, enlouquecerei. Mas o seu ombro... Est melhorando. At Glennyth acha bom eu andar um pouco. o meu ombro que est ferido, no minhas pernas. Nicole meneou a cabea. Homens! Ento virou-se para Glennyth. Ele est melhor? Visivelmente disse ela. Mas um ferimento desse porte leva tempo para cicatrizar. Como vo as coisas entre ele e Simon? Eu no sei respondeu Nicole, suspirando. Charles trata Simon com carinho, o que j um bom sinal. Mas acho que no acredita que o menino seu filho. Talvez com o tempo... Nicole assentiu e aproximou-se da amiga. Voc vai voltar para sua casa, no ? Vou. Existem outras pessoas na vila que precisam de mim e, alm disso, h gente demais aqui. Para todo canto que eu me viro h uma criada ou um escudeiro perguntando tolices sobre como eu curei Charles. Nicole sorriu. Eu no imaginei que ficar aqui fosse uma provao to grande para voc. Obrigada. Glennyth deu de ombros.

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o meu trabalho. E Charles o lorde dessas terras; um lorde bom e justo. Se tivesse morrido, muita gente iria sofrer. E pensar que eu quase o perdi pela segunda vez... comentou Nicole. Mas no perdeu. O importante isso.

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Captulo XXIV

Nicole cruzou o ptio aconchegando o manto ao pescoo para barrar o frio. Quando chegou ao porto, avisou: Vou vila falar com Glennyth. Ela tem um medicamento que preciso dar a Charles. Henry esticou a cabea na janela da torre. . Tenha cuidado, milady. A trilha est enlameada e escorregadia. A senhora no prefere ir a cavalo ou levar uma escolta? Ela recusou. A caminhada lhe daria tempo para pensar e aprimorar seu plano. As chuvas de outono haviam comeado. Fazia quase dois meses que FitzRandolph fora vencido, e o inverno se aproximava rapidamente. Enquanto seguia pela trilha, cumprimentou os aldees que trabalhavam por ali. Bom dia, milady. Como est De Cressy? Estaria melhor se no exagerasse tanto. Ontem ele foi para o ptio de treinamento e deu alguns golpes em um escudeiro s para se acostumar novamente com o escudo. Nicole se lembrou de Charles voltando para o castelo mais tarde, plido de dor. Hoje ele vai tentar cavalgar, o que no deve cans-lo tanto. Os aldees assentiram, satisfeitos. Ele jovem e forte. Logo estar bem novamente. Nicole esperava que sim. No agentava mais esperar para por seu plano em ao. Quando chegou casa de Glennyth, a curandeira saudou-a. Como vo as coisas no castelo? Bem. E como vai voc?

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H dias em que fico cansada, mas Reynard vem me ajudar. O que ele acha da idia de voc criar esse beb? Est encantado informou Glennyth, com um sorriso discreto. Ele acredita que ser um menino. Nicole sorriu em resposta. Pobre Reynard. Estou certa de que vai ser um bom pai. Ele leva Simon para todos os lugares no castelo, at para o ptio de treinamento. O sorriso desapareceu de seu rosto. No sei se gosto disso. Afinal, ele s tem trs anos. muito cedo para ver lutas e armas. Est no sangue disse Glennyth. Ele certamente ser um cavaleiro como pai... Alis, como est Charles com ele? Nicole observou Glennyth tirar um caldeiro de lquido fumegante do fogo. Ele o trata bem. Eu gostaria que me tratasse da mesma forma... Seu marido continua frio e com raiva de voc? Continua. Mas eu entendo. Ele muito teimoso. Quando pe uma coisa na cabea, difcil tirar. Porm tenho um plano para faz-lo me perdoar. Tome um pouco deste tnico ofereceu Glennyth, entregando uma caneca a Nicole. Depois sente-se perto do fogo e me diga o que pretende fazer. Glennyth ouviu em silncio, sobrancelha de vez em quando. apenas erguendo uma

Estou impressionada com a sua ousadia, mas voc sempre foi decidida. Nicole fez uma careta. . E j vi que essa tendncia de fazer planos j me custou caro. Mas no sei o que mais fazer. Diga-me sinceramente o que voc acha. Ser que vai funcionar?

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Por mais que Charles tenha raiva de voc, acho que o desejo ainda maior. Duvido que ele resista a voc. Vou precisar da sua ajuda e da de Reynard. Ser que ele vai me ajudar? Glennyth deu de ombros. Ele no vingativo. E depois que eu lhe disse que natural uma me querer o melhor para seu filho, Reynard j comeou a amolecer. Agora que estou grvida, ele v as coisas de uma forma diferente. Nicole suspirou, aliviada. Reynard uma pea essencial, mas no quero que saiba dos detalhes. A outra questo : quando? Eu mal posso esperar, porm quero que ele esteja bem para... Tirar vantagem da situao? perguntou Glennyth. Nicole assentiu. Ele j est bastante bem. Acho que s mais alguns dias, at arrumarmos os outros detalhes. Muito obrigada por me ajudar disse Nicole. Graas a voc, meu filho est a salvo, e agora, se o plano funcionar, eu finalmente recuperarei o afeto de meu marido. Voc e Charles nasceram um para o outro. Eu espero que sim Nicole murmurou, nervosa. No dia seguinte, depois de mais algumas horas no ptio de treinamento, Charles resolveu ir tomar um banho. Reynard acompanhou-o. Ao chegarem l. Charles viu que estava tudo pronto para eles. Havia gua fumegante na grande banheira e um agradvel aroma de ervas impregnou o ar. Ele olhou para Reynard, desconfiado. Isso parece coisa de Nicole. O capito deu de ombros.

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Eu disse a ela que queria tomar um bom banho porque iria ver Glennyth esta noite. Acho que sua mulher quer que eu fique cheiroso para a sua amiga. Charles fez uma careta. O aroma sutil e extico trazia muitas lembranas. Ele se virou para a porta. No seja tolo disse Reynard. Um belo banho far maravilhas pelos seus msculos e pelo seu ombro. Voc disse que as suas pernas continuavam doloridas da cavalgada de ontem. Charles olhou para a banheira. Por que deixaria que algo que Nicole tivesse feito o impedisse de fazer algo que ele queria? Voc primeiro disse ele a Reynard. Eu concordo, desde que voc se deite e relaxe quando for a sua vez. Eu at trouxe vinho. Com a bebida e com o calor, seu ombro vai melhorar muito. Charles assentiu. Parecia mesmo agradvel. Reynard tirou a roupa e entrou na gua. Ensaboou-se depressa, sentou-se para se enxaguar e saiu segundos depois. Isso no foi um banho de verdade disse Charles. Reynard riu. Ao contrrio de voc, eu no quero ficar relaxado e sonolento. Tenho uma mulher me esperando. Enquanto se enxugava, Reynard apontou para a banheira. toda sua. Entre que eu vou lhe servir um pouco de vinho. E depois vai me abandonar. Reynard piscou. Vou mandar uma das criadas para ajud-lo e ver se voc precisa de alguma coisa. Charles sentiu-se incomodado. No queria nenhuma criada mexendo nele. Se bem que, mais cedo ou mais tarde, teria de buscar algum alvio sexual.

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Despiu-se e entrou na gua ainda fumegante. Era uma banheira enorme, grande o bastante para duas pessoas, pensou ele, contrafeito. Precisaria pensar em outra coisa, ou nunca conseguiria relaxar. Pegou o vinho que Reynard lhe dera e bebeu um gole. Est com um gosto diferente disse. Acho que Glennyth ps alguma coisa nele. Algum tnico para cur-lo mais rpido. Charles assentiu. Queria que Glennyth lhe desse alguma poo para esquecer Nicole. Era a nica coisa que o curaria. Seu ombro estava melhorando bem, mas havia um vazio dentro dele que nunca cicatrizaria. Charles tomou mais um pouco do vinho, se recostou e comeou a relaxar. Ento suspirou pesadamente. O vinho estava comeando a fazer efeito. Era melhor se lavar enquanto ainda conseguia se mexer. Lavou os cabelos, se ensaboou e se enxaguou. Ento recostou a cabea na borda da banheira e fechou os olhos, sentindo-se deliciosamente sonolento. Quando acordou, no estava mais na banheira, mas em um quarto escuro como piche, deitado em uma cama. Arregalou os olhos, assustado, ao dar-se conta de que suas mos estavam amarradas nas costas. Quanto tentou se sentar, viu que as cordas que prendiam seus pulsos estavam presas na parede. Ele podia se sentar, mas no podia sair da cama. A fria tomou o lugar do pnico. Como ousavam trat-lo feito um prisioneiro? Charles lutou para se libertar, mas desistiu, irritado. Ento percebeu que havia mais algum no quarto com ele. Sentiu um calafrio de medo. O que acontecera? Havia adormecido na sala de banho de seu prprio castelo. Com algum o prendera? O que queriam dele? Lentamente, seu raciocnio voltou ao normal e Charles soube: Nicole. Havia um aroma conhecido no quarto, e ele sentiu vontade de parar de respirar. Como ela ousara prend-

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lo? Talvez tivesse resolvido se livrar dele. Talvez o tivesse seqestrado e pretendesse deix-lo ali para morrer. Mas ela no poderia ter feito aquilo sem a ajuda de Reynard, e seu amigo jamais conspiraria contra ele. No. Devia haver outro motivo para aquilo. Tentou libertar-se de novo, cada vez mais irritado. De repente percebeu um movimento no quarto e ficou imvel, esperando. Lentamente, Nicole comeou a acender vrias velas no quarto, iluminando-o aos poucos. Charles cerrou o maxilar, furioso. No daria a Nicole o prazer de saber que ele sentia algo por ela, mesmo que fosse apenas desejo animal. Nicole era o inimigo. Se ao menos seu corpo entendesse isso... Ela aproximou-se da cama e baixou o capuz do manto, deixando-o ver seu rosto. Era linda, perfeita. Devagar, Nicole percorreu o corpo nu de Charles com os olhos, aquecendo-o e fazendo-o enrijecer quase de imediato. Por alguns momentos apenas o olhou, at deix-lo em chamas. A raiva que sentia dela parecia alimentar o desejo de Charles. Ento, sem tirar os olhos dele, Nicole soltou o manto. Estava nua, maravilhosa... Sem dizer nada, ela fechou os olhos e comeou a oscilar o corpo para Charles, como a danarina sria havia feito tanto tempo antes. Ele ficou olhando, em transe. Nicole sabia o poder que exercia sobre o marido e, medida que danava, notou que ele comeava a suar, com o corpo cada vez mais tenso de excitao. Ento ela se aproximou, e Charles descobriu por que havia sido amarrado. Nicole pretendia tortur-lo. Ela reclinou-se sobre ele e deixou uma mecha solta dos seus cabelos roar-lhe o peito. Charles queria det-lo, mas no tinha como. Estava amarrado. Era prisioneiro. Nicole continuou a danar, excitando-o de uma forma que ele nunca imaginara ser possvel. Ela mesma estava

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impressionada com a prpria desenvoltura. Devia ter algo a ver com o vinho que Glennyth lhe dera para faz-la relaxar. Nicole levou os dedos aos lbios e tocou os mamilos com eles, fazendo-os enrijecer. Ento colocou-se em cima de Charles e afastou as pernas, oferecendo-se. Para aumentar ainda mais a sensibilidade, havia se depilado completamente. Com cuidado, ela se inclinou de novo e tocou-o no rosto, sentindo o calor da respirao dele e o cheiro das ervas aromticas do banho. Ento beijou-o na boca. Os corpos no se tocaram, apenas os lbios e as lnguas. O desejo era to forte que Charles gemeu alto. Mas quando Nicole tentou aprofundar o beijo, ele se esquivou. Se voc quer aplacar seu desejo, se quer que eu a preencha forte e profundamente, vai ter de me soltar disse Charles, com um sorriso de satisfao. No respondeu ela. Estava adorando aquela sensao de controle. No vou soltar. Nicole o empurrou, e ele caiu, meio sentado, apoiando-se nos cotovelos. Seu membro estava rijo. Ela se colocou entre as pernas de Charles. Se ele quisesse mesmo, poderia afastar-se dela. Mas Nicole duvidava que ele o fizesse.

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Captulo XXV

Charles gemeu, fechou os olhos, e todo seu corpo se contraiu. Nicole se inclinou novamente e beijou-o no rosto, sentindo a aspereza da barba por fazer. Foi um beijo faminto e desesperado que a deixou com lgrimas nos olhos. Quando Charles projetou o quadril para cima num movimento abrupto e penetrou-a, fazendo-a gritar, foi como se ele atingisse o mago dela. Nicole agarrou-se a ele com fora, para suportar o turbilho de sensaes que a invadiam. Receou perder a conscincia por causa da intensidade do que sentia. Dor e prazer, dominando-a e envolvendo-a, enquanto tentava moldar seu corpo quele membro poderoso. Oh, como sentira falta de t-lo dentro de si! Ento Charles firmou-a entre suas coxas e comeou a se mover num ritmo cada vez mais intenso que, em um breve perodo, levou-os a um xtase nunca antes provado. Zonza, Nicole desabou exausta sobre o peito dele e ali ficou, ofegante, por um longo tempo. Mas, de repente, a proximidade entre eles foi ficando incmoda, e ela deslizou de cima de Charles e se sentou, constrangida. Apesar da intensidade do ato sexual, a tenso entre ambos ainda no havia se dissipado. Ele a fitou com olhos semicerrados e uma expresso faminta. Solte-me ordenou, e Nicole sentiu medo. A loucura febril que a dominara enquanto ela danava havia se dissipado, e agora Nicole mal podia acreditar no que fizera. Seria possvel que realmente o tivesse drogado e amarrado na cama para tortur-lo sexualmente? Seria possvel que tivesse danado nua diante dele, expondo seu corpo e oferecendo-se? E que tipo de loucura a teria dominado para mant-lo deitado na cama e aproveitar-se do fato de ele estar indefeso?

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Talvez isso o tivesse deixado ainda com mais raiva... Talvez estivesse se sentindo ultrajado, humilhado. Solte-me disse Charles novamente, dessa vez mais persuasivo. Apesar de no confiar nele, Nicole percebeu que no tinha alternativa. Era melhor solt-lo enquanto ele estivesse relaxado pelo prazer recm-vivido. Nicole reclinou-se at atrs da cama e soltou as tiras de seda que ela prpria amarrara. Quando Charles, por fim, se viu livre, sentou-se na cama e massageou os pulsos. Nicole comeou a sair da cama, mas ele a agarrou, deitou-a novamente e colocou-se sobre ela. Nicole ficou zonza com a agilidade dos movimentos de Charles, ao mesmo tempo que se lembrava de que ele era um guerreiro, para quem os reflexos rpidos eram uma questo de sobrevivncia. Quantos inimigos Charles j no teria derrotado de forma parecida? Naquele momento ela estava merc dele e encarou-o, temerosa. Voc me atiou e se aproveitou de mim disse Charles. Agora a minha vez. Ele a examinou lentamente, passando os olhos por cada centmetro do corpo de Nicole. E ela o desejava; violento, com fora, com raiva, como quer que Charles quisesse possu-la. Eu vou amarr-la. Nicole pensou que ele fosse prend-la pelos pulsos, como ela havia feito. Mas, em vez disso, Charles afastou suas coxas macias com as mos e prendeu-a pelos tornozelos, com as pernas completamente abertas. Nicole gemeu de excitao. Estava exposta, totalmente aberta ao olhar dele. Charles acariciou-a com as mos, tocando-a nas partes mais sensveis, excitando-a, sem contudo tocar o centro da feminilidade. Como voc sabia da dana? Por que fez isso?

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Voc me contou respondeu ela. E eu queria realizar sua fantasia. Entendo... disse ele, encarando-a intensamente. E isso tambm a excitou? Sim. Tambm fez o seu corpo inteiro tremer e vibrar de desejo? Sim. Nicole estava ali, louca de desejo, totalmente exposta, e Charles podia escolher entre satisfaz-la ou deix-la sofrer. Mas ela no imploraria. Precisava se concentrar em seu plano. Se o queria de volta, tinha de convenc-lo de que o desejo que sentia por ela era to grande que ele no podia desistir, no podia ignor-la. Charles ficou em silncio, observando-a, e Nicole ergueu o corpo para encar-lo. Ele era um homem magnfico. Forte, msculo e viril. Seu corpo musculoso brilhava sob a luz das velas, e as cicatrizes que marcavam seu trax o tomavam ainda mais atraente. Eram as marcas de um guerreiro, de um cavaleiro experiente, de um homem a ser respeitado e temido. Nicole contemplou o corpo nu do marido e estremeceu de desejo s de pensar na sensao de t-lo dentro de si. Voc gosta? Charles perguntou, encarando-a. Gosta de me sentir? Ela ergueu os olhos e moveu a cabea, fazendo que sim. Diga. Gosto. Gosto muito confessou Nicole, umedecendo os lbios. E voc me quer? A voz de Charles era intensa, e ela sentiu que tudo entre eles dependia da sua resposta. Charles queria a verdade. E

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Nicole o desejava to intensamente que era quase dolorido. Ela assentiu de novo. Ento, ergueu os olhos para ele e disse: Quero demais! Charles deu um sorriso triunfante, e a prpria Nicole sentiu o poder que emanava daquelas palavras. Se ele no conseguisse acreditar que ela o amava, talvez acreditasse que o desejava mais do que a qualquer outro homem no mundo. Quero repetiu Nicole, apoiando-se nos cotovelos e erguendo os quadris, oferecendo-se. Voc me ter. Inteiro. Mas primeiro eu farei o que queria fazer enquanto voc me manteve preso. Charles ajoelhou-se diante dela e, segurando o membro ereto na mo, usou-o para toc-la, deixando-a louca de desejo. Depois comeou a beij-la, primeiro nos lbios, com um nsia faminta; a seguir, nas orelhas, no pescoo, nos seios. Eu venho esperando por isso h semanas disse ele. E pretendo me satisfazer ao mximo. Charles adorava observ-la daquela forma. A princesa de gelo tinha desaparecido e, em seu lugar, havia uma mulher ardente, lasciva, de pele alva e lbios rosados. E que mulher! Que corpo perfeito, que pele de mrmore! E ela se depilara para satisfazer suas fantasias. Era um presente de doura e generosidade. Como ele poderia resistir? Naquela noite, Nicole era a personificao de todos os seus sonhos. Lentamente, Charles inclinou-se e beijou-a na intimidade, explorando-a, controlando-a cada vez mais. Nicole explodiu em xtase, incapaz de conter os gritos e os gemidos de prazer enquanto todo seu corpo se contorcia em fortes espasmos. Ela passou muito tempo assim, perdida num turbilho de sensaes. Quando sua respirao, por fim, se acalmou, ela abriu os olhos e viu-o sorrir. Quem havia vencido?, pensou. Ser que

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conseguira seduzir Charles dominada para sempre?

ou

fora

ela

quem

acabara

Os olhos de Charles estavam escuros, e ele parecia um animal selvagem, triunfante depois da ltima caada. Solte-me pediu Nicole. Por qu? Porque eu quero enrolar minhas pernas na sua cintura quando voc me possuir. Charles olhou-a com intensidade e soltou-a. Depois inclinou-se na cama e a beijou longamente. Quando ambos estavam ofegantes de desejo, ele a possuiu, penetrando-a com movimentos cada vez mais fortes e ritmados. Nicole abraou-o com fora e traou o contorno dos msculos daquelas costas poderosas. Passe as pernas pela minha cintura ordenou Charles. Puxe-me para dentro de voc. Receba tudo! Ela obedeceu, sentindo-o penetrar ainda mais fundo, cada vez mais forte, at que ambos atingiram o pice, com um prazer violento e intensamente satisfatrio. Por fim. Charles desabou sobre ela, quente e suado. Nicole sentia-se exausta, esgotada, como um soldado devia se sentir depois de uma batalha. Uma batalha que os dois haviam vencido, ou talvez tivessem se rendido. Render-se... Como era doce a rendio ao lado do homem que ela amava! Uma onda de ternura a invadiu, deixando-a com lgrimas nos olhos. Eram to ntimos e prximos naquele momento que pareciam uma s pessoa. E Nicole queria que aquela paz entre eles durasse para sempre. Charles gemeu e saiu de dentro dela. Nicole virou-se e aninhou-se nos braos do marido. Nicole disse ele, beijando-a. Voc a mulher dos meus sonhos.

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Eplogo

Havia muito o que comemorar, pensou Charles, olhando para o salo repleto. Era, evidentemente, All Hallows Eve, uma festa que, em Valmar, marcava o final dos abates e os ltimos preparativos para o inverno. Tambm havia o fato de ele estar praticamente recuperado. E havia sua esposa, ele considerou, olhando-a, encantado. A beleza de Nicole nunca deixava de surpreend-lo. Ali estava ela, magnfica e elegante, mas que oferecia seu corpo a ele com tal abandono que o deixava de pernas bambas. Nicole era sua, aquecia sua vida e sua cama e povoava seus sonhos. Como poderia ele no se render e dar a ela seu corao? Com o tempo, conseguira entender o que Nicole havia feito, as coisas desesperadas que tentara para proteger seu filho. E filho dele. Charles acreditava que Simon era seu. E mesmo que no fosse, ele teria prazer em assumi-lo. Simon era um herdeiro dos mais promissores: gil, inteligente, e seu rosto angelical j conquistara todos em Valmar. Como se lesse seus pensamentos, o menino escapou do assento ao lado da Velha Emma e correu para Charles. Papai, papai! A cadela de sir Adam deu cria! Posso ficar com um filhote? Falaremos sobre isso depois respondeu Charles, rindo. Agora volte para o seu lugar e termine de comer. A refeio estava deliciosa. Grandes fatias de rosbife, codornas, pombas, frangos e trutas, com uma dzia de molhos diferentes, po fresco aromatizado com alho, queijos, pras cozidas no vapor, mas e abrics com mel e canela e, para sobremesa, uma torta de amndoas com creme.

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Ao ver a torta, Simon saltou novamente do seu lugar e subiu na mesa principal, examinando a iguaria com os olhos arregalados. Reynard pegou-o no colo, e o menino enfiou o dedo no creme. Voc o mima demais disse Nicole. Estou praticando para poder mimar o meu um dia desses respondeu Reynard, rindo. Glennyth disse que ser uma menina comentou Nicole. Voc ousa contradiz-la? De forma alguma! S ouso sugerir que haver outros bebs e que um deles, certamente, ser um menino. Talvez disse Nicole, sorrindo. Ento, virou-se para um baro vizinho, amigo de seu pai, que os visitava, e disse: Este Simon. Nosso filho. Ele fez trs anos em setembro. Eu imaginava que fosse seu declarou sir Gerald. A semelhana impressionante. Ele a cara do irmo mais novo de seu pai, quarenta anos atrs. O jovem Simon praticamente uma cpia de William Oxbury, tio-av dele. William era uma criana adorvel. Foi uma pena ter morrido de uma queda de cavalo quando tinha cerca de doze anos. O qu? perguntou Nicole. Eu tive um tio parecido com Simon? Sir Gerald assentiu. Muito parecido. Lembro que todos comentavam porque seu pai era moreno como sua av gaulesa e tinha um irmo to claro. Mas o seu av tinha sangue saxo, e apesar de no ser to loiro quanto o jovem Simon aqui, era bem claro na juventude. Nicole olhou para Charles, e ele entendeu imediatamente o que ela queria dizer. Seria aquele o motivo para Simon ser to claro?

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A natureza tem seus mistrios. s vezes acontece de uma criana ser mais parecida com o av do que com o pai disse sir Gerard, virando-se para Charles. O senhor, milorde, provavelmente tambm tem sangue saxo na famlia. A maioria das pessoas por estas bandas tem, apesar de muitos alegarem que so descendentes do Conquistador. E sua ascendncia sax, misturada ao que Nicole possa ter herdado do tio, deu origem ao jovem Simon, que no se parece com nenhum dos dois. O jovem Simon que est fazendo uma baguna! exclamou Nicole. Enquanto Reynard estava distrado ouvindo a conversa, Simon havia se soltado e tentava arrancar um pedao da torta com as mos. Tire-o daqui, Reynard! Antes que ele destrua a torta! Isso no chegaria a ser um problema disse Charles, rindo. Era estranho, mas, de alguma forma, ele sabia que Simon era seu filho. Mesmo assim, precisara de um velho e de uma torta de creme para ter certeza. Glennyth continua danando lindamente disse Nicole, observado a amiga. Nem parece que ela vai ter um filho em menos de quatro meses. Ser que eu vou me sentir to bem e cheia de energia quando estiver grvida? Na gravidez de Simon, passei quase o tempo todo enjoada. Dizem que cada gestao diferente da outra comentou Charles. E quando voc engravidar, eu prometo que vou mim-la o tempo todo. Voc deve achar que eu j devia ter engravidado disse ela. Quero dizer, foram necessrias apenas duas vezes para Simon. E ns estivemos... juntos muitas vezes neste vero. Ela o olhou, sugestiva. De fato concordou Charles, sentindo o incio de uma ereo. Mas quanto mais praticarmos, melhor. Assim que lhe parecer apropriado, pediremos licena e iremos para o quarto.

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Fale baixo! pediu Nicole. Quer que o padre loworth oua? No. O que eu quero ... Ele inclinou-se e sussurrou no ouvido dela todas as delcias que tencionava fazer. Nicole corou tanto que Charles compadeceu-se dela e disse: Pea a Reynard para ficar de olho em Simon. Eu a encontrarei l em cima. Um pouco depois, eles se beijaram no quarto iluminado por velas e aquecido com um braseiro para neutralizar o frio do fim do outono. O que voc gostaria que eu fizesse primeiro? perguntou Nicole, afastando-se um pouco. Quero que tire a roupa e dance nua para mim. Depois, quando eu no estiver mais agentando, quero que venha para a cama. Hum murmurou ela, comeando a despir-se. Parece delicioso. Sim. Ele tocou-a nos seios. Vou sugar seus mamilos at deix-los vermelhos como framboesas disse, encarando-a intensamente. Humm Nicole gemeu. E depois... Charles inclinou-se para beij-la no pescoo. ...s depois eu vou possu-la. Como? sussurrou ela, tocando-o por cima da cala. Como vai me possuir? O que faz algum tempo que no fazemos? perguntou ele, pensativo. Sobre a mesa? Sentados? No disse Nicole. Hoje vou mont-lo e lev-lo para o mundo dos sonhos. Eu irei com voc para onde for respondeu Charles, rouco.